Арсен ШматАрсен ШматБейсселПришел в себя и ничего не помнишь? Не беда, это дело поправимо. Обнаружил, что у тебя тело черта? Что ж, бывает и хуже, ведь главное, что оно есть! Тебя вновь хотят лишить разума и ко всему ты обнаруживаешь себя не на родной планете? Похоже, пора прошвырнуться по Галактике - на инопланетян посмотреть, себя показать... Может, что интересного узнаешь... А в придачу вот вам живой разумный звездолет, разудалая команда и пси-силы!ruNO YIFF, война, морф, фантастика, инопланетянин, робот, хуман, ящерPHPhttp://www.furtails.pw/PHP09 October 2012, 21:0416892.0

Бейссел

Арсен Станиславович Шмат

Пролог

Почему же больно-то так?.. Стоп! Что значит больно? Что со мной случилось? Минуточку, а кто я вообще такой? Ничего не помню... Во-первых, надо разобраться - кто я? Во-вторых - где я? И в-третьих, что, собственно, произошло?

Начнем с простого: я мыслю - значит, я существую, а осознание этого означает, что я разумен. Банально, но справедливо. Так, философствование отложим на потом, сейчас надо разобраться: почему я не чувствую своего тела и есть ли оно вообще? Хотя как тогда я могу чувствовать боль? Я напрягся, концентрируя все внимание на боли, пульсирующей в затылке. Что ж, у меня есть затылок. Уже радует... Медленно, но верно, отталкиваясь от боли в затылке, я прочувствовал все тело.

М-дя... странный я получил результат. Судя по ощущениям, у меня есть - руки, ноги и... хвост. Почему-то именно хвост меня больше всего удивил. Что из этого выплывает? Ну, если мыслить логически, то раньше его у меня не было... Или был?.. Ни черта не помню... Точнее, помню многое, но это вроде как голые знания... а вот с личной памятью проблемы. И что теперь делать?.. Перестать фигней маяться и разобраться, где я нахожусь и чем мне это может грозить...

Снова сосредоточился на своем теле. Наконец к ощущению тела начали добавляться и другие чувства... Судя по всему, я лежу на спине, на полу. Руки, ноги и... хвост раскинуты в разные стороны. Нет, ну не могу я понять, почему меня так удивляет мой хвост. Ладно, с этим потом.

Дальше пришел запах - какой-то кисловатый вперемешку с вонью паленой проводки... и еще что-то сладковатое...

Ощутил незначительное колебание воздуха и легкое тепло, словно рядом находится кто-то еще. Это, конечно, не физическое ощущение, а что-то сродни тому, когда чувствуешь на себе чей-то взгляд. Ладно, с этим разбираться будем потом. Что я еще чувствую?..

В то же мгновение проснулся, по-другому не скажешь, слух. По ушам немилосердно резануло визгом на грани ультразвука. От неожиданности я открыл глаза и на миг ослеп от яркого света, но вскоре стал различать проясняющиеся фигуры.

Тут-то мне сделалось совсем уж нехорошо. Надо мной склонилась жуткая тварь, похожая на прямоходящую ящерицу. Ростом под три метра, с желтоватой чешуей, с такими же зрачками и в розовой рваной одежде, из-под которой выглядывал короткий толстый хвост. Именно она издавала этот мерзкий звук, и при этом ее передние шестипалые конечности тянулись ко мне.

Порядочно струхнув, я завопил и резко взмахнул правой рукой, походя отмечая, что моя темно-фиолетового цвета пятипалая конечность заканчивается небольшими черными когтями, а запястье охватывает узкий, но очень толстый серебристый браслет, и, судя по ощущениям, подобные есть на левой руке и на лодыжках. "Ящерица" испуганно пискнула и отпрянула от меня на порядочное расстояние. Чем я и воспользовался - перевернулся на живот и встал на четвереньки. Быстро осмотрелся.

Я находился в очень большой комнате, метров так тридцать на двадцать. Выдержанная в золотисто-зеленых тонах, она поражала роскошью. По крайней мере, с моей точки зрения. Кроме меня и "ящерицы", здесь находился еще один представитель ее рода. Ростом он был около трех с половиной метров и одет в нечто среднее между туникой и мантией синего цвета. И был мертв, о чем недвусмысленно говорили два фактора. Он лежал на полу в неестественной позе, а грудную клетку ему заменяла огромная с опаленными краями дыра.

"Ящерица" снова заговорила на своем языке. В том, что она говорит, я уже не сомневался. Одета, ведет себя как разумная, и... у-ё!!! Я резко прыгнул вперед, сокращая между нами дистанцию, и выбил у нее из руки поднятый с пола предмет, жутко похожий на оружие. "Ящерица", в свою очередь, отпрыгнула, но результат был достигнут. Оружие оказалось на полу.

Вообще странно, что я, владея телом всего пару минут, уже мог так резво с ним управляться... Ладно, с этим потом...

Очередной рывок вперед, хватаю оружие, и как раз вовремя отскакиваю, чтобы не столкнуться с моим оппонентом. Или оппоненткой? Раз одета в розовое, буду считать, что оппоненткой. Теперь мы оба стоим на четвереньках, но при этом у меня есть оружие. Скосив взгляд, быстро осмотрел оружие. По мне, так великоватая машинка, вороненый металл, углы сглажены, слегка непривычный спусковой крючок и тумблер, судя по всему предохранитель. Если рассуждать логически, то это энергетическое оружие. Другое такую дырку в том трупе не сделало бы. Лазерный пистолет?.. И вот еще одна непонятка: откуда я могу знать, как должен выглядеть спусковой крючок? Или что такое лазерный пистолет?..

"Ящерица" заворковала, медленно двигаясь в мою сторону и протягивая вперед руки. В правой руке у нее было что-то, судя по виду съестное. Не понял... Меня что, принимают за животное?

Я посмотрел на "ящерицу". Скорее всего, так оно и есть. И судя по тому, как ко мне обращается, она либо моя "хозяйка", либо часто имела со мной дело. Меня это взбесило.

Значит, я был здесь на правах домашней зверушки?! Значит, меня лишили разума?!! Все... я разозлился...

Наверное, надо было притвориться животным и разузнать обстановку, но в тот момент я не мог рассуждать здраво... А кто смог бы? Я медленно встал с пола, уверенно направил пистолет на все еще стоящую на четвереньках "ящерицу" и проговорил:

- Что, диковинного зверька решила завести? Надо было хомячка покупать... - Голос мой звучал тихо, но угрожающе. Ей хватило.

Когда я встал - ее глаза были полны удивления, когда направил на нее оружие - испуга, а когда заговорил - ужаса.

Я хотел было уже спустить курок, но стена позади меня вдруг взорвалась, и меня ударной волной бросило через полкомнаты. К счастью, я смог сгруппироваться и потому ничего себе не повредил. И еще мне показалось, что здесь что-то не так с гравитацией. Слишком уж долго летел и мягче, чем положено, приземлился на бренную землю, снова оказавшись на четырех конечностях.

Вот еще одна странность: слишком быстро я анализирую происходящее. Почему? Последствия утраты памяти? Глупо, но пока, за неимением другой версии, буду использовать эту...

Тем временем в комнате появились новые действующие лица. Все те же "ящерицы", но одетые в какие-то зеркально-черные доспехи, такие же шлемы и с оружием, которое я окрестил лазерными винтовками-пулеметами.

Теперь расклад был не в мою пользу. "Хозяйку" телохранители окружили со всех сторон, а на меня были направлены все стволы. Пистолет выбило у меня из рук еще при взрыве. Из оружия остались только когти на руках... и ногах. Ах да, еще хвост. Он, кстати, сейчас нависал надо мной наподобие скорпионьего. Правда, мой был тонким, подвижным, очень длинным и оканчивался острой костяной иглой. Таким себе шипом...

М-дя... этот раунд не за мной, а потому я медленно встал, поднял руки и обвил хвостом правое бедро.

Через минуту мои руки были скованы за спиной, к ним же пристегнут конец хвоста. Меня куда-то повели...

Я, в окружении охраны из шести "ящериц", долго плутал по нескончаемым (во всяком случае, для меня) коридорам, пока мы не вошли в огромное помещение, судя по всему ангар.

Я решил, что это ангар, потому что все пространство было заполнено коробкообразными машинами, некоторые то и дело неторопливо поднимались в воздух и исчезали в вертикальных шахтах в потолке.

Меня грубо толкнули к ближайшей из них. Задняя стенка распалась на две части. Верхняя ушла в потолок, а нижняя оказалась со ступеньками на внутренней стороне, по которым вся наша компания и поднялась. В помещении, в которое мы попали, имелось двенадцать сидений, расположенных в два ряда и обращенных друг к другу. В дальнем конце находилась еще одна дверь, судя по всему пилотская кабина. Никаких иллюминаторов или чего-то подобного не было. Меня усадили в одно из кресел посредине салона и туго затянули ремнями, полностью лишив возможности двигаться. Остальные места заняли конвоиры. Кресло не было рассчитано на мои рост и вес, а потому выглядел я в нем как ребенок... Особо опасный. Почему-то это меня развеселило, и я улыбнулся. Сидящий напротив меня охранник вздрогнул и крепче сжал в руках винтовку. Интересно, почему меня так боятся? Я ведь более чем в полтора раза ниже их...

Тем временем наш транспорт вздрогнул и, судя по ощущениям, стал подниматься, наращивая скорость. От перегрузки меня вдавило в кресло. Я мельком взглянул на конвоиров, им приходилось хуже. Ну да, судя по всему - они привыкли к более низкой гравитации, а потому и более чувствительны к ее изменению. Хм, по идее на мне это тоже должно было сказаться... Непонятно...

Через полчаса постоянной перегрузки все вдруг резко прекратилось. Вообще. Исчезла не только перегрузка, но и гравитация как таковая. Что ж, товарищ, могу вас поздравить с выходом в космос. Только вот я почему-то сомневаюсь, что посадка произойдет на моей родной планете... А как она вообще называется? Недолгое самокопание привело к странным выводам: у родной планеты было аж три известных мне названия - Гея, Терра и... Земля. Последнее - в каком смысле? Почва, что ли? Так, попробуем покопаться в себе еще. Вдруг что интересное найду? После длительного вспахивания тех небогатых залежей памяти, что у меня имелись, пришел к неутешительным результатам - я знаю, что ничего не знаю. Даже про себя... Причем это вроде цитата. Вскоре, разочаровавшись в своей памяти и не зная местного языка, а потому не имея возможности пообщаться со своей охраной, я незаметно для себя заснул.

Проснулся я от настолько сильного толчка, что аж зубы клацнули.

"Прилетели", - с грустью подумалось мне. Меня освободили из кресла и повели к выходу. Судя по гравитации, мы были не на планете или уже на другой планете.

Когда меня вывели, я успел оглядеться. Что ж, моя догадка оказалась правильной, мы были все еще в космосе, а точнее, на космической станции. Об этом говорил прозрачный потолок, через который можно было наблюдать оранжево-синюю поверхность планеты. На ее орбите мы и находились. То, что это космическая станция, подтверждал и монитор на одной из стен, на котором вращалась схема самой станции. Мою догадку подтвердил конвоир, который подошел к монитору и что-то набрал на появившейся снизу клавиатуре. После чего ткнул в какой-то сектор на изменившемся рисунке.

Судя по схеме, станция представляла собой сильно сплюснутый шар, который был опоясан тонким кольцом, а из полюсов выходили цилиндрические башни, утыканные электроникой. Размеры не берусь угадывать, но, судя по всему, диаметр шара около полукилометра.

Меня ткнули стволом между лопаток, вынуждая двигаться за конвоирами. И снова плутание по коридорам.

На этот раз до цели мы добрались намного быстрее. Это оказалась лаборатория, полностью заставленная непонятной аппаратурой. Здесь я увидел представителя новой расы. Двух с половиной метров ростом хрупкое создание с тонкой костью, голубой кожей, огромными фасетчатыми глазами. Одет он был в туго обтягивающий комбинезон слегка темнее его кожи.

Конвоир переговорил о чем-то с этим "голубым", тот согласно кивнул. Меня подвели к вертикально стоящей пластине один на два метра. Она была хромирована, а потому я наконец смог в отражении рассмотреть свое тело. Поджарое тело с темно-фиолетовой кожей, кое-где имеющей рисунок чешуи, желтые звериные глаза с вертикальными зрачками, черные как смоль прямые волосы до плеч, клыки, выпирающие из-под верхней губы, и четыре небольших, но острых рога на лбу, крайние слегка загнуты назад. Добавим, что на моих руках когти, а сзади еще и хвост с иглой на конце.

- Бес! - ахнул я, попятившись. Уж такого никак не ожидал. Не-ет... я точно знаю, что так представители моего вида не выглядят. Но и вспомнить, как именно они выглядят, - не могу. Хотелось смеяться и плакать одновременно... А еще не хотелось жить... Потому я безропотно позволил прижать себя к пластине, к которой меня тут же притянули ремнями, после чего она приняла горизонтальное положение.

Я ощутил, как что-то холодное прижалось к моему многострадальному затылку. Меня пронзила короткая острая боль, и наступило забытье.

* * *

"Подключение к нервной системе выполнено".

"Сканирование мозга. Ждите..."

"Внимание! Обнаружены повреждения некоторых секторов мозга".

"Восстановить?"

"Внимание! Некоторые секторы мозга отключены".

"Активировать?"

Глава 1

У меня что - глюки? Хотя какая разница? Давай уж, глюк, выполняй...

Ощущение было - будто меня ударило электрическим током. Мгновение ничего не происходило, а потом, будто прорвав плотину, меня накрыл поток знаний. Было много пробелов, но и того, что я получил (или вспомнил?), хватило, чтобы снова захотеть жить и получить цель жизни. Я - человек, и, как говорится, это звучит гордо. Но какая-то сволочь превратила меня в черта и запихала неизвестно куда? Хотя секундочку... Я знаю, где нахожусь... Скопление Зарод, система Фархар, орбита планеты Лонер. Откуда знаю? На этот риторический вопрос я получил вполне нормальный ответ - от биокорабля Задор. Теперь осталось найти гада и помучить его перед смертью... Угу, разогнался. Так, а где я вообще? Тут же вернулось ощущение тела и с ним все остальные чувства.

Я так и остался лежать привязанный к пластине. Не показывая, что пришел в себя, прислушался к тому, что происходит вокруг. Рядом кто-то с кем-то общался. К сожалению, язык неизвестный...

"Активация синхронного переводчика".

В следующее мгновение я услышал вполне понятную речь.

- Не волнуйтесь, господин, он будет таким, как и раньше, - говорил мужской голос.

- Точно? Доктор, вы должны понимать, если любимец моей дочери неожиданно исчезнет, могут пойти слухи, а это будет достаточно неприятно... - говорил другой, властный голос. Судя по всему, они общались с помощью какого-то подобия телефона... с экраном. Так что через прикрытые веки я видел собеседника доктора - ящера в темной одежде, наподобие мантии.

- Не волнуйтесь, этот артефакт древних всегда действует безотказно. - Судя по интонации, доктору этот разговор уже порядком надоел. - Можете быть спокойны, имплантат полностью разрушит высшую деятельность мозга, как это происходило со всеми до этого. Теперь этот пришелец действительно навсегда станет животным... Он бы им и оставался, если бы кто-то не повредил ошейник, который он носил. Я, кстати, осмотрел его. Удивительный механизм. Внешне ничем не отличается от обыкновенного подавителя агрессивности. А на самом деле отключает разум существа от управления телом. Кстати, сколько он его носил?

- Не знаю, - ответил собеседник. - Восемь циклов назад я купил его уже с ошейником.

- Да... - протянул доктор. - У этого существа поразительная сила воли, если он смог сохранить остатки разума до сих пор... Хотя уже нет. - В его голосе звучало разочарование пополам с удовольствием от проделанной работы. Жуткая смесь...

"Все, - подумал я. - Доктор, тебе хана. Ты у меня, гад, так просто не отделаешься! Хотели уничтожить меня как личность, оставив животное в моем теле? А наоборот не желаете ли?"

Наконец эти двое закончили разговор и оборвали связь. После этого доктор переговорил по коммуникатору еще с несколькими "людьми". Все это время мне приходилось изображать спящего. Где-то через полчаса я услышал звук открывающейся двери. Точнее, она уехала в стенку. Ну не это главное. Главное то, кто пришел. А пришла моя "хозяюшка"...

- Доктор, как он?

- С вашим любимцем все в порядке. Должен вот-вот прийти в себя.

- Ой, я так рада, - зачастила она. - Вы не представляете, как я испугалась, когда узнала, что в него вживили этот странный биочип, из-за которого им смогли управлять...

"Ага, а эта девка-ящерица, оказывается, дура... Но об этом пусть болит голова у ее родителей, а доктор, кстати, хорошую идею подсказал. Пора действительно прийти в себя..." - подумалось мне.

Издав тихий стон, я, пытаясь косить под еще не пришедшее в себя животное, стал вырываться из пут, при этом издавая как можно более жалобные звуки.

Добрый доктор (убью гада!!!) сунул какой-то приборчик мне под нос. Я лишь успел заметить, как на небольшом дисплее появилась вполне понятная надпись: "Языковые структуры не обнаружены..." Это он типа проверил, не притворяюсь ли я. Ню-ню...

Над головой послышалось одобрительное бормотание, и - о, чудо! - меня наконец освободили.

Порезвимся!!!

Все произошло мгновенно. Я взвился на ноги, параллельно обматывая своим хвостом шею ящерки. Доктор метнулся к вполне прозаической красной кнопке. За что и был наказан перебитыми передними конечностями и пришпилен к стене когтями моей правой руки.

А я крут, однако! Сломать кости сразу на двух руках и при этом не повредить свои... Хотя, может, они у него были хрупкие?

Все замерло. Ящерка сзади тихо хрипела, не получая в достаточном количестве кислорода, доктор тихо подвывал от боли, а из дырки в плече сочилась темно-синяя кровь.

- Ну что, гадина, пришел твой час, - прохрипел я ему в лицо. Он испуганно посмотрел на меня. Ба! Да он понял, что я сказал. - Это хорошо, что ты меня понимаешь. Сейчас сполна поплатишься. - После чего последовал удар левой рукой от пояса до шеи. Не глубокий, но очень болезненный. Отчего он лишь всхлипнул и рухнул без чувств. - Слабак, - раздраженно проворчал я и со злости плюнул на него...

Как он заорал... А я с удивлением смотрел на то, как моя слюна прожигает в нем дырку. Через пару минут он затих окончательно. Э-э-э... Это как?

"Слишком велика разница в структурах белков", - сообщил уже слегка привычный глюк.

А, ладно, потом разберусь. Сейчас главное - выбраться отсюда.

Я повернулся к ящерке. Она еле дышала. Пришлось ослабить хватку. Не хватало, чтобы она загнулась раньше положенного.

- Ну что, будешь послушной, или мне и на тебя плюнуть? - ласково поинтересовался я.

- Буду, - прохрипела она.

- Это хорошо... - Странно, откуда берется этот рык?.. Ладно, все потом. - Где мы сейчас находимся?

- На станции...

- Меня не это интересует. Где расположена эта система? - Я слегка сдавил ее шею.

- Это один из крайних миров, он находится вблизи карантинной зоны, - выпалила она, боясь, что я продолжу душить ее.

- Что за карантинная зона?

- Мертвая часть рукава. Мертвые миры. Там когда-то жила древняя цивилизация, но она погибла из-за сильного излучения неизвестного типа, которое до сих пор остается там.

- И что, никто туда не летает? - поинтересовался я.

- Очень редко, и только смертники... Слишком опасно.

- Ясно. Какая ближайшая вражеская по отношению к вам система?

- В месяце гипера отсюда. Жванг - мир насекомых...

- А какая гуманоидная раса ближе всего?

- Она очень далеко... - Это был не ответ, и я снова сдавил ее шею. - Туда год лететь! Гуманоиды слишком редки!! Тебя будут искать, если ты меня убьешь!!!

- Меня будут искать в любом случае, - отмахнулся я. - Что у вас полагается за лишение разумного существа разума?

- По галактическому закону... уничтожение всей семьи виновного... в преступлении, - прохрипела она.

- Вот видишь? Кстати, а что это такое? - Я резко сменил тему. Уже некоторое время рассматривал браслеты на запястьях. Мой "глюк" сообщил, что внутри находится какая-то техника. Но толком не описал.

- Гравитационные браслеты, - как о само собой разумеющемся ответила ящерка.

- И?.. - Я раздраженно смерил ее взглядом. Что сделать мне в принципе оказалось проблематично из-за разницы в росте.

- Гравитации на планетах-то разные, а они их стабилизируют... - поспешила объяснить собеседница.

- Как его отключить?

- Нажать на небольшой выступ и провести его вправо до половины оборота браслета.

Я уже собрался было попробовать, как что-то меня остановило. Приблизившись к ящерке вплотную, прижал все еще окровавленные когти к ее горлу и как бы в задумчивости провел ими наискось, сильно оцарапав кожу.

- Просто нажать на синий ромб, - пискнула она.

- То-то же, - проворчал я, нажимая на ромб.

Первое мгновение казалось, что ничего не изменилось. А потом пришло ощущение пониженной гравитации. Допросив ящерку обо всей структуре управления браслетом, осторожно поиграл с регулятором мощности и понял, откуда у меня такая сила. Оказывается, кто-то задал на браслетах повышенную гравитацию. Что, в свою очередь, привело к постоянному накачиванию мышц. Странно, что я вообще не загнулся...

Так, перестаем думать о глупостях и соображаем, что делать дальше.

Сначала поставим задачу-минимум. Ну, хоть бы - выжить и снова не лишиться разума.

Мрачная, конечно, вырисовывается перспектива... Но что поделаешь, на безрыбье и рак сойдет...

А кто такой рак?.. Нет, ну это меня бесит все больше и больше! Надо перестать задумываться над каждым словом и просто действовать!

Будем считать, что задача-минимум поставлена. Теперь возьмемся за задачу-максимум. Ну, тут все тоже просто. Надо свалить с этой базы, и желательно так, чтобы от меня отвязались, если будет преследование. А потом найти тех гадов, что сотворили это со мной и...

Видимо, на моем лице проступило особо зверское выражение, потому что ящерка тихо заскулила.

- Хочешь жить? - тихо поинтересовался я у нее. В ответ - нервное кивание. Как бы голову себе не оторвала от такой скорости... - В таком случае... - Сам не знаю почему, я потянулся к тому кораблю, что дал мне знание о моем месторасположении.

Он сообщил, что с радостью поможет мне выбраться отсюда, а то ему самому здесь до жути надоело. А особенно напрягает тот факт, что никто его не понимает... После чего поинтересовался у меня - начинать ли предстартовую подготовку. Я, конечно, согласился. И прежде чем разорвать связь, успел еще спросить, где именно он находится. Угу...

Я зашел ящерке за спину и залез на нее, положив свой подбородок ей на плечо, а руками обняв за шею так, чтобы в случае чего смог располосовать ей горло. Та охнула под моим весом, но удержалась на ногах.

- А теперь топай в красный сектор, третий уровень, пятый док, - скомандовал я и предупредил: - Мне известны многие языки Галактики. Так что попробуешь кого-то предупредить - умрешь... - Не уверен, действительно ли пойму, но ведь ей не обязательно об этом знать. Ведь так? - Давай-давай, топай!

И мы потопали.

Идти пришлось долго. Пару раз спускались на лифтах, раз даже проехались на чем-то наподобие метро. Потом снова лифт, парочка шлюзов.

По дороге попадались представители других рас. На протяжении всего пути на нас смотрели лишь слегка удивленно, но не более того. Хотя я и не уверен, так как мимика на лицах инопланетян непривычна. А потому больше ориентировался по глазам. Правду кто-то сказал, что в глазах отражается душа... Пусть даже инопланетная.

И наконец, открылся шлюз, пропуская нас в пятый док.

Честно признаюсь, корабль не очень-то меня впечатлил. Болотно-зеленого цвета, небольшой, бочковатый, слегка вытянутый, с какими-то атрофированными крылышками, весь прилизанный, стоял он на четырех небольших опорах и чем-то напоминал жучка...

Но вот идущие от него волны радости и тепла заставляли полностью забыть его недостатки. Я даже толком не мог понять, откуда пришли эти самые ощущения, но то, что они были, - несомненно.

Глава 2

Когда мы вошли в док, из шлюза корабля появился еще один ящер, одетый в какое-то засаленное подобие рабочей формы.

- Делай что хочешь, но мы должны оказаться как можно ближе к кораблю. И не вздумай бежать, - тихо прошипел я своей заложнице в ухо, делая при этом вид, что лащусь к ней. Она лишь вздрогнула и поспешила навстречу ящеру, что-то быстро тарахтя при этом.

К тому, что именно она говорила, я не прислушивался, так как в этот момент незаметно пытался отрегулировать браслет, чтобы он работал где-то в треть силы. Наконец мне это удалось.

И когда между нами оказалось около метра, я плюнул в морду ящеру, одновременно с этим используя свою носильщицу как стартовую площадку. Ящер такого не ожидал, но рефлекторно прикрыл морду руками. Слюна, к сожалению, на него не подействовала... От моего сильного рывка "хозяйка" потеряла равновесие и рухнула на пол, а я тем временем вонзил когти рук и хвостовой шип в грудь ящера. Когда я поднялся на ноги, он был уже мертв. Загнал ящерку на борт корабля, следом поднялся сам.

Повинуясь моей мысленной просьбе, шлюз за нашими спинами закрылся. Заперев заложницу в первой попавшейся каюте, при помощи все той же странной связи с кораблем я быстро осмотрел остальные помещения. Не хватало еще, чтобы кто-то оказался на борту. Никого не найдя, прошел в рубку.

Рубка оказалась небольшой, каплевидной формы, с тремя креслами. Среднее было слегка впереди, и, судя по большему количеству панелей управления, в нем должен был сидеть капитан. Стена представляла собой сплошной экран, на котором сейчас было видно помещение дока с трупом ящера в нем. Недолго думая, я сел в кресло.

Ощущения, когда я устроился в нем, были такие, будто тебя обнимает кто-то близкий тебе. Мать... Родство душ, защищенность, спокойствие.

"Куда полетим?" - спросил меня бесполый голос. Голос корабля.

Я поморщился. Слегка неприятно, когда с тобой общается бесполое существо.

Ответом мне был детский смех.

"Так ведь я еще маленький", - уточнил мальчишеский голос.

"Что, уже выбрал пол?" - удивился я.

"Ну да. Звучи я сейчас девушкой, у тебя были бы проблемы, так как рядом нет представителя твоего вида".

Нет, все-таки корабль хоть и с душой мальчишки, но все же...

"Злюка", - обиженно сказали мне.

"Ну, извини-извини, просто столько навалилось на меня в последнее время..."

"Прощаю, - тут же откликнулся бессловесный собеседник и поинтересовался: - Так куда же полетим?"

"Не знаю... Я, честно говоря, и летать-то не умею..."

"А что здесь сложного?"

И я почувствовал, как мое сознание слилось с сознанием корабля. Теперь мне было доступно и известно многое. Я-корабль осмотрелся. Надо выбираться отсюда, иначе точно погибну.

Стоило мне об этом подумать, как взвыли сирены и синим светом замигали лампы.

"Это они, наверное, доктора нашли, - злорадно подумал я, после чего спохватился: - Стоп! Чего я злорадствую? Выбираться отсюда надо!!!"

Запустились маневровые и атмосферные двигатели. Корабль медленно оторвался от пола, и, круша всевозможные постройки, начал разворачиваться носом к шлюзу в космос.

Сзади из стен дока появились четыре двуствольные турели и открыли по нас огонь. Меня очень порадовал тот факт, что диафрагмы на космических двигателях были закрыты, а потому повреждения оказались несущественными. Но все равно, надо что-то делать...

Датчики показали, что врата шлюза не протаранить - слишком крепкие. Да и места для разгона практически нет... Но сам корабль предложил решение. Оценив его, я согласился.

Спереди из специальных пазов появились четыре лазерных резака, что добавило кораблю еще больше сходства с жуком. Преодолев некоторое сопротивление, резаки вошли в металл врат. Минута работы, и, наконец, выход свободен! Вывалившись из проделанной дыры, корабль включил космические двигатели и стал набирать скорость. А сзади уже появилась погоня. И судя по тому что не стреляют, им известно о заложнице...

Переговоры сейчас ничего не решат. Я не в том положении, чтобы диктовать условия, несмотря на козырь в виде ящерки.

"Мы можем смыться отсюда?" - мысленно поинтересовался у корабля.

"Гипердвигатель не выращен, гиперизлучатели не выращены, световые ускорители и необходимый защитный щит не выращены, система Черных врат не выращена, гравитационные врата поблизости не обнаружены..." - принялся перечислять корабль.

"Ну, хоть какой-то вариант есть?"

"Можно состыковаться с кораблем, совершающим гиперпрыжок", - наконец предложил он.

Хм, а это шанс...

"Быстро найди подходящий транспорт!"

"Жди, сканирую..." - распорядился корабль и тут же умолк. А мне тем временем пришлось резко уклоняться от залпа, который все-таки по нас дали. Еле успел увернуться от нескольких зарядов, жутко похожих на шаровые молнии. Это как же оно должно было на меня-корабль подействовать?.. Тут же пришел ответ - концентрированный ЭМП-заряд. Вырубило бы всю электронику. Угу, и взяли бы меня тепленьким...

Нет, здесь оставаться нельзя, надо что-то делать...

"Обнаружено несколько подходящих для наших нужд кораблей", - как раз вовремя подал голос корабль.

Быстро просмотрев список кораблей, я выделил из них один - тяжелый грузовик, готовящийся по параметрам часа через два произвести гиперпрыжок от местного спутника. Только вот проблемка... Между нами находятся преследователи, планета и сам спутник...

"Рекомендую использовать гравитацию планеты для разгона. При использовании данного варианта прибудем к цели за один час пятьдесят минут. Приступать?"

"Приступай", - согласился я и почувствовал, как меня очень вежливо отстранили от управления. Ну вот, теперь два часа ничегонеделания... Стоп! А откуда он знает о привычных мне мерах?

"Автоматическое адаптирование под пользователя для облегчения взаимосвязи между кораблем и пилотом" - вот тебе и ответ...

Тем временем корабль резко изменил направление, намереваясь пройти между преследователями, разделившимися на две группы, пытаясь взять нас в клещи.

"Перевожу двигатели в режим ускорения. Активация дополнительных гравитационных компенсаторов..."

Мы прилично прибавили в скорости. И судя по всему, для преследователей это было неожиданностью.

"Слушай, а что ты раньше делал?" - поинтересовался я.

"Да так... тяжелым кораблям помогал швартоваться к станции..."

"Это что же получается? Ты буксир?" - опешил я. Ничего себе, никогда бы не подумал, что можно оторваться от преследователей на буксире. А ведь у них истребители... Это заведомо более быстрые машины.

"Моя система позволяет переводить мощность двигателей в скорость", - гордо сообщил мне детский голос.

"Да я ничего против не имею... Даже наоборот..."

Мы уже подошли к планете и, чуть ли не ныряя в атмосферу, начали разгон. Судя по тому, как вибрировал корпус, это обещало быть что-то с чем-то...

Вскоре преследователи отстали. Это же какая у нас скорость? А как же перегрузки?

"Мне, между прочим, приходилось буксировать крейсеры, а они свои гравитационные поля никогда не отключают..." - обиженно заметил корабль. Что-то у него в последнее время повышенная эмоциональность, и все в сторону обиды...

"Принимаю поправку к психоматрице", - тут же сообщил он мне. А то я уже и забыл, что общаюсь с кораблем, а не с живым существом...

Расцепив наши сознания, решил толком осмотреть корабль. А то когда по нему носился, ничего и не рассмотрел...

Как я уже говорил, кораблик был небольшим, даже можно сказать крохотным... За рубкой (хотя какая рубка - простая кабина) начинался короткий коридор с шестью дверями по бокам и еще одной в торце. Первая справа была шлюзом. За той, что справа, обнаружилось нечто наподобие гибрида кухоньки и медотсека. На такие мысли наводил цилиндрический саркофаг с прозрачной крышкой и пара тарелок с объедками. Остальные четыре двери скрывали за собой небольшие каюты со столом, кроватью и чем-то похожим на тумбочку. Причем все более или менее приемлемого для меня размера. Ящерам этот кораблик так вообще должен казаться крошечным... А еще в каждой из кают наблюдалось небольшое сооружение наподобие душевой, скрытое за полупрозрачной стенкой. Это радовало... За дальней торцевой дверью находилась реакторная, так как световой столб от потолка до пола, окруженный всякой аппаратурой, по-другому не назовешь... Интересно, по какому принципу он работает? И все-таки маленький достался мне кораблик...

"Я же сказал, что еще ребенок!!!" - тут же возмутился описанный выше.

"А я подумал, что ты шутишь..."

"Ничего подобного!

- возмутился он. - К твоему сведению, я лишь изначальная форма настоящего биокорабля".

"Вот с этого места поподробнее, пожалуйста. А то мне непонятно, как это - биокорабль?.."

"Данная моя форма является как бы зародышем, который должен развиться в корабль требуемой формы. И если быть совсем точным, я не являюсь биокораблем как таковым... Просто это определение на твоем языке наиболее подходящее. На самом деле я помесь нано-, квази- и все-таки биотехнологий".

"И что же требуется, чтобы ты, так сказать, развился?" - поинтересовался я.

"Только и надо, что поместить меня в подходящую питательную среду... Ну и еще провести инициацию с капитаном для получения генокода, чтобы я мог подстроиться под его же нужды".

"И кто же твой капитан?" - тут же насторожился я.

"В данный момент его нет. Но я хотел бы, чтобы им стал ты..."

"А это возможно?.. Я не принадлежу к расе твоих создателей... Кстати, а кто тебя создал?"

"Ну, во-первых, не имеет значения, какой ты расы, - я

универсал. А во-вторых, раса моих создателей имеет самоназвание аффтахор, если тебе интересно...

- Мне это ничего не сказало, а потому он пояснил: - Теперешние цивилизации называют их древними".

"Гложут меня смутные сомнения..." - протянул я. Слишком уж все странно... Помнится, доктор упоминал, что тот имплантат, который мне вживили, тоже принадлежал древним, и он должен был лишить меня разума, а все вышло наоборот... Теперь корабль древних... В мою и без того поврежденную голову пришла совсем уж больная идя... А если?..

"Нет, нет и еще раз нет, - засмеялся корабль. - Ты не древний, это я могу сказать точно... Конечно, у тебя схожая с ними генетическая структура, но она похожа у всех гуманоидных рас. А древние были именно гуманоидами. И благодаря схожести генокодов твой мозг имеет подходящее строение под имплантат".

"Ну, хоть с этим разобрались...

- Я облегченно вздохнул. Быть представителем древней, вымершей цивилизации мне не улыбалось. А вдруг я последний?.. - И что же, никто из гуманоидов не пытался применить на себе имплантаты?"

"Они, по-твоему, совсем психи?

- вопросом на вопрос ответил корабль, но все-таки пояснил: - Чтоб ты знал, древние обитали там, где сейчас карантинная зона. А так как вокруг нее живут негуманоиды, они и нашли имплантаты первыми. На них они действуют губительно, а потому считается, что это опасно для всех..."

"Угу... Ладно, мне ясно. А как же насчет тебя? Ты ведь не один? И если нет, то почему тебя все еще не развили в настоящий корабль?"

"А кто это сделает? Без имплантата мы не можем общаться, чтобы дать о себе знать, а потому не можем просветить насчет нашего настоящего происхождения. Я вообще находился в полусонном состоянии, соображая почти как обыкновенный бортовой компьютер, пока не почувствовал тебя... Насчет того, как мы тут появились?.. Все просто - была найдена одна из уцелевших орбитальных верфей древних. Так мы и появляемся. И нас все принимают за простые буксиры... Нет, конечно, проводились исследования, но в нас попробуй что-то разбери. Теперешние цивилизации еще не доросли до того, чтобы понять, что мы такое".

- М-дя... - Некоторое время поразмыслив, я хмыкнул и направился в ближайшую каюту. В душ.

Глава 3

Никогда бы не подумал, что принять душ - это такое счастье... Уф... как все-таки хорошо...

Когда я, все еще мокрый, плюхнулся в капитанское кресло, мы уже были на подходе к цели. Сейчас под нами проплывала бурая, вся в кратерах, поверхность местного спутника. Наши преследователи порядочно отставали, но прекратить погоню даже не думали. Радовало хоть то, что больше не предпринимали попыток подстрелить...

"До выхода на цель осталось десять минут", - сообщил корабль.

"Да, кстати, забыл спросить, у тебя имя-то есть?"

"Имя?.. Ну, меня называли Задор..." - как-то неуверенно протянул он.

"Это больше на кличку похоже, - заметил я. - А ты, как-никак, разумен. Потому я считаю, что тебе положено нормальное имя..."

"Ну, не знаю...

- задумался он и поинтересовался: - А как тебя зовут?"

"Меня?..

- Я грустно усмехнулся. - Не помню... Надо придумать что-то на первое время, а то неудобно общаться будет".

Я задумался. Может, Бесом назваться? Хотя нет... Какой из меня бес? Копыт нет, хвост кончается острым шипом, а не кисточкой, вместо двух рогов - четыре. Даже бес из меня и тот неправильный...

В голове послышался дикий хохот.

"

Что смешного?" - мрачно поинтересовался я.

"

Ничего... ох, ха-ха-ха... Бес!.. Гы-гы..."

Я угрюмо ждал ответа.

"Да ладно тебе...

- отсмеявшись, обратился ко мне корабль. - Просто это твое слово... Знаешь, как сказал один великий мудрец, в Галактике есть место всему, а потому случайность здесь обыденная вещь..."

"Ты это к чему?"

"Понимаешь, слово "бес" на языке расы аффтахор значит "безымянный

"

в прошлом времени..."

"М-дя... действительно, мудрец был прав. А как будет "безымянный" в теперешнем времени?" - заинтересовался я.

"Бейссел..."

"Хм... Ну, вот и имя мне подобралось, - мрачно усмехнулся я. - Как раз для меня, ведь я не помню своего настоящего имени..."

"Ладно... Бейссел, мы выходим на цель".

И действительно, из-за горизонта спутника появилась продолговатая черточка, которая с каждой секундой увеличивалась...

Я присвистнул. Настоящий колосс. Километров десять в длину махина, состоящая из огромных прямоугольных, сто на двадцать и на сорок метров бурого цвета контейнеров, которые сцепили вместе, закрепили вокруг тридцатиметрового цилиндра, а потом к этой конструкции приварили огромное количество двигателей. Сейчас это чудище, подобно нам, использовало гравитацию планеты для ускорения. Радовало то, что мы заходили к нему сзади и слегка сбоку. А то при столкновении с подобной махиной ничего хорошего нам бы не светило. Я опасался, что мы попадем под выхлоп его двигателей, но мой кораблик заверил, что все просчитал. Ну-ну...

Наконец мы поравнялись с ним и теперь шли параллельным курсом. Желая узнать, что будет делать дальше мой корабль, я подсоединился к его сознанию... Судя по тем расчетам, что проделывал, он собирался прицепиться к одному из контейнеров.

"А не оторвет?" - взволнованно поинтересовался я. Честно говоря, незнание, что происходит в момент гиперпрыжка, меня порядочно нервировало.

"Не должно...

- как-то слишком уж неуверенно протянул корабль. - Во время прыжка, на несколько мгновений, появляется проход в подпространство, в который и уходит корабль..."

"Какого размера будет проход?"

"По контуру корабля, в форме овала..."

"И практически впритык к обшивке, так?" - закралось нехорошее предчувствие.

"Д-да..."

"И ты предлагаешь нам прицепиться к контейнеру? Ты корабль или нет? Неужели не соображаешь, что нас, скорей всего, срежет этим самым проходом?!!"

- вскричал я на мысленном канале, и в подтверждение моих слов он прогнал подобную модель.

"Но у меня же нет опыта в абордаже... особенно абордаже судна, которое готовится к прыжку", - принялся оправдываться он.

Наше общение шло с бешеной скоростью, так что в реальном времени прошло не больше пятнадцати секунд.

"Что же делать?" - наконец не выдержал он. Ну, честное слово, настоящий ребенок, несмотря на то что корабль и что у него соображалка на пару порядков лучше моей...

Я начал рассматривать грузовик... Блин! Да контейнеры же просто огромных размеров! Неужели не сможем пристроиться между ними?!

"Идею понял. Можем! Приступаю!

- подал голос корабль, который беззастенчиво копался в моих мозгах, и тут же заложил крутой вираж, быстро сокращая оставшееся расстояние. - Ничего не беззастенчиво! Сам прикрывай свои мысли! И вообще - грузовик уже собирается прыгать!"

Действительно, передняя часть уже сияла призрачным голубым светом. Мне тут же объяснили, что это активация излучателей, которые, собственно, и создадут проход в гипертуннель. Мой кораблик еле успел втиснуться между контейнерами последнего ряда и зафиксироваться при помощи выдвижных фиксаторов, как последовал гиперпрыжок. Ощущения при прыжке были странными. Сначала я почувствовал, как мое тело от перегрузки вдавило в кресло, при этом казалось, что меня кто-то растягивает, как резинку...

"Мы в гипертуннеле", - сообщил корабль. Будто я и без него не догадался.

"Сколько нам так лететь?"

"Около недели..."

"Знаешь, я, наверное, дурак, но не подскажешь, куда именно мы летим?"

"Судя по положению корабля при прыжке и потраченной на прыжок энергии - в систему Ропус".

"А кто там живет?"

"Да все эти же, как ты выразился, ящерицы".

"М-дя... Слушай, а нельзя ли как-то избежать этого?"

"У нас излучателей гиперпрыжка нет, а потому можно отстыковаться от грузовика и таким образом выпасть в обыкновенный космос..."

"А неделя в гиперпрыжке это долго?"

"Прилично... Где-то систем сорок проскочим..."

"А в них есть разумные? Ну, кроме ящериц..."

"Есть, но мало... этот сектор слабо заселен. Но здесь вполне достаточно диких планет".

"Дикие - это значит, что разумные на них не живут?" - уточнил я.

"Ну да..."

"А мы можем попасть в подобную систему?"

"Подожди..." - И он замолчал минут на двадцать.

Я тем временем проверил, как там моя "хозяйка". Она забилась в угол между душевой и кроватью и оттуда затравленно смотрела на меня. Удовлетворенно хмыкнув, я сходил на кухню-медотсек и при помощи подсказки корабля заказал некое подобие обеда. Отнес ящерице. Не хватало, чтобы она с голоду загнулась. Полезный заложник, как-никак... Накормив пленницу, снова вернулся в кухню и стал экспериментировать с синтезатором пищи, пытаясь получить что-нибудь вкусное уже для себя, любимого. Ответ корабля на заданный вопрос застал меня в тот момент, когда я пил что-то наподобие яблочно-апельсинового сока, закусывая вкусными сладкими крекерами.

"Я проверил имеющиеся у меня звездные карты..."

"И?.." - поторопил я его.

"На пути следования грузовика есть тринадцать диких систем. Четыре планеты, подходящие для тебя по составу атмосферы".

- Короткую справку дать можешь? - вслух поинтересовался я, направляясь в кабину. Уселся в кресло. Передо мной на мониторе, где до этого был виден длинный ряд контейнеров на фоне серой пелены гипертуннеля, появилось изображение четырех планет.

Первые две я отмел сразу. На одной в данный момент и, судя по всему, в ближайшие две тысячи лет будет проходить ледниковый период. А на второй было повышенное количество сероводорода, и мне не улыбалось провести достаточно долгое время на планете, где стоит запах общественного туалета.

Теперь я рассматривал вторую пару планет. Обе были очень удобны и хороши для проживания. Странно, почему они не заселены?..

"А ты на гравитацию внимание обрати", - посоветовали мне.

Угу... А что там у нас с ней? Ага, вот в чем дело. Она слишком высока для ближайших рас... Это нам на руку...

"Слушай, а ты вообще сможешь сесть на планету?" - наконец сообразил я спросить.

"Без проблем. Даже смогу взлететь без особых затруднений", - гордо заявил мне корабль.

"Ага... А как насчет того, чтобы подрасти? Ты ведь говорил, что сейчас вроде как ребенок..."

"Аналогично - без проблем. Моя структура позволяет мне на близком расстоянии вытягивать необходимые элементы из окружающей среды. Хотя это и происходит очень долго..."

"Насколько долго?"

"Ну... при хорошем стечении обстоятельств смогу где-то за месяц вырастить гипердвигатель, излучатели к нему и слегка увеличить свои габариты".

"И это, по-твоему, долго?" - опешил я.

"Ну да! В специальном растворе, в который помещали нас древние, подобное происходило за пару дней..."

- Ик... - мудро выдала моя темность. И тут он меня добил:

"За месяц в этом растворе можно было вырастить небольшой авианосец или хороший такой дредноут".

- М-дя... - Я в задумчивости посмотрел на экран. У одной из планет было астероидное кольцо. И по идее время от времени эти астероиды должны падать на поверхность. А это значит, что там должны быть лучшие условия для развития моего корабля.

"Правильно мыслишь, - заметил он. - Хотя я все еще не полностью твой. Ты ведь не прошел инициацию..."

"Ну и как ее пройти?" - со вздохом поинтересовался я.

"Да все просто: тебе только и надо, что посидеть пару минут в кресле, пока я возьму немного твоей крови и проведу сканирование твоего мозга..."

"И все?"

"Да... Приступать?"

"А... давай", - махнул я рукой, откидываясь в кресле. Никаких особых эффектов не последовало. Я просто сидел, бездумно уставившись на экран. Лишь раз были неприятные ощущения, когда выскочившая из подлокотника иголка быстро уколола меня в ладонь, после чего убралась назад.

"Готово... капитан".

"Угу... Ты, кстати, имя себе еще не придумал?"

"Ну, есть одно, которое мне понравилось..." - Судя по интонации, он стеснялся.

"И?.."

"Фрийон

..."

"И что оно значит

?"

"

Свободный ветер", - совсем тихо ответил корабль.

Я засмеялся. А отсмеявшись, пояснил:

"Ты не обижайся, я ничего плохого про имя сказать не хочу. Оно тебе очень подходит. Ведь ты действительно дал мне возможность обрести свободу..."

"Потому и выбрал, - буркнул Фрийон. - Я ведь должен подходить своему капитану, чтобы между нами не было никаких разногласий..."

- Безымянный ушел при помощи вольного ветра, - протянул я. Звучало как-то эпически. Как начало легенды... Не хватает только легендарного меча и верного скакуна. Хотя... Скакун у меня такой, что грех жаловаться. А насчет меча... Думаю, со временем парочка каких-нибудь лазерных пушек его заменят... От этих мыслей мне стало грустно. Ведь неизвестно, смогу ли я вернуться домой... Да и где этот дом?..

Я затряс головой. Э... нет, так дело не пойдет. Нечего унывать. Я жив, со мной новый друг, и у меня есть все шансы на победу в этом нелегком деле под названием - жизнь.

"Просчитай, когда нам надо отстыковаться от нашего извозчика, чтобы попасть на планету с астероидным кольцом. Выход выполнишь сам".

Отдав распоряжение, я направился в ближайшую каюту - отсыпаться. Первый день моей новой жизни оказался слишком уж обильным на приключения...

Следующие двое суток я только и делал, что спал и мучил синтезатор пищи, пытаясь получить что-нибудь повкуснее яблочно-апельсинового сока и сладких крекеров. Под конец первого дня мне это удалось. И я смог съесть огромный кусок хорошо прожаренного мяса. Не знаю, сколько я не ел мяса, но, увидев это чудо, набросился на него как сумасшедший...

Ах да... еще я слегка допросил эту свою "хозяйку". Меня интересовало, как я попал к этим ящерицам. Но к сожалению, ничего нового от нее не узнал... А о своей жизни в качестве ее питомца и вовсе не хотел знать, потому что было у меня ощущение, если она это расскажет, то жить ей останется всего ничего... Не удержусь. А она еще может мне пригодиться...

По-хорошему надо было бы остаться прицепленным к грузовику до конца путешествия, а по выходе из гипера начать орать на всех частотах о том, что со мной сделали... Но я отбросил эту мысль почти сразу, так как Фрийон рассказал мне о том, что существуют некие гиперпередатчики, а потому о беглеце в конце пути уже предупреждены. И что, скорее всего, выставлен я там в виде какого-нибудь пирата, шпиона, террориста или кого-то в этом роде... Так что есть у меня предчувствие, что сначала пристрелят, а потом уже будут разбираться... Кстати, ящерицу я запихнул в саркофаг на кухне, который оказался помесью криокамеры и регенератора. Нечего переводить продукты на борту, к тому же гравитация для нее слишком велика, а дополнительных браслетов, наподобие моих, поблизости нет.

Наконец настал час Ч, минута М и секунда С. Фрийон, отстыковавшись от грузовика, дал маневровыми двигателями мощный импульс, и мы выпали в обыкновенный космос. Правда, слегка промахнулись, а потому пришлось еще полдня лететь к намеченной планете...

А красивой оказалась планетка... Вся из себя синенькая и с множеством маленьких зеленых вкраплений островков. Плюс к этому местным светилом оказался желтый карлик, что вновь напомнило мне о доме...

Я так и не вспомнил ничего из прошлого. Лишь смутные образы, которые не смог расшифровать ни мой имплантат, ни Фрийон... У меня в голове были лишь голые факты (и то не все), память личности (по-другому не назвать) напрочь отсутствовала...

Мы наконец вышли на орбиту планеты. Я предложил было прихватить с собой несколько небольших астероидов с необходимыми элементами. Корабль мрачно поинтересовался, как мы их определим, ведь у него нет геологического сканера. Да к тому же куда их складывать? Трюма ведь тоже нет, а тащить их прикрепленными к обшивке - глупо, так как они просто-напросто сгорят при входе в атмосферу. Оставаться же на орбите для вырастания и речи быть не может, так как неизвестно, когда сюда прилетит поисковая группа, а системы маскировки у нас аналогично нет. В том, что преследователи появятся, не было никаких сомнений. Как узнают, что мы отстыковались от грузовика, тут же начнут проверять маршрут. А мы из системы никуда сейчас улететь не сможем...

Еще некоторое время поспорив, выбрали подходящий, средних размеров остров, в центре которого нашлось небольшое пресное озерцо, и пошли на посадку. Сама посадка прошла более или менее комфортно - Фрийон компенсировал почти всю тряску. Мог бы и всю, но, видимо, не стал, чтобы я прочувствовал все его качества...

"И как ты догадался?.." - притворно ужаснулось это недоразумение.

"Ну, я тебе это еще припомню..."

Вскоре корабль, уже выпустив посадочные опоры, приземлился около озера. Тут я снова запоздало вспомнил о том, что на других планетах могут быть опасные вирусы, да и все та же разница в белковых структурах...

"Белки вполне совместимы, на кой бы я тогда выбирал эту планету?

- удивился Фрийон. - А насчет вирусов... Имплантат тебе на что? В нем есть функция защиты организма от опасных вирусов. Но если хочешь, могу сделать инъекцию биоблокады. Штука, конечно, пекущая, но очень даже полезная..."

Укол оказался не просто пекущим - адским. Последнее слово вызывало только неприятные ассоциации, хотя, как мне помнится, бесы живут именно там. Странно... В общем следующие несколько минут я мог выдавать лишь идиоматические выражения уровней эдак на пять...

Мы договорились, что этот месяц корабль проведет недалеко от острова в подходящем для его роста месте.

В небольшую пещерку я перетащил некоторые достижения цивилизации, такие как матрас, синтезатор пищи, переносную аптечку, а также прихватил вибронож и скротчер, которые нашел в небольшом оружейном ящике. На себя надел темно-зеленый комбинезон, переделанный из найденного в одной из кают и раньше предназначавшегося для ящера. Конечно, скарб оказался не богат, но мне должно хватить. К тому же, судя по имеющимся у Фрийона данным, местная живность вполне подходила мне в пищу. Ящерицу оставил в криокамере на борту корабля. Не хватало еще за ней здесь присматривать...

В данный момент я наблюдал, как Фрийон медленно взмыл в воздух и направился куда-то в сторону восходящего местного светила. Жаль, забыл поинтересоваться, как оно называется. Хотя, скорее всего, у него есть лишь порядковый номер.

- Он улетел, но обещал вернуться... - вспомнились мне пришедшие неизвестно откуда слова.

Глава 4

С огромной скоростью перепрыгивая с ветки на ветку, я преследовал свой обед. Обед возражал, а потому все время пытался оторваться от меня, резко меняя направление движения. Но все-таки я потихоньку настигал свою жертву.

- Врешь, не уйдешь!!! - рычал я...

...Тут надо кое-что объяснить. Все дело в том, что остров оказался населен небольшими хищными существами, похожими на белок, но длиной в метр, с синеватой пушистой шкуркой и очень острыми зубами. В первую же ночь одна из этих "белок" решила проверить, насколько я вкусен...

Проснувшись от дикой боли в хвосте, я с ревом вскочил на ноги и увидел вцепившегося зубами в пострадавшую часть любимого моего тела представителя местных хищников. В порыве ярости я просто разорвал его на части. А с утра сделал с ним то, что он попытался было сделать со мной. Освежевав тушку, зажарил ее на костре. Мясо оказалось на удивление вкусным. Но к моему сожалению, никто из "белок" больше на меня напасть не пытался. А если судить по тому, как быстро они скрывались, завидев меня, то пусть не полноценный разум, но какая-то соображалка у них присутствовала. И пришлось мне искать способ их ловли... Уж очень их мясо мне понравилось. Нет, конечно, на острове имелись и другие виды существ, но они оказались не такими вкусными...

Однако "белку", как показала практика, было очень сложно поймать... Силки против них не срабатывали. Хотя, может, я просто не умею их делать... Подстрелить из скротчера тоже было очень сложно... Да и стрелять я еще толком не научился.

Так что самым простым способом оказалось преследование. "Белки" не выдерживали быстрый темп долго. И к ним подходил принцип "волка ноги кормят". Причем зачастую ноги туриста... Шутка.

Была лишь одна проблема - они передвигались по ветвям деревьев... Но она быстро разрешилась, когда я узнал об интересном свойстве местных деревьев. А именно - они были очень гибкими. Просто невероятно гибкими и крепкими, так что без особых проблем выдерживали мой вес. Конечно, нужно было справиться с равновесием, точностью прыжков и вообще координацией движений... Но в этом деле мой имплантат оказался поистине незаменим. Он не только взял на себя всю расчетную часть моих передвижений, но еще и поправлял меня, так что оставалось лишь выбирать маршрут... Так что с отключенными гравитационными браслетами я мог часами носиться по деревьям, чему также способствовали мои когти на руках и ногах, а также уже привычный хвост. Им, кстати, я чаще всего и наносил завершающий удар.

Теперь уже и неудивительно, что меня приняли за зверя. Уж очень хорошо я приспособлен к жизни в дикой среде... Правда, Фрийон, с которым я постоянно поддерживал связь через имплантат, заметил, что многие расы произошли именно от хищников, которые когда-то стояли на вершине пищевых пирамид своих планет. М-дя...

Ну, так вот, через полторы недели полудикой жизни на этой планете я уже стал самым опасным хищником на острове. Ах да, еще Фрийон откопал в своей памяти, больше похожей на какую-то свалку, так как в ней имелась куча лишней, ненужной информации, парочку программ по рукопашной схватке, подходящих для моего тела, то есть чтобы можно было биться руками, ногами и хвостом. А потому кроме охоты я еще постоянно тренировался. И благодаря все тому же имплантату схватывал все на лету...

...Наконец белка выдохлась, а потому прилично сбавила скорость. Чем я и воспользовался, прыгнув на более низкую, но толстую ветку. Та под моим весом сильно прогнулась, после чего, как из рогатки, выстрелила мною в необходимом мне направлении. Преодолев на огромной скорости оставшееся расстояние, я ударил хвостовым шипом в затылок "белки". После чего воткнулся всеми когтями в ствол дерева. На шипе, как на подобии диковинного копья, висел мой будущий обед.

Сдирая когтями кору, я съехал по стволу вниз и уже не спеша направился в лагерь.

В лагере привычно освежевал тушку и завернув ее в кусок фольги. Развел хороший костер. После чего пошел окунуться в озеро. Вода была прозрачная как слеза новорожденного и до того ледяная, что аж зубы сводило...

Кстати про слезы, Фрийон рассказал, что у многих рас они вообще не прозрачные, а некоторые так вообще плачут кровью... Да уж...

Выбравшись из воды, я направился к прогоревшему костру и зарыл тушку в фольге. Ну вот, минут через тридцать у меня будет вкуснейший обед. А сам улегся на траве, греясь на солнышке.

- Лепота... - протянул я, в задумчивости почесывая правый, более загнутый рог. На этой планете я уже провел три с половиной недели. И последние две мои рога постоянно чешутся. Не очень сильно, но достаточно неприятно... Пытался было разобраться с этим при помощи имплантата, но ничего не вышло... Он заявил, что с ними все нормально. Тогда я поинтересовался, можно ли их удалить. Получил категорическую рекомендацию этого не делать, так как это грозит опасностью нарушения деятельности мозга... Как такое возможно, я не понял. Ведь по идее рога мне прикрутили, чтобы скрыть мою разумность... Как они могут повлиять на мозг? Пришел ответ, что рога являются частью моего тела. Причем их не приживляли. Откуда же они тогда взялись? Ответа от имплантата я не получил... М-дя.

"Бейссел", - позвал меня Фрийон.

"Что?" - лениво откликнулся я, разомлевший на солнышке.

меня нехорошая новость, - грустно сообщил он. - В системе, возле соседней планеты, объявились корабли, и они ведут поиск по всем частотам..."

"Блин!

- вскочил я. - Нас засекли?!"

"Нет, - поспешил он меня успокоить. - Меня сейчас сложно запеленговать. Я перевел реактор в режим ожидания, так что меня сейчас спокойно могут принять за кусок скалы с повышенным количеством металла. К тому же я нахожусь в небольшом подводном гроте. А это делает меня вдвое более сложной целью поиска".

"Так почему же мы не остались на орбите, в астероидном поясе?" - удивился я.

"Все из-за того же реактора...

- неохотно ответил он. - В режиме ожидания энергии вырабатывается слишком мало, и я бы не смог поддерживать систему жизнеобеспечения... Мне сейчас ее только и хватает на поддержание криокапсулы и на выращивание необходимых деталей..."

"Хм... может, тебе надо было, высадив меня, уйти к кольцу?" - поинтересовался я.

"Ага, а что случилось бы, если бы меня засекли? Ведь я не смог бы вовремя добраться до тебя. Скорее всего, просто сбили бы при заходе на посадку...

- Да, надо признать правильность его мыслей. - Что будем делать, капитан?"

"Будем ждать, - поразмыслив, ответил я. - Нас пока не засекли, и надеюсь, что не смогут этого сделать... Они ведь по идее и визуально будут искать?"

"Да".

"Ну, тогда я, пожалуй, слегка приведу полянку в порядок, чтобы они не обнаружили моего месторасположения. А ты информируй меня об изменениях".

Сказано - сделано, теперь фиг подумаешь, что тут кто-то был. Те приборы, что у меня имелись с собой, как заверил Фрийон, экранировались стенками пещеры.

И потекли полные напряжения дни.

Приходилось почти все время сидеть в пещере и питаться тем, что готовил синтезатор. Правда, раз повезло - какая-то глупая, молодая "белка" сунулась в мое пристанище. Она даже пикнуть не успела, как я скрутил ей шею. И наконец смог объяснить синтезатору, каким должно быть настоящее мясо, а то раньше постоянно забывал, оставляя одни лишь косточки...

...По истечении второй недели моего заключения в пещере Фрийон сообщил, что гипердвигатели и гиперизлучатели наконец выращены. Осталась одна проблема - на орбите болтался оставленный поисковиками корабль. И судя по всему, в ближайшее время он не собирался никуда улетать...

"Что же он ждет?" - не выдержал я, вскакивая с матраса, на котором до этого лежал.

"Наземную команду", - пояснил Фрийон.

"Почему ты мне раньше не сказал?!!"

"Я думал, ты знаешь..."

"Откуда?!! Моя память повреждена, моя раса, насколько мне известно, дальше ближайших планет не летала!!! Да ты сам должен это знать! Кто, как не ты, постоянно копаешься в моих мыслях!"

"Я, конечно, виноват, - признал он. - Но я не могу знать, о чем ты имеешь представление, а о чем нет. Я способен читать только те мысли, которые ты очень четко формулируешь либо часто повторяешь..."

"Ладно, проехали...

- быстро успокоился я, усаживаясь на матрасе на полу пещеры. - Надо думать о том, как побыстрее смыться отсюда. Ведь при взлете, как пить дать, нас попытаются сбить... Какой вообще на орбите корабль?"

"Поисково-спасательный, - откликнулся Фрийон. - Вооружения практически нет - так, пара слабеньких излучателей. Но вот броня у него хорошая. Специально чтобы влезть, например, в разорванный, все еще пылающий крейсер. Для подобного дела у него имеется даже пара манипуляторов наподобие моих".

"И почему на такой корабль не поставить вооружение помощнее? Ведь должна выйти вполне опасная машина", - удивился я.

"Так и ставят. Но только на другие корабли с подобной броней, чтобы еще и щит можно было поставить. Ведь эта броня только от радиации и высоких температур спасает. А у излучателей температура будет повыше необходимой, чтобы разрезать броню... Так что без щита можно спокойно заказывать гроб, если решишься вступить в бой".

"Угу

...

Значит, единственный выход - это убежать, причем так, чтобы в нас ни разу не попали. Верно?"

"Ага!" - как-то уж очень радостно отозвался Фрийон.

Я насторожился:

"А ну признавайся, что придумал?"

"Все простое - гениально! Я это, кстати, от тебя услышал", - заявил он мне, после чего принялся излагать свой план...

"А что, может и выйти, - оскалился я. - Попробуем, все равно другого выхода нет".

Все действительно оказалось простым. Как только наматывающий круги на орбите корабль отошел на определенное расстояние, с которого к нам теперь можно было либо добраться, сделав дополнительный круг вокруг планеты, либо потратить уйму энергии и времени на гашение скорости и разворот, мы начали действовать. Фрийон, покинув грот, в котором до этого находился, на максимальной скорости, доступной ему на планете, направился к моему острову. Резкая посадка, я заскакиваю в открывшийся шлюз, держа в руках синтезатор пищи (другого на борту нет, а голодать не хочется), и такой же резкий старт.

- Ну, понеслась душа в рай! - завопил я, плюхаясь в капитанское кресло. Интересно, а как бы меня приняли в раю с моей-то внешностью? Я тихо захихикал, представляя себе подобную картину. Мне вторил смех Фрийона, который уже знал, кем, по собственному мнению, я являюсь на данный момент...

Пока корабль выходил на орбиту, я подключился к нему и осмотрел все изменения. Да уж, Фрийон действительно подрос... Сделался длиннее раза в два и более обтекаемым. То, на что раньше, бывало, без слез не посмотришь, стало настоящими, хоть и коротковатыми крыльями. Увеличил размеры кают, вырастил дополнительные двигатели - те самые, что гипер, а к ним - излучатели. Также появилась новая комната, что-то вроде кают-компании, и... А это что еще такое?

"Ага, уже увидел!" - мерзко захихикал Фрийон.

"Что это?"

"А это гиперпередатчик. Помнится, ты хотел высказать "пару ласковых" папаше своей "хозяйки". Ну, я и внял твоему желанию. Благо материала хватило..."

Наконец мы вышли на орбиту и тут же устремились в открытый космос, набирая скорость для гиперпрыжка. Нашей целью была вольная станция, которая находилась на нейтральной территории между двумя космическими государствами, исповедующая принцип нейтралитета. Вооруженного. Не трогайте нас, и мы не тронем вас. Защита на такой станции была на высоте, а потому все крутые сделки проводились именно на подобных ей. Как раз из-за защиты мы туда и направлялись. До нее было пять дней гипера.

"Бейссел, нас вызывают с борта поисковика, - доложил Фрийон. - Соединить?"

"А давай. Хоть этого для начала пошлю полем-лесом..."

"Соединяю".

- Немедленно выключите двигатели и лягте в дрейф! - тут же гаркнули динамики, а на мониторе появилась жутко злая морда ящера.

- Может, еще и ноги раздвинуть, а, красавчик? - издевательски проворковал я.

Тот удивленно щелкнул пастью, пытаясь понять, что такого ему сказали, а когда понял... Признаюсь, матерился он однотипно, но достаточно интересно. Может показать, как это делается?

- Да я тебя... через... в... и на... вместе с твоей... засуну... и твоим излучателем по... И вообще заткнись, - застенчиво посоветовал под конец я.

Ящер выпал в осадок.

- Передай тому ящеру-переростку, что если хочет получить свою дочь назад и если хочет, чтобы я забыл об одном происшествии, то пусть встретит меня на этой вольной станции... - Я передал координаты. - И пусть прихватит с собой миллион кредитов. А теперь пока. - Я помахал на прощание рукой так и не пришедшему в себя ящеру и благополучно ушел в гипер.

Глава 5

В положенное время мы вышли из гипера. Надо заметить, что плановый выход из подпространства намного приятней, чем экстренный. Ощущение, будто постоянное напряжение в теле исчезает, и на его место приходит приятная истома.

Вышли мы всего километрах в ста от станции, что по космическим меркам просто мизерное расстояние. Нам тут же поступил запрос на связь. Пришлось принимать.

- Назовитесь, пожалуйста, а также назовите причину своего прибытия в этот сектор, - в меру вежливо попросило массивное существо, очень похожее на желтую сухопутную четырехрукую черепаху, роста около двух метров, если судить по заднему плану. Что-то в последнее время я чувствую себя недомерком...

- Мое имя Бейссел, капитан корабля Фрийон. Прошу разрешения на посадку для проведения переговоров. - Формулировка, конечно, не ахти, но здесь она вполне приемлемая.

- Вам разрешена посадка, - через минуту откликнулся диспетчер. - Передаю координаты. С вас сотня кредитов в день за занятие дока. Вы согласны?

- Да, но расплачиваться буду только перед отлетом, - сразу предупредил я.

- Принято. Удачной вам сделки. - И отключился. Ну и пожелание у них...

Вскоре Фрийон вошел в небольшой, светлый док. Как только атмосфера стабилизировалась, я покинул корабль. Одет я был во все тот же перешитый комбинезон ящеров, а на поясе висел скротчер. Ботинки не носил за неимением подходящих. На выходе меня уже ждали двое встречающих, как я помню по прочитанным атласам (нечего было делать во время полета), в легких боевых доспехах. Судя по силуэтам, передо мной была одна из инсектоидных рас, которая напоминала помесь богомола и муравья - на четырех конечностях стоит, а еще две использует как руки. Поверхность доспехов сейчас была зеркальной, и это значило, что они в режиме лазерной защиты. Нет, они не собираются со мной драться, просто у них такие правила безопасности по встрече всех новоприбывших.

- Добрый день, капитан, - обратился ко мне один из них, легонько кивая. Я ответно склонил голову. - Так как вы на нашей станции впервые, мы должны проинструктировать вас о правилах безопасности.

- Все понимаю, уважаемый офицер. - Я старался вести себя как можно вежливее. Не хватало мне еще проблем с местной охраной, а ведь в скором времени она может мне понадобиться. Я отстегнул висящий на поясе скротчер. - Как мне известно, оружие я должен сдать.

Молчаливый безопасник принял оружие. Снова легкий поклон.

- Надолго ли вы здесь, капитан?

- Не знаю, - честно признался я. - Но если вы мне подскажете, прибыл ли некий Паруж ор Ваг, тогда смогу ответить более точно.

- Минуточку... - Он проверил что-то на коммуникаторе, прицепленном к правой верхней руке. - Данный господин прибыл вчера и ожидает некоего господина для проведения закрытой встречи. Это вы? - Судя по интонациям, которые мне со временем становилось все легче понимать, эта ящерица их уже достала.

- Да, - легко согласился я.

- Если желаете, я могу проинформировать его о вашем прибытии.

- Буду премного благодарен. - Я снова слегка поклонился. Ух, как же меня достали эти поклоны...

Мой собеседник понажимал кнопки на коммуникаторе и проговорил:

- Все, готово...

- Еще раз большое вам спасибо, - поблагодарил я, после чего направился по указанному адресу.

* * *

Путь оказался недлинным, но очень извилистым. Без Фрийона я фиг бы дошел.

На входе меня встретили двое охранников. Хмуро на меня глянув, пропустили внутрь. Это оказался небольшой конференц-зал в зеленых тонах. Большой круглый стол, а вокруг него двенадцать мягких стульев без спинок. Кроме ящера, наряженного в ярко-оранжевые тряпки (я раньше видел его на экране, когда лежал привязанным к столу), и большого черного чемодана, здесь больше никого не было.

- Ну, здравствуй, папик, - широко улыбнулся я.

- Где моя дочь?! - с места в карьер начал он.

- Ну как так можно? - притворно удивился я. - Ни тебе здрасте, ни тебе рюмочку за здоровье налить... Кто же так себя ведет?

- Прекрати паясничать! - не выдержал он.

- Да пошел ты, - рыкнул я. - Что хочу, то и буду делать. И вообще, где деньги?

Ящер лишь глубоко вздохнул, открыл черный чемоданчик, развернул в мою сторону, буркнул:

- Доволен?

Я склонился над чемоданом. Вынул из набедренного кармана небольшой приборчик, который вырастил для меня Фрийон. Провел им над деньгами.

- И не стыдно вам, уважаемый, меня травить, да еще и фальшивками? - поинтересовался я у занервничавшего ящера.

Некоторое время мы поиграли в гляделки, потом он вытащил из-под стола другой чемодан. Этот оказался подходящим во всех смыслах. Я усмехнулся:

- Так-то лучше...

- Где моя дочь? - снова спросил он.

- Где-где, у меня на корабле.

О, в рифму вышло! Взяв чемодан, поинтересовался:

- Пошли, что ли?

И снова повторился путь, только теперь в обратном направлении.

- Жди здесь. Ясно? - предупредил я.

Ящер уныло кивнул.

Поднявшись на борт, я тут же закрыл люк, после чего, нервно хихикая, сполз по стенке. Получилось. Теперь вторая часть плана.

- Заключенная, на выход, - гаркнул я, открывая дверь в каюту, где находилась заложница. Я ее еще вчера из криокамеры вытащил...

Она уныло подчинилась. Интересно, что, она думает, я с ней сделаю? Подвел ее к шлюзу, открыл люк, вытолкал наружу, напоследок отвесив пинка пониже спины, после чего снова закрылся на корабле. Прихватил чемодан с деньгами, направился в кабину. При подсказке корабля быстро обезвредив небольшое взрывное устройство, которое было вшито в подкладку чемодана, скомандовал Фрийону:

"Соедини-ка меня со службой безопасности".

На экране появился богомоломуравей.

- Хорошей вам сделки, чем могу помочь? - поинтересовался он.

- И вам всего хорошего, - усмехнулся я. - Понимаете, у меня две проблемы...

- Да-да...

- Первая небольшая. - Я помахал взрывчаткой. - Меня пытались взорвать на вашей станции...

Мой собеседник вздрогнул.

- Меня, знаете ли, не особо это расстраивает. Но хочу вас попросить просмотреть вот этот пакет информации. Фрийон, перекинь, - попросил я.

От полученного безопасник мелко затрясся.

- Подождите минуточку, - нервно попросил он.

Спустя отведенное время на экране появилось другое действующее лицо. Представитель все той же инсектоидной расы, но, судя по эмблеме на груди, глава службы безопасности.

- Добрый день. Можете ли подтвердить эту информацию? И не является ли это шуткой? - напрямик спросил он.

- Ни в коей мере. Вся информация достоверна, - заверил я. - При необходимости согласен пройти необходимую экспертизу.

- Очень жаль... - протянул он. - В таком случае я должен распорядиться о необходимых санкциях, - после чего сразу же отключился.

Что тут объяснять? Не хочу оставлять за своей спиной врага, который при первой же возможности попытается меня убить. А в том, что попытается, нет никаких сомнений. Да и злопамятный я... По крайней мере, теперь, так как своего прошлого не помню...

Когда за ящерами пришли, чтобы взять под стражу, они перебили конвой и прорвались к своему кораблю. Правда, это им не очень помогло. Даже несмотря на хорошую защиту оного. Удар главных орудий станции при выходе в космос разнес их корабль на атомы. Причем в прямом смысле, так как главными орудиями были дезинтеграторы.

Наверное, надо объяснить, почему лишение разума является таким тяжким преступлением. Все дело в том, что чаще всего "лишенные" - как называют подобных мне, попадали к богачам либо власть имущим в виде диковинных существ. Это не значит, что они были землянами. Просто рас много, попробуй определи, кто животное, а кто нет. И те, кто приходил в себя, жаждали одного - мести. И чаще всего разум возвращался постепенно, а потому они оставались рядом со своими поработителями... В этом плане я оказался уникумом. И везунчиком... Ну так вот. Приходит в себя "лишенный" и начинает вынашивать планы мести, если, конечно, его раньше не убьют... И в один прекрасный момент его "хозяин" находит себя мертвым или, что еще веселей, умирающим под пытками. Один "лишенный" в качестве мести так вообще учудил оригинальную вещь - убил императора какого-то мира, к которому был вхож его "хозяин", а так как всегда был рядом с ним, это не составило особого труда.

Правда, по идее легче убить самого "лишенного", но здесь уж как карта ляжет...

Иногда устраивались и подставы, когда специально лишали разума, а потом подсовывали "диковинную зверушку" жертве...

А потому общегалактическим голосованием (даже такое есть) был принят закон о самой жестокой мере наказания за подобные преступления.

И знаете, почему так жестоко? Потому что глава одной очень воинственной цивилизации являлся "лишенным". У них там был закон победителя. Типа убил врага, и все его имущество твое. Ну, он и загрыз своего "хозяина" - бывшего правителя - во сне. И пообещал, что если не примут закон в таком виде, то быть войне... Весело, правда? Радует то, что эта цивилизация находится в другом рукаве Галактики... Хотя кто знает? Может, слетать к собрату по несчастью, вдруг примет под свое крылышко? Чем черт не шутит? Нет, я все-таки шучу...

И это при том, что за обыкновенное убийство наказание варьируется от тюремного срока до смертной казни. А на одной планете, как сказал Фрийон, вообще положен лишь штраф. И никого из семьи не трогают. К пиратам это правило не относится. За них даже можно получить награду. Странно, жестоко, но мне понравилось...

К сожалению, львиную долю моего честно отобранного миллиона пришлось потратить на получение документа, являющего собой что-то наподобие паспорта, только более универсального. Тут тебе и удостоверение личности, и права пилота, и всякие разрешения (в том числе и на оружие)... Также пришлось заплатить за угнанный корабль, так как его вернуть я категорически отказался. А кто бы отдал своего первого и единственного друга? Еще, благодаря моему статусу "лишенного", а также из-за инцидента с бомбой (точнее, за его умолчание), мне предложили приобрести торговый патент вольных станций. Фрийон настойчиво посоветовал согласиться на предложение, при этом в его голосе было такое возбуждение (он разве что не повизгивал от восторга). После его приобретения на моем банковском счете (уже успел завести) осталось чуть больше ста тысяч. Конечно, не так много, чтобы прожить достаточно долгое время, ни в чем себе не отказывая, но на первое время - вполне нормально. К сожалению, никакой компенсации "лишенным" не выплачивали... Так что все-таки я был прав, когда содрал с ящера деньги. Хотя, наверное, надо было запросить больше...

Да, вот что еще интересно. Во время экспертизы, которую таки пришлось проходить, меня осматривал представитель все того же жукообразного народа, причем самый настоящий телепат! Как мне стало позже известно, они зачастую выступают своеобразными детекторами лжи. Но главное не само присутствие телепата, а то, что вышло, когда во время сканирования он попытался проникнуть слегка глубже, чем было необходимо для подтверждения моих слов.

Вообще-то телепатическое сканирование странная штука. Во время сканирования от меня требовалось вспомнить подтверждающие преступление факты. При этом я ощущал, будто кто-то стоит за моей спиной, просматривая воспоминания вместе со мной, но не имея возможности затронуть другие воспоминания.

И вот когда доктор рассказывал ящеру про вживление мне имплантата, телепат попытался узнать подробности. То есть про имплантат. Причем сделал это в очень грубой форме - ощущения были такие, будто мне бульдозером перепахали все мозги... Имплантат в сознании заорал о незаконном проникновении и сообщил, что выставленная защита не справляется... Ох, как это меня взбесило... И вся накопленная мной ярость на моих мучителей выплеснулась на телепата как в ментальном, так и физическом поле.

В следующее мгновение я стоял с вытянутой правой рукой, а телепат отправился в полет через весь зал, получив кулаком под дых. Впечатавшись в стену, он на некоторое время потерял сознание...

Когда же, наконец, пришел в себя, посмотрел на меня полными ужаса глазами. И сразу же бухнулся на все четыре колена и стал просить прощения. Я, честно говоря, опешил, пока Фрийон быстро мне не растолковал, что за подобное ему вполне могут надеть ошейник, подавляющий телепатические способности. Особенно с этим строго на вольных станциях...

Минут десять я доводил телепата до истерики, когда же мне надоело, великодушно простил. К сожалению, после подобного инцидента мне пришлось рассказать об имплантате. Но и только!!! Я что, совсем дурак, рассказывать об остальном?

Меня конечно же попытались склонить к согласию пройти медобследование, в ответ я громко и выразительно послал их полем-лесом, как давеча ящера со спасательного корабля. Тогда они да еще и какой-то другой телепат (так как прежний тут же подал рапорт об увольнении по собственному желанию) попробовали мягко на меня надавить. Но моя защита была уже слегка подправлена, а потому имплантат выдал тот самый импульс, что и я сам немногим раньше. В общем, от меня отвязались, хотя и предложили, что если я когда-нибудь соглашусь, то мне заплатят очень щедро... Угу, как уже говорилось, я еще не полный дурак, а потому никуда не пойду. Знакомая песенка: приду, меня обследуют, а потом заявят, что я неизлечимо болен и мне нельзя покидать лабораторию. А то и вовсе вколют что-то, и проснусь я в маленькой, с мягкими стенами комнатушке. Если вообще проснусь...

А потому было принято решение как можно быстрее валить с этой станции. Что, в общем, я и сделал, предварительно быстро пробежавшись по местным магазинам. Наконец купил себе подходящую одежду, кое-что из оружия и даже легкий скафандр (так, на всякий случай, потому что, по моему пониманию, на космическом корабле подобный предмет должен быть вне зависимости от ситуации).

Так что вскоре Фрийон вышел в открытый космос. Конечно же встал вопрос: куда все-таки лететь? Понятно, что не к ящерам - туда мне путь заказан, разве только устроить вторжение... А хорошая, однако, идейка. Только флотом надо где-то разжиться... Может, к мирам древних слетать?.. Но Фрийон заявил, что он не протянет там и пары часов... А жаль. Но заметку по этому поводу сделать можно...

Вскоре мы все-таки выбрали пункт назначения. Система Цынтолх, населена очень мирной птицеподобной расой. Можно будет спокойно отдохнуть, а заодно и какую-то непыльную работенку подобрать. На следующие девять дней Фрийон ушел в гипер...

Глава 6

Прибыв в систему Цынтолх, мы преспокойно получили разрешение на посадку на самой планете. И уже через час я вышел из главного космопорта планеты.

Этот мир был красив. Утопающие в зелени, местные здания выглядели воздушными и хрупкими. Отчего картина была поистине фантастической... Сев в первое же аэротакси, назвал адрес и, откинувшись на спинку сиденья, уставился на мелькающий за окном пейзаж.

Местная раса была очень мирной, а потому и высокоразвитой в духовном плане. Именно это меня и заинтересовало. А точнее, то, что она могла мне предложить... конечно, сначала я просто собирался осмотреть местные достопримечательности и подыскать работу. Но! Очень такое четырехрогое но.

Все дело в том, что три дня назад мой имплантат, а потом и Фрийон подтвердили, что в моих рогах начала зарождаться некая клеточная структура. Я, конечно, испугался, полагая, что это какая-то опухоль или вообще что-то наподобие биологического самоуничтожителя, который должен меня прикончить... Но, не имея никаких шансов что-либо сделать в данный момент, пришлось просто напиться с горя, ожидая прибытия в систему и надеясь, что там мне смогут помочь. Но вчера Фрийон обрадовал сообщением о том, что смог опознать формирующуюся структуру...

Аэротакси, наконец, приземлилось перед шестиэтажным металлическим, вычурной конструкции зданием. Расплатившись, я направился внутрь.

- Гармонии вам, - свистящим голосом поприветствовал меня местный клерк. Если так можно назвать канарейку красного цвета, полтора метра ростом, с покрытыми перьями руками вместо крыльев, да еще и сидящую напротив входа на небольшом расшитом коврике в позе лотоса. Да еще и попивающую из небольшого блюдечка что-то наподобие чая...

- И вам того же, - слегка растерялся я от подобной картины.

- Чем могу вам помочь? - вежливо поинтересовался он, делая очередной глоток из блюдечка. - Прошу, присаживайтесь. Может, длою?..

- Э... спасибо... - Я, все еще очумевший, плюхнулся на предложенный коврик, сел по-турецки. Насчет выпивки Фрийон шепнул, что она для меня безопасна. Что ж, попробуем... На вкус, если моя дырявая память права, оказалось что-то среднее между кофе и чифирем. - Я вот пришел... ну чтобы...

- Я понимаю, - мягко сказал клерк. - Многим сложно, когда они узнают о своих способностях...

- М-дя... для меня это был шок. Особенно когда мой... диагност заявил о появлении новой клеточной структуры...

- Даже так? - слегка удивился собеседник. - Если вы не против, то не могли бы рассказать, что с вами произошло в последние дни?

"Почему бы и нет?" - подумал я и рассказал свою историю, естественно кое-что утаив.

- Очень интересный случай, - заметил он. - Так вы говорите, что, когда тот телепат попробовал проникнуть глубже, вы смогли вытолкнуть его из своего сознания?

- Ну да...

- Вполне возможно, что именно он и стал виновником вашей инициации, - задумчиво произнес он. - Так иногда случается. Когда у кого-то способности спят, атака вполне способна их пробудить...

- Но рога же...

- Рога у вас - ваши родные, иначе та структура не смогла бы в принципе зародиться. Уж такая она требовательная...

- Но как же... - растерянно протянул я.

- Да что вы так расстраиваетесь. Во всем надо искать положительные стороны, - попытался успокоить меня этот канарейк.

- Это же какие?..

- Ну... У вас есть возможность начать жизнь заново. Ведь неизвестно, кем вы были раньше... Да и ваши способности помогут со временем это узнать... М-да... что-то утешать у меня не выходит... Вы уж извините...

- Да ладно... - грустно вздохнул я. - Хоть выслушали, и то хорошо... Так вы мне поможете?

- Ну, насколько это возможно, - развел он руки в стороны. - Все зависит от того, велики ли ваши способности.

Мы, наконец, встали и прошли по длинному коридору, который вскоре вывел нас в небольшой круглый зал, где сидело еще восемь разноцветных канареек.

"Джедаи, блин!" - пришло откуда-то сравнение... Опять повторилась церемония распивания местного кофе, и, наконец, последовала проверка. Если еще не понятно, то у меня стали зарождаться псионические клеточные структуры. Короче говоря, у меня есть все шансы стать телепатом или чем-то сродни ему...

Во время проверки произошло небольшое недоразумение. В общем, я забыл убрать свою защиту... Так что у двоих проверяющих порядочно разболелась голова. Но все-таки осмотр был благополучно завершен. И мне сообщили результаты...

М-дя... как мне объяснили, на данном этапе развития моих способностей у меня есть возможность использовать эмпатию - чувствовать эмоции и телекинез... Но меня заверили, что со временем мои способности вполне могут развиться... Правда, для этого нужны постоянные тренировки (как же без них!), так что мне предложили пройти соответствующее обучение... Платное! Услышав цену, я чуть было не подавился этим их длоем... Но, поразмыслив, оплатил двухнедельный курс...

Следующие две недели превратились для меня в дурдом - от рассвета до заката постоянные тренировки по обоим направлениям. Если с эмпатией было хоть что-то ясно, так как у меня уже имелся небольшой опыт - ведь во время общения с Фрийоном я чувствовал его эмоции, а потому вскоре смог-таки ощущать и окружающих. Правда, как оказалось, на небольшом расстоянии, что-то около трех метров. А вот с телекинезом не заладилось. Максимум, что мне удавалось поднять, - это один пятиграммовый стальной шарик, да и то мог им управлять только на расстоянии метр от своего тела. Хоть со скоростью дело обстояло лучше, а потому я задумался о кое-какой возможности применения своего слабенького телекинеза... Да вот еще что. У меня появилась прикольная, но полностью бесполезная способность - я мог создавать слабую, но вполне видимую электрическую дугу между рогами, что выглядело очень эффектно...

Чуть не забыл - еще я кое-что придумал насчет Фрийона, а то в последнее время со мной связывалось несколько странных личностей, очень заинтересованных в покупке необычного корабля. И, не желая привлекать лишнее внимание, я приобрел старый, почти "убитый" небольшой военный кораблик, класса разведчик-прорыватель. Ну, это что-то вроде влететь на форсаже во вражескую систему, облететь оную, делая необходимые замеры, после чего уйти от огромного количества преследователей в гипер. Форму он имел наконечника стрелы - довольно толстый по центру и переходящий в крылья на концах, а еще корабль был в два с половиной раза больше Фрийона. И практически никакой - внутри почти ничего не осталось, реактор истощен, разбит генератор щита, одна слабенькая, на ладан дышащая ЭМП-пушка... (радовало, что хоть перегородки были на месте), зато он был весь завален металлоломом. А потому достался мне за копейки. Единственное, что меня интересовало, - это его корпус, а также регистрационный номер... Я перегнал Фрийона в арендованный ангар на краю космопорта, где уже стоял прорыватель, и, снабдив свой корабль закупленными очищенными слитками разных металлов, сплавов и тому подобным, вернулся в центр подготовки псиоников, обучаться...

В общем, через две с половиной недели я, наконец, покинул эту гостеприимную планету. На моем счете осталось всего двадцать три тысячи кредитов, слабенькие пси-силы, а также Фрийон, который теперь внешне выглядел как разведчик-прорыватель, но благодаря закупленным слиткам был уже не таким слабым и беззащитным, как раньше. Конечно, с крейсером или чем-то подобным он бы еще не справился, но теперь ему вполне по зубам пара пиратов, а при хорошем стечении обстоятельств даже какой-нибудь среднепострадавший в предыдущем бою рейдер.

Сейчас мой путь лежал в систему Олькуа, в орбитальную крепость, чтобы передать пару контейнеров с обыкновенной почтой для тамошних служащих. Все дело в том, что я решил взять курс к мирам гуманоидов, а то надоело, понимаете ли, выделяться на фоне других. А так как система мне была по пути, я принял предложение о доставке. Естественно, не за просто так.

- Ну что, Фрийон? Как говорится, поехали. - Гиперизлучатели активировались, создавая нам вход в подпространство.

- Неопознанный корабль, вы находитесь на военной территории, назовитесь, - потребовал от меня появившийся на мониторе представитель расы чригхо (он же богомоломуравей).

- Говорит свободный корабль Фрийон, - спокойно ответил я, заодно пересылая необходимые документы. - У меня тут для вашей крепости пара контейнеров с письмами с планеты Кра системы Цынтолх.

Инсектоид проверил документы, после чего я, наконец, смог состыковаться с орбитальной крепостью. Крепость была на вид мрачной и опасной, какой на самом деле и являлась. Квадратный трехсотметровый стержень со стороной сто метров, на который надета полусфера, диаметром километр и вся утыканная орудиями разных калибров, да еще и с черной зеркальной броней - для отражения лазерных лучей. Я даже слегка вздрогнул, когда представил, что здесь должно начаться, если кто-то попытается взять крепость штурмом...

Сразу после стыковки небольшая группа рабочих быстро забрала контейнеры с письмами. Хотя какие это письма? Обыкновенные портативные носители памяти, полностью забитые видеофайлами. А все потому, что использовать для общения гиперпередатчик неудобно и очень дорого... Короче говоря, легче нанять почтальона.

Вот и все, можно лететь дальше. Но я решил зайти в местный бар, а то в последнее время одолело одиночество... Нет, конечно, всегда рядом есть Фрийон, но обретенные способности к эмпатии требовали время от времени находиться в обществе живых существ...

"На что это ты намекаешь?" - тут же возмутился мой корабль.

"Фрийон, не сейчас, ладно?" - слегка поморщился я, после чего направился к бару, заказать себе что-нибудь слабоалкогольное. Вообще-то принцип инопланетных баров очень интересный, ведь у многих рас метаболизм, структура белков и куча прочих биологических заумностей - разная. А потому каждый бар оборудован небольшим прибором, к которому ты прикладываешь палец (щупальце, плавник... да хоть пятку, если она есть), происходит быстрое сканирование структуры клетки (не генетическая экспертиза, а слегка проще), после чего робот-бармен быстро подает требуемую пищу или напиток.

Взяв себе большой бокал чего-то похожего на пиво, я уселся в углу зала и, понемногу отпивая, прикрыв глаза, стал купаться в окружающих эмоциях. Общий эмоциональный фон я мог чувствовать, находясь в одной комнате с излучающими этот самый фон... Как объяснить непосвященному, на что это похоже? Довольно сложно. Как говорил мой наставник (самая красная канарейка), ощущение у каждого свое в зависимости от имеющихся чувств восприятия и, как ни удивительно, фантазии. Для меня общий фон был сродни океану, переливающемуся всеми возможными красками. Направленное же (это когда я сосредоточиваюсь на ком-то одном) похоже на экран, который изменяет свой цвет в зависимости от эмоций того, на ком я сосредоточен.

- Вы позволите к вам присоединиться, а то все столики уже заняты? - обратились ко мне.

Я слегка раздраженно взглянул на говорившего... М-дя... самый натуральный тигр. Только с четырьмя руками, каждый кулак с мою голову, да еще и с та-а-акими когтями... Одет он был в комбинезон цвета мокрый асфальт, на поясе и бедрах висело четыре скротчера, по одному в руку (вот интересно - а он со всех четырех одновременно стрелять умеет?), на ногах тяжелые ботинки. Я слегка скосил взгляд ему за спину, однако хвоста там не заметил. Но вот что меня действительно удивило, так это самые настоящие очки, надетые на нос, да к тому же с простыми на первый взгляд стеклами...

- Э... да, пожалуйста, - слегка растерянно ответил я, удивленный его видом. Окинул зал взглядом - действительно свободных мест нет.

- Благодарю. - Усевшись, он представился: - Джур Хра, младший офицер безопасности.

- Бейссел Лишенный, - представился я (да, да, знаю, что фамилия не очень, впрочем, как и имя, но зато полностью совпадает с моим реальным положением). - Вольный капитан корабля Фрийон.

- А... так это вы почту доставили? - поинтересовался он.

- Ну да...

Я начал аккуратно считывать его эмоции. Никакого подвоха не оказалось, он просто хотел с кем-нибудь выпить-поговорить. Хотя и не факт... тренированный человек-пришелец может выдавать в эфир необходимые эмоции... Но, подумав, что в последнее время становлюсь параноиком, плюнул на предосторожности и предложил выпить за знакомство...

Дальнейшее я помню смутно. Сначала мы просто говорили ни о чем, потом выпили. Выпивка развязала язык, и я рассказал ему о своем положении, он пожалел меня, и мы снова выпили за скорейшее восстановление памяти. Одним словом, мы просто напились. Помню еще, к нам пристал какой-то жук, подробности в памяти не отложились, но знаю, что мы набили ему морду. За жука тут же вступились члены команды его корабля, который причалил к станции пару часов назад. Теперь уже нам попытались набить морду. Не тут-то было! Джур оказался прекрасным бойцом, в чем немало помогали две дополнительные конечности. Я тоже не остался в стороне. Несмотря на количество выпитого, двигался достаточно проворно (все благодаря имплантату), уворачиваясь от конечностей противников и используя самые грязные приемы. Конечно, никого не убил, но удары мои были болезненны, а некоторые заставили задуматься о как можно скорейшем продлении рода, ибо в скором будущем у них могли возникнуть проблемы с этим самым делом.

Когда в драке участвовал уже весь бар, а также два наряда охраны, что прибыли для усмирения буйных, я решил, что мой долг выполнен. А потому, прихватив с собой уже ничего толком не соображающего Джура Хра (соратников никогда не бросаю), которому таки досталось по голове запущенным кем-то стулом, заковылял к своему кораблю.

Глава 7

Подойдя к шлюзу, мой собутыльник уже слегка пришел в себя, и мы стали прощаться. Но тут произошло нечто странное. Пол под моими ногами вдруг резко присел и так же резко подскочил, больно ударив по пяткам и подбросив меня вверх. То же самое произошло и с Джуром.

Ничего не соображая, я приземлился на четыре конечности и ошалело закрутил головой. В голове что-то истерично завопил Фрийон. Имплантат, выдав какое-то сообщение, стал принудительно меня протрезвлять. Сознание быстро прояснялось, и я услышал где-то вдалеке грохот, жутко напоминающий взрывы. Смутно догадываясь, что происходит, я схватил уже поднявшегося, но все так же пьяного тигра за одну из лап и с силой потащил его на корабль.

Как только мы оказались на борту, Фрийон врубил двигатели на максимум и стал быстро удаляться от станции.

Я добрался до рубки, и моему взору предстало поистине завораживающее и одновременно ужасное зрелище. На экране станция медленно, отсек за отсеком, вспыхивала пламенем, превращаясь в нечто наподобие раскаленного гриба колоссальных размеров. То место, где был пришвартован мой корабль, только что исчезло во взрыве. Пришвартованный чуть дальше корабль (скорей всего, той самой команды, с которой мы подрались) тоже попытался отлететь от станции. Он уже отстыковался и даже отошел на пару десятков метров, как столкнулся с одной из аварийных капсул, что отстреливались то тут, то там...

- Боги... - раздалось у меня за спиной.

Я резко обернулся. Джур Хра застыл как статуя, глаза его были полны ужаса, шерсть стояла дыбом, и, судя по всему, он тоже уже протрезвел.

- Как такое могло произойти?.. - тихо прошептал он.

"Бейссел, у нас проблемы!" - подал голос Фрийон.

"Что случилось?"

"Приближаются три десятка кораблей разных классов. Предположительно - пираты".

"Пираты?!"

- Где?! - взревел Джур, который не мог слышать нашего мысленного разговора. А это значит, что свое удивление я все-таки выразил вслух.

Фрийон услужливо вывел на экран карту системы и пометил нас и пиратов. Обе точки соединились линией, расстояние быстро сокращалось.

"Что делать?" - спросил Фрийон.

- Как что? Уходим! - завопил я. С парой пиратов мы еще смогли бы потягаться, но не с тридцатью...

- Куда?! Мы никуда не уйдем!! - Тигр схватил меня за грудки и припечатал к стене. - Мы должны защитить спасательные капсулы!

- Идиот! - рявкнул я и со всей дури заехал ему между ног. Охнув, он отпустил меня и рухнул на колени, держась за причинное место всеми четырьмя руками. - Мы не на крейсере!! Нам не справиться одним!!!

"Бейссел, я зарегистрировал еще две группы целей..." - доложил корабль.

- М-мать!!! Уходим в гипер. - "Фрийон, врубай излучатели!!!"

- Я не позволю! - прорычал Джур Хра, все еще держась двумя руками между ног, но две других его руки держали скротчеры. И направлены они были на меня.

"Фрийон, ты можешь что-то сделать?" - мысленно обратился я к кораблю.

"

Нет

..."

Значит, надо его переубедить, подумал я.

- Послушай. Что ты собираешься делать один? В меня стрелять глупо. Убьешь меня, и корабль больше никуда не полетит. Это раз. Дальше. Как ты предлагаешь драться с... - Я кивнул на экран. - Уже с пятьюдесятью кораблями? - Он нервно сжал рукоятки скротчеров, в глазах промелькнуло сомнение. Я постарался углубить эти сомнения. - Мой корабль очень стар (ты и не представляешь насколько), вооружения на разведчике-прорывателе практически нет (ну да, а то, что это только оболочка, тебе знать не обязательно), да и броня не ахти какая (это внешне). Единственное преимущество, какое мы имеем, - это скорость, а потому надо уходить... Капсулам мы, к сожалению, помочь не можем. На борту нет необходимого оборудования, чтобы взять их с собой... Да я и не уверен, что им что-то грозит... Уничтожать, я думаю, их не станут, пиратам больших проблем из-за уничтожения беззащитных не нужно. Максимум, что им грозит, - это выкуп... Единственное, что мы сейчас можем предпринять, - так это доложить военным. Пусть они и разбираются...

- Пожалуй, ты прав, - после некоторого раздумья согласился Джур Хра, опуская скротчеры.

- Вот и хорошо. - Я с облегчением вздохнул. - "Фрийон, запускай излучатели, и давай к ближайшей системе с военными, а заодно по гиперпередатчику передай пакет с данными о том, что здесь произошло".

"Хорошо, - откликнулся корабль. - Передаю информацию. Готово. Запуск гиперизлучателей... Ой!"

"Что значит "ой"?" - насторожился я.

"Излучатели не срабатывают..." - виновато отозвался он.

- Как такое может быть?! - воскликнул я в голос.

- Что происходит? И с кем ты общаешься? - не выдержал тигр.

- Что происходит - не знаю. Почему-то не срабатывают излучатели, - ответил я. - А общаюсь я со своим кораблем...

- У тебя что, есть искинт? - опешил он.

"

Э-э-э... Фрийон, ты искинт?" - Как-то раньше я не догадался поинтересоваться.

"Нет. Я не искинт. Я - ИЛ.

- Догадавшись, что я не понимаю, пояснил: - ИЛ - Искусственная Личность, я на порядок выше, чем ИИ - Искусственный Интеллект".

Все это я и повторил для Джура. Ответом мне были выпученные глаза, снова вставшая дыбом шерсть, а также нервно подергивающаяся щека, отчего то и дело показывался клык из-под поднимающейся губы.

Вот же я дурак!! Так себя спалить! Ведь только что втирал насчет старости корабля!..

"Бейссел, нас вызывают", - отвлек меня от раздумий о том, что делать дальше, Фрийон.

"Кто?"

"Судя по позывным, это военные..."

"Давай связь...

- Откуда они здесь взялись? Ах, ну да... Какая же военная крепость без своих патрульных?.. - Фрийон, давай в их сторону".

На экране появилась одетая в шлем пилота голова сородича Джура.

- Говорит командир патрульного крыла Фрей. Немедленно заглушите двигатели и лягте в дрейф! То же относится и к вашим союзникам! Иначе вы будете уничтожены! - Ну вот, действительно патруль. Стоп! Что он сказал?!!

- Каким союзникам?! - опешил я.

- Не надо делать из меня дурака!! - заорал он. - Хочешь сказать, отребье, что ты не с пиратами?! - Дальше последовали плоские и однотипные угрозы.

Спустя минуту слушать его мне надоело, да к тому же и пираты уже приближались. А потому я повторил то, что когда-то высказал ящеру на орбите безымянной планеты. В эфире наступила тишина.

- И вообще, я свободный капитан, а потому не стал бы связываться с пиратами. Вот мои документы. - Что правда, то правда - этот документ стоил многого. Уличи меня кто-то в связи с пиратами, лишили бы лицензии вольного капитана, да еще и назначили бы награду за мою голову. А так я мог заниматься чем угодно, и мне ничего не было бы.

- Ясно... - раздраженно ответил командир крыла. - Прошу меня простить. А сейчас мы должны вступить в схватку... Вы присоединитесь?

- А куда мне деваться? Улететь ведь не могу, что-то блокирует гиперизлучатели, - невесело усмехнулся я, плюхаясь в капитанское кресло. - Джур, если умеешь стрелять, садись в правое кресло на орудия. Они хоть и не мощные, но скорострельные.

- Угу, - буркнул он, садясь на предложенное место.

Фрийон организовал для него джойстики управления орудиями, которые выскочили из подлокотников, а сектор панели управления перед ним отъехал назад, из-под него поднялся плоский монитор с перекрестьем на нем. Параллельно с этим приподнялись две бронеплиты на "спине" Фрийона, приводя орудия в боевое положение.

Я провел слияние с кораблем. В мозг тут же потекло огромное количество информации. Быстро выделив необходимые для полета потоки данных, отключив от сознания лишние, резко развернул корабль, который к тому времени уже поравнялся с патрульным крылом, и, подняв щиты, кинулся вместе со всеми в атаку.

Пока мы приближались к пиратам, я рассмотрел ближайший из военных истребителей. Он напоминал сильно вытянутую и положенную на бок пирамиду с треугольной основой, из которой торчал двигатель. На небольшие крылышки по бокам были подвешены прямоугольные коробки с мелкими ракетами. Нос истребителя раскрылся, и изнутри показался раструб излучателя (однако оригинальный способ установки!). А вот корабли пиратов не впечатляли. Это были настоящие развалюхи, но до зубов вооруженные (таким же древним, впрочем, как и они сами, оружием). Многие из них были намного старше приобретенного мной разведчика. Теперь ясно, почему меня приняли за пирата...

Дали первый залп бортовые орудия, управляемые Джуром, несколько десятков сереньких шариков плазмы устремились к цели, за ним открыли огонь и остальные. Оторвавшись от рассматривания кораблей, я взвинтил внутреннее время на максимум и изобразил что-то похожее на штопор, уворачиваясь от вражеских зарядов.

Надо заметить, что космический бой - самый странный из всех возможных боев. Вся проблема в расстояниях. Попробуйте-ка попасть в корабль, который в нескольких световых минутах от вас. А потому все бои происходят на близком расстоянии. Корабли действуют наподобие атмосферных истребителей, только скорости в тысячи раз выше. Конечно, будь это настоящий бой, с участием тяжелых кораблей типа крейсеров, дредноутов, маточных кораблей (авианосцев для космических истребителей) и им подобных махин, то все выглядело бы как две стены, на приличном расстоянии друг от друга, тяжелых кораблей, которые лупят из главных калибров. А между ними носится мелюзга вроде тех же истребителей, рейдеров, фрегатов...

В нашем случае есть только та самая мелюзга, но это только осложняет бой.

Ой, блин! Вжух... Бабах!!!

Фу-ух... Еле успел отстрелить противоракетные ловушки. Так, а кто это у нас такой наглый? Ага, нашел!

Резко гашу скорость, развернувшись на сто восемьдесят градусов и врубив двигатели на максимум, после чего свечой ухожу "вверх", наперерез пирату, который выпустил по мне ракеты. Противник не ожидал такого от старой (с виду!) калоши, за что и поплатился - две длинные очереди, выпущенные Джуром, пробили его щит и попали по подвеске с ракетами. Корабль разорвало на куски.

Я снова резко изменил направление. И как раз вовремя - там, где я должен был оказаться секундой позже, пролетело несколько десятков вражеских зарядов, а мне на хвост сели двое пиратов. Как быть?.. Ага, а если так? На несколько секунд врубаю крейсерский режим двигателей (функция для полетов по системе без использования гиперперехода). Появляется несколькокилометровый плазменный хвост из выхлопов двигателей, что на несколько секунд заглушает сенсоры противников. Использую это время, чтобы заложить очень крутую мертвую петлю, не выключая при этом крейсерский режим. Фрийон кричит, что есть опасность поломки компенсаторов от таких маневров... Я его не слушаю и пытаюсь закончить полукруг петли, чтобы дать Джуру удобный обзор для залпа. Наконец он стреляет, и один из пиратов вспыхивает маленьким солнышком. Второй практически одновременно с первым взрывается от попадания ракеты одного из военных, который, видимо, решил нас выручить.

Вырубаю крейсерский режим и, двигаясь уже в простом (хоть и на предельной скорости), быстро осматриваю поле боя.

От военных истребителей осталась половина, от пиратов - треть. Значит, наши силы приблизительно равны. Фрийон подсвечивает один из вражеских кораблей, который чуть крупнее остальных и находится в стороне от общей свалки, избегая боя.

"На этом корабле находится возмутитель гипера, именно он не дает нам уйти в подпространство", - поясняет в моем сознании Фрийон.

"Понял", - буркнул я, на секунду вынырнул в реальность, бросил Джуру:

- Сосредоточь огонь на этом корабле, - после чего снова слился с Фрийоном и кинулся к новой цели.

Проскочил насквозь поле боя, которое нас разделяло, попутно получив пару зарядов, которые были поглощены щитом, а также на хвост из пяти ракет, я пер в лоб на пиратский кораблик. Как только позволило расстояние, Джур открыл огонь. Плазменные заряды просто исчезали в его щите, но, что радовало, его мощность падала. Фрийон вывел процент мощности щита. Выходило, что сбить защиту мы сможем, но дальше просто проскочим возле него... То, что надо! Я нацелил корабль точно в борт пирата.

Вот мы приблизились к нему, щиты падают, и я делаю маневр, больше всего похожий на прыжок, после чего мы оказываемся с другой стороны... Пять ракет, что висели у меня на хвосте, преспокойно врезаются в незащищенный бок пирата.

Быстро осматриваюсь в поисках очередного противника и с удивлением понимаю, что больше не против кого сражаться. На моих глазах как раз добили последнего пирата пять уцелевших истребителей.

Еще сутки нам пришлось проболтаться в этом секторе в ожидании прибытия спасательной экспедиции.

Глава 8

Должен признать, что когда во вспышках гиперперехода появляется небольшая, но внушительная эскадра с космической крепостью (что-то вроде орбитальной, только убойность повыше) во главе - от этого захватывает дух. Уж не думал, что подобные махины могут вытворять подобное. Остальные корабли были ей под стать - пара крейсеров, с десяток линкоров, фрегатов, рейдеров, несколько маточных кораблей...

Я слегка нервно поинтересовался у Джура, чего это они сюда такую флотилию пригнали.

- Да, похоже, решили устроить карательную экспедицию, - спокойно ответил он. - Такие преступления не должны прощаться.

- А как так быстро успели собрать?

- Ты что, совсем дурак? - спросил меня Джур.

- Нет, я Лишенный, - в тон ответил ему.

- Э... А, ну-ну... - хмыкнул он, но все-таки пояснил: - Это же приграничье, так что тут всегда много военных образований. А на подобные действия надо отвечать сразу, чтобы было понятно за что. Да и чтоб не успели попрятаться...

Угу, ясно. Короче, как только разберусь с местными военными, надо валить подальше из этого сектора Галактики, а то мало ли. У них, судя по всему, тут маленькая войнушка назревает...

Следующие два дня мне пришлось давать показания, отвечать на всякие нехорошие вопросы. Также приложить своей ментальной защитой, а потом и кулаком зарвавшегося телепата, который, видимо, решил выслужиться. Еще сильно погрызться с местными следователями, которые попытались было свалить все произошедшее на меня. Но угроза с моей стороны, что, только они это сделают, мой корабль передаст во все стороны по гиперсвязи пакет с данными о реальных событиях, подействовала наподобие ледяного душа на кошку. Те сильно испугались, а потому я, обнаглев до размеров космической крепости, выставил им огромный счет за помощь в бою против пиратов, спасение их людей, а также за сеанс гиперсвязи, благодаря которой они сюда и прилетели. И что самое удивительное, они оплатили его...

А потому в данный момент я в самом радужном настроении направлялся к доку, в котором находился мой корабль, с желанием как можно скорей покинуть эту гостеприимную космическую крепость. Причем сделать это так, чтобы в меня не успели выстрелить, если вдруг допрут, насколько я развел их в материальном плане.

Особенно учитывая то, что, имея сутки в запасе, я слегка помародерствовал. Нет, вы не подумайте, я не трогал трупы или что-то в этом роде. Просто слетал к останкам орбитальной крепости и отодрал, что смог, полезного для развития Фрийона. Так что у меня был полный трюм всяких дорогих металлов, которые мой корабль с огромным удовольствием сейчас переваривал. Так что Фрийон уже полностью выглядел разведчиком-прорывателем, а не прятался в его оболочке, как моллюск в скорлупе, поглотив и переработав всю старую броню. И это учитывая, что трюм полностью заполнен металлами. А то, что мой невольный напарник в лице (или морде?) четырехрукого тигра после боя залился спиртным по самые уши, было мне на руку. Короче говоря, надо будет в ближайшем будущем подыскать себе очередной кораблик, и желательно погабаритнее.

- Ну, наконец-то, - раздалось у меня за спиной, как только я зашел в док, где располагался Фрийон. Спокойно обернувшись, увидел скалящегося Джура Хра. Это он типа улыбается. Напугать меня хотел, да? Эмпат я или вышел погулять? Да я засек его еще перед шлюзом. - Давно тебя здесь жду.

- Ага, - хмыкнул я. - И?..

- Что "и"? - не понял он.

- И зачем ты меня здесь ждешь? - задал я наводящий вопрос.

- Ну, это... Как бы сказать... - замялся тигр.

- Ладно, киса, - криво усмехнулся я. - Судя по той сумке, что у тебя на плече, ты либо ушел из армии, либо, что более вероятно, тебя оттуда поперли. Вариант о том, что ты мне хочешь ее продать, откидываем как идиотский. Мне интересно только, за что выперли?

- За пьянство и драку с одним вольным капитаном, - буркнул он. Ага, капитан - это типа я. Видимо, этот дурак доложил им об этом происшествии... И зачем, спрашивается? Балда, одним словом.

- И что же ты хочешь от меня? Ведь ты даже не смог умолчать о пьянке. Думаешь, мне нужен такой тип в команде, который не знает, как держать язык за зубами?

- Да не говорил я! - вспылил он. - Это все автоматическая система передачи! Она каждые десять часов по гиперсвязи посылала отчет! Вот и послала перед самым взрывом! Потому и пираты в это время появились! Они, гады, давно, видимо, эту атаку планировали. Все продумали...

- Да ладно, успокойся. Главное - мы живы, а все остальное наладится! - поспешил я замять свой беспочвенный наезд. - А теперь вернемся к более важным вопросам. Почему я должен брать тебя с собой?

- Ну... мы же бились вместе против пиратов... - неуверенно начал он.

- Ага. А за пару минут до того ты пытался пристрелить меня.

Джур совсем поник. М-дя... Растерянная груда мускулов весом в четверть тонны - это удивительное зрелище. А уж о его эмоциональном фоне и вообще нечего говорить...

И что я над парнем издеваюсь? Балбес он, конечно, порядочный, но вот в том, что будет верным и надежным товарищем, можно не сомневаться...

- Что делать-то умеешь, киса? - вздохнул я.

Вот ведь не смогу его здесь бросить, и все! Совесть - странная штука, появляется в самое неподходящее время и толкает на самые глупые поступки... Поймаю, прибью!!! От такой идеи я расплылся в идиотской улыбке. И только спустя минуту до меня дошло, что это не моя эмоция, это Джур настолько рад, что мои ментальные щиты уже толком не выдерживают...

- Все-все! - замахал я на него руками. - Успокойся, а то я за себя не ручаюсь. От твоих эмоций хочется всех расцеловать... И ты единственный поблизости. А я за правильную ориентацию...

Спустя каких-то десять минут мы вышли в открытый космос и практически сразу совершили гиперпрыжок, тем самым доведя оператора космической станции до истерики. Но уж очень мне хотелось сделать хоть какую-то, хоть маленькую пакость местным военным, так сказать "за все хорошее".

Наш путь лежал чуть в сторону от первоначально намеченного мной маршрута. А именно в систему Свалка. Название она получила по причине того, что в ней продавали всякое барахло. Здесь я надеялся разжиться новым корпусом для Фрийона...

Выход из гипера у нас оказался веселым. А именно в нескольких десятках километров от фермы гидропоники. И эти самые километры очень быстро сокращались. Радовало лишь то, что при выходе из гипера скорость очень сильно падает, а потому я успел прямо-таки свалиться в сознание Фрийона и, выполнив что-то наподобие штопора, проскочить между двумя переходами, соединяющими части куполов ферм. Когда опасность миновала, мне стало страшно подумать, что случилось бы, появись мы внутри этой самой фермы.

Фрийон тут же стал мне объяснять, что такого не может быть в принципе, из-за каких-то там гиперфизических законов. Его заумные объяснения прервал вызов с нашего бывшего препятствия.

По установлении связи мне тут же выдвинули обвинения в моей некомпетентности как навигатора. Причем в таких выражениях, что я невольно заслушался. Когда поток замысловатых высказываний перешел в банальную кабацкую брань, я спокойным тоном поинтересовался у Фрийона, который к тому времени вырастил себе динамики для общения с Джуром, так как я и дальше пользовался преимуществом имплантата, сбились ли мы с курса. Ответ был отрицательный. На вопрос о том, кто из нас не прав и что полагается виновному, Фрийон тоном судьи, выносящего смертный приговор через особенно жестокую казнь, заявил, что мы имеем полное право разнести на атомы эту самую ферму как угрожающую нормальному выходу из гипера кораблям в установленной для этого точке...

Мой собеседник попытался было угрожать нам всякой там подмогой и тому подобными глупостями. Но залп из лазерного орудия (Фрийон отрастил в переходе и такое), снесший антенны дальней связи и заваривший шлюз главного ангара, откуда вполне могли появиться неприятности, поубавил пыла у идиота. Короче говоря, к планете мы подлетали довольные собой и пополнившимся на пять тысяч счетом.

И вот мы наконец, пройдя пограничную проверку, входим в атмосферу, окутавшись плазменным щитом.

- Что будем делать по посадке, капитан? - поинтересовался Джур.

Он называл меня именно так с того момента, как был принят ко мне на службу и стал моим первым помощником. Хотя какая к черту... н-е-е, родню трогать не будем... к ангелам команда? Если и намечается ее набор, то только в далеком будущем... Надеюсь... Очень...

- Думаю, надо будет пройтись поискать кой-какого товару. А также заодно и кораблик присмотреть покрупнее... - Джуру я не рассказывал о происхождении Фрийона, а потому он думает, что корабль то ли угнанный у ящеров прототип, то ли подарок мне за какие-то там заслуги... Разубеждать я его не стал. Если понадобится, расскажу.

Тем временем Фрийон уже выполнил посадку и сейчас катился на шасси в сторону снятого нами ангара.

Первым делом после посадки мы отправились в гостиницу. Все покупки было решено делать завтра, чтобы не привлекать к себе ненужного внимания.

Гостиница для "прибывших" приятно меня удивила. Чистые и светлые номера, предназначенные для разных видов пришельцев. А так как гуманоиды здесь редкость, нашлась свободная, подходящая для меня комната. А потому я завалился на мягкую постель и отрубился до вечера, успев еще подумать, что надо будет напрячь Фрийона сделать что-то с койками на борту.

Проснулся я, когда местное зеленое светило скрылось за горизонтом. Позевывая, натянул на себя уже привычный комбинезон, ботинки, надел пояс с оружием и двинулся в сторону местного общепита.

Плюхнувшись на стул рядом с не менее сонным Джуром, заказал какое-то мясное блюдо, предварительно сунув палец в считыватель ДНК, и задумчиво уставился на сцену, которая имела здесь место.

А на сцене тем временем не по-детски колбасило двоих зеленых "осьминогов", которые, засунув куда-то снизу микрофоны, увлеченно булькали. Имплантат услужливо предложил синхронный перевод. Послушав пару минут то, что они несли, я дал отбой на перевод и принялся поглощать принесенную наконец еду.

Утолив голод, я, довольно потянувшись, потащил своего первого помощника в город - развеяться.

Правда, развлечься у нас толком не вышло. Зато мы хорошо размялись.

В одном из темных переулков (как банально-то!!!) нас поджидали четверо со станерами. Мои эмпатические способности слегка возросли с последнего раза, потому засаду я учуял еще в шести метрах от переулка по направленной на нас злобе. А потому в следующее мгновение отключил гравитационные браслеты, которые все так же носил на себе, и, подскочив с места на два метра, уцепился за выступ на стене здания. Как таракан цепляясь за выступы, подкрался к нашим незадачливым противникам. После чего спрыгнул на двоих ближайших. Мгновением спустя в подворотню вкатился Джур и с колена, со всех рук сразу, всадил парализующие заряды в оставшихся двоих отморозков.

Затем последовал короткий допрос одного из грабителей. На поверку это оказались придурки с той самой фермы, которые решили нам отомстить.

Хорошенько накостыляв незадачливым мстителям и забрав все их оружие, мы двинулись дальше, напоследок пообещав, когда будем улетать, обязательно навестить их ферму, если еще хоть раз о них услышим. А если у нас не выйдет побывать там самостоятельно, просто пришлем парочку ракет в подарок. Естественно, самодоставкой...

На следующее утро, которое началось для меня после полудня, я, позевывая, вышел из своего номера, носком ботинка громко постучал в дверь Джура, и мы, наконец, занялись тем, чем и собирались. А именно покупкой нового корабля. Точнее сказать, очередного, так как новым его назвать язык не поворачивается.

Для поиска подходящего корабля мы отправились на одну из наибольших (двадцать на сорок километров) площадок со списанными кораблями. Мне, честно говоря, было больно видеть прикованные (возможно, навечно) к земле машины, созданные, чтобы бороздить безбрежный космос. Было бы намного гуманнее сбросить их на местное светило и тем самым проводить, как подобает, в последний путь. Или хотя бы переплавить на новые, дав возможность вновь подняться в небеса... Что-то меня потянуло на грустное. Это, видимо, от общения с Фрийоном. Ведь я уже давно ощущаю его живым и, видимо, неосознанно придаю те же черты и остальным кораблям. Стоящий рядом Джур, судя по его эмоциональному фону, чувствует приблизительно то же самое... Ткнув его локтем в бок, я преувеличенно бодро улыбнулся (хотя моя мина все одно оказалась довольно кислой), после чего мы пошли искать подходящий нам экземпляр...

Новое тело (или, точнее, панцирь) для Фрийона мы смогли выбрать только часа через три. Это был двухуровневый крупногабаритный корабль (раза в два больше прорывателя как по ширине, так и по длине). Я некоторое время ходил, недоумевая, вокруг этого чуда-развалюхи, пытаясь понять: зачем, собственно, такой корабль был создан? Все дело в том, что корабль имел довольно вместительный трюм, соединенный с небольшим ангаром, способным вместить пару флаеров или какой-нибудь легкий танк. Реакторный отсек также был намного больше необходимого, и, судя по следам, аппаратуру, что там находилась, в большинстве своем демонтировали. За реакторным отсеком оказался еще один ангар (сразу на два уровня), но теперь уже довольно приличных размеров - в него можно было бы загнать десантный бот и легкий системный истребитель, да еще и место бы осталось. По бокам от него находились мощные даже на вид двигатели. На втором уровне располагались собственно жилые помещения, а также медблок, рубка, арсенал и еще один маленький склад, а также кают-компания.

- И кто придумал такую махину? - в очередной раз покачал я головой.

- Фарианцы, - получил неожиданный ответ от Джура. - Это средний контрабандист, модель "Авантюрист", хотя практически полностью копирует как внешний, так и внутренний вид легкого заурского кланового корабля - и создан специально для перевозки контрабанды. Также в свое время был популярен у наемников из-за возможности брать на борт большое количество военной техники...

- Оригинальная машинка... - пробормотал я, по-новому смотря на корабль. Собственно, этот корабль привлек меня дешевизной (из-за практически "убитого" состояния), габаритами, а также хорошей обтекаемой формой, чем-то похожей на форму прорывателя. Внутренности, само собой, претерпят масштабные изменения, хотя... Чем-то мне понравилось обустройство этого "Авантюриста". Еще несколько минут я смотрел на обводы корабля, после чего повернулся к сопровождающему нас мелкому клерку:

- Мы берем его.

Последовала довольно нудная часть - оформление документов. Спасибо, что хоть перегнали корабль в ангар на космодроме, где уже поджидал свое время Фрийон.

Что же, все фигуры были расставлены на свои места, а это значило, что все готово к предстоящему представлению. Остался последний штрих. А потому я утянул Джура в ближайший бар, где мы напились до состояния поросячьего визга. Правда, что такое поросенок, я не помнил. Но стоило об этом задуматься, как начинал глотать голодные слюнки...

Глава 9

Я нервно расхаживая перед десятком представителей местных правоохранительных органов, а также космопорта, яростно орал:

- Кто-нибудь объяснит мне, что это такое?! Стоило мне отлучиться от моего корабля на три дня, как его сперли с территории космопорта! Да еще из закрытого ангара!!! Я вас спрашиваю, как это возможно?!! - Подобный текст ваш покорный слуга говорил вот уже на протяжении двадцати минут, распространяя вокруг ауру злости и алкогольных паров. - Что за народ! Это уму непостижимо!! Сперли звездолет, да так, что никто и не почесался!!! - Я резко остановился, в ярости уставился на представителей космопорта и тихо прорычал: - Надеюсь, у вас хорошие адвокаты. Хотя сомневаюсь, что найдется кто-то в здравом уме, готовый взяться за это гиблое дело. А уж на вольные станции вам путь теперь заказан. Пускай я опозорюсь, но вы за это поплатитесь!

В подтверждение моих слов тихо зарычал Джур, стоящий в тени ангара. Он производил впечатление грозовой тучи на горизонте, которая вполне может разразиться настоящим ураганом.

Все дело в том, что последние три дня у нас со старпомом был настоящий запой, из которого нас вывели вежливые, но нервные полицейские (мы ведь только спивались, а не дебоширили, да и за поломанную мебель заплатили). И эти самые личности сообщили нам, что мой корабль пропал. Причем пропал так, что ничего те не смогли обнаружить. Ну, я и устраивал им сейчас настоящий ад.

- Что мне прикажете теперь делать?! Лететь на этом корыте?! - Я ткнул пальцем в "Авантюриста", который сиротливо стоял в ангаре рядом с тем местом, где должен был находиться прорыватель.

- Прошу прощения, господин Лишенный, - обратился ко мне один из представляющих космопорт клерков, когда я набирал в легкие воздух для очередной порции проклятий и угроз. Перед этим он пообщался с кем-то по коммуникатору.

- Чего еще? - мрачно поинтересовался я, нервно дернув хвостом и концом выбивая бетон из пола.

- Наша администрация приносит вам глубочайшие извинения. И хотела бы предложить вам компенсацию за потерянный корабль и доставленные проблемы. - "А также за молчание", - добавил я про себя.

Минут десять мне пришлось изображать дерущиеся во мне чувства противоречия, показывая всем видом, как мне хочется денег, но не меньше и отомстить. За это время полицейские незаметно свалили (видимо, чтобы не попасть под очередную порцию упреков). Когда клерк стал уже нервничать (эмпатия - все-таки великая вещь!), не получив моего ответа, я мрачно начал цедить слова:

- Я надеюсь, вы поможете мне также в получении страховки?

Клерк энергично закивал, всем видом показывая, что будет только рад.

На этом и договорились. Так что к концу дня на мой счет легла приличная сумма в четверть миллиона кредитов. И это без учета страховки. А это значит плюс еще пятьдесят тысяч.

Так что следующую неделю пришлось потратить на создание видимости напряженной работы по восстановлению "Авантюриста", который в честь безвозвратно утраченного корабля был назван Фрийон.

Под конец нашего пребывания на планете я еще умудрился купить военный внедорожник с гравитационными пластинами, а то, понимаете, надоело постоянно пользоваться аэротакси. На фиг платить общественным аэротакси, если можно купить собственный транспорт, да еще и улучшить его так, что врагам мало не покажется. Вообще-то военная наземная техника почти не использует режим полета, так как в воздухе ее проще простого сбить, но гравитационные пластины имеют все поголовно для, например, преодоления болотистых участков, а также быстрого десантирования на планету. Ведь намного легче, а главное - быстрее просто войти в атмосферу на десантном корабле и с небольшой высоты сбросить технику, которая сама слевитирует на поверхность. Это лучше, чем искать место посадки для огромной дуры, которую очень легко сбить при посадочных маневрах. Использование же специальных челноков, опускающих и поднимающих на орбиту технику и пехоту, не оправдывает своих затрат, разве что только для точечных операций или экстренного десантирования подкрепления. Ее используют, и то очень редко, для перевозки важных особ с поверхности на орбиту и назад (как было в моем случае в начале всего этого приключения) из-за довольно высокой цены топлива для подобных маневров... Да и малый десантный транспорт будет раза в три-четыре дороже, например, того же танка, который он, собственно, будет опускать на поверхность. А гравипластины в этом смысле намного дешевле и проще в пользовании.

Ну что ж, вернемся к нашим баранам... Блин, снова слюнки потекли. С чего бы это?.. Внедорожник погружен, закупленное по дешевке оружие (не без поддержки представителей космопорта) погружено, груз, который надо доставить на одну из станций по пути, погружен, слегка пьяный Джур погружен. Что же, можно отлетать.

"Ну, Фрийон, врубай двигатели. Пора сматываться с этой планеты".

"Так точно, капитан", - отозвался уже юношеский голос, и корабль, слегка вздрогнув, начал быстро набирать высоту, вертикально возносясь в небеса. Я опешил. Ведь раньше для взлета нам был необходим разгон, а вертикально мы могли только садиться. Ведь нужен намного больший импульс для подъема...

"Так я же подрос, - хохотнул этот паразит. - Вот и решил, что небольшое улучшение не помешает..."

"Главное, чтобы внизу ничего не заподозрили. Или хотя бы мы успели отойти на достаточно большое расстояние. Ладно уж, полетели отсюда..." - устало пробормотал я, откидываясь на спинку кресла и отрешенно наблюдая, как чернота космоса, перемигивающаяся мириадами звезд, заменяется уже привычным гипером.

С полчаса я просто сидел в своем кресле, наблюдая за переливами гипертуннеля. Завораживающее действо, однако! Для меня гипер выглядит как поток осязаемого синего света, изменяющего цвет от нежно-голубого до практически черного. Правда, Джур говорит, что каждое существо видит это по-своему, и лишь представители одной расы могут видеть что-то одинаковое. Он, например, видит желтый туннель с черным пятном в конце. Как такое возможно, учитывая, что мониторы должны показывать одно и то же для всех, является одной из величайших загадок Вселенной, которую так и не удалось разгадать и по сей день. Но мне кажется, что все зависит от мировосприятия... Хотя кто знает?..

Налюбовавшись зрелищем, я побрел в кают-компанию.

Вообще Фрийон молодец. Он фактически растворил себя в "Авантюристе", отчего помещения остались внешне такими же, как и были. И лишь знающий, как корабль выглядел раньше, смог бы что-то заподозрить. Ну, в реакторном отсеке новый реактор появился взамен старого, ну, движки новой модели поставили, орудия заменили. Да и небольшой косметический ремонт заодно сделали. Кто же подобное не сделает, приобретая старый потрепанный корабль. Все так... Хи-хи... да не так... Фрийон на самом деле "выгрыз" почти полностью внутренности корабля (ну, осталась пока еще часть помещений, не преобразованных в "родное" тело Фрийона, хотя и это в скором времени изменится), параллельно перестроив себя так, как выглядели старые внутренности, оставив целой пока только обшивку и грузовой отсек, где был сложен груз, который мы должны доставить.

Там, как и ожидалось, обнаружился опохмеляющийся Джур.

- А... кэп... - усмехнулся он. - Признаюсь - не верил до последнего, что нам удастся обмануть местных... До сих пор понять не могу, как нам это удалось...

- А что здесь непонятного? - хмыкнул я, раскидываясь на довольно-таки мягком диване (мы закупили некоторую мебель на планете, а то, что Фрийон мог вырастить нам из мебели, не очень-то было удобным) и потягивая только что заказанный у синтезатора сок (мне, кстати, все лучше и лучше выходит воспроизводить те вкусы, которые то и дело вспоминаются). - Разве они могли ожидать, что Фрийон окажется биокораблем? Да и кто бы им поверил? Ведь сейчас это лишь легенды...

- Ну, это-то понятно. Но зачем вам понадобилось устраивать весь этот спектакль с угоном?

- А ты сам подумай... Во-первых, если бы мы просто улетели на новом корабле, а старый бесследно исчез, то это вызвало бы кучу ненужных вопросов, а я уже раз так напортачил. Или даже два... А так все хоть и странно, но банально. Из космопорта угнали звездолет. Капитан тут вообще ни при чем, так как все эти дни спивался со своим старшим помощником во всех ближайших барах... Да и во-вторых... Джур, тебе что, не нужны деньги?..

Несколько секунд мы пристально смотрели в глаза друг другу, пока не заржали как ненормальные.

- Слушай, Джур, когда мы одни, пожалуйста, не обращайся ко мне на "вы", а то мне постоянно кажется, что меня должно быть здесь много...

- Это лишь дань уважения, - смущенно пробормотал он.

- Угу... - хмыкнул я. - Ты не забывай, что я эмпат, и чувствую твое уважение. А потому кончай выкать.

- Ладно, Бейссел, уговорил...

- Ты, кстати, чем сейчас собираешься заняться? - поинтересовался я.

- Да вот, думал посмотреть, что можно с купленным тобой внедорожником сделать... Может, орудие какое-нибудь установить или броню навесить. Да и движок не помешало бы форсировать...

- Ну-ну... Ты сначала проспись, мастер-ломастер...

- Тоже дело, - покладисто согласился он, после чего встал и, буркнув что-то наподобие "спокойной ночи", поплелся в свою каюту.

"Вот она высшая власть на мне", - захихикал в моем мозгу Фрийон, чтобы Джур не услышал... И ведь не поспоришь... Капитан, как говорится, закон и бог на своем корабле... Хм... И откуда это вспомнилось?.. Все никак не привыкну к вывертам своей памяти. Если просто действую, не задумываясь, то все нормально. Но стоит задуматься, откуда что взялось, так сразу будто о стальную стену головой бьюсь. Так же неприятно и бессмысленно, одним словом...

"Фрийон, будь добр, приготовь саркофаг виртуальной реальности. Хочу немного поразмяться", - попросил я.

Надо заметить, очень полезная вещь оказалась. Ложишься в такой саркофаг и окунаешься в любую среду. Хочешь в войну, хочешь - можешь полетать в небесах без каких-либо приспособлений. Одним словом, очень удобно. А система гравитационных полей дает возможность ощутить все физически. Правда, есть пределы мощности, ведь не хочется быть убитым гравитационным ударом из-за того, что, например, тебе на голову упал кирпич в виртуале? А так нарабатываются необходимые рефлексы без слишком сильных повреждений. Ведь если во время тренировки ты не получил пары синяков, какая же это тренировка?

С такими мыслями я прошествовал к одной из жилых комнат, которая теперь являлась местом расположения виртуальных саркофагов.

Сегодня меня ждал тренировочный бой на мечах с тремя шестирукими инсектоидами. Брр... Больше жуков я не люблю только ящеров... А точнее, одну определенную расу.

Два дня полета прошли быстро, и вскоре мы вышли из гипера практически впритык (по космическим меркам) к космической станции, на которую должны были доставить груз. Видимо, пугать диспетчеров при входе и выходе из гипера уже становится нашей традицией. Погрызшись минут десять с перенервничавшим диспетчером, который с перепугу никак не хотел давать нам разрешение на посадку, Фрийон наконец заложил крутой маневр (чем перепугал на этот раз всю диспетчерскую) и лихо вошел в посадочный бокс... Вот что удивительно: Фрийон прекрасно маневрирует в мирных условиях так, что любой ас позавидует, но стоит дойти делу до боя, как он пасует. Почему так?

"Ну уж извини, - пробормотал слегка обиженный, если судить по голосу, Фрийон. - Такова моя природа. Аффтахор не дали нам способности к ведению боя, опасаясь, что мы взбунтуемся. А так нас любой более или менее приличный пилот способен сбить. Так что в бою мы можем положиться только на своих пилотов, дав взамен всю возможную информацию, необходимую для боя. Ну и реакцию хорошенько усилить, что тоже немаловажно..."

"Ладно, забили..."

Тем временем бокс уже стабилизировал атмосферу, и прибывшие рабочие роботы под контролем нескольких техников начали разгрузку трюма.

Джур, контролирующий разгрузку с нашей стороны, находился на пандусе грузового отсека, лениво наблюдая за снующими роботами. Я же сидел в рубке, задумчиво изучая карту на ближайший месяц гипера, и прикидывал, где стоит сделать остановки... Нет, конечно, можно залечь на месяц в анабиоз и довериться Фрийону, который за это время вполне сможет нас доставить практически к границе, за которой начинаются гуманоидные миры... Но мне почему-то не хотелось этого делать. Может, дело в том, что я дорожил каждой своей минутой, проведенной в сознании?

Так, а это уже плохо. Один из мониторов, на котором был виден Джур, сейчас показывал, как к нему подошли четверо жукоидов неизвестной мне расы с символами службы безопасности. Это меня напрягло. А потому, приказав Фрийону приготовиться на всякий случай к экстренному прорыву с последующим экстренным же прыжком, я повесил себе на пояс два излучателя, на плечи натянул небольшой рюкзак каплевидной формы с малым генератором щита в нем (Фрийон вырастил) и, прицепив в довершение на хвостовой шип легкое двустороннее ромбовидное лезвие (все тот же Фрийон) с атомарной заточкой (одним ударом можно пробить даже легкий боевой скафандр, так что теперь придется держать хвост на весу и постоянно контролировать, чтобы раньше времени никого не убить), кинулся к Джуру, готовясь сразу вступить в бой.

Каково же было мое удивление, когда я появился перед ними. Они, стараясь скрыть свой испуг от моего вида (фиг это у них вышло - эмпатия рулит), очень вежливо, без какой-либо задней мысли, передали просьбу их шефа о встрече со мной. С минуту побуравив их подозрительным взглядом, от которого парни нервно затоптались на месте, все же согласился на встречу.

Нас не повели внутрь станции - минут через десять глава службы безопасности явился сам. Это оказался представитель той же расы, что и Джур, только с более темной шерстью и несколькими серебристыми полосами (что-то наподобие седины) и с четырьмя уже привычными скротчерами на поясе и бедрах. Начались вежливые расшаркивания. Эту часть встречи я старался растянуть подольше, так как мне было необходимо разобраться в его чувствах, а значит, и выбрать правильную стратегию поведения. Хорошая все-таки штука эта виртуальная реальность, смогла натаскать меня даже в дипломатии... Чего удивляться-то? В виртуальной симуляции время летит намного быстрее, так что один день в саркофаге равен приблизительно неделе-двум реального времени, в зависимости от структуры мозга, аналитических способностей и еще сотен параметров. А еще учитывая мои постоянно возрастающие эмпатические способности...

Так-с, посмотрим... Волнение, даже больше - встревоженность, зарождающееся раздражение, напряженность и опаска (это он, видимо, меня боится, ну и того орудия, которое Фрийон выдвинул из-под брони, как бы для точной калибровки).

Когда официальные расшаркивания уже грозили вот-вот перерасти в фарс, а начальник службы безопасности сорваться с катушек, я резко прервал свой очередной витиеватый монолог и, холодно посмотрев ему в глаза, спросил, что называется, в лоб:

- Что вам надо от нас и что мы за это получим?

От резкой смены как темы, так и моего тона он сильно растерялся, а меня прямо накрыло его противоречивыми эмоциями. Но надо отдать ему должное, он быстро взял себя в руки (

"Во все четыре", - хихикнул в мозгу Фрийон) и мрачно посверлил меня с минуту взглядом.

- Мы хотели бы нанять вас для одной небольшой миссии...

- И эта миссия, судя по всему, подразумевает что-то опасное, - так же мрачно заметил я.

- С чего вы взяли?

- Если бы это было не так, то вы бы пригласили нас к себе в кабинет, а не явились сюда лично. И на что же вы хотите нас подписать?

Четырехрукий тигр жестко оскалился, обнажая внушительные клыки. Я не остался в долгу и показал свои. Не столь внушительные, но зато намного острее его, отчего выглядящие более жутко.

- Три дня назад мы перестали получать трехчасовые доклады от карательной экспедиции, выдвинувшейся в сторону ничейных земель для уничтожения пиратов.

- Карательная экспедиция... - задумчиво пробормотал я и поинтересовался: - Это, случайно, не та, что началась после уничтожения орбитальной крепости в системе Олькуа?

- Д-да... откуда вы знаете? - удивился он.

- А я думал, что вы хотите нанять меня именно из-за произошедшего там, - в свою очередь удивился я.

- Нет, я обратился к вам по другим причинам. Во-первых, вы один из вольных капитанов, а значит, чего-то да стоите (ага, знали бы вы, как я получил этот патент). Во-вторых, вы единственный, кто за последние пять дней побывал на нашей станции, а прибытие кораблей в ближайшее обозримое время не предвидится.

- М-дя... Галактика любит совпадения, - пробормотал я, вспомнив сказанные мне Фрийоном слова одного из мудрецов. - Что толком-то надо сделать?

- Ничего особенного, просто слетать к последнему месту передачи карательной экспедиции и по возможности разузнать, что с ними случилось. Если ничего не найдете, то вернуться и доложить нам, а заодно получить плату. Остальные меры примем мы.

Я повернулся к Джуру:

- Что скажешь, старпом?

- А что говорить, кэп? Работы максимум на восемь дней. Есть, конечно, риск нарваться на пиратов, но мы вполне успеем уйти в гипер, если там не будет возмутителя... Да и пираты не очень любят связываться с вольными кораблями...

- Что ж, твое мнение ясно. Остался последний вопрос. Какова цена?

Глава 10

Выйдя из гипера, мы пораженно застыли.

- Вах-унр, ха фага хйо... - потерянно пробормотал Джур. И я был полностью с ним согласен. Такой ж... жуткой картины нам еще наблюдать не доводилось... Ближайшее пространство заполняли обломки кораблей всех возможных классов, принадлежавших карательной экспедиции... Точнее, того, что ею раньше было. Кто же мог такое сделать? Мне казалось, что у пиратов нет столь мощных технологий, позволяющих разгромить такие силы...

"От одного корабля до армады, - глухо ответил Фрийон. - В зависимости от мощи противника".

Представив, что это мог сделать один корабль или даже небольшая флотилия, я передернулся от ужаса - не хотелось бы мне встретиться с ними...

- Мне здесь не по себе, - почему-то прошептал Джур.

- Не тебе одному...

"

Фрийон, давай по-быстрому просканируем местность на наличие уцелевших и валим отсюда. И приготовься высылать пакет данных по гиперпередатчику..."

"Понял, выполняю", - четко ответил он.

- Ты думаешь, кто-то уцелел? - неуверенно спросил Джур.

- Сомневаюсь, но мы обязаны проверить, иначе я не смогу быть спокоен, это тяжким грузом ляжет мне на душу...

"Сканирование закончено, - подал голос Фрийон. - Никаких сигналов не обнаружено, но..."

"Что - но?"

"В останках одного из крейсеров я зарегистрировал тепловое излучение..."

- Может, реактор уцелел? - предположил, узнав об этом, Джур.

- Если верить моим каталогам, у данного корабля реактор расположен в другом месте. Сектор, который, к слову, не имеет места на этих обломках...

- Что ж, полетели, проверим.

"Только, Фрийон, на всякий случай приведи все системы в боевой режим, вдруг это ловушка..."

Окутавшись силовыми полями и приведя в боевой режим все орудия, мы медленно двинулись сквозь поле обломков.

Пока продвигались к цели, я рассматривал обломки, пытаясь понять, как выглядел бой.

Судя по косвенным показателям, драка была долгой и беспрерывной.

Карательный флот был построен в классический ордер для чисто космического боя. Спереди истребители и корабли легких классов, потом средний - прикрывающий маточные корабли, далее тяжелые, а уже за ними бесполезные в этом бою десантные, медицинские и корабли поддержки.

Странно, что я не могу обнаружить космической крепости... Уничтожить ее так, что не осталось бы даже обломков, нереально из-за габаритов... Тогда что это значит? Ее забрали с собой победители? Но зачем? Странно все это...

Так, что еще мы имеем? Если судить по некоторым обломкам, то в операции участвовали истребители как минимум пяти рас...

"

Фрийон, попробуй создать каталог более или менее определяемых обломков. Я хочу знать, какие именно корабли здесь сражались, так что сверяй их с каталогами известных тебе. Может, что-то да вылезет..."

"Идею понял, приступаю", - откликнулся он.

Пока ничего не понятно. Ясно лишь одно. Если судить по положению обломков, то бой был волнообразный. Противник раз за разом налетал на экспедицию, пока не уничтожил ее...

Так, а это уже интересно! Мы как раз добрались до мест, где размещались крейсеры. Точнее, не только крейсеры. Судя по всему, часть тяжелых кораблей с кораблями поддержки смогла отойти и перегруппироваться, занять оборонительную позицию, создав плотную сферу защиты. Внутреннее "ядро" состояло из транспортников, а "оболочка" из боевых кораблей. Но не это интересно, а то, что, видимо, кто-то достаточно сообразительный догадался перегнать всю стреляющую наземную технику на обшивку боевых кораблей. А учитывая, что вся техника герметична и может стрелять практически при любых условиях, они имели достаточно мощную защиту.

А это что?!

"Фрийон, разве в бою используются роботоподобные истребители?"

"Что ты имеешь в виду?"

Я сосредоточился на образе, который и передал кораблю. Несколько секунд обработки, и перед нами на экране появилась трехмерная модель шестилапого робота-паука с овальным корпусом, длинными тонкими конечностями и движками на их концах. И роботы эти были внушительных размеров - в наш большой ангар влезло бы полторы такие махины.

"Так называемых механоидов используют лишь в городских патрулях, и то нечасто из-за сложности в их управлении. Они больше служат как устрашающий фактор... Шагоходы (механизмы, имеющие ноги, а не колеса, гусеницы и т. д.) неудобны для ведения боя, ибо требуют прочной поверхности, а также довольно сложны в обслуживании".

"А если прямое подключение, как в нашем с тобой случае?

- задал я резонный вопрос. - Ведь, сливаясь с тобой, мы практически становимся одним целым..."

"А вот если нечто подобное было достигнуто, то это действительно плохо: раса, имеющая доступ к этой технологии, будет впереди всех остальных в боевом плане, так как это дает лучшую возможность маневрировать, да и отслеживать намного больше полезной информации... Да что я рассказываю-mo? Ты сам все знаешь!"

"Фрийон, подыщи один из "пауков" поцелее, надо будет доставить его заказчику. Если начнется война, то пусть она идет на равных, тогда будет больше шансов выжить... Или произойдет обоюдное уничтожение..."

Наконец мы подлетели к интересующему нас крейсеру.

"Так, покажи-ка, где этот источник тепла, - попросил я. На экране высветилась схема обломков с указателем. - Что говорят твои датчики

?"

"Это не реактор и не ловушка. А также не невзорвавшийся боеприпас... Могу сказать с вероятностью восемьдесят четыре процента, что это действительно кто-то выживший".

"Ясно..." - Я задумался ненадолго.

- Значит, так, Джур, ты давай берись за управление орудиями, вдруг это враг. Фрийон подойдет как можно ближе к источнику и приготовит на всякий случай медблок. А я пойду прогуляюсь...

Быстро натянув скафандр, который Фрийон сильно модифицировал - он вообще любит все улучшать, - и прихватив один из ручных лучеметов (самое то для боев в закрытом пространстве при нулевой гравитации, так как не имеет отдачи и ударной волны при попадании), я направился к шлюзу.

Плавно скользнув в огромнейший пролом напротив места, откуда исходил сигнал, оказался на небольшой посадочной палубе. Для техники палуба, может, и небольшая, но для меня - огромная. И к сожалению, темная. Даже встроенные фонарики не помогали, хотя я включил все до последнего на полную мощность.

"Фрийон, ты можешь подсветить?" - мысленно спросил я.

"Да, подожди секундочку..."

Через десять секунд с борта Фрийона, повисшего напротив пролома, хлынул свет. Увиденная картина заставила меня резко сдать назад... У задней стены... Хотя точнее, вбитым в заднюю стену был "паук", и, судя по всему, причиной такого его состояния был небольшой истребитель, который практически проткнул его. Небольшой истребитель с каплевидной кабиной, двумя мощными скоростными двигателями и двумя параллельными "рогами", на которых были установлены излучатели и которые, собственно, проткнули "паука".

Я медленно подлетел ближе, опасаясь, что выжившим окажется пилот "паука". Но ни одна из машин не демонстрировала признаков работоспособности. Зависнув напротив кабины "рогатого" истребителя, я аккуратно прислушался к тому, кто находился там. Чувства улавливались плохо и как-то сумбурно. Жуткая боль, страх и заглушающая все остальные эмоции тоска. Да такая, что выть хотелось лишь от поверхностного контакта...

"Фрийон, выруби у себя гравитацию, - хрипло приказал я. - Надо извлечь пилота и переместить его в медблок, иначе он не проживет и шести часов, а не зная, в каком он точно состоянии, мы можем просто убить его гравитацией..."

"Понял. Уже отключил. Джур спрашивает, нужна ли тебе помощь..."

"Помощь не нужна... Но пусть он надевает скафандр и попробует переправить в наш ангар истребитель с "пауком", он вроде не очень пострадал..."

"Понял, передам".

Я тем временем попробовал вскрыть пилотскую кабину. Даже нет смысла говорить, что мне это не удалось даже с излучателем. А потому, пробормотав:

- Не думал, что этим когда-то доведется спасать чью-то жизнь, а не наоборот, - я достал из специального кармашка металлического цвета брусок размером 1?5?12 сантиметров со специальными фиксаторами по боках. Нажал на небольшой выступ, отчего из бруска выдвинулась пластина толщиной всего несколько атомов. Ухватив телекинезом, я вогнал этот тонкий прямоугольник в почти незаметный стык между корпусом и крышкой кабины истребителя и начал медленно двигать его по контуру.

Когда круг был завершен, а пластина практически полностью сточена (тут же ее выкинул), я все тем же телекинезом медленно поднял колпак кабины (обожаю невесомость, в ней могу передвигать довольно большие предметы, так как там они практически не имеют веса). Во все стороны брызнул быстро кристаллизовавшийся от холода кислород. Вот я дурак! А если бы у пилота скафандр был поврежден?!! Но вроде обошлось... Аккуратно освободив хрупкое на вид тело пилота, я поднял его телекинезом (так надежней и меньше травм, чем если бы я его касался) и медленно поплыл в сторону приветливо открытой шлюзовой камеры Фрийона.

Надо заметить, что двигаться по не очень широкому коридору в полной невесомости, да еще и толкать перед собой раненого одной только силой мысли довольно сложно... Но мне это удалось! Когда бессознательное тело легло в саркофаг медблока и им занялись системы Фрийона, я медленно сполз по стенке вместе с вернувшейся гравитацией.

Но отдохнуть как следует мне не дали. Минут через десять злой как... ангел Джур в очень нелестных выражениях попросил своего горячо любимого капитана пойти и наконец помочь ему с этим проклятым "пауком".

- Угу, щас буду... - буркнул я, после чего, кинув взгляд на саркофаг с полуживым пилотом, пошел принимать участие в этом, несомненно, добром деле.

Хи-хи... бес делает доброе дело... Буду надеяться, что мои сородичи не настоящие черти, а то это зачтется мне как сильный минус... Гы-гы... Тупо хихикая своим мыслям, я наконец покинул медотсек.

- Вот ты мне скажи, Бейссел, на кой джунг рахун тебе понадобился еще и этот битый истребитель? - мрачно вопрошал в который уже раз Джур.

Наконец моя темность не вытерпела.

- А я знаю?!! - зарычал я, показывая клыки. - Захотелось!!! Может, мне пилота жалко стало?!! Это вообще последнее, что у него осталось!!! Это же наемник, а не военный, и значит, корабль куплен на его кровные! А что такое остаться без какой-либо возможности заработка, я приблизительно догадываюсь. Хотя какой это "он"? Баба, самая натуральная баба, хоть и инопланетянка!

Выпустил таким образом все раздражение, накопившееся, пока мы перетаскивали "паука", проткнутого истребителем, в ангар. О том, что пилотом оказалась женщина, да еще и гуманоидной расы, нам сообщил Фрийон минут десять назад, когда мы наконец закрыли врата ангара. А о том, что наша спасенная оказалась наемницей, меня просветил Джур, когда мы выковыривали (практически в прямом смысле этого слова) машины из стены, и он заметил эмблему наемников на хвостовом стабилизаторе ее корабля. Пару минут мы злобно сверлили друг друга взглядами, после чего я глубоко вздохнул и пробормотал:

- Извини, Джур, дружище, просто я слегка на взводе от этого места...

- Да ладно, мне тоже не стоило доставать тебя... Так что, как ты говоришь, забили...

Мы пожали руки, после чего стали решать, что делать дальше.

- Да что здесь решать. Надо прыгать, - хмыкнул Джур.

- Это да, но сначала хочу посмотреть, кто же управлял этим "пауком". Не хотелось бы тащить с собой бомбу замедленного действия.

- Логично, - признал старпом. - Ну, я пошел за инструментами?

- Угу, давай, а я пока попробую найти, где у него кабина или хотя бы что-то напоминающее вход...

Джур пошел в арсенал, а я, ловко взобравшись на "паука", начал его исследовать.

Найти что-то было проблематично, так как вся поверхность была забита всякими датчиками, антеннами, буграми и тому подобной фигней... Минут через пять вернулся старпом, таща в каждой руке по увесистому механизму для вскрытия особо бронированных консервных банок. Еще минут пятнадцать спустя, лазая по нему уже вдвоем, мы, наконец, нашли что-то наподобие входа. А именно бронированную выпуклость, которую мы сначала приняли за очередной радар. Вскрыв, наконец, этого задравшего нас по самые помидоры (опять слюнки потекли) "паука", мы смогли увидеть и его пилота. После пятиминутного рассматривания окровавленного трупа, утыканного проводами по самое не могу, я, наконец, облегченно уселся на обшивке механоида и расхохотался.

Что ж, все оказалось не так страшно, как казалось. Чтобы стать пилотом "паука", необходимо практически срастись с машиной, подключая напрямую нервные окончания к системе управления. А это значит, что воевать подобным образом станут немногие, хотя и уверен, что каждая уважающая себя раса будет иметь в скором времени подобные подразделения.

Ржал же я по другой причине. Просто пилотом оказался представитель моих личных врагов. А именно ящер. Отсмеявшись, я оставил недоумевающего Джура позаботиться о теле, а сам, отдав Фрийону команду о прыжке в гипер, пошел в кают-компанию. Мне надо было напиться. И желательно до невменяемого состояния. Вот так действует аура смерти на эмпата...

* * *

Девушка пришла в себя уже минут десять назад, но все еще прикидывалась спящей, пытаясь проанализировать свои дальнейшие действия. Надо заметить, что все это смешно наблюдать со стороны, особенно если можешь ощущать чужие эмоции. Я это могу... В первый момент, когда она только пришла в себя, будучи уже извлеченной из медсаркофага, от нее хлынул такой поток противоречивых эмоций, что я чуть было не упал со стула, на котором сидел в ожидании, пока к ней вернется сознание.

Надо заметить, что инопланетянка оказалась довольно привлекательной, на мой вкус. Конечно, я не помню даже приблизительно, как выглядят женщины моей расы, но подсознание говорило мне, что она очень на них похожа. Невысокая, около метра шестидесяти, стройная фигурка, кажущаяся хрупкой, средних размеров грудь, тонкая талия. Небольшие кисти рук с гибкими пальчиками, заканчивающимися полукоготками (не когти и не ногти, а что-то среднее). Темно-красная кожа. Очень большие глаза на немного детском личике, пухлые губки и маленькие заостренные ушки. Коротко стриженные синие волосы. И вся эта красота при желании может завязать узлом стальной прут сантиметровой толщины.

Я неспешно приблизился и навис над ее головой так, чтобы, если ей захочется, она не смогла достать меня сразу, и самым ехидным голосом поинтересовался:

- И как долго ты еще собираешься прикидываться спящей красавицей?

На меня уставилась пара больших возмущенных фиалковых глаз, взгляд тут же наполнился нешуточным удивлением и даже... страхом?

- Я что, в аду? - Нет, конечно, слово она произнесла другое, но мой имплантат перевел именно так.

Поборовшись с собой несколько секунд, я, наконец, не выдержал и расхохотался.

- Нет, ты не в аду, но если соберешься туда, позови меня с собой. Давно хочу родичей своих повидать, - все еще всхлипывая, выдавил я. Вот такой прикол... У гуманоидов вообще довольно схожее понятие о темных силах. Рога, клыки, когти, хвост, жуткие крылья (конечно, если этого у них самих нет), ну и тому подобные дополнительные части тела... Наконец успокоившись, я попросил ее:

- Ты полежи немножко, надо сделать еще пару тестов.

Она лишь понятливо кивнула.

"У нее все практически нормально", - откликнулся Фрийон.

- Да?.. Что значит "практически"?

"Ну, нервное истощение, а также последствия болевого шока лечатся только временем..."

- Думаю, что она с этим справится. Вроде как крепкая девчушка.

"Угу..."

Тут я наконец отвлекся от короткого диалога с Фрийоном и посмотрел на предмет обсуждения. Сначала я не понял, что меня заставило это сделать. Но, прислушавшись к ее эмоциям, догадался.

"Фрийон, я что, в голос с тобой разговаривал?"

"Ну да...".

Теперь понятно, что ее напрягает.

- Фрийон, перейди на динамики, а то наша гостья меня за психа стала принимать. Да и давай с этого момента так и общаться, если не что-то конфиденциальное.

- Понял, задача принята, - тут же выполнил Фрийон приказ.

- Ну что? - усмехнулся я. - Не желаете перекусить? А заодно рассказать, что же произошло... - предложил я, протягивая ей комбинезон, а то, наверное, не очень приятно чувствовать, что прикрывает твою наготу только больничная простыня. Хотя кто знает, какие у этой расы нравы? - Кстати, как вас зовут?

- Арина Лар Варик...

- Ну а меня Бейссел Лишенный. Для друзей просто Бейссел. И давайте на "ты"?

- Х-хорошо...

Глава 11

Девушка, грустно улыбнувшись, закончила рассказывать свою историю. Но было видно, что она еле-еле сдерживает свои слезы.

М-дя... весело, ничего не скажешь. К сожалению, Арина ничего нового не смогла нам рассказать, кроме того, что на стороне противника были не только механоиды, но и простые пиратские корабли, хоть и довольно необычные по ходовым качествам. Она достаточно долго продержалась в бою, но вскоре у нее кончились боеприпасы, а потому отошла на перезарядку. Ну, тут и увидела, как на хвост к ее брату сел один из "пауков", чтобы в следующую секунду сбить его. А брат был последним из ее родственников. Как она объяснила, у них что-то вроде кланов, где братья, сестры и родители сражаются вместе. Вот в этом бою она и потеряла всех, а брат так вообще погиб прямо на глазах. Ну, она в лучших правилах камикадзе (это кто еще такие?) и пошла на таран. Надо отдать должное системе жизнеобеспечения ее истребителя - спас свою хозяйку, хоть сам и навернулся, да и прочность тоже очень высокая, выдержать такое сильное столкновение дело нешуточное. Результат мы видели - вбитый внутрь крейсера "паук" с пробившим его истребителем...

Судя по всему, кто-то стал крупно спонсировать пиратов. Вопрос только: для чего? Вариантов несколько...

Первый вариант - простые грабежи. Банально, но вполне реально, если знать, на что и когда нападать. Но если судить по масштабности, то у пиратов появился сильный лидер. Причем такой, что смог подчинить себе огромное число этих самых пиратов. А это очень сложно, с их-то анархическими замашками...

Второй вариант - испытание нового оружия. Так сказать, испытательный полигон. Но слишком уж оригинально. А потому не очень-то и верится. Хотя это может быть наполовину правдой. Например, они раздобыли, а точнее, сперли где-то военные разработки. То, что это военные разработки, - без вариантов. Третий вариант - отвлечение внимания. Кто-то специально стягивает вражеские силы, чтобы захватить что-то сильно охраняемое. Но слишком уж масштабные отвлекающие маневры. А потому это еще более абсурдно, чем второй вариант.

Ну да ладно. Не мне же с этим разбираться... Надеюсь... А то с моим счастьем...

- Ладно, - вздохнул я, отгоняя мрачные мысли. - Через десять часов мы выходим из гипера. К этому времени надо выспаться, а то нас потом будут очень долго мурыжить, выспрашивая всевозможные детали... И знаете что? Я хочу выйти из гипера в боевом режиме и на расстоянии от станции. - Все удивленно посмотрели на меня. Пришлось пояснить свою идею. - Все дело в том, что они вполне могли двинуться к станции или в этом направлении. Ведь ты, Арина, не знаешь, куда они направились? Вот, не знаешь... А мне не хочется напороться на ракету или залп дезинтегратора...

Мои доводы были логичны, а потому на том и порешили.

Через девять часов и пятьдесят пять минут мы уже сидели в рубке и готовились к выходу из гипера.

Каково же было мое удивление, когда Фрийон завопил о том, что в точке выхода расположен "возмутитель гипера" и что нас выбросит в простой космос через тридцать секунд.

Ругаясь на чем свет стоит, я быстро свалился в сознание Фрийона, чтобы перехватить управление, как только мы окажемся в космосе. Джур и Арина были готовы открыть огонь в любой момент.

Как только гипер выплюнул нас в простую реальность, я заложил жуткий по сложности выполнения и скорости маневр, при этом разгоняясь насколько возможно. Параллельно пытался понять, что происходит.

Отыскать станцию, несмотря даже на датчики Фрийона, оказалось сложно. Дело в том, что та была прикрыта со всех сторон боевыми кораблями среднего класса, которые находились сейчас в режиме невидимок.

Но, слава всем богам, вскоре от станции пришел запрос об идентификации, а то я уже приготовился отбиваться от приближающихся к нам трех звеньев истребителей. Хм... а не много ли на один кораблик?

Вскоре мы в обыкновенном пространстве подлетали к станции, имея в сопровождении одно звено. Два остальных продолжили патрулирование. Наконец мы получили разрешение на посадку и плавно скользнули в открывшийся док.

Встречал нас все тот же начальник службы безопасности. Только теперь с ним было несколько его сородичей, судя по замашкам откуда-то из контрразведки... Блин, чем дальше в лес, тем больше дров, мысленно простонал я. Как же не люблю всех этих особистов! Поубивал бы на фиг!!! Один из особистов вздрогнул и пристально посмотрел на меня. Ну вот...

"Ты что, телепат?"

Тот легко кивнул... Ну вот, еще один...

- Уважаемый Лишенный, как задание? - напряженно спросил меня начальник службы безопасности (я так и не удосужился узнать, как его зовут).

- Задание выполнено, но скажу вам честно, лучше бы я не брался за него...

- И все же...

- Мой корабль сейчас передает все полученные нами данные. Мы даже перевыполнили план. - Я указал на Арину. - Свидетеля нашли.

Три пары глаз ошарашенно уставились на девушку, отчего та почувствовала себя неловко.

- Что же, вы отработали свои деньги и даже заслуживаете небольшую надбавку за спасательную операцию, - проговорил один из особистов.

- Вот и ладно, - криво усмехнулся я, после чего самым безразличным тоном поинтересовался: - Вам, случаем, вражеский корабль не нужен? А то мы прихватили один...

- Да что там может быть интересного в нем? - хмыкнул глава. Телепат же, который уже успел слегка покопаться в памяти Джура и Арины (ну да, ведь ко мне влезть у него так и не вышло), стал незаметно (это он так думал) показывать что-то жестами своему компаньону.

- Ну-ну... И все-таки я предложил бы вам сначала полюбоваться на него.

Ничего не понимающие вояки двинулись за мной к створкам корабельного ангара. Когда мы подошли, Фрийон раскрыл их... Только ради того, чтобы увидеть физиономии этих тигров в тот момент, стоило затевать всю эту авантюру с погрузкой механоида.

- Ну что, поторгуемся? - елейным голосом предложил я. Да таким, что мне сейчас бы и душу продали за кусочек использованной туалетной бумаги наихудшего качества.

Торговались мы долго, но плодотворно. Я узнал много теорий о моем возникновении и еще больше интересных, а главное - очень красочных идиоматических оборотов.

Ну и наконец, мы стали обладателями кругленькой суммы, которую я решил поделить на три (Арина это заслужила). Также я выбил из особистов для девушки новый истребитель, так как старый прочно застрял внутри механоида, а это значило, что при выковыривании можно было разрушить что-то особо ценное в "пауке", на что пойти не могли. Истребитель ждал ее на одной из военных верфей, которая была нам по пути, а потому я любезно предложил подбросить ее.

Удивительно, но долго нас не мучили. Промурыжили пару часов, после чего вежливо, но ОЧЕНЬ настоятельно попросили не болтать лишнего А чтобы мы не обижались, еще и заплатили за задержку. Увидев, сколько упало на счет "за задержку", мне почему-то сильно захотелось, чтобы нас подержали еще хотя бы недельку. Но этому не было суждено случиться, а потому мы быстро собрались и прыгнули в сторону верфей.

Дни, на протяжении которых мы летели к верфям, я провел в небольшом спортзале (под него были переоборудованы две каюты), стараясь усилить свою мышечную массу, и это несмотря на то, что я продолжал носить гравитационные браслеты. А то саркофаг виртуальной реальности заявил, что больше ничему не может меня научить на данном уровне развития моего организма.

Арина же провела время полета вместе с Джуром в малом ангаре, где размещался внедорожник, который она вызвалась улучшить в качестве платы за проезд. Деньги я брать с нее отказался - вот такой я благородный.

Наконец мы в своей привычной манере вывалились из гипера и, до нервного тика напугав диспетчерскую, пошли на стыковку.

Улаживание формальностей заняло полчаса, после чего Арину, а вместе с ней и нас провели в один из ангаров, где стояли ряды истребителей той же модели, что и ее старый. Девушка тут же уселась в кабину указанного ей нашим провожатым истребителя. Надо было видеть ее мордашку в этот момент. Она так сияла, что и прожектор не смог бы состязаться с ней. После мы пошли в местный бар, где, собственно, и собирались расстаться с нашим спасенышем.

- Бейссел? - неуверенно обратилась ко мне Арина.

- Да?

- Слушай, я хотела спросить... - Она замялась.

Я ласково усмехнулся, стараясь подбодрить ее.

- Я хотела спросить, может... может, ты примешь меня к себе в команду? - выпалила она, после чего стала жадно пить из своего стакана, как бы отгородившись им от меня.

Вот это да... Нет, я, конечно, чувствовал, что Арина очень хотела о чем-то меня спросить-попросить, но такое... Я думал, с нее уже хватит приключений. Этот вопрос я и задал.

- Мне некуда пойти, и я больше ничего не умею... Кому нужен наемник-одиночка с истребителем, не имеющим возможности даже уйти в гипер?..

- Что ж, - начал я самым жестким тоном, - бери-ка ты свой истребитель и лети-ка... к доку с Фрийоном и грузись в задний ангар, - закончила моя темность фразу веселым, слегка насмешливым тоном.

Девушка сначала надулась, но как только до нее дошел смысл слов...

- Есть, кэп! - вытянулась она по стойке "смирно", тут же откозыряла и умчалась за своим истребителем, причем все это слилось в какое-то замысловатое па.

Я задумчиво перевел взгляд на Джура.

- По мне, так ты сделал правильно, кэп, - ухмыльнулся тигр, обнажая клыки.

Я последовал его примеру, показав свои. После чего мы дружно чокнулись кружками и залпом выпили их содержимое, а через мгновение уже ржали как ненормальные. Присутствующие в баре и слышавшие наш диалог тоже подхихикивали.

- Не, ну ты это видел? "Есть, кэп!" - передразнил я. - Это же надо, сколько радости в голосе...

- Ага... А с какой она скоростью умчалась? Ей и гипер не нужен, сама куда хочешь доберется, - поддержал меня старпом.

Мы снова заржали, и к нам присоединился уже весь бар... Вот так, вроде ничего особенного не произошло, а как посмеялись.

Через час, погрузив истребитель в ангар, мы вылетели в дальнейший путь.

А путь наш лежал в одну систему, известную как прекрасное место отдыха. Думаю, мы заслужили его. Мы хорошо заработали за последнее задание, да и развод с угоном корабля пришла пора отпраздновать.

Глава 12

Удивительная эта вещь - миры-курорты... Как они появляются? Есть несколько вариантов. Один из них - это материнские миры, в которых выработаны все природные ресурсы, и если раса довольно развита, то после этого мир превращается в заповедник или в курорт. Ведь все должно делать деньги.

Еще один вариант похож на первый, с тем только исключением, что обнаруженная планета хоть и имеет подходящий климат и даже всевозможную флору и фауну, но не имеет в достаточных количествах все тех же природных ресурсов и потому невыгодна для стандартной колонизации. Кстати, пиратские миры зачастую подпадают под это определение.

Есть еще один вид подобных миров, но он очень редок. А именно созданные миры. Планеты, которые подверглись очень сильному терраморфингу специально для создания курорта. Такой вид является реликтовым, так как на данный момент в этом и ближайших рукавах Галактики нет рас, обладающих мощью для создания подобных миров. Даже раса аффтахор, которую в некотором роде представляет Фрийон, не обладала подобной силой. Хотя в их хрониках встречается упоминание о еще более древней цивилизации, которая была способна на такое. Великие цивилизации рождались, развивались, достигали своего пика, после чего либо деградировали, либо погибали в войнах. Такова судьба всех рас. Разнится только срок.

Ну да ладно, небольшая лекция закончена, и пора уже заходить на посадку.

Планета, на которую мы собирались приземлиться, была второго типа. Пиратского. Эти миры-курорты, надо заметить, были нейтральны ко всем. Будь ты пират или император - здесь это не имело значения. Главное, чтобы у тебя были деньги. Есть деньги - ты Господь Бог для окружающих. Нет - пшел вон! А мощный флот, который базировался на орбите, предотвращал любые попытки покушения на вероятных клиентов.

Фрийон, окутавшись плазменным щитом, уже вошел в атмосферу и теперь по пологой траектории спускался к одному из многочисленных островов этого странного мирка. Цены хоть и были здесь высокие, но вполне приемлемые. А еще можно было посадить свой корабль возле арендованного коттеджа (если это не грозило загрязнением окружающей среды). Коттедж мы и заказали, как только вышли из гипера.

Вот, наконец, на горизонте появился тропический остров, на котором, собственно, нас и ждал наш коттедж.

Остров, надо заметить, был большого размера, с потухшим вулканом в восточной части и небольшим городком в центре, где отдыхающие могли потратить свои деньги. Территория была поделена на секторы, каждый из которых сдавался в аренду. Наш находился в западной прибрежной части. А потому, сделав круг над островом, Фрийон пошел на посадку. Приводнились мы в небольшой бухточке. На берегу высился трехэтажный белоснежный особняк, который органично вписывался в окружающие его джунгли. Фрийон медленно пристал к причалу, специально построенному для кораблей, способных на водную посадку (кстати, практически все тяжелые и большая половина средних кораблей, способных на вход в атмосферу, совершают посадку именно на воду, так как не каждое посадочное поле способно выдержать несколько тысяч-миллионов тонн металла).

- Приплыли, - хмыкнул я, выбираясь из капитанского кресла. Ответом мне был легкий смешок со стороны экипажа (в том числе и Фрийона). - Ладно, разгружаемся, и айда отдыхать.

Команда была тут же выполнена с огромным энтузиазмом.

Пока Джур и Арина перетаскивали кое-какие пожитки в особняк, я спустился на нижний уровень к переднему ангару и, задраив отсек, залез во внедорожник, после чего открыл внешние створки.

Так как нижний уровень находился под водой, машину мне пришлось вести к берегу по дну. Благо улучшения, которые воплотили в жизнь Джур с Ариной при большой поддержке Фрийона, сделали наш транспорт способным даже к перемещению в космосе (они бы и гиперизлучатели на него навесили, если бы те не были такими большими). Надо сказать, выглядит внушительно, когда из воды на довольно большой скорости вдруг выскакивает военный внедорожник. А если еще знать, сколько в нем спрятано оружия... Мне почему-то вспомнилось имя Джеймс Бонд. Хотя, кто он такой, я так и не смог вспомнить. Вот такая у меня дырявая память. Хотя надо заметить, что процесс восстановления памяти хоть и ползет, как раненная на все четыре лапы черепаха, но все-таки продвигается.

- Ну, лентяи, кто хочет прокатиться до города? - весело вопросила моя темность, вылезая из внедорожника. Ответом мне были поднятые вверх три правых руки (это они у меня переняли). Я хмыкнул. - Ну ладно, поехали...

Быстро погрузившись в транспорт, мы покатили по дороге (уж не знаю, из чего сделана, но внешне похожа на асфальт, только с зеленоватым оттенком) в сторону городка.

Городок только внешне казался небольшим. На самом деле он был глубоким. Несколько десятков уровней делали его намного вместительней. Конечно же большую часть занимали магазины, а также всевозможные кафешки, ресторанчики, да и просто бары.

Что еще было хорошего в этом мире-курорте, так это то, что острова делились по типам рас. Для каждого вида понятие о комфорте было разное. Но у нас команда собиралась пока что с более или менее схожими вкусами и относительно гуманоидная (если не брать во внимание вторую пару рук Джура и мой хвост).

Арина, как и каждая женщина, тут же попыталась протащить нас по магазинам одежды, мотивируя тем, что у нее все было утрачено в том бою. Смутно догадываясь, что должно сейчас начаться и как надолго все затянется, я при первой же возможности свалил куда подальше. Меня провожал удивленный взгляд Джура. Ну-ну... Посмотрим, что ты запоешь через пару часов таскания по магазинам и постоянных примерок. Это тебе не представительницы твоей расы, которые обходятся всего несколькими нарядами в неделю и пятиминутным прихорашиванием с утра. Это чистокровный гуманоид!!

Петляя по улочкам, то и дело заходя в магазины, я, наконец, наткнулся на заинтересовавшее меня место. А именно оружейный магазин. Какой уважающий себя вольный капитан пройдет мимо такого дела? Хмыкнув, я решил не выделяться и зайти внутрь.

Магазин оказался большим и походил на выставочный центр. Зал был поделен на секторы по типу вооружения. И в каждом секторе стояло множество стендов с самим оружием. Чего здесь только не было...

Прохаживаясь между рядов, то и дело беря в руки тот или иной образец жизнелишателя, я добрел до противоположной стороны магазина.

Фрийон, который по ходу дела комментировал тот или иной образец, вдруг замолк. Не понимая, что происходит, я остановился.

"В чем дело?" - мысленно обратился я к нему.

"Прости, слегка удивился, обнаружив здесь оружие аффтахор", - смущенно пробормотал он. Да... Фрийон в последнее время стал по-настоящему живым в эмоциональном плане. Подслушивающий мои мысли тут же обижено спросил:

"А разве это плохо?"

"Да нет, - поспешил успокоить я. - Просто никак не привыкну ко всему этому, хоть уже и должен был давно... Ладно, замяли для ясности. Так что там за оружие-то?.."

"Да вон, - пробормотал Фрийон, пользуясь моими глазами как камерой. - Чуток левее... еще... еще... нет, назад, ты проскочил. Да, именно это!"

Вскоре я с удивлением рассматривал странный рюкзак каплевидной формы, кстати похожий на мой с генератором защитного поля. Хотя что удивляться-то? Ведь Фрийон относится к той же расе, а значит, и понятия формы должны быть более или менее схожие. Только на этом рюкзаке были прикрепленные по бокам на подвижных штативах два небольших излучателя. Также к рюкзаку было прилажено некое устройство. И зачем оно?

"Так ведь имплантат, подобный твоему, никто не использует, а без него это бессмысленный механизм".

"Так оно работает при помощи мысли?"

"Ну... когда-то так и было. А сейчас, судя по всему, считывает направление стрельбы с сетчатки оператора. Вон и необходимый сенсор есть..."

"И откуда оно здесь взялось?" - призадумался я.

"Так ведь не только завод по постройке мне подобных уцелел. Есть и другие..."

"Как ты думаешь, стоит мне его купить?"

"He-а... Зачем? Этот ремонтировать долго придется, чтобы ты мог имплантат на нем использовать. Но если хочешь, я могу вырастить на твоем, как ты выразился, рюкзаке такое же оружие".

"Угу... Хорошая идея. Как сможешь, так и сделай".

"Да я вообще-то уже приступил".

Мне оставалось только хмыкнуть.

"Слушай, а почему ты мне всю инфу по возможностям технологий, а также каталоги оружия аффтахор сразу не скинешь?" - задал я один из мучающих меня уже давно вопросов.

"Ну...

- вновь смущенно протянул он. - Понимаешь ли... Нашедшие завод по производству мне подобных не удосужились толком разобраться в принципах его системы. И вследствие этого я, как и все остальные мне подобные, лишен львиной доли информации, которую загоняли в нас аффтахор. И потому мне приходится по крупицам выуживать информацию о моих создателях".

Я слегка растерянно покачал головой, сделав зарубку на память как-нибудь наведаться на этот самый завод. И, побродив еще минут десять среди стендов с оружием, двинулся в дальнейший путь.

* * *

Пробродив часа четыре по местным магазинам, к назначенному времени я возвращался к нашему внедорожнику, припаркованному на одной из специальных площадок. За мной брели три робота, нагруженные покупками. Кто сказал, что только женщина-гуманоид любит ходить по магазинам? Неправда это. Мужчина тоже любит. Особенно когда не стеснен в деньгах. И если женщина чаще всего покупает приглянувшуюся вещь, то мужчина, как хищник, рыскает в поисках наилучшей добычи. Хотя некоторые покупают первое попавшееся или вообще жалеют деньги на ту или иную вещь (а потом сильно об этом жалеют).

Возле транспорта меня ждала моя маленькая команда, но загружена она была как рота спецподразделения в тяжелой броне. М-дя... И как, спрашивается, мы все это довезем? Фрийона, что ли, сюда вызывать?

Надо кое-что пояснить. Наш внедорожник не является габаритной машиной. Это скоростной, хоть и хорошо бронированный автомобиль с тремя посадочными местами (одно из них занимает стрелок) обтекаемой агрессивной формы. И крупного грузового отсека в нем не предусмотрено...

- Ну и что делать будем? - поинтересовался я у них. - Кстати, как сходили?

В ответ получил донельзя довольную улыбку Арины и угрюмый взгляд Джура. Причем угрюмый - это мягко сказано. Весь его вид так и говорил: бросили, помучили, растерзали, а теперь еще издеваетесь и никак не хотите добить.

- И сколько ты потратила? - поинтересовался я у Арины.

- Ну...

- Ясно. - Я тяжело вздохнул, повернулся к Джуру: - Сколько она тебе должна?

- Ей!!! - возмутилась девушка. Но, напоровшись на мой насмешливый взгляд, сразу притихла. Правда, только внешне. Зато меня накрыл шквал ее эмоций.

Ну, этим меня не проймешь... А потому я лишь фыркнул и снова поинтересовался:

- Ну и как будем доставлять всю эту груду барахла? Какие идеи? Я жду. - В ответ угрюмое молчание. Чесслово, как дети... - Ну что бы вы без меня делали? - задал я риторический вопрос, после чего закатал левый рукав комбинезона, выставляя на всеобщее обозрение плоскую прямоугольную панель управления, притянутую к руке ремешками. Нажав несколько кнопок, я стал ждать результата. И результат не замедлил появиться. Из-за ближайшего угла. В виде шестиколесного приземистого бронетранспорта с активным камуфляжем и небольшой спаренной плазменной пушкой на башенке сверху.

Ответом мне был восхищенный вздох.

- Сколько же стоит это чудо? - благоговейно спросил Джур.

- Половину моих сбережений, - безразлично пожал я плечами.

- И не жалко?

- Ни капли. Я, как увидел это чудо, сразу понял, что хочу его, несмотря ни на что.

- Я тебя понимаю, - покачал головой тигр. - Дашь поводить?

- Дам, - легко согласился я и тут же обломал старпому весь кайф: - Но сначала сам накатаюсь.

- Я знал, что ты садист... Но чтобы настолько!!! - Джур всем видом демонстрировал обиду.

Ну-ну... О том, что я эмпат, лишний раз напоминать не буду.

Наконец загрузившись, мы двинулись в обратный путь.

Глава 13

Рассматривая замоченное в резко пахнущем маринаде мясо, Джур с подозрением в голосе спросил:

- Можно поинтересоваться, что это?

- Честно? - пожал плечами я. - Не знаю. Сегодня, когда забрел в один магазин, торгующий натуральными продуктами, наткнулся на огромный кусок мяса, и в памяти всплыл рецепт данного блюда.

- Ты уверен, что оно съедобно?

- Честно? Не знаю...

- Повторяешься, - хихикнула Арина.

- Ну уж извините, - обиделся я.

- А мы точно не отравимся? - Джур продолжал допрос.

- Ну, я посоветовался с Фрийоном, и он говорит, что, так как у нас троих схожая биологическая структура, ничего плохого случиться не должно... В худшем случае придется лишних полчаса посидеть на толчке, - добавил я совсем тихо, чтобы меня не услышали.

- Если мы помрем, то виноват будешь ты, - с самым серьезным видом "добил" меня старпом. Правда, эмоционально от него прямо-таки разило предвкушением блюда. Ну-ну...

Наконец все приготовления были закончены, и я развел огонь в небольшой прямоугольной жаровне, обнаруженной в одной из кладовок дома. А так как вечер только начался, мы расположились на улице, на небольшой террасе.

Действуя чисто интуитивно, я подождал, пока прогорят дрова, и уже над дышащими жаром углями начал священнодействие приготовления пищи. Уже через пару минут, когда в воздухе появился аромат вкуснейшего жаркого, мне пришлось практически отгонять мою маленькую, но очень настырную команду от мангала.

Следующие двадцать минут превратились в самую настоящую, по всем правилам организованную партизанскую войну за обладание стратегически важным ресурсом. И если бы не мои способности к эмпатии и дополнительная конечность в виде длинного и гибкого хвоста, то меня ожидало бы поражение.

В очередной раз вогнав в пол свой хвостовой шип перед самым носом у подкрадывающейся ко мне со спины Арины, пока Джур пытался отвлечь меня какой-то смешной историей, я, наконец, объявил, что мясо готово. После чего переложил нанизанное на титановые прутья, скрученные кольцом с одной стороны (Фрийон вырастил по моей просьбе), мясо на тарелку и поставил сие блюдо на стол.

Секунд десять все молча сверлили друг друга взглядами, всем своим видом показывая, что собственно мясо их в общем и не интересует.

Первым не выдержал Джур. Взревев, он всеми четырьмя руками попытался сграбастать мясо. Но вышел облом.

Первым успел я (для этого пришлось воспользоваться "ускорителем" имплантата), так что в следующее мгновение у меня в каждой руке оказалось по пруту с мясом (никак не могу вспомнить его правильное название), а еще один подцепил хвостовым шипом за кольцо.

Второй оказалась Арина, вот что значит - рефлексы пилота-истребителя. Девушка захватила себе два прута. На большее у нее просто не хватило рук. Так что Джуру не оставалось ничего другого, как обиженно мяукнуть и довольствоваться оставшимися четырьмя.

Дальше был ЖОР. Куски мяса мы чуть не съели вместе с титановыми прутами. И только когда немного насытились, смогли по достоинству оценить сам вкус мяса.

- Если потом я от этого умру, то это будет самая счастливая смерть в Галактике, - прочавкал Джур, срывая зубами по куску мяса по очереди с каждого из четырех прутов.

Арина всем видом поддержала его мнение.

- Ну... если вам так хочется умереть, то могу вас обрадовать. В доме есть огромный чан подобного яда, который мы, если, конечно, захотите, приготовим завтра, - выдал я с самым скучающим видом, крутя кончиком хвоста за кольцо уже опустевший прут. На меня уставились две пары глаз, а сознание накрыло бурей эмоций.

"Вот так, наверное, и становятся идолами", - почему-то подумалось мне.

* * *

Следующее утро, как и положено, началось в два часа по местному времени. Минут двадцать повалявшись в огромной мягкой постели, я наконец встал и, позевывая, двинулся в сторону выхода на пирс. Добредя до конца пирса, плюхнулся в воду.

Вот это действительно приятно. Довольно теплая вода на удивление быстро привела меня в умиротворенное состояние. Я лег на спину и позволил волнам качать мое тело, сам же созерцал голубое, со слегка зеленоватым оттенком небо.

Спустя полчаса качание на волнах посреди нашей бухточки (свое положение я удерживал при помощи хвоста, используя его как руль и винт одновременно) наконец мне надоело, и я стал соображать, чего вообще проснулся так рано. Учитывая, что легли спать мы вчера уже далеко после восхода местного светила (или это считается, что мы легли спать уже сегодня?). После длительных размышлений наконец вспомнил. Рога мои. Опять чешутся. Неприятно.

"Фрийон?.."

"Без понятия", - тут же откликнулся он.

Вновь мысли читает, паразит...

"А нечего их на внешний план выставлять", - привычно огрызнулся он.

"Что надо, чтобы ты, наконец, узнал, что с моими рогами, собственно, происходит? И по какой именно причине они то начинают расти, то перестают?"

"Пройти глубокое сканирование..."

Я скривился, будто выпил стакан неразбавленного маринада к вчерашнему мясу.

Все дело в том, что это самое глубокое сканирование довольно неприятная штука. И к тому же мне страшно... Нет, не боли боюсь, а того, что может выясниться в процессе скана. Ибо есть у меня некоторые подозрения...

Из задумчивости меня вывел веселый голос Арины, незаметно подплывшей ко мне:

- Бейссел, ты как, еще живой?

- Нет, я умер еще вчера от отравленного мяса, - замогильным голосом ответствовал я, после чего быстро нырнул и пощекотал девушку за пятку. Та, взвизгнув, приняла условия игры и тоже нырнула.

Через полчаса мы вылезли на берег, еле волоча от усталости ноги, но довольные, как... как Джур, объевшийся вчера мясом.

- Какие идеи на дальнейшее? - поинтересовалась Арина, лежа рядом со мной на песке.

- Да вот... Думаю, проходить глубокое сканирование или нет...

- А в чем проблема?

- Да так... - отмахнулся я. - Слушай, хотел тебя спросить, но мой вопрос может быть неприятным...

- Да ничего, кэп...

- Слушай, а что, у тебя вообще больше никакой собственности, кроме истребителя, не осталось после гибели клана?

- Ну... Вообще-то на одной из наемнических станций остались кое-какие вещи... Кроме того, не помешало бы переоформить лицензию наемника... Да и док кланового корабля все еще числится за моей семьей.

- Хочешь туда слетать?

- А можно? - Меня накрыло эмоциями надежды, благодарности и... сильнейшего удивления.

- Почему бы и нет? - пожал я плечами. - Нам, собственно, нет разницы, куда лететь. А миры гуманоидов и так уже близки... Так что можно будет сделать крюк. Что такое лишняя сотня парсеков для бешеного беса?

- Эй, кэп! - окликнул меня уже проснувшийся Джур. - Как насчет легкой разминки?

С некоторого времени мы устраиваем некое подобие спаррингов. Бои ведутся всем, чем только можно, - благо Фрийон умеет быстро создать любое холодное оружие (энергетическое чуть медленнее, но мы особенно в нем пока и не нуждаемся).

Как только я кивнул, Джур уже атаковал. Что ж, это будет даже приятно - размяться в таком замечательном месте.

Я как лежал, так и взмыл в воздух, чтобы в следующее мгновение оказаться на ногах в боевой стойке и повернутым лицом к Джуру. Повинуясь моей мысленной команде, слегка измененные Фрийоном гравитационные браслеты отключились, тем самым позволяя мне пользоваться всей своей физической силой...

Надо заметить, что старпом даже так был сильнее меня раза в полтора. Конечно, можно было бы активировать имплантат, и тогда Джур не был бы мне опасным противником. Но спрашивается, какое же это будет удовольствие от боя? Ведь намного приятнее, когда противник равен тебе по силам и можно уповать по большому счету только на свое мастерство и реакцию.

А дальше был собственно тренировочный бой...

Описывать его очень сложно. Особенно когда сам в нем участвуешь... Уворачиваться на одних чувствах эмпата и на них же наносить удары - это, надо заметить, сложно...

Со стороны же это должно было походить на оживший ураган из двух смазанных фигур, которые ни на мгновение не останавливаются...

А еще через минуту Джур спиной вперед улетел в воды местного океана. И теперь сидел на мелководье, тряся головой, пытаясь прийти в себя. Зрелище было комичное, а потому Арина, не выдержав, прыснула в ладошку. Впрочем, я тоже не удержался от кривой усмешки, но руку своему старпому все-таки подал... Чтобы в следующий момент полететь во все тот же океан.

Хорошо хоть, что я ожидал от него подобного действия: как я уже говорил - эмпатия рулит, а Джур лучился беззлобным коварством. А потому, пролетая над ним, я успел уцепиться за его плечо. Так что он повторил свое погружение...

- Ну что там? - первым делом поинтересовался я, вылезая из камеры глубокого сканирования.

- Тебе это не понравится... - протянул Фрийон.

- Считай, что я предупрежден, - отмахнулась моя темность, которую все еще знобило от сканирования.

- Ну, в общем... - замялся ответчик. - Ты оказался отчасти прав... Ты не являешься искусственным существом, но ДНК твоей расы, если судить по результатам сканирования, слишком странна для природной эволюции. Структура твоего генетического кода настолько насыщена и в то же время стабильна, что чем-либо другим, нежели генетическим вмешательством, я это объяснить не могу. Так что найди ты женщину своего вида - вы вдвоем сможете стать основателями целой расы без каких-либо генетических мутаций. И еще эти изменения были проведены очень-очень давно...

- Насколько давно? - охрипшим голосом спросил я.

- Точно сказать не могу, но приблизительно семь - десять тысяч лет назад...

- Аффтахор?

- Вполне возможно. По крайней мере, в то время они еще существовали... Да и были любителями генетических модификаций...

- Фрийон...

- Уже ждет в твоей каюте...

- Угу... - только и смог я выдавить. Надо будет все это обмозговать, а также более подробнее узнать, что же там намешано в моем генетическом коде... А сейчас я хочу только одного...

В каюте меня ждала трехлитровая бутыль с прозрачной жидкостью... Посмотрел на нее, и из моей покореженной и медленно восстанавливающейся памяти всплыло, что мне бы сейчас надо было фуражку повернуть козырьком назад... Но что это за ассоциация, я толком не понял... да, собственно, и не очень хотелось... А потому, сорвав когтями с бутылки пробку, я надолго присосался к горлышку...

...Через полчаса я сидел с самым мрачным видом и тупо смотрел на вторую полупустую трехлитровую бутылку. Наконец мое раздражение вырвалось на свободу, и ударом хвостового шила я разнес ее на куски. Ну, кто мог знать, что алкоголь вдруг перестал на меня действовать?!!

Поняв, что напиться мне не суждено, я направился к голографическим капсулам. И выставил самый сложный и бешеный режим, генерирующий крупномасштабную баталию на поверхности какой-то дикой, покрытой джунглями планеты... Где, собственно, и провел оставшуюся часть нашего отпуска.

С отрешенным видом я стоял в рубке и невидяще смотрел на монитор.

Моя маленькая команда, что находилась тут же, то и дело встревоженно посматривала на меня...

И неудивительно! Не каждый день меня можно увидеть таким... Да еще и пси-искажения, что появлялись вокруг меня, стоило только ослабить над ними контроль. А во всем виновато то самое мясо!!!

Кто же знал, что мне для развития псионических структур в рогах надо просто наесться мяса "природного" происхождения, а не синтезированного... Вот и маялся, пытаясь удержать в узде новые открывшиеся способности, которые никак не хотели подчиняться... А параллельно пытался вникнуть в то, что мне втолковывал Фрийон. Спасибо, он не раздражается, что я постоянно погружаюсь в свои невеселые думы и не обращаю внимания на его слова...

- Да пожалуйста, - тут же подколол он... Вот паразит! - И вам не хворать.

- В кого ты такой язва? - задал я риторический вопрос.

- Да все в вас, батенька, - ехидно заметил он.

- Ладно, кончаем этот глупый спор. Давай лучше с самого начала... - попросил я, возвращаясь к предыдущему вопросу.

- Ладно... Итак, как я уже не раз говорил - генотип твоей расы изменен очень давно, девять - десять тысяч лет назад...

- Ты вроде говорил - семь? - припомнил я.

- Я пересчитал заново, - проворчал Фрийон. - Так вот, генотип изменен не просто так (кто, спрашивается, будет его менять просто так?), а в определенном направлении. Основной упор сделан на увеличение выживаемости... Ты, кстати, это и сейчас ощущаешь, так как твои гравитационные браслеты изначально должны были убить тебя. Но твое тело смогло выдержать и адаптироваться к ним... Так, далее... Перечислять то, что напихали тебе в геном, устану даже я. Основное то, что кроме живучести у тебя есть способность к регенерации, которая сейчас находится в начальной стадии. Но если принять несколько препаратов, то она быстро разовьется... Но даже не вздумай потерять конечность! Замахаешься отращивать...

- Да уж постараюсь, - заверил я.

- Ну-ну... Так, что еще?.. Ну, из известного тебе - то, что ты, хорошенько поев мяса природного происхождения, получишь сильный толчок в развитии псионических клеточных структур...

- Вот этот вопрос меня очень интересует, - перебил я его. - На кой ляд изменяющим потребовалось так изгаляться над геномом?

- Знаешь, с практической точки зрения это очень удобно.

- Это как же?

- Ну а ты сам представь, что, убив врага и съев его тело, получаешь усиление своих пси-способностей.

- Глупый метод развития... - проворчал я.

- Отнюдь! Если я правильно понимаю принципы тех, кто изменил генотип твоей расы. А пока мы будем считать, что это аффтахор. И очень удобно, когда боец развивается таким образом.

- Как-то это неправильно, поедать своего противника... - неуверенно протянул я. А неуверенно потому, что не ощущал особых комплексов по этому поводу. Хотя... мне вспомнился папаша-ящер со своей дочуркой - моей "хозяйкой". - Но что же это выходит? Аффтахор изменили геном целой расы, чтобы получить простых солдат?

- Ну почему же простых? - в свою очередь удивился Фрийон. - Назови хоть одну расу, где все поголовно обладают пси-способностями?

- Не легче было наклепать просто боевых роботов? - задал я резонный вопрос.

- Для них - однозначно нет. Тут еще играет роль психология их расы, ведь аффтахор, кроме всего прочего, очень плохо уживались с "неодухотворенными" технологиями... Их первые корабли вообще были генетически измененными животными, так как они пошли не по проторенной дорожке большинства рас, а по линии генетических изменений.

- Но как это возможно? Ведь для генетической модификации нужны высшие технологии!!

- А псионики на что? - ехидно хмыкнул Фрийон.

- Ем... А это возможно? - недоверчиво переспросил я.

- На себя посмотри! - фыркнул он в ответ. - Или ты думал, что псионика кончается телепатией и телекинезом? Так ты сам опровержение этому - твоя новая способность, которую ты сейчас с горем пополам удерживаешь под контролем, не что иное, как контроль над гравитацией! В конце концов, если целую расу подвергли генетической модификации, то это могли сделать только псионики-генетики...

"Это благодаря им цивилизация аффтахор, когда научилась управлять материей не то что на атомарном уровне, а на квантовом пересела из по-настоящему живых кораблей на моих древних собратьев", - последнюю фразу он передал по мыслеречи, так как мы решили продолжать темнить по поводу происхождения Фрийона. Так что Джур и Арина считают, что наш корабль - угнанный у ящеров экспериментальный образец, в котором попытались воплотить технологии аффтахор - отсюда и такие огромные познания по этой расе. И помогло утвердить их в этом мнении легкое эмоциональное внушение, которое я сделал, а также пара небольших "оговорок" в речи Фрийона.

- М-дя... Весело, ничего не скажешь... Чем еще порадуешь?

- Ну как тебе сказать... Вот, например, - как я уже недавно упоминал, - если мы не найдем твой родной мир, то вполне можно будет клонировать тебя, изменив игрек-хромосому на икс, после чего с получившейся самочкой вы сможете стать основателями целой расы без каких-либо генетических мутаций...

Я удивленно присвистнул. Так как Фрийон говорил через динамики, то все слышавший Джур молча кивнул, полностью со мной соглашаясь. А вот Арина от подобного заявления покраснела.

- Что еще?

- Ну, пока ничего интересного или полезного сказать больше не могу. Мне нужно некоторое время, чтоб обработать такой массив информации. Я все-таки не являюсь генной лабораторией...

Дальше мы прервались, так как вышли из гипера и началась процедура запроса разрешения на стыковку со станцией наемников. Да и уже полученную информацию мне надо было обдумать.

Вскоре Фрийон плавно скользнул в док, который раньше принадлежал клану Арины.

Наш кораблик смешно смотрелся в огромном доке для корабля типа рейдера или фрегата - как пятилетний ребенок в комнате родителей. Даже удивительно, что стоило нам приземлиться, как огромный док стал заполняться кислородом - ведь, по моим представлениям, на станциях он должен быть дефицитным. Но Фрийон в своей привычной ехидной манере заметил, что мы находимся в системе, где две планеты имеют крупные ледяные шапки, а потому никакого недостатка в кислороде или воде быть не может.

Кстати, сама станция имела форму не уже привычного "гриба", а больше походила на два огромных бронированных блюдца. Между ними с внешней стороны находились бесчисленные доки, а с внутренней - помещения для проживания и ведения дел.

- Джур - за главного. Присмотришь за механиками, - кивнул я на монитор, на котором были видны спешащие к нашему кораблю механики как минимум с ротой ремонтных роботов - классическая схема всех наемнических станций, ведь практически всегда наемники возвращались с повреждениями разной сложности. На то они и наемники.

Оставив старпома улаживать дела с технарями, я в сопровождении Арины двинулся в глубь станции - к помещениям, которые когда-то занимал ее клан...

Глава 14

Рассматривая гору вещей, которую Арина пожелала забрать с собой, я только и смог, что буркнуть:

- Женщины...

Ну, допустим, перетащить на борт Фрийона все это не такая уже и проблема, благо можно запрячь местных роботов - Аринина лицензия наемника это позволяет... Но вот чтобы все поместилось внутри... Прикинув в уме, я пришел к выводу, что для этого Фрийону придется "съесть" как минимум малый системный сухогруз...

Сев в первое попавшееся кресло, я стал думать.

Сначала мысли как сумасшедшие прыгали с одного на другое, но вскоре все размышления сошлись к одной фразе: какого фига?

Какого фига я куда-то прусь, если и самому слабоумному понятно, что сородичей в гуманоидных мирах я все тот же фиг найду. Но нет, я уперся всеми своими четырьмя рогами и пру к поставленной цели... Видимо, желание оказаться среди себе подобных было во мне очень сильно... Но если даже теперь мне понятно, что фиг я там кого-нибудь близкого найду, встает во весь свой рост вопрос: а что, собственно, делать?

В задумчивости я поерзал в оказавшемся довольно-таки комфортным кресле, устраиваясь поудобней. Арина тихо сидела напротив, пристроившись на краешке дивана, и с интересом наблюдала за мной.

Я вызвал Джура:

- Джур, давай сюда - комнату выбирать, - после чего покосился на Арину, ожидая ее реакции. Судя по эмоциональному фону, она была рада... И то хлеб...

...Переселение в комнаты станции не заняло много времени - личных вещей у нас было не много, а Аринины находились тут же. Теперь их надо было только затащить обратно в ее комнату.

Сам я занял самые большие апартаменты - как капитан. Впрочем, никто против этого и не возражал. Лишь Фрийон немного побурчал, что все удобства имеются и на его борту... Что ж, не буду с этим спорить. Но и некое разнообразие тоже приятно.

После переезда я занялся оформлением документов на капитана команды наемников.

Нет, конечно, мой статус вольного капитана - очень хорошая штука, но я подумал, что лишних документов не бывает. А потому уже к вечеру в сейф на борту Фрийона лег патент наемников.

А что было дальше? А дальше я нашел одного псионика, который за небольшое вознаграждение помог мне научиться управлять новообретенными способностями. Это был сородич Джура, что само по себе очень удивительно, так как раса нашего "льва" бедна на псионов. Впрочем, иногда и среди грязи попадаются самородки. Нет-нет, я ничего против Джура и его расы не имею, просто почему-то эта аналогия выплыла из моей дырявой памяти.

Во время одной из таких тренировок, когда я при помощи узконаправленного гравитационного вектора выдавливал в воске абстрактный рисунок, тем самым тренируя точность управляемой силы, в тренировочном зале появилась Арина. И не одна. А с чригхо - представителем той самой, похожей на помесь муравья и богомола расы. Судя по тусклому, кое-где сероватому хитину, данный представитель своего народа был стар. Впрочем, в эмоциональном плане, как и в мысленном (который я уже на малых дистанциях научился ощущать), он был, так сказать, живчиком.

Но, только закончив упражнение под внимательным взглядом учителя, я встал и подошел к ожидающей меня парочке.

- Кэп, разреши тебе представить Алира Ор Лата, - начала Арина. - Он давний друг нашей семьи... - Тут она запнулась, но все-таки продолжила: Специализируется на всем, что взрывается, а также неплохой механик...

Девушка совсем стушевалась под моим взглядом. Я посмотрел на чригхо, поинтересовался:

- Что-нибудь добавите?

- Собственно - нет, - ответил он, изображая руками символ аналогичный пожатию плечами. Его раса не имеет лицевых мышц, а потому использует жесты для выражения эмоций. - Единственное, что позволю себе заметить, - неплохо управляюсь с тяжелым, стационарным оружием...

Я вновь посмотрел на Арину. Та сжалась, ожидая отповеди.

- Что, решила по блату провести своего знакомого, - мрачно начал я. - Думаешь - приведешь мне любого и я тут же соглашусь принять его в команду? Ну-ну... - хмыкнул я. Девушка была уже вся красная, когда я совсем другим тоном закончил: - В общем, правильно подумала. Членам моей команды я предпочитаю доверять. - После чего обратился к чригхо: - Добро пожаловать в команду, Алир Ор Лат. Конечно, если вы согласны служить под моим началом.

- Согласен, - ответил он, слегка кланяясь. - И вообще, кэп, можно просто - Алир.

- Что ж, Алир, - уже командным тоном продолжил я. - У вас есть два часа, чтобы прибыть на борт нашего корабля. Нам предстоит небольшой почтовый полет. Заодно посмотрим, на что вы годны.

- Есть, кэп! - отдал он честь и, развернувшись, спокойно направился к выходу.

Как только двери за ним закрылись, моя напускная строгость пропала, и я, взъерошив волосы девушки, вернулся к прерванной тренировке...

* * *

Мы уже как раз начали разгрузку контейнеров с почтой на одной из периферийных станций этого сектора, когда мне будто раскаленные иглы воткнули в виски.

- А йохар... - выругался я, хватаясь руками за голову. - Фрийон!!! Что со мной происходит?!

- Не могу понять, - встревоженно откликнулся он. - Судя по всему, кто-то пытается при помощи телепатии что-то с тобой сделать...

- А чтоб его... - прошипел я от боли, стараясь как можно быстрее выставить все возможные ментальные щиты вокруг своего разума. Наконец у меня это получилось, и я обессиленно откинулся в капитанском кресле. Джур, Арина и Алир обеспокоенно смотрели на меня.

- Фрийон, можешь определить, откуда пришла атака?

- Могу... Но надо заметить, что это была не атака...

- А что?

- Крик о помощи... Мне удалось принять через твой имплантат часть послания...

- Ты уверен?

- Безусловно. Тот телепат, кстати необученный, что послал этот крик, чего-то очень боится... И если я правильно понимаю те сумбурные образы, которыми сопровождается его мысленный крик, то его вскоре собираются убить.

- И что нам делать? - пробормотал я.

- Я обнаружил место сигнала... Это соседняя с нами система.

- И?..

- Как тебе сказать... В современных атласах она значится как незаселенная...

- В современных? А что, есть какое-то другое мнение?

- В атласах аффтахор есть упоминание о той системе.

- Фрийон, не тяни меня за хвост? - Все прыснули.

- Да ладно тебе... - слегка обиженно пробормотал он, но требуемую информацию выдал. - Так вот, в атласах аффтахор данная система помечена как молодой мир с первобытной, слаборазвитой, но вполне разумной расой.

- Угу, значит, соплеменники решили прирезать своего собрата, а я должен мучиться головной болью? На каком расстоянии его вопли будет слышно?

- Ну... На восемь часов гипера, как минимум...

- Ясно... - раздраженно прорычал я. - Значит, так, разгружаемся и полным ходом туда. Что? - удивленно посмотрел я на свою команду.

- Кэп, а на кой ляд нам дался этот телепат? - поинтересовался Алир.

- А ни на какой, - фыркнул я. - Если вы не заметили, особым альтруизмом я не страдаю. По крайней мере, если не вижу выгоды в этом для себя, любимого...

- И какая же здесь выгода? - удивилась Арина.

- Джур, дружище, - вместо ответа, обратился я к старпому. - Будь так добр, расскажи нашим недалеким, но верным друзьям, что полагается обнаружившему новый разумный мир. Да к тому же ни один телепат не сможет послать за пределы системы такой мощный сигнал...

Ну, он и рассказал. А точнее, назвал сумму. Команда послушала, попросила повторить и спешно начала готовиться к отлету.

Вышли мы из гипера под мое очень недовольное бурчание. Так как вопль этого придурка телепата достал меня даже там, то мне пришлось вколоть себе препарат, глушащий на некоторое время мои эмпатические силы. А это очень неприятно. Все одно что ослепнуть или оглохнуть... Хорошо, что препарат действует выборочно, это позволило мне сохранить способность к телекинезу и контролю гравитации.

Фрийон вывел на экран приятную на вид планетку в голубых с зеленым и кое-где красных тонах.

- Этот придурок еще жив? - спросил я, так как больше не ощущал никакого фона.

- Жив, жив... - пробурчал Фрийон. - И истерит не прекращая. Но тут есть одна проблема...

- И какая же?

- Я обнаружил причину такого мощного крика... Это какой-то прибор на орбите планеты. Он многократно усиливает силу того придурка.

- Даже так? - удивился я. - И чей же это прибор?

- А ты отгадай.

- Аффтахор?

- Они самые...

- Ага, - усмехнулся я. - Значит, так, Арина, садишься в свой истребитель и дуешь за этим прибором. Думаю, он нам пригодится. Если не использовать самим, то загнать кому-то по бешеной цене.

Девушка согласно кивнула и пошла за скафандром.

- Ну а мы, ребятки, сейчас десантируемся на планету и, если выйдет, по-тихому находим этого придурка и узнаем, каким это образом он смог подключиться к древнему артефакту. На подготовку пятнадцать минут, после чего Фрийон входит в верхние слои атмосферы и сбрасывает нас, а сам идет на посадку, чтобы забрать после выполнения поставленной задачи. Да, почему вы еще здесь?

Когда они ушли в арсенал, я поинтересовался у Фрийона:

- Кстати, а какой у них там сейчас период?

- Ну... Для каждой расы понятие разное, но если приблизительно судить, то по тем данным, что у тебя сохранились, он больше всего похож на так называемые темные века...

- Даже так? - удивился я. - Можешь подробнее выяснить?

- К сожалению, нет. У меня нет необходимой техники для этого дела. А простой видеосъемкой с орбиты многого не добьешься.

- Плохо... Какой хоть внешний вид у местных?

- Минуточку, сейчас настрою телескоп. Вот, готово.

На мониторе передо мной появился достаточно крупный город за крепостными стенами. А так как Фрийон вел съемку, судя по всему, с довольно-таки пологого угла, через огромную толщу атмосферы, то картинка была блеклая, несмотря на используемые им фильтры. Но и того, что я увидел, было достаточно. Фрийон показал мне ближайшего стражника на стене.

Ну что тут можно сказать? Судя по параметрам, существо имело рост чуть больше двух метров. Также у него был приличной толщины и длины хвост, хорошо развитая мускулатура. И являлось оно ящером. Конечно, не моим личным врагом, а просто того же класса. Только, в отличие от ненавистных мне, этот имел более приятные черты лица (а не морды, как у некоторых), с вполне сформировавшимися лицевыми мышцами. Об этом говорило выражение стражника, которому, судя по всему, было жутко скучно. Да и вместо чешуи он имел вполне настоящую кожу, хотя и достаточно плотную. Данный экземпляр имел какой-то песочный цвет, а от глаз вниз тянулись тонкие полоски синеватой кожи, которые скрывались под броней.

- Фрийон, покажи-ка место десантирования.

- Я его и показываю. Так сказать, совмещаю полезное с полезным.

- Ага... Тогда само место заключения того придурка.

На экране появилось небольшое каменное строение, но уже под большим углом (значит, Фрийон уже скоро пойдет на снижение) - судя по решеткам на окнах, что-то наподобие тюрьмы. Короче говоря - казематы. Правда, мне всегда казалось, что заключенных должны держать под землей... Хотя, наверное, у каждой расы свои понятия о безопасности.

- Ну ладно, пора идти, - буркнул я Фрийону и отправился облачаться в свой скафандр.

Скафандр, надо заметить, Фрийон вырастил мне просто загляденье. Легкий, облегающий и не сковывающий движений. При этом он имел прочную пластинчатую броню, которая надежно защищала от кинетического оружия. А генератор щита с мощной батареей, который выглядел как крупный горб на спине и придавал мне внушительный вид, защищал от энергетического оружия. Плюс наращенные на "горбе" два подвижных излучателя, управляемые мыслью. Так что я был опасным противником. Ко всему прочему скафандр имел систему камуфляжа, подобную бронетранспорту. Благодаря чему при его активации я становился практически полностью незаметным. А в неактивном режиме он был черного цвета с фиолетовым отливом. Ну и еще имелось множество мелких удобных приспособлений вроде лицевого щитка со встроенным интуитивным интерфейсом, легкие гравипластины, фонарики, два тонких виброклинка, которые при необходимости выдвигались из наручей, ну и экзоскелет. Короче говоря, мощный боевой скафандр. И подобной броней обладали все члены моей команды.

Когда я сел на место водителя бронетранспорта, Алир, сидящий на месте управляющего турелью, спросил:

- Кэп, где высаживаться будем?

- Думаю, что элемент неожиданности пойдет нам на пользу. А потому высаживаемся прямо в городе. Недалеко от нужного нам здания есть небольшая площадь. Вот туда и будем падать.

Бронетранспорт вывалился из чрева Фрийона на высоте десять километров и на огромной скорости понесся к поверхности, слегка поправляя свой курс точечными включениями гравипластин.

На высоте двести метров я дал на пластины постоянный заряд, и мы аккуратно, но в то же время быстро приземлились посреди площади. Те жители, которым не посчастливилось быть зрителями нашей посадки, с громкими воплями разбежались по ближайшим укрытиям.

Мы же, не тратя времени, погнали по улочкам в сторону тюрьмы.

Надо отдать должное местным стражам, они не разбежались, как простые горожане, а лишь побледнели (при этом учитывая специфику своей расы) и, построившись в подобие ежа, приготовились защищать тюрьму. Честно говоря, таким поведением я был слегка обескуражен, как и мои товарищи. Но у нас не было времени на выяснение причин подобной реакции, и я вместе с Джуром (оставив Алира в бронетранспорте), предварительно выстрелив из башенной пушки звуковым парализатором, кинулись к входу. Нам не нужны лишние жертвы, а то еще потом в комиссии припечатают за негуманное отношение к младшим народам.

Влетев внутрь и оглушив из заплечных излучателей (для такой цели переведенных в режим парализатора) находящуюся там очередную партию стражников, помчались на третий этаж, ведомые подсказками Фрийона. Конечно, было бы удобнее приземлиться на крышу здания, а потом уж проковырять дырку, но это, вполне возможно, было бы дольше, а к тому же не факт, что бронетранспорт не продавил бы крышу. А идиот телепат нам нужен был живым. По крайней мере, пока.

Наконец мы оказались около необходимой нам камеры. Вырубив еще двоих стражников, я активировал спрятанные в наручах виброклинки. Вогнав их в щель между дверями и стеной, очертил контуры двери, надо заметить достаточно массивной (а то мало ли, вдруг у них и засовы в полу, если уж камеры с заключенными не в подземелье). Затем со всей силой своего экзоскелета двинул по двери ногой. После чего выругался. Вот что значит импульсивность. От моего удара дверь хорошенько приложила спасаемого, и тот потерял сознание.

- Джур, хватай придурка, и ходу!

Старпом без проволочек выполнил команду и, взвалив крупного ящера себе на плечо, быстро двинулся в обратный путь. Я шел сразу за ним, прикрывая на всякий случай со спины, так как за вход не опасался, потому что там находился Алир, а уж он никого не пропустит. А так как "цель" нашей операции была без сознания, я отдал скафандру команду на ввод антидота глушителя псионических способностей, а то без них уже чувствовал себя как слепой или без полного набора конечностей.

Пока Джур грузился в транспорт, я успел перехватить несколько крупных болтов, пущенных кем-то в его спину.

Но то, что произошло дальше, меня сильно удивило, если не сказать напугало.

По рядам обороняющихся, которые засели в ближайших домах, где их не доставали парализаторы, пронесся радостный вопль. После анализа мой имплантат наконец перевел только одно слово: МАГИ. И тут из-за угла одного из зданий появилось с десяток местных ящеров в каких-то балахонах.

Алир, увидев их и решив, что непонятная угроза - самая опасная, повернул турель в их сторону и дал мощный залп. Но вместо того, чтобы попадать, наши новые противники вскинули руки, и парализующий заряд в виде шаровой молнии повис в метре от них.

У меня в голове щелкнуло, хотя тут и дурак бы понял, что перед нами находились самые настоящие псионики. И довольно мощные, надо заметить...

- Ребята, уходим. И желательно очень быстро, - пробормотал я, медленно пятясь к люку транспорта. В следующее мгновение я в один прыжок оказался внутри бронетранспорта, при этом умудрившись хвостом еще и закрыть за собой люк, и, подключившись через имплантат к системам управления, дал команду на максимальное ускорение и взлет.

От резкой перегрузки нас придавило к тем местам, где мы находились, но в следующее мгновение сильно мотнуло, и вдруг мы перестали набирать высоту. Моя команда дружно выругалась.

- Кэп, что происходит? - мрачно поинтересовался Джур.

- Проблемы, как всегда в общем-то...

- Угу... И что на этот раз?

- Псионики... - грустно ответил я, рассматривая через сенсоры транспорта группу местных "магов", которые держали руки вытянутыми в нашу сторону. Через секунду я заметил еще несколько подобных групп и на других улочках. А вот это действительно плохо...

- Внимание, идем на посадку! - скомандовал я, после чего полностью отрубил гравипластины.

Мой расчет оказался верен, и несколько из псиоников рухнули на мостовую без чувств... Что ж, начало хорошее. Теперь нас будут опасаться больше.

Повторив подобный трюк еще пару раз, а потом еще и постреляв немного парализатором, я наконец позволил посадить наш транспорт на ту самую площадь, где происходила предыдущая посадка.

Вскоре появились и "маги" в сопровождении стражи. Площадь оцепили, но приблизиться не осмеливались. А потому, приказав Джуру и Алиру сидеть в транспорте и не выключать систему защиты от телепатического воздействия (которая, кстати, работала всегда) и присматривать за нашим бессознательным "гостем", я вылез наружу.

Глава 15

Выбравшись, отошел метров на пять и, спокойно сложив руки на груди, стал ждать продолжения. Оно не замедлило появиться. От одной из групп псиоников отделилась фигура в белых одеяниях и с длинным посохом в руке. Ага, вот и местный глава как минимум псиоников, усмехнулся я про себя. Этот ящер, судя по всему, был стариком, и посеревшая кожа показывала возраст, так как другие представители местной расы щеголяли яркими цветами.

Остановившись в тех самых пяти метрах от меня, что и я от бронетранспорта, ящер заговорил.

Имплантат стал исправно переводить. После минуты слушания его ломаного языка, который Фрийон опознал как язык аффтахор, я спокойно обратился к нему:

- Уважаемый, не утруждайте себя, я прекрасно говорю на всех языках Галактики.

Ящер удивленно уставился на меня, после чего быстро взял себя в руки и спокойно спросил:

- Зачем вы напали на мой город?

- Нам нужен был ваш заключенный.

- Зачем он вам?

- Его зов привел нас сюда.

- Зов? Вы демоны? - настороженно спросил он.

- Смешно, - прокомментировал я.

Ящер смерил меня удивленным взглядом.

Усмехнувшись, я поинтересовался у него:

- Как, по-вашему, выглядит демон?

- Ну... - Было видно, что мой вопрос сбил его с толку. - Это покрытый шерстью монстр с шестью тонкими длинными лапами, размером с деревенский дом...

- Прикольный паучок, - прокомментировал Алир в наушнике.

- Красавец, - усмехнулся я. - А посланцы светлых сил у вас какие?

- А с чего такие вопросы? - наконец не выдержал ящер. Хорошо, что хоть не хамит...

- Да так... - хмыкнул я, после чего по наитию попросил: - Прикажите своим людям не стрелять. Я сниму шлем. От вашего оружия я уклонюсь, а вот вы от моего нет. Но мне же пока не хочется устраивать здесь резню...

Ящер недоверчиво хмыкнул.

- Не верите, - понял я его хмык. - Тогда смотрите...

После этих слов я нагнулся и, выпустив виброклинок из правого наруча, полоснул по брусчатке, отчего во все стороны полетела крошка, а на месте удара оказалась глубокая борозда.

- Учтите - это всего лишь для вскрытия дверей, а также для вразумления особо надоедливых.

- Какое же оружие вы используете для настоящего боя? - пораженно прошептал он.

- Ну... я, например, обладаю таким, что может испепелить весь ваш город. А есть и такое, что способно уничтожить весь ваш мир... Даже звезду могу потушить...

- А что здесь сложного-то? - удивился он последнему сравнению.

Я криво усмехнулся.

- Представьте, что ваш мир - вот этот камень, - указал я на один из камней брусчатки. - Так вот, чтобы вы знали - ваша звезда, если для вас понятней, то ваше солнце, в соотношении с этим камнем как вся эта площадь. А теперь подумайте, нужны вам такие проблемы...

Я конечно же умолчал, что доступа к подобному оружию не имею, да в общем-то и не горю желанием уничтожать даже одного жителя этого мира. Не знаю чем, но этот мир мне начинал нравиться. Наверное, своим бесстрашием и, пожалуй, сказочностью из-за "магов". Но проникнуться уважением они просто обязаны.

- Ну, так что, прикажете своим воинам не нападать, чтобы я мог снять шлем?

- Д-да, конечно... - вышел из оцепенения мой собеседник, после чего обернулся, и последовала пара отрывистых команд, потом ящер выжидающе обернулся ко мне.

Ну что ж, попугаем местных? - усмехнулся я про себя и отдал команду скафандру убрать шлем. Раздалось тихое шипение выравнивания давлений, я автоматически сглотнул, спасаясь от заложенности в ушах, и колпак шлема уполз вверх.

Увидев мое лицо, ящер только вздрогнул, что говорило о хорошем контроле своих эмоций. Но вот когда шлем полностью сложился и переместился на "горб" и он увидел мои волосы и довольно длинные рога...

Уж тут-то его проняло, и не по-детски... Он рухнул на колени, как и все на площади...

- Кто-то может мне объяснить, что происходит? - мрачно поинтересовался я, не особо рассчитывая на ответ.

- Что именно желает знать посланец богов? - спросил ящер, все так же стоящий передо мной на коленях.

- Меня интересует, за кого вы меня приняли, - ровным тоном ответил я.

- Ты посланец богов, - последовал лаконичный ответ.

Так, включаем соображалку на максимум. Почему я посланец богов? Из-за моего вида... Что мы еще имеем? Язык аффтахор!!! Надо проверить...

- Язык, на котором ты обращался ко мне сначала, - это язык ваших богов?

- Да...

Значит, выходит, что аффтахор имели постоянные отношения со мне подобными... И я, оказывается, не был простым экспериментом...

"Фрийон!" - мысленно заорал я.

"Я честно ничего не знаю", - спокойно ответил тот.

"Где мы можем получить необходимые данные?"

"В одном из архивов аффтахор... Но те сектора заражены! Мы там погибнем все за считаные секунды. Причем еще на подлете! Это излучение действует даже в гипере!" - нервно зачастил Фрийон.

"А это точно? Может, всего лишь миф, чтобы никто к ним не совался?"

"Если бы... Туда летал даже один разведывательный флот. Их задачей было одно - на огромной скорости пройти ближайшую зараженную систему, проведя видеосъемку..."

"И что?"

"Через десять лет патрулирующие соседнюю, незараженную систему взяли на абордаж несколько вышедших из глубокого космоса уцелевших кораблей... Ни один из абордажной команды не выжил, проведя на борту не больше десяти минут... Когда же туда запустили роботов... Такое не рекомендуется смотреть на полный желудок... Если хочешь, я потом покажу, что смогли снять с кораблей за время полета. Эти ролики в свое время были предоставлены всем желающим".

"Ясно..." - мысленно буркнул я, после чего обратился к "магу":

- Мне надо получить всю информацию, которой вы обладаете, о богах и их посланцах. - Я ощутил сильное недоумение ящера по этому поводу. Ну да, его можно понять. Посланец богов хочет знать о себе подобных. А потому пришлось быстро придумывать отмазку, чтобы он ничего не заподозрил: - Я должен знать, что вы, смертные, не забыли истинных богов...

- Да, конечно, господин... Я все расскажу...

- Это не обязательно... - покачал я головой, после чего снял перчатки скафандра и приказал старцу подняться с колен. - А теперь вспоминай все, что знаешь о мне подобных, - проговорил я, обхватив его голову руками и прижавшись своим лбом к его...

Брр... Теперь самое сложное... Надо будет потренироваться на досуге... Так, откинули лишние мысли и сосредоточились... Проникновение!.. Мысленный крик помог более легко войти в сознание ящера. На меня тут же обрушился водопад отдельных фактов, обрывков информации, путаных воспоминаний...

Сначала было сложно понять что-то в этой какофонии образов, мыслей и тому подобной фигне... Но вскоре я смог, так сказать, настроиться на нужную волну... Что ж, теперь быстренько посмотрим интересующую меня инфу...

М-дя... чего еще можно было ожидать, как не всякий эпос?.. Ничего полезного... Хотя этот "маг" в свое время прочитал интересный трактат...

"Фрийон, возьмись за анализ этой инфы", - мысленно обратился я к кораблю, одновременно скидывая ему считанную информацию. Тот в ответ лишь буркнул, тем самым показывая, что уже взялся за работу.

Теперь пора заняться самими туземцами.

Я мрачно посмотрел на площадь, заполненную стоящими на коленях туземцами.

Поднялся во весь свой гигантский рост вопрос - что же теперь делать?

Нет, конечно, понятно, что надо уматывать с этой планеты, а заодно получать бабки за ее открытие...

Но и если учитывать то, что здесь настолько сильны псионики, - сюда вскоре припрутся толпы ученых, которые чуть ли не на куски порежут местных ради своих экспериментов. А учитывая то, что местные, скорее всего, в свое время очень плотно пообщались с аффтахор... Будет паршиво... Мне, честно говоря, не хочется для них такой участи...

"Фрийон, - мысленно позвал я. - Измени бортовой журнал таким образом, чтобы, если его будут проверять, все считали, что мы нашли прибор аффтахор в диаметрально противоположном направлении. Сможешь подыскать соответствующую систему?"

"Да без проблем..."

"И это... Поправь все данные в коммах команды. Я им, конечно, доверяю... но не настолько".

Вот и славно.

И пока Фрийон подлетал к городу - я задвинул для туземцев пространную речь, общий смысл которой сводился к тому, что им надо учиться и развиваться, если они хотят, чтобы боги вновь пришли в их мир... Короче говоря, от этой речи меня самого стало подташнивать. Правда, на местных она подействовала куда круче, о чем говорил фанатичный блеск в глазах окружающих.

После чего, не дав местным опомниться, быстро заскочил в бронетранспорт и резко взмыл в небо, к тому времени уже зависшему над городом Фрийону.

И, только выйдя на орбиту, я позволил себе перевести дух. Руки мелко дрожали, а хвост беспокойно метался за спиной.

Вскоре корабль ушел в гипер, неся на борту порядком уставшую команду, нового пассажира и артефакт аффтахор.

Продать древний механизм аффтахор было не сложно - благо артефакты этой расы всегда высоко ценились. Но была другая проблема - я не хотел отдавать его кому бы то ни было. Но после некоторого раздумья приказал Фрийону скопировать всю его систему - как железо, так и софт, - после чего отформатировать и записать программу вируса, которая должна при первой же попытке в нем покопаться разрушить все важные сегменты. И только после этого согласился продать его.

Продажа проводилась на вольной станции, где, как известно, имя гостя не раскрывается без его разрешения. Всего через четыре дня после того, как мы прибыли на станцию и разместили объявление о продаже артефакта в сети, в систему прилетела небольшая армадка из пятнадцати кораблей не ниже рейдера и, не торгуясь, выплатила требуемую сумму. А она составила... Скажем так... при желании можно было бы купить старенький крейсер. Хорошо, что я все-таки додумался делать это на вольной станции - их влияние среди космических цивилизаций имело немалый вес.

После получения груза корабли тут же нырнули в гипер. Как стало известно чуть позже - небезосновательно. На обратном пути, в одной из незаселенных систем, их попыталась перехватить группа пиратов, используя для этого возмутитель гипера. Отбиться им, конечно, удалось, но четыре корабля они оставили там...

Правда, продав этот механизм аффтахор, я все одно подложил покупателям большую и жирную свинью. И дело не только в вирусе, а еще и в том, что для работы с этим артефактом надо было иметь специальный венец, который мы по прибытии на борт Фрийона сняли с головы туземца.

Как оказалось, данный прибор был прототипом разработки аффтахор. А именно заменителем гиперпередатчиков. Ведь передатчику нужно время, чтобы информация дошла до адресата, тогда как телепату его не надо. Что, кстати, доказала одна империя, где при правителе, куда бы тот ни пошел, находился телепат-близнец, а его брат в это время безотлучно находился при дворе. Вот так-то...

Так вот, еще на орбите планеты я вытянул из спасенного всю информацию - за что же его, собственно, собирались казнить. Его, кстати, звали Дараларх зар'н Лударан, и был он из рода обедневших аристократов. Как оказалось, его обвинили в изучении "ментальной магии" - как я понял, телепатии. А она была строжайшим табу. Ведь все-таки давала огромную силу - что может быть опасней для противника, когда ты знаешь его действия наперед? Причем парень изучал телепатию лишь потому, что просто любил учиться. А как говорится - запретный плод сладок...

Венец же на него надели потому, что носящий его утрачивает способность телепатически ощущать окружающих на расстоянии до светогода, что немаловажно. Без такого ограничителя было бы сложно: фон жителей планеты, на которой находился бы использующий венец, очень бы ему мешал. Так что на планете Дараларха венец считался неким ограничителем для "ментальных магов".

Выяснив это все, я, по доброте душевной (она была вызвана скорым пополнением на приличную сумму банковского счета), предложил высадить его на другом континенте, где его не должны по идее встретить знакомые. Тот на некоторое время задумался, после чего на полном серьезе попросил взять его с собой.

Тут наступила моя очередь задуматься. С одной стороны, он выходец из слаборазвитого мира, значит, могут быть проблемы как с его поведением, так и с легализацией. С другой же стороны, сильный телепат никогда не помешает, да и в ментальном плане я не ощущал никакой "гнильцы" - благо он не смог поставить надежной защиты, которую я не сумел бы обойти. К тому же ведь он был не только телепатом... Псионика в его мире была грозным оружием - в чем мы сами убедились, в первый раз пытаясь взлететь, удерживаемые местными "магами" при помощи телекинеза.

Вопрос я решил демократически - отдав право выбирать, что делать с этим "магом", команде. Так что двумя голосами против одного мы получили нового члена экипажа.

Так что теперь Дараларх почти сутками находился в виртуальной капсуле, поглощая информацию огромными дозами. Также в его обучении помогло то, что он все-таки был хоть и необученным, но телепатом. И благодаря этому я смог передать ему часть знаний об окружающем мире.

А потом встал вопрос: что же делать дальше? Ведь денег мы смогли срубить прилично. Даже очень прилично... На курорты пока что-то не тянуло - не успели мы еще устать с прошлого раза.

Джур предложил купить более крупный корабль. Предложение, конечно, было интересным, но я, честно говоря, не рвался увеличивать свою команду. По крайней мере, пока...

- А что тут думать? - удивился во время очередного из таких споров Дараларх. - Не знаю, как у вас, иномирцев. А у нас всегда ценилась земля - кто больше ее имеет, у того и денег больше, он получает с нее тем или иным способом...

Эти слова заставили меня задуматься. Конечно, покупать землю на какой-то из планет я и не думал. Но вот сама идея... Признаюсь - что-то в ней меня зацепило. Ведь возможность иметь место, которое со всей ответственностью можно назвать ДОМОМ, - греет сердце многим разумным. А безликая космическая станция наемников это не совсем то...

А потому вскоре у меня созрела авантюрная и рисковая идея...

Ты - псих, - коротко и ясно выразила свои мысли по этому поводу Арина, после чего добавила: - Но мне нравится...

Вся команда согласно закивала. Что ж, быть по сему...

Я сидел в баре за угловым столиком в конце зала и неспешно потягивал пряный и слегка горьковатый бодрящий напиток, а справа от меня сидел Джур и так же неспешно тянул свой слабоалкогольный. Остальная часть команды сейчас ходила по магазинам, как закупая вещи для Дараларха, так и выбирая всякие побрякушки на выданную зарплату - для себя, любимых.

- Приветствую вас, уважаемый, - обратился ко мне ларидиец, подходя к нашему столику.

Несколько секунд я напряженно смотрел на незнакомца, параллельно сканируя его всеми доступными мне способами. Все-таки именно представитель этой расы некогда вживил мне имплантат аффтахор. Так что некая подсознательная настороженность к ему подобным у меня была. Впрочем, он не дал ни малейшего повода для того, чтобы его в чем-то заподозрить. И то, что он всего пару минут как обратился к нам, ничего не значит. Я все-таки псионик, и свои телепатические способности постепенно начинаю использовать все лучше и лучше.

- Прошу вас, присаживайтесь, - предложил я.

- Разрешите представиться - Икых из дома Ролинг. Доктор астроистории и ксеномедицины.

- Странные специальности, - заметил Джур после очередного глотка.

- Есть немного, - согласно кивнул он. - Впрочем, первая специальность всего лишь мое хобби. В наше время мало кто интересуется былыми сражениями... Разве что мародеры и искатели древних артефактов...

- И что же привело вас к нашему столику? - поинтересовался Джур, делая большой глоток из своей кружки.

- Как я слышал, вы ищете того, кто сможет рассказать вам о планировке базы пиратов в системе Арнт...

- Да, это так, - согласно кивнул я, не видя причины это скрывать. - А вы обладаете такими сведениями?

- К сожалению или к счастью - это решать судьбе, - знаю.

Я молча посмотрел на него, предлагая продолжать.

- Видите ли, в чем дело, перед тем как то место стало пиратской базой, там была небольшая шахтерская колония. И мне как доктору пришлось провести там около полутора месяцев после обвала в шахтах. Так что вы должны понимать, что в свободное от работы время я облазил большую ее часть. Ведь в таких дырах больше и делать-то нечего... Конечно, можно было бы и напиться, но я не любитель этого дела...

- И что же вы хотите взамен информации о базе? - в лоб спросил я.

- Хочу, чтобы вы взяли меня в свою команду, - спокойно ответил он.

От подобного заявления я, мягко говоря, опешил. Видя мое удивление, он пояснил:

- Я, знаете ли, прожил уже достаточно долго, чтобы понять: подобные вам рано или поздно становятся если не легендарными, то уж по крайней мере известными личностями. А у моей расы есть один недостаток - мы очень долго живем, и из-за этого устаем от размеренности жизни. А потому ищем подобных вам, чтобы стать частью их команды.

- И сколько же вам лет? - удивленно спросил я.

- Двести шестьдесят девять.

Мне не осталось ничего иного, как покачать головой.

М-дя... Ну и команда у меня набирается...

- Что ж, - усмехнулся я, справившись с удивлением. - Вы приняты в команду. Но прежде чем станете ее членом, вы должны знать, что мне не так давно пришлось убить одного из вашей расы. Что вы скажете на это?

Все это я сказал лишь по одной причине - мне надо было знать реакцию на подобные вещи, а также не вздумает ли он мстить мне за это. Ведь у некоторых рас есть некий кодекс вендетты...

- Я, знаете ли, перед тем как встретиться с вами, навел справки, - тонко усмехнулся он. - Так что можете не волноваться по этому поводу. Вы были в своем праве...

В ментальном фоне все было спокойно.

- Что ж, тогда добро пожаловать на борт, - улыбнулся я. А сам вновь подумал, что в последнее время команда слишком уж быстро разрастается.

Глава 16

Взять в одиночку или, в моем случае, группой из шести разумных пиратскую базу - задача трудновыполнимая. Это я понимал. Так же как и то, что рано или поздно мне придется сойтись больше чем в пьяной драке с другими командами кораблей.

А потому сейчас мой путь лежал в местный клуб капитанов - место, где собираются эти самые капитаны, а также командиры всяких команд и подразделений, которые ищут работу или партнеров.

Сев по привычке за дальний столик, я окинул взглядом зал. Прежде всего из присутствующих я выделил шестерых капитанов.

Благодаря Фрийону я уже знал личные дела и послужные списки всех присутствующих здесь. Спрашиваете - откуда он их взял? Все очень просто - у Фрийона, оказывается, есть пристрастие к взлому компьютерных систем. А что могут противопоставить древнему искусственному разуму простые железяки? Да, собственно, ничего... Правда, и у него есть предел - например, те же банковские системы ему не по зубам... Вот уж где действительно неприступные цитадели информационной защиты...

Так-с... Приступим...

Финар Ило - капитан корабля "Ирго", что в переводе - "Стремительный". Сородич Джура - гарианец. Хм... Корабль действительно быстрый - старый тяжелый курьер империи Ранг. Команда - четверо разумных члена экипажа и абордажная команда из двенадцати бойцов. Стаж восемь лет. Процент выполненных заданий - 72 из 100...

Чьино эж'Приол - корабль "Страх бездны". Псионик. В команде также все псионики. Абордажная команда - двадцать бойцов. Естественно, с пси-силами... Класс корабля - хэ... тяжелый авантюрист... Это ж надо... Процент заданий - ого! 91 из 100... Хотя чему тут удивляться? Команда псиоников и не на такое способна - телепатическая координация действий боевой группы дорогого стоит. Я и сам бы не отказался от чего-то подобного...

Кто там дальше?

Иногр из гнезда Отурк - боец хороший, да и корабль приличный... Но вот его характер... С таким я точно сцеплюсь под конец совместных действий. Так что - ну его на фиг...

Просмотрев данные остальных, понял, что первые двое мне вполне подходят.

После чего предложил им пересесть ко мне, заманив бесплатной выпивкой. Безотказный вариант.

Так что вскоре мы обо всем договорились. Все-таки псионика - это круто... Ну да я повторяюсь. Но что же делать, если это так? Ведь я очень быстро смог найти подход к обоим капитанам. Мне даже ментальные щиты Чьино не стали помехой - благо я считывал лишь поверхностный слой и больше ориентировался по эмоциям, а не по мыслеобразам.

А потому через полторы недели подготовки наши корабли ушли в гипер.

Два дня гипера - и наши корабли вышли в систему Арнт. А корабли, которые весь путь в гипере были состыкованы в один механизм, тут же ушли каждый в свою сторону. И все это в нескольких сотнях километрах от атмосферы планеты, где засели пираты.

В общем, последние такого финта ушами и моим хвостом не ожидали. А потому Фрийон преспокойно ввинтился в атмосферу и на огромной скорости понесся к пиратской базе. Тем временем корабли других капитанов схлестнулись с небольшой сворой системных истребителей противника, что патрулировала ближайшую территорию.

Впрочем, Фрийон, выпустив с десяток тяжелых ракет по комплексу и заложив противоракетный маневр, ушел назад в космос на помощь остальным кораблям.

А я тем временем несся на внедорожнике по расщелине, которую в давние времена шахтеры приспособили под дорогу. Сзади шел бронетранспорт и на малой высоте десантный бот со "Страха бездны". Все с включенным камуфляжем. Благо мой внедорожник теперь тоже им обладал - Фрийон давно уже модифицировал всю технику, находящуюся на его борту.

А? Что? Ах да... Все дело в том, что Фрийоном сейчас управляла Арина, которой ассистировал Алир. Дараларха пока можно не считать - он мало на что в настоящее время способен. Разве только на ментальные атаки, что он, собственно, и делает. Правда, уровень у него пока низковат, но и этого вполне достаточно - даже легкая дезориентация в пылу боя бывает смертельной.

Так что пираты, занятые противовоздушной обороной и ликвидацией пожаров, которые были вызваны ракетами, пущенными с борта Фрийона, не заметили нас до последнего момента. А потом...

А потом мы оказались на близком расстоянии - я уступил дорогу более тяжелой технике. Орудие бронетранспорта (естественно, также модифицированное) выплюнуло крупный сгусток плазмы, который насквозь пробил створки ангара - благо те как в космосе, так и на поверхности планет всегда делались легко разрушаемыми, - чтобы в случае чего быстро покинуть опасное строение. Правда, на сей раз это сыграло плохую службу засевшим в здании. В образовавшийся пролом ввинтился десантный бот.

Надо отметить, что над данным ботом поработал какой-то безумец или гений своего дела. Из простой консервной банки, предназначение которой лишь десантирование и эвакуация бойцов, бот стал довольно мощной системой боевой поддержки, чему немало способствовали две старенные кинетические пушки на носу и два плоских бокса с ракетами на его крыше.

Так что, когда мы влетели вслед за ботом в пролом, там уже был сущий ад.

Вот она, родина, как-то ехидно отметило сознание.

В первое мгновение агония умирающих пиратов болезненно резанула по моим псионическим способностям. Так что, когда я смог нормально соображать, Джур уже вылез из внедорожника и с колена стрелял одновременно из двух лучеметов. Причем они были сконструированы таким образом, что каждый из них можно было держать или только левыми, или только правыми конечностями, - разработка его родины.

Я тряхнул головой, параллельно возводя дополнительные ментальные щиты, и тоже включился в перестрелку. Заплечные пушки тут же, повинуясь моими мысленным командам, завертелись с бешеной скоростью, выискивая себе цели.

Как говорится, бот был хорошей системой огневой поддержки. Да к тому же пираты кинулись к своим кораблям, чтобы уничтожить противников либо, если дело сложится неблагоприятно, по-быстрому свалить отсюда. А так как мы вломились именно в ангар... Да к тому же нас не ждали...

В общем, здоровенный ангар, скрытый в толще горы, в котором, собственно, и была расположена база, стал главным местом сражения.

"Та-ак... Похоже, бой переходит в другую плоскость!" - мысленно ангельнулся я. Все дело было в том, что какому-то пирату удалось-таки добраться до одного из истребителей. А это плохо. Очень!

Повинуясь моему мысленному приказу, орудия бронетранспорта и внедорожника тут же развернулись в его сторону. Залп! И облом...

Этот гад успел поднять щиты...

Впрочем, его все-таки зацепило - щиты все же больше предназначены для защиты от лучевого оружия. А тут совсем другие виды. Ну, плазму еще можно проигнорировать. Ведь какой это космический истребитель, если не способен находиться под прямыми лучами звезды, не смягченными атмосферой планеты? Хотя и от нее ему досталось. Но вот ЭМП-импульс и очередь из кинетического оружия он не смог проигнорировать... Ему оторвало правое крыло и разворотило космический движок, так что фиг он теперь покинет атмосферу своим ходом.

Но ему не дали даже взлететь под потолок. Две ракеты со стороны десантного бота - и, напоследок громыхнув взрывом твердого топлива, истребитель обрушился на головы своих же подельников.

Пора переходить в атаку... Эту мысль я кинул всем обладающим пси-силами, параллельно продублировав ее по рации.

А теперь наляжем... Мои гравитационные браслеты полностью отключились, и я гигантскими прыжками по три-четыре метра кинулся к одной из баррикад из пустых ящиков, за которой засели пираты. До того как я добрался до цели, в меня попали только два раза. И это было не страшно - в моем скафандре, кроме всего прочего, был выращен и малый генератор полей, плюс сама броня сейчас была в зеркальном режиме, что многократно уменьшало вред от лазерных лучей.

Со щелчком из наручей выдвинулись виброклинки, и, когда я приземлился, позади меня один противник упал без головы, а другой потерял руку. Не останавливаясь, я тут же кинулся вперед, при этом убирая защиту с лезвий, закрепленных на хвосте. Кувырок через голову - и фигура из брейк-данса. Интересно, что это за боевое искусство такое? Эх... Никак не вспомнить... В общем, после моего вращения вокруг оси на малой высоте еще трое потеряли нижние конечности. Заплечные пушки, которые до этого отстреливали более отдаленные мишени, тут же добили раненных мною.

Так, что дальше?

Телепаты при активной поддержке десантного бота и нашей техники как раз дожимали группу пиратов в углу ангара - те уж очень хорошо засели, соорудив баррикаду из подручных средств. Вот надо же... Из-за своего нежелания умирать так мешать нашему делу. Непорядок.

Я вновь напрямую подсоединился к системе управления главным калибром бронетранспорта и дал несколько залпов. Над головами пиратов... Нет, я не идиот. Просто некоторые постоянно забывают о третьей плоскости, понимаешь ли, привыкли воевать в двухмерном пространстве... А я надеялся, что космолетчики все-таки не подвержены этим пагубным привычкам...

Короче говоря, приличный кусок перекрытий с потолка рухнул на головы пиратов...

Ну а дальше... Дальше была просто зачистка - так как особого сопротивления пираты оказать не смогли. Все-таки они больше привыкли к сражениям в космосе, да к тому же против слабо вооруженных противников. Ведь какова их тактика? Быстрый удар всем скопом, после чего грабеж и такое же быстрое отступление...

Нет, конечно, можно заикнуться, что, мол, у них есть абордажные команды... Но во-первых, как я уже говорил, пиратская братия привыкла грабить торговцев. А какие из тех бойцы? Во-вторых, именно в ангаре нас и встретила подавляющая часть абордажных команд пиратов. Вот такие пироги...

В общем, по окончании зачистки базы наши потери составляли пару легкораненых из числа телепатов, рассеченного лба у Джура (он нарвался на какого-то обезумевшего техника, размахивающего неким подобием гаечного ключа, - точнее, прозевал небольшую нишу, из которой тот ненормальный и выскочил) и моего отбитого хвоста (а нечего было бить плашмя по голове того самого технаря).

К этому времени на орбите также все было кончено - патрульные истребители пиратов теперь представляли собой груду обломков. Впрочем, нашим тоже досталось... Фрийону конечно же меньше всего, но и он не избежал повреждений. Так что теперь ему придется заняться заращиванием пробоин. Хорошо, что хоть ничего особо ценного не повредило. Если таковым не считать шкафчик с одеждой Арины в ее комнате, который прилегал к внешней стенке корабля и куда попала ракета. Хорошо хоть, что ракета оказалась маломощной и ее только и хватило, что сделать небольшую пробоину...

- Уф... - выразил я общую мысль, опершись спиной о колесо нашего бронетранспорта и медленно съезжая по нему вниз.

Джур буркнул нечто невнятное, но при богатой фантазии это можно было бы назвать согласием.

Хм... А вид из ангара, надо отметить, красивый - темно-серые скалы с белыми шапками, и все это в багровом свете заходящей местной звезды.

- И что теперь? - поинтересовался подошедший капитан группы псиоников.

- А что? - зевнул я. Честно говоря, этот бой почему-то вызвал у меня повышенную сонливость.

- Ну... - протянул тот. - Что со скарбом делать? Ведь трофеев много...

- Можете все поделить между двумя своими командами, - отмахнулся я.

Все удивленно на меня уставились. Я же, лишь хмыкнув, поднялся и неспешно побрел к внедорожнику - Фрийон как раз заходил на посадку. Лишь перед тем как сесть за руль, я бросил:

- Мне надо было только очистить планету от мешающих покопаться в ее недрах.

И, оставив присутствующих в ангаре обдумывать мои слова, покатил к кораблю...

А через полчаса Фрийон вновь заходил на посадку. Только на этот раз на один из полюсов планеты.

- Красавец, - вырвалось у Джура, когда мы зависли над целью этой маленькой экспедиции.

Остальные закивали, признавая его правоту.

Да... Действительно красивый... А? О чем это я? О корабле. Небольшой такой кораблик - около двух километров длиной, сорока метров высотой и от ста двадцати до тридцати (в зависимости от места) шириной. А если быть совсем точным, то это был авианосец одной из канувших в Лету цивилизаций. Но, несмотря на свою древность, он находился в приличном состоянии, чему способствовали окружающие его льды.

Кстати, на общем белом фоне он четко выделялся из-за своего матово-черного цвета. А с учетом хищных и в то же время плавных обводов этой махины зрелище было сюрреалистичное.

Корабль был изрядно потрепан, о чем говорили множественные пробоины на верхней и боковых частях корпуса, а также открытые "розы" диафрагм, где некогда находились реакторы, которые в свое время были отстрелены в космос. Собственно, из-за этого этот корабль и находился здесь - его потрепали в бою, и он, отстрелив вышедшие из строя реакторы (а также чтобы они случайно не сдетонировали при посадке), пошел на вынужденную посадку. Причем след от его приземления был виден до сих пор.

Сделав круг над кораблем, я повел Фрийона на посадку. Причем под посадочную площадку выбрал корпус этого самого авианосца.

Эта махина даже не вздрогнула, когда наш корабль коснулся ее поверхности посадочными опорами.

- И что теперь? - поинтересовалась Арина.

- А теперь я собираюсь пройтись, посмотреть на это чудо изнутри, - буркнул я, уже от выхода из рубки. - Кто хочет - может пойти со мной...

Естественно, никто не отказался.

Мы забрались в корабль через одну из больших пробоин.

Внутри он был под стать своему внешнему виду. Широкие и достаточно высокие коридоры с тонкими и хрупкими на вид, но в то же время несколько агрессивными в каждом контуре окружающими предметами. Все-таки представители данной цивилизации, какой бы она ни была (точно не аффтахор и не их противники - это я узнал у Фрийона в первую очередь), умели делать красивые вещи. Было бы интересно посмотреть на их корабли, используемые исключительно для боя. Хм... может, здесь остались поломанные истребители? По идее должны - ведь, несмотря на внушительный вид корабля, цивилизация, его построившая, была все-таки довольно юна, и их технология далека не передовая по галактическим меркам. А потому мало кто мог на нее позариться. Разве что пираты. Но те тоже не дураки - на устаревшем летать. Много на таком не навоюешь...

Ну и естественно, везде царили запустение и разруха... В нескольких местах даже были остатки баррикад и следы множественных выстрелов из энергетического оружия. Экипажу, совершившему экстренную посадку, не дали спокойно отсидеться...

Облазив самые интересные, на наш взгляд, места, мы наконец добрались до рубки, где, собственно, и устроили совещание. Кстати, что еще меня порадовало, так это отсутствие ловушек. Впрочем, это объяснимо - когда корабль только был обнаружен, сюда налетели ученые и военные. И последние, естественно, позаботились о безопасности яйцеголовых.

- Ну как вам? - поинтересовался я, преспокойно усевшись на какую-то приборную панель.

- Корыто, - буркнул Икых.

- Очень старое, но прочное корыто, - подумав, добавил Алир.

- Ну а в целом? Стоит ли с ним возиться?

- Ну... Если ты точно сможешь каким-то образом вывести его на орбиту... То я бы сказал - вполне, - вынес свой окончательный вердикт старый чригхо.

Я посмотрел на остальных.

- Лично мне нравится здешний стиль, - хмыкнул Икых.

- Ну, если немного прибраться... - протянула Арина. - Но этим буду заниматься точно не я...

- Главное, чтобы это корыто не развалилось пополам при попытке взлета, - более пессимистично заметил Джур.

Оказавшийся последним Дараларх замялся, подбирая подходящие слова:

- Знаете, никого не хочу обижать... Но эта куча лома никогда не взлетит. Не лучше было бы приобрести нормальную землю или, если вам уж так сильно хочется, корабль? Это же чистой воды авантюризм... - Под конец своей небольшой тирады парень совсем стушевался под нашими взглядами.

- Именно так! - хмыкнул я и, потрепав того по плечу, пояснил: - Но ведь в этом самая, как говорится, соль! Ведь что это будет за жизнь, если искать простые пути? Неинтересно...

- Хорошо... - буркнул псионик. - Но все-таки как ты собираешься поднять эту махину в небо?

- А вот это пока тайна... - вновь улыбнулся я, как раз получая сообщения о прибытии от четырех ИЛов вышедших из гипера корабликов.

Всего через двадцать минут четыре маленьких, по сравнению с тушей авианосца, кораблика намертво вцепились в борт последнего, расположившись попарно на его обшивке.

Моя команда к тому времени уже перебралась на борт Фрийона.

- Ну? И что дальше? - все так же мрачно поинтересовался Джур. - Я, конечно, догадываюсь, что эти кораблики мощные... Не буду даже спрашивать откуда они взялись взамен купленных тобою перед отлетом буксиров аффтахор... Но им не хватит мощности ни при каких условиях...

- Ну-ну... - хмыкнул я, загадочно улыбаясь.

Да, слегка модифицированные куколки кораблей аффтахор не были способны поднять корабль в космос - мощность все-таки не та. Единственная их модификация заключалась лишь в обретении способности входить в гипер... Но какая же это была способность!

"Фрийон, - обратился я к кораблю. - Как там синхронизация?"

"

Все закончено, Бейссел, - тут же откликнулся он. - Накопители полностью заполнены. Генераторы в любой момент готовы перейти на форсаж. Так что жду только твоей команды".

- В таком случае, - в голос проговорил я. - Запускай переход.

Вся команда удивленно уставилась на меня. Обведя взглядом их недоумевающие лица, посоветовал:

- Вам лучше сесть и за что-то держаться.

Рекомендация была выполнена даже быстрее, чем команда на эвакуацию при разгерметизации корабля.

- Что ж... Поехали, - криво усмехнулся я.

Кораблики, все так же крепко держась за обшивку авианосца, выдвинули свои гиперизлучатели, которых насчитывалось шесть вместо стандартных двух на каждом и которые были расположены по периметру их корпусов.

Почему чаще всего корабли входят в гипер с разгона? А тяжелые так вообще все как один вынуждены это делать? Все дело в том, что сам портал гипера - место разрыва реальности - оказывает сопротивление входящим в него. И чем больше масса, тем больше сопротивление...

А потому, когда все гиперизлучатели заработали как единый механизм, поначалу казалось, что ничего не происходит. Но потом... Потом арки переходов начали сливаться в единое целое, постепенно окутывая авианосец и вцепившиеся в него кораблики в некий кокон, состоящий из гиперпространства...

Говорить о том, что происходило с окружающим пространством в это время, не имеет смысла, если вы не поэт или художник, способный выразить красоту и ужас той феерии, что происходила вокруг.

Цветовой спектр постоянно менялся, отовсюду и везде били молнии самых причудливых расцветок. Ледяная шапка планеты от разрываемого пространства стала давать трещину. Да не одну...

И все в один миг стихло, стоило авианосцу полностью окутаться коконом и оказаться в гипере. Лишь грохот все еще рушащейся шапки продолжал звучать...

Спустя пять минут авианосец оказался в нескольких сотнях тысяч километров от планеты - ведь то, что гипердвигателем сейчас ему не воспользоваться, не значит, что от этого Галактика, как и звезды с окружающими их планетами, остановится...

Именно этим фактором я и воспользовался.

А то, что эту планету, мягко говоря, потрепало, имеет мало значения. Ведь жить на ней никто не собирается. Двум другим командам, что остались на поверхности, ничего не грозит, так как они находились ближе к противоположному полюсу, а значит, их максимум слегка потрясет... Проверено кровавым опытом многих молодых рас, которые по глупости испытывали прототипы своих гиперизлучателей на поверхности родных планет.

- ... ... и ... себе... - ошарашенно выдал Джур, тупо уставившись на монитор, который показывал яркую точку планеты, где мы были еще совсем недавно.

И никто не смог не согласиться с ним.

- Что ж, - нарочито весело сказал я, когда все более или менее пришли в себя. - А теперь пора перегнать этого малыша поближе к нашей станции.

Ответом мне был общий стон.

Следующий шаг, который предстояло сделать помимо того, что загнать авианосец в гипер, - это еще и заставить его двигаться там.

А потому три из четырех корабликов теперь переместились назад и закрепились между побитыми движками корабля. Четвертый тем временем закрепился на носу и должен будет выполнять функцию гиперизлучателей.

Конечно, разница в массе у авианосца и малышей была очень велика, но их количество должно было это компенсировать. И максимум, во что может вылиться несоответствие, - более долгий срок пребывания в гипере.

Сам же Фрийон разместился перед верхним ангаром, своим задом упираясь в его створки.

Разгон занял около шести часов, прежде чем мы наконец смогли войти в гипер без опаски быть выброшенными оттуда.

После чего начался сам полет в гипере. М-дя... Летели мы весело - как атмосферные самолеты, попавшие в воздушную яму. И так на протяжении почти двух недель, в отличие от положенной одной...

Но все-таки мы долетели...

- Э... Бейссел, а где станция? - удивленно спросил Джур, рассматривая показания данных о системе, в которой мы вышли.

- Я что? Совсем дурной - пригонять этот корабль к станции? Нет уж... Мы находимся в соседей системе. Авианосец пока останется здесь. Хотя бы до того времени, пока не будет отремонтирована внешняя обшивка...

- И кто же ее отремонтирует? - скептически хмыкнула Арина. - Я уже говорила, что ни убирать, ни тем более ремонтировать его не собираюсь...

- И не надо, - пожал я плечами. - Его будут ремонтировать они...

- Кто? - дружно не поняла команда.

- Вы что, думаете, эти кораблики сами прилетели? Без команды? Ничего подобного... Вот их экипажи и займутся работой...

В тот же миг на экране появилось небольшое чешуйчатое зеленое, с черными полосками существо с непропорционально большой клиновидной головой, большими желтыми глазами с вертикальными зрачками, а также большими листовидными ушами, которым позавидовала бы любая летучая мышь. Одето оно, а точнее, он был в темно-синий форменный комбинезон с серебристым треугольником на левой груди.

- Сир, - обратился он ко мне, - команда готова к началу восстановительных работ. Есть ли какие-нибудь пожелания, прежде чем мы начнем?

- Нет, - величественно отказался я. - Целиком вам доверяю. Можете приступать.

- Слушаю и повинуюсь, - почтительно склонился он, после чего монитор погас.

- Что это сейчас было?.. - ошарашенно и больше риторически поинтересовался Джур.

- Гремлин, - ответил я. - Хорошие работники, надо отметить... - И, давая всем видом понять, что больше об этом распространяться не намерен, сменил тему: - Ну да ладно, пора и на станцию лететь...

Через минуту Фрийон отстыковался и ушел в непродолжительный гиперпрыжок. А наш авианосец, влекомый четырьмя маленькими корабликами, двинулся к заблаговременно разведанному астероидному поясу и был спрятан в расщелине одного из астероидов.

Ах да... чуть не забыл упомянуть - никаких гремлинов до последнего времени не существовало. И вообще пока есть лишь один представитель этого вида. Нет, конечно, может, где-то в Галактике и существует раса с подобным самоназванием... Но мои гремлины не совсем живые или, точнее, совсем не живые. Короче говоря, тот самый гремлин, с которым мы сейчас пообщались, есть не что иное, как порождение одного из кораблей аффтахор. Такой себе квазиживой организм. Ну не буду же я сейчас команде объяснять, кто именно будет ремонтировать корабль?

Впрочем, мы на станции долго не задержались. А все дело в Арине. Или, если точнее, в сообщении, которое она получила.

- Что такое? - удивленно спросил я, ощущая со стороны девушки просто бурю разных эмоций.

- Мой брат... жив, - только и смогла ответить она.

На минуту вся команда ошарашенно замерла, переваривая услышанное.

А когда до нас дошло... В общем, уже на четвертый день после прибытия на станцию мы на всех парах понеслись к миру, где объявился ее братец...

Глава 17

Миновало два часа после того, как Арина в сопровождении Джура направилась к ресторану, где была назначена встреча с родственником. И вот теперь в кают-компании, где находился я и остальные члены нашей маленькой команды, раздался взволнованный голос моего старпома:

- Бейссел, Арину похитили!

- Как? Кто? Где? Когда? - Придя в себя от потрясения, я тут же начал задавать вопросы. А в голове пронеслось, что надо было пойти с ними. Но будь проклята эта местная таможня...

- Судя по всему, выживший брат - не более чем ловушка. Это работорговцы. Час назад они напали на нас в ресторане и, оглушив меня, забрали Арину. - Судя по голосу, Джур был в ярости и... и бежал?

- Ты куда сейчас направляешься? - поинтересовался я, сопоставив факты.

- Я... я двигаюсь в сторону района Сиббат. Мне удалось вытрясти из заведующего рестораном, что они имеют там свое логово...

- Ясно, Джур, хватай первый попавшийся транспорт и давай в космопорт.

- Но...

- Никаких но!!! - рявкнул я. - Ты не вооружен и один. Тебя просто убьют. А потому ноги во все четыре руки и быстро на корабль! Мы своих не бросаем, - под конец прорычал я, после чего позвал: - Фрийон!

- Все тесты завершены. Прогреваю орудия и двигатели. Щиты переведены в боевой режим. Произвожу установку дополнительного вооружения на наземный транспорт, а также на истребитель, - тут же доложил он.

- Ясно... Что с боевыми скафандрами, которые я просил вырастить?

- К сожалению, должен сказать, что готовы они будут только через неделю. Если бросить все имеющиеся на данный момент ресурсы, то срок сократится вдвое...

- Ладно, оставим это пока как есть. Но при первой возможности ускорь процесс настолько, насколько это возможно.

- Есть!.. Внимание, к нам приближается скоростной флаер. Двигается с запрещенной для территории космопорта скоростью.

- Это Джур, - тихо ответил Дараларх, выйдя из своего уже привычного транса, в котором проводил большую часть свободного времени. - Он выполнил твой приказ дословно и угнал первый попавшийся флаер.

- И правильно сделал, - одобрительно хмыкнул Алир, изображая жестом ехидную улыбку.

- Не могу не согласиться, - поддержал его Икых.

- Фрийон, открой грузовой ангар и, как только флаер окажется внутри, двигай в сторону того проклятого района Сиббат.

Как и было приказано, Фрийон на огромной скорости оторвался от поверхности космопорта, едва Джур оказался внутри. Нам вслед летели истеричные вопли диспетчерской, которую Фрийон без зазрения совести заткнул, взломав и вырубив все системы наблюдения.

Через тридцать секунд в кают-компанию влетел злой Джур.

- Бейссел, что будем делать? - рявкнул он, практически не сдерживая эмоции.

- Что-что... Спасать Арину, конечно, - стараясь выглядеть спокойным, ответил я. - У вас есть десять минут, прежде чем мы подойдем к району. Всем вооружиться и быть готовыми к десантированию. - Обвел слегка удивленным взглядом всех присутствующих. - Вы все еще здесь? БЕГОМ!!!

Все были готовы за восемь минут. И выглядели как ходячие оружейные склады. Одобрительно хмыкнув, я занял свое место во внедорожнике, рядом со мной, на правах старпома, на место стрелка привычно сел Джур. Остальные погрузились в бронетранспорт.

Фрийон вывел на монитор план района Сиббат. М-дя... одно слово - трущобы. Быстрое сканирование, и источники самого мощного излучения были обнаружены. Ага, нам вот сюда, - ткнул я пальцем в самый большой источник...

Ты смотри! Чья-то стартовая площадка. В таком-то районе? И чья же она может быть? Ответ понятен. Плохо только, что корабля на ней нет... Но будем надеяться, что он просто еще не прилетел.

- Фрийон?

- Десантирование через двенадцать секунд, - доложил тот. - Я постараюсь прикрыть вас с воздуха.

- Понял, действуем. - Перейдя на общий канал, я ровным томном сказал: - Значит, так, в живых оставлять только тех, кто не будет сопротивляться. Малейшая агрессия в вашу сторону - убивать не задумываясь. Эти уроды у меня надолго запомнят, каково с нами связываться. Все ясно?

- Так точно! - рявкнули все в едином порыве.

- Десантирование, - лаконично сказал Фрийон, сбрасывая наши машины, с нами внутри, вниз.

Прежде чем мы достигли поверхности, бортовые орудия Фрийона хорошенько прошлись по местной системе защиты. А тем временем мы наконец приземлились на посадочной площадке и рванули в разные стороны. Бронетранспорт направился в сторону огромного строения, которое вполне могло быть местом содержания рабов, а мы с Джуром погнали к довольно богатому зданию, то ли вилле босса, то ли просто жилью бандитов, совмещенному с блеклым подобием диспетчерской.

Протаранив огромные двери здания, мы влетели внутрь, паля из бортовой пушки по всему, что двигается.

Не ожидавшие такой наглости работорговцы, находящиеся в зоне поражения, тут же погибли. А я не раздумывая протаранил несколько стен подряд, пока мы не оказались в большом зале. Откуда здесь такое место? - удивился я.

"Бейссел, я проверил, что это за здание, - вдруг подал голос Фрийон. - Вы находитесь в старом дворце правителей этой планеты. Они его покинули после того, как кто-то испытал на нем радиоактивную пушку..."

"Фрийон, ближе к делу!"

"Извини... Так вот. Вам надо вниз - там находится небольшой бункер".

"Понял. Где вход?"

"Даю карту".

- На экране появился план здания.

- Капитан, это Дараларх, - поступил сигнал от бронетранспорта.

- Что у вас?

- Ее здесь нет. Арины на расстоянии двух километров отсюда - точно нет. Гарантирую.

- Ах, твою же... - выругался я. - Понял... Задание не изменилось, всех работорговцев под корень. После того как закончите, давайте к нам, у нас тут бункер нарисовался. Надо взять кого-то из главарей. Нам надо узнать, куда они ее дели.

- Все понял. Приступаем.

Вот за что мне нравится Дараларх, так это за краткость и точность. И никакой тебе лишней болтовни!

Пока мы общались, я успел протаранить еще три стены, после чего пришлось резко уходить от вражеского огня. Ругаясь на чем свет стоит, я протаранил еще две стены, скрываясь от огня, после чего остановился.

Вот это плохо... Врагом оказался бывший полицейский шагоход, переделанный под нужды работорговцев, а это значило - повышенная броня и огневая мощь. Все очень х... А самое плохое, что он охранял вход в бункер. Такой себе сторожевой песик... И что, спрашивается, делать? Джур задал тот же вопрос в голос.

"Фрийон?" - позвал я.

"Извини, Бейссел, но с вероятностью восемьдесят процентов если я выстрелю, то

под

обломками погибнете и вы".

"Плохо... Что ж, попробуем более рискованный метод..." - С этими словами я разогнал внедорожник и, продолжая пробивать им стены, параллельно задавив нескольких, не ожидавших такого финта работорговцев, зашел к механоиду с тыла. Разогнавшись до максимальной скорости, доступной при постоянных препятствиями в виде стен, погнал вперед. А когда до меха осталась одна стена, врубил гравитационные пластины, тем самым взмыв под потолок. Такого противник никак не ожидал, а потому нам удалось не только повалить его на "живот", но и оторвать "голову" с сенсорами наблюдения на ней. А еще, если судить по тому, что я ощущал жуткую боль, исходящую из механоида, его пилот сейчас пребывал в предсмертной агонии. Что ж, путь дальше был открыт.

Только, к сожалению, дальше пришлось передвигаться на своих двоих, так как бункер оказался с довольно узкими коридорами и из качественного пенобетона, так что на внедорожнике здесь фиг почудишь, не то что наверху.

Быстро передвигаясь и прикрывая друг другу спину, мы с Джуром успели зачистить верхний уровень бункера, прежде чем подтянулись остальные члены нашей команды. Все это время я пребывал в какой-то эйфории. Чувствовал направленную на меня злость, ненависть, ярость, и эти чувства доставляли мне извращенное удовольствие, когда противник думал, что вот-вот убьет меня, как вдруг обнаруживал, что сам уже умирает. Глазами в этом бою я практически не пользовался, переключившись на эмпатическое восприятие мира. Все эмоции слились для меня в какую-то удивительную музыку, под которую хотелось пуститься в бешеный, необузданный танец...

Когда мы с Джуром наконец встретились со второй частью команды, Дараларх удивленно посмотрел на меня и тихо пробормотал:

- Надо же, никогда не думал, что встречу еще одного Танцора Смерти...

Услышав это, я сделал себе зарубку на памяти расспросить его позже по этому поводу. Сейчас для этого не было времени, да и место явно не из лучших.

- Дараларх, где главари, можешь определить? - спросил я у него.

- Да... - Он прикрыл глаза. - На три уровня ниже, в хорошо защищенной комнате. Следующий уровень чист, но на остальных двух нас ждет множество засад...

- Ясно... - пробормотал я. - Но у нас нет на это времени... Алир, взрывай перекрытия, будем делать шахту прямо в их комнату.

- Уверен? Они могут и погибнуть...

- Они не то что погибнут - они подохнут. Главное, чтобы Дараларху хватило времени считать необходимую нам информацию. Ты как, сможешь это сделать, Дараларх?

- Даже если уцелеет только голова, то у меня будет около десяти минут, чтобы это сделать.

- Прекрасно, - жестоко усмехнулся я, обнажая клыки. - Покажи Алиру, где лучше всего пробивать перекрытия.

Через две минуты направленный взрыв пробил перекрытия, а потом еще один угробил с десяток противников. После того как мы спустились и зачистили ближайшую территорию, повторили подрыв перекрытия. Потом еще раз и еще раз. Последнее перекрытие Алир подорвал в углу защищенной комнаты. Так что мы вполне спокойно смогли взять нескольких языков из главарей, так как те заработали контузию.

- Уходим, - коротко скомандовал я, после того как Джур и Дараларх взвалили на себя по пленнику. Остальных уцелевших в комнате я самолично расстрелял из наплечных излучателей. - Алир, ставь свою игрушку. Я хочу, чтобы здесь даже камня на камне не осталось.

Быстро поднявшись на поверхность и погрузившись в транспорты, которые стояли у входа, охраняемые Икыхом, мы на огромной скорости погнали к рабовладельческой взлетной площадке, на которую как раз приземлялся Фрийон.

Только мы заскочили в грузовой отсек, как он быстро начал набирать высоту. Вскоре мы оказались на орбите. Под нами же расцвел небольшой гриб. Хорошо, хоть не радиоактивный...

- Дараларх, давай по-быстрому сканируй их. Алир, Икых, присмотрите, чтобы пленники не рыпались. Фрийон, приготовиться к экстренному прыжку, чует мое сердце - Арины в этой системе уже нет. Джур, ты со мной в рубку.

- Бейссел, нас вызывает орбитальная станция, - сказал Фрийон, стоило мне попасть в рубку.

- Ага, зашевелились, уроды, - мрачно хмыкнул я. - Давай их на связь, а заодно постарайся по-тихому взломать защиту и взять под свой контроль всю станцию.

- Выполняю, - откликнулся Фрийон, на экране тут же появилась неприятная морда одного из местных жителей.

- Немедленно заглушите двигатели, дезактивируйте все вооружение и защиту и приготовьтесь к приему абордажной группы.

- Ага... - буркнул я. - А по какому поводу столь резкий наезд?

- Что?! - яростно уставился он на меня. - Да как ты смеешь, жалкое существо, так говорить со мной?!!

- Оп-па! Да у нас комплекс величия... Нехорошо... И как таких, как вы, на месте держат?

- Не зарывайся, ты не в том положении, чтобы вякать!!

- Это еще почему? - изобразил я удивление, после чего мысленно обратился к Фрийону: - "Как у тебя дела?"

"Почти готово. Погрузи его еще немного..."

- И вообще, я еще раз требую объяснить мне причину столь резкого наезда.

- Взлет без разрешения, угон частной собственности, нападение на мирных жителей, уничтожение частной собственности, а теперь еще и сопротивление при аресте, - победоносно закончил он.

- Ну, признаю, взлетели мы без разрешения и угнали флаер, - самым смиренным голосом начал я, чтобы тут же продолжить самым ехидным и издевательским: - Но за первое полагается штраф, как и за второе, а также сумма стоимости самого транспорта, если мы его не пожелаем вернуть. Мирных же жителей мы не трогали, а уничтожили самых настоящих работорговцев с их имуществом, которых, если мне не изменяет память, разрешено уничтожать при малейшем желании и возможности. А вот вашей планетке светят жесткие санкции как со стороны галактического содружества, так и со стороны вольных станций, как только им станет известно о вашем пособничестве этим самым работорговцам и о похищении ими члена моей команды.

- А кто тебе сказал, что они это узнают? - мерзко улыбнулся он. - Вы ведь отсюда не улетите. Возмутитель гипера работает на большое расстояние. Так что вам не уйти - погибнете раньше...

- Ну почему же не узнают, - нахально усмехнулся я, когда Фрийон шепнул, что перехватил управление. - Вот сейчас возьмем и передадим по гиперпередатчику обо всем здесь произошедшем. А вам должно быть известно, что на сигнал возмутитель не срабатывает.

- Уничтожить!!! - истерично заорал мой собеседник куда-то в сторону.

- Ну-ну, уважаемый, зачем же так шуметь? - очень ласково проворковал я после того, как орудия станции не сделали ни единого выстрела. - Кстати, вы забыли про одно такое маленькое наше правонарушение. А именно о перехвате систем управления вашей станцией...

После этих слов он так приятно, на мой взгляд, посинел.

- Капитан, я закончил, - сообщил Дараларх, после чего в моей голове появилась необходимая информация.

- Фрийон, запускай излучатели, и в погоню. А также не забудь передать информацию в содружество и на вольные станции. - Последние слова я сказал в голос специально для еще не отключившегося противника. А потому последнее, что я услышал перед уходом, был приятный для моих ушей душераздирающий вой.

Глава 18

Следующие сутки мы провели в лихорадочном состоянии.

Джур и Икых приводили оружие и технику в порядок после нашего налета на логово работорговцев.

Алир так вообще закрылся в своей маленькой подсобке с парой ракет, выпрошенных у Фрийона, и теперь колдовал над их начинкой.

Дараларх впал в глубокий транс. Да такой, что мне так и не удалось ничего узнать у него о тех сказанных во время боя словах. А потому сейчас я оказался практически не у дел. Чтобы хоть как-то справиться с эмоциями, мне сначала пришлось напиться успокоительного, но это не помогло. Тогда я съел огромный кусок мяса, даже не позаботившись пожарить его, так как все равно не почувствовал его вкуса, после чего отправился в грузовой отсек, где начал проводить тренировку по разработанной Фрийоном схеме. Часов на шесть это позволило мне забыться. А когда я уже на автопилоте добрел до кровати, заснул, стоило только коснуться подушки.

Кстати, узнал причину, по которой похитили именно Арину. Точнее, причин было две. Первая - силлурианки очень редкие экземпляры на рынке рабов. Но те живут кланами, которые, если что, мстят кроваво. А тут такое счастье - последняя из клана. А вторая причина... Можно было и догадаться, что разбитую базу пиратов нам не простят... Удивительно лишь то, как быстро они среагировали...

Проснулся я от очень неприятного звука, который было невозможно заглушить, так как он звучал в моей голове.

"Фрийон, что такое?" - сонно простонал я в подушку.

"Мы выходим из гипера", - последовал лаконичный ответ.

Я тут же резко сел на кровати, вспомнив произошедшее накануне. А потому поспешил в рубку.

Вышли мы из гипера на орбите газового гиганта бурого цвета, а совсем недалеко от нас висела станция по добыче того самого газа.

- Необходимый корабль не обнаружен, - доложил Фрийон через минуту.

- Свяжи нас со станцией.

- Я вас слушаю, - появился на экране представитель станции. Им оказался сородич Алира.

- Хорошего вам времени суток, - поздоровался я с ним, после чего сразу перешел к делу. - Нас интересует некий корабль, который должен был прибыть незадолго до нас. Его название "Жаджуорей", порт приписки Оридонский космопорт.

- Могу я узнать причину, по которой вы им интересуетесь?

- Честно? Это корабль работорговцев. И они сделали большую глупость, похитив одного из членов моего экипажа. - Мой голос оставался спокойным, не выражающим никаких эмоций. Насколько мне известно, такой голос заставляет многих разумных Галактики проникнуться, так сказать, ситуацией...

- Это веская причина. Но откуда я могу знать, что вы не пираты и не пытаетесь подобным образом получить информацию о своей добыче?

- Оттуда, что я не пират. Мое имя Бейссел Лишенный, вольный капитан корабля Фрийон. Вот мои данные. И я никогда...

- Простите, вы сказали, что вас зовут Бейссел Лишенный? - удивленно спросил он.

- Да... - слегка растерянно ответил я.

- Вот необходимая вам информация. Поспешите, они ушли в гипер всего три часа тому назад, - ответил собеседник, передавая информационный пакет.

Прежде чем мы прыгнули, я успел спросить, почему он так резко изменил свое мнение.

- Ведь это вы участвовали в защите уцелевших в системе Олькуа?

- Д-да...

- И это из-за вас уничтожили семью губернатора планеты Рэоодоло? - Название показалось мне знакомым... Ну конечно же, ведь оттуда и начались мои приключения. Я постарался выбросить из памяти название того мира.

- Да, это так... Но я не понимаю, какое это имеет значение...

- Все очень просто, моя семья жила на Лодуре-7, который был уничтожен экспедицией под предводительством того самого губернатора...

- Галактика полна совпадений, - усмехнулся я.

- Именно так, - согласно кивнул мой собеседник. - Удачной охоты...

После этого мы снова прыгнули. На этот раз полет оказался намного короче - всего восемь часов.

Когда мы вывалились из гипера, были готовы ко всему.

Минутное сканирование, и тишину нарушил радостный вопль Фрийона:

- Корабль обнаружен. Даю оптимальную траекторию для перехвата...

Я тут же слился с Фрийоном и на огромной скорости кинулся к крупному и неповоротливому бочкообразному кораблю, который постепенно набирал скорость.

Судя по всему, на корабле поняли наш маневр, так как прибавили скорости.

- Бейссел, они готовятся к гиперпрыжку! - яростно завопил Джур.

Я лишь выругался от бешенства. Действительно, передняя часть корабля уже окуталась привычным голубым сиянием.

- Не уйдешь!!! - прорычал я сквозь плотно стиснутые зубы, врубая крейсерский движок на максимум. - Фрийон, захваты!!!

И когда до корабля оставалось всего ничего, тот прыгнул. Рубку заполнил яростный рев теперь уже всей команды. И тут Фрийон выдал:

- Активация режима синхронизации излучателей. Создание вторичного входа.

На мгновение нос нашего корабля окутало сияние, только не привычно голубое, а какое-то черно-красное, и в следующий миг мы оказались в гипертуннеле.

Еще ничего не понимая, я наблюдал, как Фрийон, перехватив у меня управление, прибавил мощности гипердвигателей, а также увеличил мощность энергии, поступающей на излучатели.

- Фрийон, ты что делаешь? - нервно спросил я.

- Иду на абордаж вражеского корабля. У вас есть минут двадцать, прежде чем я его настигну.

- Абордаж в гипере?! - воскликнул молчаливый Икых. - Это же невозможно!!

- Для кораблей аффтахор мало что невозможно, - как-то отстраненно ответил я.

- Аффтахор?!! - теперь вскричали все.

- Да, это корабль древних, - спокойно подтвердил я.

- Но... но... от них совсем ничего не осталось! - нервно взмахнул руками Джур. - А из кораблей - лишь одни буксиры...

- Фрийон тоже когда-то был буксиром, - пожала плечами моя темность. - Ладно, все вопросы потом, когда спасем Арину. А сейчас всем приготовиться к абордажу!!! - Последние слова я прорычал так, что все против своей воли кинулись исполнять команду. Я же устало плюхнулся обратно в капитанское кресло, заметил: - Наверное, надо было им рассказать раньше...

- Возможно... - тихо откликнулся Фрийон. - А может, и нет... Бейссел, тебе тоже стоит пойти и переодеться в скафандр...

- Хорошо, - устало ответил я и поплелся переодеваться.

Через двадцать минут, как и обещал Фрийон, мы настигли вражеский корабль. Они, как мы и предполагали, не ожидали абордажа в гипере. Даже нашу фиксацию на их корпусе они восприняли как редкие толчки слегка возмущенного гипера, когда перекрестным курсом идет какой-нибудь тяжеловоз или крейсер.

Хорошо, что Фрийон уже давно вырастил в грузовом отсеке абордажную систему. Она состояла из специального бура, герметической камеры перехода и нескольких турелей. Последние выдвигались в помещение, куда прорезался бур, и открывали огонь под управлением Фрийона.

- Арины на борту нет... - растерянно прошептал Дараларх. - Что будем делать?

- Уничтожим всех, оставив парочку для допроса, - спокойно сказал я, после чего скомандовал: - Приготовились!

Стоящая рядом со мной команда тут же перевела оружие в боевой режим. Окинув их быстрым взглядом и удовлетворенно кивнув, обратился к Фрийону:

- Давай.

Завизжал бур, вгрызаясь в броню вражеского корабля. Всего двадцать секунд, и огромный кусок стены упал внутрь, после чего раздался грохот рельсовых пушек, управляемых Фрийоном. Десять секунд стрельбы, и настает оглушительная тишина. Теперь наш выход.

Переведя имплантат в боевой режим и задав максимальное ускорение, а также отключив гравитационные браслеты, я первым влетел внутрь вражеского корабля. Заплечные турели с бешеной скоростью завертелись, выискивая цели, из наручей выдвинулись виброклинки, а на хвосте сложилась защита, обнажая атомарные лезвия.

Получая всю необходимую информацию через Фрийона прямо в мозг, в том числе и план корабля, я кинулся в сторону ближайшего прохода. Сзади меня быстро, несмотря на свою массивность, на некотором расстоянии двигался Джур. Остальная команда направилась в противоположную сторону.

Первый же противник встретился мне за ближайшим поворотом. Расстояние между нами практически отсутствовало, а посему тот сразу распался на четыре части, получив двойной удар крест-накрест виброклинками. Резкий прыжок, благодаря которому я пролетел весь коридор до очередного разветвления, и створка дверей напротив на несколько секунд (благодаря изменению вектора личной гравитации при помощи псионики) превратилась для меня в пол, за который я к тому же зацепился одним из виброклинков. Одновременно с этим открываю огонь из заплечных турелей по трем противникам спереди и сношу лезвием на хвосте голову еще одному позади меня.

Очередной прыжок прямо со створки дверей назад, что мне вполне сейчас также доступно благодаря множеству факторов (таких, как освобожденная физическая сила от гравитационных браслетов, имплантат в боевом режиме, мой скафандр и гравитационные искажения), и разведенные руки с клинками лишают жизни еще двоих работорговцев.

Мои эмпатические способности сейчас работают на максимуме своих возросших возможностей. Я ощущаю противников больше чем на двадцать метров. И от их чувств ярости, ненависти, страха... и даже ужаса мне хочется... не знаю, как это описать. Что-то сродни танцу, пению... Вот! Вдохновению!! В моем случае - это танец смерти и разрушения. А эмоции противника столь упоительны. Особенно агония побежденного врага...

Следующие несколько коридоров больше напоминают внутренности цилиндра миксера, с плохо измельченным фаршем. А я несусь дальше. Туда, где чувствую самое большое скопление ненависти и ужаса, направленного на меня.

В последний момент я, вместо того чтобы пробиться сквозь створку дверей к моим противникам, резко подпрыгиваю и, пробив тонкую стенку вентиляционной шахты, совмещенной с главной артерией энергетических и информационных кабелей, влезаю в нее, по ходу дела круша все, что могу достать своими клинками.

Вскоре я оказываюсь в рубке корабля. Она большая, и в ней много противников. Но они не ожидали моего появления из вентиляционной шахты, плюс здесь кромешная тьма из-за перебитых мною кабелей. Лишь несколько панелей мигают красными огоньками.

Пробив в очередной раз стенку шахты, я свалился между двумя противниками, располовинив их. Еще двоих сзади посек хвостом. Тем временем турели обрабатывали тех, кто находился впереди меня. Один из противников оказался сбоку от меня, и дотянуться клинком или хвостом до него не было возможности, а турели заняты...

Вскинув руку в его направлении, быстро концентрирую над ней миниатюрную сферу, сжимая окружающее пространство, используя для этого всю свою силу управления гравитацией. Исказив ее до максимально возможной мне "аномальности", ударяю этим во врага. Вся процедура заняла от силы секунду, он не успел отреагировать, когда гравитационная аномалия разорвала его пополам...

Через пять секунд снесло двери, и на пороге показался Джур. Но противников уж не было.

- Бейссел, - неуверенно позвал он.

- Я здесь, - хрипло ответил я, медленно и какими-то рывками возвращаясь в нормальное состояние.

- Что здесь произошло? - напряженно спросил он, рассматривая изувеченные трупы работорговцев ("ночное зрение" скафандра позволяло все прекрасно видеть).

- Не знаю, что на меня нашло, - признался я. - Как с цепи сорвался...

- И как мы теперь узнаем, где Арина? - мрачно поинтересовался товарищ.

- Это не сложно...

Я подошел к тому месту, где трупов было больше всего, и, тихо матерясь сквозь зубы, вытащил оттуда представителя синекожей расы с той самой планеты, где похитили Арину. Обезоружив его и хорошенько пнув между ребрами, отчего тот всхлипнул, а я, ощутив его боль, вновь захотел броситься разрушать все и вся. Но, совладав с собой, поднял его за шиворот, пару раз встряхнул, приводя в сознание.

На меня уставилась пара полных ужаса глаз.

- Отвечать быстро и четко. Ясно? - вкрадчиво посоветовал я.

- А если нет? - вдруг проявил он храбрость.

- Не будь таким самонадеянным. - Убрав шлем и оскалившись, я посмотрел ему прямо в глаза. - У меня в команде есть телепат. И от тебя зависит только одно - как именно ты умрешь. В муках или без...

- За нас отомстят! - взвизгнул он.

- Кто? Вашу базу мы разрушили полностью вскоре после того, как вы улетели.

- Братство!

- О... Доводилось слышать о нем... Но как мне известно, их кодекс четко говорит о том, что взятое на абордаж судно является добычей победителя, как это вышло на этот раз с вами.

- Ты!.. Ты!!! - задергался он.

- Ну, я... - мягко согласился я, после чего зарычал ему прямо в лицо: - Быстро говори, где силлурианка, иначе клянусь, что после того, как просканирует мой телепат, я тебя живьем съем!!

Голубокожий истерично задергался в моей хватке, после чего зачастил, выдавая всю необходимую информацию.

- Джур, кто такой Рило Орито? - поинтересовался я, когда получил необходимую информацию, истинность которой подтвердил вскоре прибывший в рубку Дараларх, так как влезь в его мозг я - от переполнявшего пленника ужаса - не смог бы себя удержать и сорвался бы в безумную пляску со смертью.

- Один из крупнейших наркоторговцев в этой части рукава Галактики...

- Зачем ему понадобилась Арина?

- Он... как это правильно звучит... А, ксенофил... - выдал Алир.

- Да, он обожает женщин других рас, которые хотя бы немного похожи на гуманоидов... Одна из самых мерзких тварей Галактики, - выплюнул слова Джур. - Он содержит целый гарем рабынь...

- Действительно, мерзость... - сплюнул я, после чего спросил у все еще зажатого в руке работорговца: - Где его можно найти?

- В астероидной системе Родол... У него там построена база...

- Как туда попасть?

- Туда можно попасть только по приглашению либо заинтересовав чем-то самого Орито... - прохрипел допрашиваемый, так как я медленно сдавливал его горло.

- Заинтересовать, говоришь? - хищно усмехнулся я, ломая ему шею и отбрасывая мертвое тело в сторону. - Дараларх, рабы на корабле обнаружены?

- Нет, судя по всему, их всех раньше продали... Тут только контрабанда и наркота...

- Что ж, это нам даже на руку... Ребята, внимание, - обвел я взглядом всю мою команду. - Даю вам три часа на разграбление корабля. Тащите все, что выглядит ценным или полезным. После этого Алир минирует это корыто и мы идем в гости Рило...

- Кэп, у вас есть план? - удивленно спросил Икых.

- Да, есть. Очень рискованный, все еще сырой, но есть, - твердо ответил я, после чего тяжело вздохнул. - Друзья, то, что я собираюсь провернуть, - это танец на лезвии ножа. Атомарного. А потому малейшее движение может быть последним... Я пойму, если кто-то не пожелает пойти со мной...

- Бейссел, не знаю, как другие, но я с тобой, - заверил Джур. - Надо выручать мелкую.

- Согласен, - усмехнулся Дараларх. - Более того, я обязан тебе жизнью, да и не только я...

- Да, капитан, - кивнул Алир. - Надо выручать девочку. Я ведь ее с детства знаю... И стар я слишком, чтобы перед чем-то пасовать из-за простого страха умереть...

- И что с того? - буркнул Икых. - Когда я сказал, что хочу стать членом твоей команды, - это значило, что хочу стать им в полной мере. А настоящая команда - это как семья - своих не бросают.

- Что ж... - слегка грустно усмехнулся я. - Если все смертники не против, то пора приступать к выполнению моего плана...

Глава 19

Покинув гипер, в систему Родол, полностью усеянную астероидами, вышел небольшой серебристый корабль неизвестного типа. Повиснув на краю системы и отключив все щиты, а также дезактивировав орудия, он подал сигнал в ее глубь. Спустя каких-то полчаса изнутри системы вылетело четыре стареньких, но мощных малых рейдера.

Надо заметить, что система Родол являлась не только местом базирования известного наркодилера Рило Орито. Также это место было самым защищенным пиратским логовом из всех возможных. Плотное астероидное поле не позволяло военным флотам принять боевое построение и тем самым стереть в порошок местное логово заразы. Малые карательные отряды не могли выйти внутри системы, так как вся она была утыкана возмутителями гипера, а большие крейсеры, способные пробиться ближе к центру, имели все шансы напороться на астероиды при выходе из гипера. А выходить на дальних рубежах при этом не имело смысла.

Так вот, рейдеры взяли в плотное кольцо новоприбывший кораблик и двинулись в центр системы.

Еще спустя пять часов они подошли к огромной, ярко сверкающей дископодобной золотистого цвета станции. Получив разрешение, кораблик медленно поплыл к открывшемуся доку, сопровождаемый нацеленными на него десятками орудий. Вскоре он неподвижно замер на посадочных опорах.

Как только в доке появилась нормальная атмосфера, тут же нарисовалась небольшая, но прилично вооруженная делегация, которая замерла в некотором отдалении от корабля. А минуту спустя корабль открыл шлюз и опустил трап. По трапу медленно и грациозно спустилась необычного вида гуманоидка. Несмотря на свои непривычно крепкие для женщины формы, она завораживала окружающих своими движениями и пластикой. Да что говорить, даже ее тело выглядело привлекательным для многих из встречающих, а одежда только усиливала их желание...

От группы встречающих отделился боец с нашивками лейтенанта:

- Госпожа, я прошу вас сдать оружие.

- Конечно, - мурлыкнула она, отчего у всех пробежала дрожь, и передала лейтенанту свой необычный жезл.

- Ваших сопровождающих я также прошу сдать оружие.

- А они его не имеют, - фыркнула она. - Рабам оружие не положено.

- Они ваши рабы? Без каких-либо сдерживающих приспособлений? - не поверил он.

- А зачем? Они давно потеряли свои личности, - пожала дама плечами, что вызвало очередную порцию восхищенных вздохов. - И теперь у меня нет более преданных зверушек...

- В таком случае прошу следовать за мной. Мой господин ожидает вас, - вежливо поклонился лейтенант.

После этого их повели по длинным огромных размеров коридорам. Миновав несколько пунктов охраны, они попали в приемную. Здесь их попросили подождать, после чего лейтенант скрылся за дверью. Вскоре он вернулся и с поклоном сказал:

- Госпожа, мой господин ждет вас. Но я вынужден попросить ваших... зверушек подождать здесь.

- Хорошо, - величественно кивнула дама. - Киса, малыш, подождите меня здесь. Мамочка скоро вернется. - Два сопровождающих ее существа издали обиженные звуки, но подчинились. А она грациозно вошла внутрь.

Апартаменты, оказавшиеся по ту сторону дверей, были богато украшены и выдержаны в золотых тонах, как, впрочем, почти все помещения на станции.

Внутри ее встретило существо, которое дама окрестила про себя "гоблином, обожравшимся стероидами". Зеленого цвета, под два метра ростом, с мощными мускулами, но уродливой мордой, маленькими черными глазками, выпирающими нижними клыками и торчащими в стороны мохнатыми ушами. Одето существо было в тунику все того же золотого цвета.

Существо, несмотря на свой глупый вид, излучало мощные волны властности и превосходства. И в данный момент оно с интересом рассматривало женщину, стоящую перед ним.

"А она хороша... - восхитился Рило Орито, а это был именно он. - Очень хочется попробовать ее в постели..."

Стоящая перед ним самка ему действительно очень нравилась - тонкая талия, крутые бедра, полная грудь. Правда, картину слегка портили мощные плечи... И все эти прелести еще более подчеркивало легкое, полупрозрачное платье. И все это в довольно необычной обертке неизвестной ранее расы. Фиолетовая кожа с ярко-розовым отливом, длинный гибкий хвост с большой красивой кисточкой на конце, небольшие клыки, выглядывающие из эротично приоткрытого рта, фиалковые вертикальные зрачки, кислотно-синяя шевелюра длинных волос. И как завершающий штрих - четыре рога, как бы зализанные назад, с крупными красными каплями неизвестного камня, висящего на их концах.

- Рад с вами познакомиться, прекрасная госпожа, - подал он наконец голос. Надо заметить, довольно-таки глубокий и звучный.

- Для меня это огромная честь... - все так же промурлыкала она, приседая в каком-то подобии реверанса. Голос ее оказался не менее эффектен - с мурлыкающими нотками и очень приятный.

- И что же вас привело ко мне?

- Много чего. Но главным поводом, надо признать, является ваш гарем...

- О... - удивился Рило Орито. - Вы и об этом знаете?

- Моя раса хоть и закрыта для окружающих, но это не значит, что мы не следим за событиями, происходящими в мире...

- Похвально... Простите мою невежливость, но как ваше имя?

- Что вы, - мягко усмехнулась она. - Меня зовут Бесовка из рода Суккубов, раса Дьяволов.

- Хм... Надо признать, что никогда не слышал о вашей расе...

- И это неудивительно, - рассмеялась та, что назвалась Бесовкой. - Мы не подпускаем к себе никого. Мало кто может похвастаться, что был в наших системах...

- Да?.. И как это у вас выходит, если не секрет?

- Ну почему же? Для уважаемого разумного я могу открыть эту небольшую тайну... Все дело в том, что мы обладаем технологиями древних практически в полном объеме...

- Но как такое возможно?! - удивленно воскликнул он.

- Ну, это очень просто, - хитро усмехнулась Бесовка. - Только и надо что... уничтожить их расу.

- Так это вы?!!

- Ну почему сразу я? Мои предки, конечно, - прикинулась глупышкой собеседница Рило Орито. После чего ласково поинтересовалась: - Так, может, все же покажете мне свой гарем? Очень уж не терпится его увидеть...

- Конечно. Только позвольте задать вам еще один вопрос. - Одна из стен превратилась в огромный экран, а на нем появилось изображение. - Известен ли вам этот разумный? Как я понимаю - он из вашей расы?

Бесовка несколько секунд всматривалась в черты лица, после чего яростно зашипела и резко повернулась к Рило Орито:

- Где этот ублюдок?!! Я должна вырвать его сердце!!

- Так вы знакомы? - удовлетворенно усмехнулся наркоторговец.

- Знаю ли я его?!! Да на эту тварь уже тридцать лет ведется охота!! Дайте мне только до него добраться! - Голос ее вдруг стал леденящим и властным. - Помогите мне его поймать, и вы получите поддержку моего народа, а также живой крейсер.

От подобного заявления наркоторговец даже забыл посматривать на детектор лжи, который был замаскирован под массивное кольцо на его пальце.

- Простите, как это - живой крейсер?

- Что тут непонятного? - раздраженно дернула собеседница хвостом. - Все наши корабли являются живыми и имеют привязку к хозяевам. Например, мой корабль при необходимости мог бы уничтожить сопровождающие нас сюда рейдеры всего за десять минут боя, не получив при этом ни одного серьезного повреждения. Крейсер же... Крейсер в одиночку спокойно может справиться практически с любой армадой этого рукава Галактики... - Последние слова она закончила, позевывая, будто обсуждала прошлогодний семейный флаер, то есть как что-то ей безразличное и скучное.

Эти слова произвели на Рило эффект. Ему стало страшно. По-настоящему жутко. Ведь перед ним стояла представительница расы, выходцев из которой сложно чем-либо запугать, с такими-то технологиями. Но она и притягивала его к себе. Даже не только тем, что была из гуманоидов, но и своим поведением. Жестокостью, которой веяло от нее при упоминании о мятежном собрате. Просто невероятно резкими переменами настроения. А еще его прельщало отношение этой инопланетной красавицы к рабству.

- В таком случае я могу вам помочь, - расплылся в улыбке наркоторговец. - У меня в гареме, который вас так заинтересовал, есть член экипажа вашего сородича. Хорошенькая силлурианка... И насколько мне известно, он как раз ищет ее...

- Великолепно, - эротично облизнулась Бесовка и так многообещающе посмотрела на Орито...

- П-прошу сюда, - слегка заплетающимся языком пригласил он, указывая на дверь, противоположную той, через которую вошла гостья. Даже он не был готов к такому эротическому напору.

Бесовка благосклонно кивнула, следуя за Орито...

* * *

- Вот она, - указал Орито на прикованную к стене в маленькой камере силлурианку.

Бесовка, приблизившись к ней, втянула ноздрями воздух и, скривившись, поинтересовалась:

- Какой гадостью вы ее накачали?

- "Звездной пылью", - хмыкнул Орито.

- И зачем?

- А чтоб послушней в постели была...

- Для этого есть более удобные способы. И более полезные...

- Это какие же? - удивился он.

- Скажите, как вам мои зверушки? - вопросом на вопрос ответила Бесовка.

- Хороши, хотя я и предпочитаю самок...

- А то, что они полностью мне покорны, вас не удивляет?

- Ну, немного... - Он никак не мог понять, куда клонит его гостья.

- А если вы узнаете, что у них имплантаты аффтахор, что скажете на это?

- Но как?!!

- Не верьте всем сказкам, которые слышите... Да, имплантат уничтожает личность неподходящего носителя. Но! Он не сводит их с ума... А потому их можно обучить так, как того хочется...

Рило Орито живо представил себе перспективы подобных слуг. На его лице появилась мечтательная улыбка.

- Вижу, вы уже все поняли, - ласково заметила Бесовка. - Ну что, не хотите проверить прямо на этой рабыне? - кивнула она на силлурианку.

- Что ж, можно и попробовать. Я сейчас распоряжусь принести имплантат...

- Не надо напрягаться, мой друг. Как говорится, все свое носи с собой. - С этими словами она неуловимым движением вынула откуда-то из волос тонкий штырь имплантата...

Больше всего имплантат был похож на длинный черный матовый гвоздь с шариком вместо шляпки.

Если же внимательно присмотреться, то можно увидеть, что он состоит из тысяч тонких металлических нитей, закрученных в спираль. Когда имплантат входил в череп, нити быстро разворачивались, каждая из них впивалась в свою часть мозга.

...И, нагнув голову пленницы, Бесовка быстрым движением вогнала иглу имплантата в затылок. Силлурианка тут же завопила от дикой боли. Несколько минут нескончаемого крика на одной ноте, и вот она обвисла на приковывающих ее к стене цепях.

- Прекрасно, - предвкушающе усмехнулся Рило. - Как насчет того, чтобы теперь выпить чего-нибудь горячительного?

- Горячительного, говорите? - мурлыкнула Бесовка... А в следующее мгновение в ее взгляде что-то изменилось, и одним рывком она оказалась около наркоторговца.

Без каких-либо сложностей сломала ему руки и впилась в горло клыками.

- Почему?.. - успел только простонать тот, прежде чем упасть на пол мертвым.

- А не фиг было трогать члена моей команды... - последовал ответ, которого тот уже не услышал.

Глава 20

Я избавился от туфель и платья, присел возле Арины. Она вот-вот должна была прийти в себя... Наконец девушка дернулась на цепях и подняла на меня все еще затуманенный от боли, но уже вполне осмысленный взгляд.

- Бейссел? - удивилась она.

Я молча кивнул.

- Где мы? Что это была за боль? И почему ты выглядишь как очень сексуальная девушка?

- Начну с конца, - усмехнулся я. - Выгляжу я так, потому что надо было тебя спасать, а кроме женщины Рило Орито никого к себе так близко не подпустил бы... Можешь не волноваться - это лишь временное изменение организма. Через неделю тело само примет прежнюю форму. Теперь о боли. Извини, но мне пришлось воткнуть тебе имплантат аффтахор. Шансы были пятьдесят на пятьдесят, но другого пути спасти твой мозг от разрушительной деятельности "Звездной пыли" не было. Особенно после такого продолжительного срока приема.... Насчет же того, где мы находимся... Название системы Родол тебе что-то говорит?

Девушка неуверенно кивнула. После чего до нее кое-что дошло.

- Постой, Рило Орито?! Он же нас убьет!!

- Ну, это вряд ли, - хмыкнул я, сдирая с хвоста бутафорскую кисточку, под которой находился мой шип с вставками из пластиковых атомарных лезвий, после чего примерился, как бы поудобней отчекрыжить трупу голову - самое лучшее доказательство смерти Орито. Правда, в последний момент остановился и предварительно снял с того одежду - ну не буду же я носиться по станции в голом виде. Да еще и выглядя при этом как представительница противоположного пола.

По всей базе уже разносился вой сирены, а за стенами слышался грохот взрывов и выстрелов кинетического оружия. Это ребята отобрали оружие у охраны и теперь удерживали позиции.

Арина благодаря имплантату быстро восстанавливалась, а потому я потащил ее к выходу, не забыв прихватить голову Орито...

...Когда мы выбрались из сектора камер в покои наркоторговца, обнаружили у дверей ребят, яростно отстреливающихся от противников. Я помог девушке присесть у боковой стены (чтоб ненароком не зацепило) и сам включился в бой.

Оружия у меня, конечно, не было - единственное, что я смог протащить, - это атомарные пластины на хвосте и пара игл в волосах. Но впрочем, оно мне и не очень было нужно. Хотя...

Вынув иглы из волос, я прижался к стене у самого проема дверей и при помощи телекинеза вывел их, так сказать, на боевую позицию. После чего создал небольшие гравитационные туннели, при помощи которых выстрелил иглы в противников, благо навестись по эмоциональному фону было несложно, а имплантат быстро просчитал траекторию. Мой ход имел положительное воздействие. Именно положительное - я положил таким образом пятерых противников четырьмя иглами (одна убила двоих, пройдя навылет голову первого и застряв в груди второго). Ну-с... Продолжим!

Я сконцентрировался и при помощи гравитации и телекинеза начал создавать шар, состоящий из воздуха. Да настолько плотно сжатый, что никому не рекомендовал бы стоять на его пути или даже рядом с ним.

Наконец удовлетворившись его плотностью (кислород уже начал принимать жидкую форму), со всей своей псионической силы послал его в сторону противников - системой наведения опять послужил эмоциональный фон. Шар пролетел половину коридора, удерживаемый моей волей, и еще часть на остаточном гравитационном заряде, благодаря чему рванул почти над противниками.

- Бейссел, что дальше делать будем?! - перекрикивая грохот кинетического оружия, спросила Арина.

- Сваливать отсюда поскорее! - вместо меня ответил Джур.

- Как?! - удивилась девушка. И ее удивление можно было понять. Ведь с технологиями, которые существуют в этой части Галактики, сложно... точнее, невозможно выбраться отсюда живым, да еще и одним кусочком. В ответ Дараларх и Джур засмеялись. - Что?! - обиделась спасенная.

- Сейчас увидишь, - хмыкнул я, отдавая Фрийону требуемую команду...

Пол под ногами яростно взбрыкнул, но тут же успокоился. Но почти сразу начал вибрировать. И эта вибрация неуклонно возрастала. В конце второй минуты пол в стороне от дверного проема разорвали огромные буры четырех цилиндрических установок, каждая диаметром три, длиной десять метров. Благо никто в здравом уме не делает внутри станции бронированные перегородки - экономически невыгодно. И именно благодаря этому было возможно осуществить то, что мы, собственно, и сделали.

Стенки открылись, показывая внутренности цилиндров. Каждый из них внутри имел некое подобие формы, которая повторяла контуры одного из членов нашей четверки.

- По машинам! - залихватски свистнул я, запуская в противников очередным гравитационно-воздушным шаром, после чего тут же впрыгивая в цилиндр с моей формой. Мое тело со всех сторон плотно охватил компенсирующий материал формы. Или, точнее сказать, доспеха? Ведь это был именно доспех. Бронескафандр... Несколько секунд полной темноты и забытья одновременно - и я уже ощущаю свое механическое тело.

Вывалившись из цилиндра бура-транспортника, я тут же стал на пол всеми шестью конечностями. Поводил головой, привыкая к новой форме тела, и тут же дал по противникам очередь из спаренных излучателей, установленных в нижней части головы.

Рядом со мной встал второй бронескафандр. Судя по позывным - Джур. Вот уж кому действительно удобно в скафандре - ведь число конечностей-то не изменилось.

На что были похожи скафандры? Ну... Из слегка восстановившейся памяти я подобрал самое близкое сравнение - волк длиной шесть метров и о шести же конечностях, с длинным хвостом с лезвиями на конце и покрытый прочными черными пластинами брони, под которыми упрятано множество всякого вооружения...

Ну да, переработал, а точнее, заново создал механоиды, управляемые пилотом, будто это его собственное тело. Подсмотрел идейку у спятивших ящеров...

- Что, в конце концов, происходит? - не выдержала Арина и подключилась к своей мехброне.

- Спасаем твою задницу, а заодно и остальные части тела, - пробурчал Дараларх, начав разрывать своими сверхпрочными когтями пол под нами. Благородный лоск телепат уже давно подрастерял и теперь изъяснялся зачастую как заправский боцман - вот что с разумными делает стресс...

Пока мы с Джуром обстреливали противников, наш телепат при посильной помощи быстро осваивающейся девушки, наконец, прорыл пол вплоть до нижнего этажа. Куда они сразу и нырнули. Я, как и полагается командиру, ушел последним.

Дальше было быстрое отступление к кораблю по туннелям, проделанным буровыми аппаратами. А системы герметизации пробоин в центре станции почему-то не догадались установить. Наверное, потому, что считается: если станцию пробили на такую глубину, то это значит, от нее мало что останется после этого... Лишь у самой цели нам пришлось пробивать три переборки, что, впрочем, не намного замедлило нас. Ведь это только в голофильмах герой крошит всех пиратов в мелкий фарш на их же станции, после чего неспешно улетает в глубокий космос... Ню-ню...

Ну, мы не настолько спятили, чтобы совершать подобное... Ну, совсем... Нет, честно!

Мы поступим по-другому...

Наконец мы вывалились из дыры в ангар, где располагался Фрийон. И, не тратя времени, тут же нырнули ему под брюхо в спасительный грузовой отсек. Благо стрелять по нас было некому - все ограничители, которые некогда были созданы аффтахор для своих кораблей, я безжалостно убрал, оставив лишь полную преданность... А потому все возможные орудия нашего корабля стреляли по всем, кто имел несчастье сунуться в ангар.

Я успел лишь вылезти из мехброни, как пол под ногами вздрогнул. Что такое?

Тут же получил ответ - один из рейдеров пиратов находится напротив шлюза и бьет по нему из главного калибра... Э... А почему мы еще живы? Ведь как известно, створки шлюза всегда делаются более слабыми на случай экстренной эвакуации со станции... Угу... А пираты посчитали по-другому - делали станцию неприступной цитаделью. А так как все те же створки являются первой целью абордажных команд... В общем, они не могли даже подумать, что кто-то сумеет забраться так далеко... Что ж, это нам на руку... Но надо поторапливаться, а то все равно помрем... С такими мыслями поспешил в рубку...

- Э... А как мы уйдем? - наконец сообразила Арина, которая уже сидела в своем кресле. - Ведь возмутители гипера точно работают...

- Угу, работают, - буркнул я, в данный момент занятый более важными делами.

- Тогда как?..

- Увидишь, - хмыкнул Джур. Хоть он, как и остальные, не знал, что я задумал, но догадывался, что пара тузов у меня в рукаве все-таки есть.

Я резко раскрыл глаза, которые держал до этого закрытыми для большей концентрации.

- Фрийон, запускай системы, - промурлыкал я.

Пол вновь вздрогнул. Только на этот раз по-другому... Более протяжно, что ли? А потом даже сквозь обшивку послышался скрежет сминаемого металла.

В следующее мгновение стена, к которой была обращена кабина корабля, была смята как бумага и утащена внутрь... А нашим глазам предстало поистине прекрасное и ужасное одновременно, как непобедимая стихия, будь то ураган, шторм или землетрясение, зрелище. А именно там, где еще недавно был один из жилых секторов пиратской станции, как-то неспешно вращалась черная воронка. Одновременно плоская и объемная. Черная дыра.

- Создание туннеля закончено. Стабилизация закончена, - менторским голосом доложил Фрийон. - Система Черных врат активирована и готова к использованию.

- Хех... Поехали, однако, - хмыкнула моя темность, любуясь на вытянувшиеся лица команды. Впрочем, я и сам внутренне был не в лучшем состоянии.

А потому, не делая ручкой на прощание пиратам (из корабля еще вылезать ради этого), Фрийон нырнул в центр черной воронки. Перехода как такового мы не ощутили - будто ничего и не было. Просто влетели в черную кляксу и полетели себе дальше. Только уже совсем в другой звездной системе... Стоило нам пролететь врата, как те тут же схлопнулись.

- Хана пиратам, - прокомментировал Алир.

- Угу, - радостно улыбнулись все остальные, лишь Арина непонимающе на нас посмотрела.

- В тех бурах, что доставили наши доспехи, - пояснил я, - также были ядерные заряды, по нескольку десятков мегатонн в каждом... Максимум, что осталось от станции, - это внешняя обшивка. Да и то не факт...

Девушка ошарашенно посмотрела на меня.

- А как же?.. Там ведь были и другие девушки... - пробормотала она.

- Были, - не стал я отрицать. - Да только что мы могли сделать? Спасти их? Ну, спасли бы мы их тела. И что дальше?.. Ведь разум у них был полностью разрушен "Звездной пылью"... Причем настолько, что даже псевдоличность не запишешь... Они бы были просто животными в теле разумного... Не более...

- Откуда ты знаешь? - вскинулась она. - Мы же были только в той камере, где содержали меня!

- А Дараларх на что? По-твоему, зачем я его прихватил? - покачал я головой. - Кроме боевой поддержки и экранирования Джура от пиратских телепатов, он еще занимался сканированием уцелевших девушек. Таких не было, - безжалостно добавил я.

Тот согласно кивнул.

- И что теперь? - подавленно спросила Арина - для нее подобное заявление было сильным ударом. И она не столько жалела девушек, сколько представила, что и с ней могло произойти то же самое...

- Сейчас мы слетаем к одной из вольных станций - сдать мусор. Это я про голову Рило Орито, если кто не понял... Потом придется решать, что делать с тобой... Ладно, пора приступать к делу... Пойду переоденусь, - буркнул я, уже заранее морщась, ведь мне вновь придется играть роль Бесовки.

А? Что? Нет, я не извращенец! Просто так легче запутать следы и отвести подозрения от меня настоящего. Так как разумный, известный как Бейссел Лишенный, в данный момент находится в противоположном конце этого звездного скопления и занимается привычным перевозом грузов...

Ведь кто заподозрит в сексуальной гуманоиде гуманоида, но уже мужского пола? Причем если даже сканирование ДНК подтвердит, что это разные представители одного вида? А что? Фрийону изменить генокод подобным образом на короткий срок - совсем несложно. А главное - благодаря нанитам, которые сейчас просто переполняли мое тело, - вполне безопасно для здоровья. Конечно, можно было создать еще одного биоробота, как тот же гремлин или мой двойник, но... Времени это заняло бы слишком много. А его не было! И так почти месяц носились по Галактике, подготавливая спасательную операцию. И все ресурсы ушли на выращивание мехброни... Конечно, можно было подключить и системы перестраиваемого авианосца, но у него была своя задача...

Кроме того, есть у меня еще кое-какие планы на Бесовку. А именно хочу устроить на себя, Бейссела, охоту. Информационную. Надо, наконец, собрать все возможные данные о себе, любимом. А то я как последний дурак ношусь по Галактике и ничего про себя не знаю...

Пролетев через очередные Черные врата, мы оказались около вольной станции. Там, кстати, начиналась тихая паника. Ну а какая же еще? Ведь вакуум все-таки... Хи-хи... Кхм. Простите, нервное...

Короче говоря, когда мы вышли на связь (всей команде пришлось покинуть рубку, чтобы не отсвечивать), я пообщался с диспетчерской и получил разрешение на посадку. А уж когда объявил о причине нашего здесь появления... М-дя... Переполох на станции получил, так сказать, второе дыхание. А как же! Голова Рило Орито - это вам не просто так...

В общем, передача особо ценного, хоть уже и попахивающего груза была произведена прямо в ангаре под пристальным наблюдением Джура и Дараларха в мехброне. Они также добавили каплю паники. Ведь, как уже упоминал, подобных технологий в этом рукаве Галактики точно не было.

Кстати, о команде. Им тоже пришлось вживить имплантаты аффтахор, только индивидуальные, каждый из которых был не просто заточен под определенную расу, а под конкретного разумного. Благо оборудование для глубокого сканирования было. Да и Икых помог - все-таки ксенодоктор. Только с Ариной было по-другому - пришлось как можно больше расширить показатели имплантата для гуманоидов, а также загрузить всю доступную инфу по силлурианцам. Ради сохранения тайны имплантатов никого из ее расы привлекать было нельзя. И все одно при этом шансы на положительный исход были пятьдесят на пятьдесят. Но до завершения нашей авантюры я решил этого никому не говорить...

Размер награды был поистине колоссальным. Правда, его также было опасно использовать - ведь нам будут мстить. Это без вариантов, и к псиону не ходи... А потому я тут же закупил кучу всего на станции. В том числе еще четыре зародыша кораблей аффтахор, которые под завязку загрузил самыми дорогими и редкими металлами. Сам Фрийон теперь был похож на склад роскоши. Везде коробки с дорогущими вещами.

Как только была закончена погрузка, мы вышли в космос и открыли Черные врата, в которые сначала были загнаны зародыши, а потом и Фрийон. Как только мы оказались в другой системе, я тут же выбросил в утилизатор женские шмотки, которые мне приходилось все это время носить...

Следующие сутки были потрачены на отлов и уничтожение как жучков и следящих устройств, так и нескольких менее приятных "подарков" в виде маленьких, но очень мощных взрывных зарядов. На всякий случай на это время зародыши висели в полукилометре от нашего корабля, и добираться до них приходилось своим ходом - в скафандрах.

Во время проведения этой операции Арина вдруг сообразила, что внутри Фрийон остался таким же, каким был, а вот корпус совсем другой, и к тому же раза в два шире.

В ответ я ехидно отметил, что кораблю аффтахор и не такое под силу, после чего приказал тому вернуться в прежнюю форму. После чего имел удовольствие искупаться в чувствах девушки, наблюдающей за тем, как бронеплиты корабля за какую-то минуту сложились, сместились, повернулись и много чего еще сделали, а по корпусу пробежала рябь, отчего серебристый цвет сменился на стандартный черный. И перед нами завис уже привычный, ничем не отличающийся от своих собратьев по классу "Авантюрист"...

Вновь прыжок. На этот раз последний, и мы оказываемся в системе, где нас уже поджидал наш авианосец.

Тот все так же прятался в глубине огромного астероида. Только теперь он не выглядел таким жалким, как некогда. Скорее как какой-то морской хищник. Матово блестящий, практически черный хищный корпус гиганта, смертоносного даже на вид.

При нашем приближении он тут же осветился сотнями огоньков, приветствуя нас и показывая коридор посадки. Всего через пять минут Фрийон уютно устроился в некогда адмиральском доке (док "сверху" корабля, предназначенный для официального и командирского транспорта).

Док выглядел удивительно. Белые приглушенные тона с вкраплениями черного и хрома (так и хочется вставить - серебра). Все это вместе составляло удивительный узор... Когда мы вышли из корабля, нас уже ожидал почетный караул из восьми гремлинов.

- Сир! Мы рады приветствовать вас на борту корабля! - Слова сопровождались стойкой "смирно" и преданным пожиранием глазами командования. На это я лишь криво усмехнулся. Все-таки и у кораблей есть юмор...

- Вольно, - скомандовала моя темность, принимая напыщенно благородный вид. Сзади раздались смешки и аплодисменты. Я картинно раскланялся, при этом элегантно щелкая кончиком хвостового жала по полу.

Глава 21

А вечером состоялся разговор с Ариной.

- Понимаешь, тебя будут искать, - тихо говорил я. - То, что мы смогли тебя вытащить оттуда, - это лишь полдела. Теперь еще надо сделать так, чтобы тебя не искали.

- И что ты предлагаешь? - мрачно спросила она. - Сидеть на авианосце безвылазно? Или, может, вообще улететь куда подальше?

- Вообще-то я имел в виду совсем другое...

- Да? И что?

- Ну... - Я замялся, пытаясь придумать, как правильно объяснить. - Ну вот, например, мое тело... Как видишь, оно пока еще частично сохранило женские контуры...

- И? Ты предлагаешь мне стать парнем? - изумилась девушка.

Я же лишь поморщился.

- Нет, не пол я тебе предлагаю поменять. А расу...

- Э... В смысле?

- Сделать из тебя представительницу другой расы. - И, видя потрясенное выражение ее лица, поспешил успокоить: - Изменения будут лишь внешние. Разве что слегка подкорректируем генокод, чтобы тебя случайно не раскрыли при сканировании.

- А какая раса? - заторможенно спросила она.

- Ну... Сама выберешь.... - пожал я плечами.

Тут же в эмоциональном фоне у девушки на смену подавленности и растерянности пришли ехидство, злорадство и... шаловливое настроение?

- Хорошо, я согласна, - как-то очень быстро ответила она. - Я даже уже выбрала расу.

- Ага, - тупо кивнул я.

- И эта раса... твоя, Бейссел!

Та-ак... Приплыли помидоры к водопаду. Ну или как-то так... Я ошарашенно посмотрел на ехидно улыбающуюся девушку. И за что мне такая напасть? Впрочем, вопрос риторический, и ответа я не жду. И не хочу!!!

"Слышишь, Фрийон, не вздумай комментировать!"

"А я чё? Я ничё!" - тут же забубнил этот паразит, мерзко подхихикивая. И ведь ничего не сделаешь - сам почти все ограничители с него снял... Эх, жизнь моя жестянка...

В общем, на следующий день Арина легла в биокапсулу.

Ох... Но сколько же пришлось потратить нервов, прежде чем смоделировали ей новый облик. То форма носа не такая, то оттенок кожи не нравится, то рога не так закручены, то хвост слишком толстый... Спрашивается - зачем мы ее спасали? Чтобы она нас живьем съела? У новорожденных-то такого выбора, как у нее, нет...

Ну как бы там ни было, она в итоге легла в капсулу... И мы все, наконец, дружно вздохнули с облегчением.

Но надо отметить - облик она себе подобрала эффектный. Кожа цвета черного шоколада с рубиновым отливом, пламенного (именно пламенного, а не рыжего или красного) цвета волосы. Пара тонких, на порядок короче моих, рожек. К сожалению, наделить девушку пси-способностями даже Фрийон не мог. Зато в рога были встроены всевозможные передатчики и генераторы. Таким образом, теперь Арина могла в считаные мгновения перехватить контроль над любым дроидом противника - что тоже немаловажно. Про подключение к сетям и говорить нечего - девушка получила в свои руки (а точнее, на свою голову - в прямом смысле этого слова) технологии, за которые любой хакер отдал бы любую часть тела (если идиот, то и мозг... гы). Хвост был практически полностью скопирован с моего и воплощен в биотехнологическом варианте Фрийона, с маленьким изменением жала на более короткую и тонкую версию. А так как дополнительная конечность для любой расы составляет определенные трудности в управлении, то было решено вывести контроль над этой частью тела на имплантат и привязать к эмоциональному фону.

Как и было задумано, генетический код девушки теперь частично напоминал мой, при этом не утратив определенных черт силлуриан. Впрочем, это можно было заметить только при целенаправленном поиске...

Черты лица также претерпели изменения. Ну а как же по-другому? Ведь если можно узнать лицо, хоть и на теле у другой расы, то могут появиться лишние вопросы. Вместо слегка детского личика с вздернутым носиком Арина приобрела тонкие аристократические черты. Так что теперь в моменты злости и раздражения ее лицо обретало хищные контуры. Что, впрочем, нисколько не отражалось на ее красоте... Да и характер остался прежний, лишь немного усилились настороженность и недоверие. Хотя это можно понять. После пережитого ею я бы, наверное, вообще законченным параноиком стал.

Как я и говорил, через неделю после прибытия на авианосец в Галактике стало на одного беса больше.

- А... Проснулась, красавица, - усмехнулся я, рассматривая Арину, которая только что вышла из медблока, на ходу застегивая комбинезон.

М-дя... Результат недели в биокапсуле оказался более потрясающ, чем я ожидал. Наверное, в этом виновато длительное воздержание, а также то, что статичная картинка сильно отличается от движущейся.

- Идем, покажу одну штуку. Уверен - тебе понравится...

Выйдя через пару минут из лифта, мы оказались на смотровой галерее авианосца. Сам корабль в данный момент неподвижно завис невдалеке от астероидного кольца, нацелив нос на местную звезду.

- Что это? - ахнула девушка, круглыми глазами рассматривая с десяток небольших кораблей, выписывающих невероятные кульбиты вокруг нашего авианосца. Правда, кораблями они были признаны только в первые минуты... Ведь тяжело представить что-то другое во мраке космоса.

- Ерийские лирны, - тихо шепнул я на ухо девушке. Отчего ее глаза стали еще более круглыми, хотя минуту назад казалось, что это невозможно.

Как бы в подтверждение моих слов один из лирнов (что переводится с языка расы, первой их встретившей, как "парящая рыба") на мгновение завис прямо над обзорной галереей.

Корпус... или, точнее, тело, напоминающее млекопитающего какого-то океана с горизонтальными плавниками-крыльями, выглядело невероятно грациозным. К тому же сероватое тело было испещрено тонкими, светящимися синим линиями. Даже небольшие движки, находящиеся под "хвостом", выглядели вполне уместными.

М-дя... все-таки это не простые существа... Точнее, это предшественники кораблей того же класса, что и Фрийон.

Да-да... Это творения аффтахор. Первые корабли этой загадочной и странной расы, про которые когда-то упоминал Фрийон. У него, кстати, как оказалось, имелась информация о том, как именно появились эти лирны.

А история романтическая и грустная одновременно.

Когда появились сородичи Фрийона, от старых кораблей стали отказываться. Так что вскоре те мертвым грузом зависли на орбитах и площадках-хранилищах... Наверное, корабли так и сгнили бы со временем, если бы не группа энтузиастов пси-мастеров под предводительством одного из гениальнейших мастеров своего времени не начала преобразовывать старые корабли, давая им новую жизнь. И через каких-то сорок лет Галактику заполнили небольшие стаи живых, теперь уже в полном смысле этого слова, кораблей...

И эти грациозные существа с машинной основой и по сей день странствуют между мирами... А так как инициатор был романтиком и к тому же обожал космос, эти корабли, как некоторые морские млекопитающие, сопровождали корабли, проходящие через Черные врата. А помогало им в этом обладание собственными генераторами врат. Еще Фрийон пытался что-то мне там втолковать о резонансах Черных врат, благодаря которым они, собственно, и определяли другой переход. Но я его не особенно слушал...

Это их и спасало от открытой на них охоты уже после падения аффтахор. Как поймать то, что при желании в одно мгновение может перепрыгнуть полгалактики? И при этом предварительно разворотить окружающее пространство? А вообще-то они безобидные и игривые...

Все это я и поведал Арине, которая завороженно наблюдала за танцующими в космосе существами.

Правда, у меня были более мрачные мысли - ведь если они будут появляться каждый раз, как мы прыгнем через Черные врата... Хорошая засветка, однако. И это не есть хорошо... И вообще - надо будет перегнать авианосец в другую систему. Или... Хм... Ну, об этом подумаю позже. А сейчас...

- Пойдем, - буркнул я и потащил все еще пребывающую в прострации девушку к лифту.

Только уже когда створки закрылись, она сообразила поинтересоваться, куда мы, собственно, направляемся. В ответ я лишь еще более загадочно, чем в первый раз, улыбнулся и шепнул:

- Увидишь.

Больше она и слова из меня не смогла вытянуть.

А через минуту мы уже были в нижнем ангаре.

- Э...

- Ага, - хмыкнул я, направляясь к двум шестилапым мехскафандрам. Только данные экземпляры, в отличие от тех, в которых мы прорывались через пиратскую станцию, имели дополнение в виде установленных на спине главных и на конечностях - маневренных двигателей, не говоря уже о телескопических плоскостных крыльях, которые сейчас были аккуратно сложены по бокам. Короче говоря, данные машины были прекрасными заменителями истребителей. Причем с более высокой скоростью, возможностями маневра и полем применения. Не говоря уже о прямом подключении, что давало большую фору в реакции. А то, что все сочленения и суставы больше походили на живые, чем на механические, позволяло не бояться поломок в таких сложных и дорогостоящих (для других рас) деталях.

А потому вскоре наши "волки" преспокойно покинули чрево авианосца и устремились к лирнам, поиграть...

Как описать игры с лирнами - я не знаю. Это выше моих сил. Только эмоции. Просто головокружительные маневры на пределе возможностей. Минимальные расстояния не то что по космическим понятиям, а даже по планетарным. Восхищение от слаженности и плавности действий этих удивительных существ-машин. И ощущение того, что и ты не хуже их справляешься с тем кружевом танца-полета, в котором мы кружились...

Если же смотреть с чисто практической точки зрения, то испытания космической модификации "волков" прошли на ура. Звероподобные механизмы показали себя с наилучшей стороны. Единственное, что не было проверено, - это вооружение. Но не по лирнам же стрелять... Я, конечно, бес, но все же не настолько...

Кстати, надо отметить, что каждый такой "волк" обходился мне в приличную сумму. Стоимость корабля-зародыша. Ведь именно из них они и были созданы. Впрочем, я считаю, что не ошибся, - каждый мехдоспех того стоил. А все из-за того, что аффтахор наложили ограничение, которое невозможно обойти, а именно невозможность дублирования личностной матрицы каждого из их кораблей. То есть если хочешь получить десяток звездолетов с нормальным разумом, то изволь покупать десять зародышей. А не тупо отпочковывать от одного.

Так что в нашем ангаре разместилось пока что всего восемь "волков". Остальные же пришлось пустить на сращивание с авианосцем как для ускорения восстановительного процесса, так и для создания нормальной ментальной сети управления гремлинами, чтобы те не были тупыми исполнительными механизмами, а стали по-настоящему полезными помощниками. Так что объединенные разумы зародышей стали таким себе роевым сознанием гремлинов. Естественно, управлением гремлинами их работа не ограничивалась - так же ударными темпами создавались маленькие беспилотные роевые истребители.

Хоть в этом запрет аффтахор нам удалось обойти - в отдалении от авианосца истребители были тупы до жути и больше походили на простых сторожевых дронов. Лишь со слегка улучшенной программой. Но вот вблизи него... Вблизи их брал под свое управление объединенный ИЛ корабля... Хм, надо будет придумать ему нормальное имя... Позже посоветуюсь с командой.

Что ж... Думаю, послезавтра можно будет приступать к очередной афере по доведению окружающих до шокового или предынфарктного (это уж как повезет) состояния...

Когда все началось, мы всей командой (кроме Арины) сидели в баре на станции наемников и с мрачными физиономиями поминали нашу боевую подругу, о чем успели объявить всем желающим. Девушку здесь знали многие, а потому и поминали ее многие...

Траурную атмосферу в одночасье разорвал яростный рев сирены боевой тревоги. Все ошарашенно уставились на мигающую всеми цветами радуги лампу под потолком, которая сопровождала этот рев.

Мониторы, до этого показывавшие какую-то рекламную лабуду, тут же стали выдавать тактическую информацию о происходящем, тем самым вводя нас в курс проблемы. Судя по данным, к нам двигался огромный боевой корабль неизвестного типа с поднятыми щитами и прогретыми реакторами. Да еще вдобавок и окруженный целым роем истребителей. Короче, все говорило о его агрессивных намерениях.

Дальше последовал общий испуганный вздох - телеметрия показывала, что под прицелом пришельца оказалось несколько тягачей, пристыкованных с "ночной" стороны станции во внешних доках для дозаправки. Вроде бы ничего такого, да только дело было в том, что на их борту находился пирил - редкий материал, который использовался при постройке корпусов кораблей у одной из ближайших стран (он прилично упрочнял сплав, делая его более тугоплавким). Все бы ничего, да только в необработанном состоянии при нагревании, а потом мгновенном охлаждении (а уж в космосе это произойдет именно так) он взрывался. И очень сильно... Короче говоря, шарахни по ним, и от станции мало что останется...

Также данные показывали, что, кроме всего прочего, на ближайшие два-три светогода гиперпрыжки заблокированы. Так что и убежать не удастся... Ситуёвинка, однако...

- Капитан Бейссел Лишенный, пожалуйста, поднимитесь на боевой мостик. Повторяю - капитан Бейссел Лишенный, пожалуйста, поднимитесь на боевой мостик.

Все находящиеся в зале удивленно уставились на меня. А потому пришлось с самым невозмутимым видом подняться и пойти куда попросили. Хоть не послали...

- Капитан Лишенный? - вопросительно посмотрел на меня старший по боевому мостику в звании майора - талариец, такой себе крокодил на задних лапах. Я молча кивнул. Несколько секунд он молчал, видимо пытаясь сообразить, с чего же начать, или понять смысл моего жеста - ведь не у всех рас кивок означает одно и то же. - У нас тут непредвиденная ситуация образовалась...

- Вы об авианосце?

- Да. О нем самом... Кстати, как вы догадались, что это авианосец? Мне доложили об этом только несколько минут назад - до этого он был слишком далеко, чтобы точно определить тип корабля.

- Плохие у вас аналитики - полагаются лишь на механизмы, - пожал я плечами. - Тут все очень просто - слишком много истребителей. А других кораблей пока не обнаружено... Конечно, можно было бы предположить, что авианосец оставили на расстоянии, чтобы не зацепило при атаке, но это чистый бред. Истребители не смогли бы взять на борт столько топлива. Разве что для самоубийственной атаки. А потому легче предположить, что перед нами вооруженный на манер крейсера авианосец, - сказал я и, не меняя интонации, поинтересовался: - Так зачем вы меня вызвали?

Талариец помотал головой, пытаясь сообразить, о чем это я, после чего просто сдвинулся в сторону, давая мне возможность увидеть на огромном мониторе лицо... бесовки? Бесихи?

В общем, на мониторе была Арина в своем новом обличье.

И выражение ее лица в данный момент было очень мрачным и серьезным. Правда, лишь до того момента, как она увидела меня...

- Сир?!

Эх! Какая актриса пропадает! Правда, на репетицию нашего, так сказать, воссоединения было потрачено больше недели. Но, судя по всему, это было сделано не зря...

Многие из присутствующих на мостике удивленно посмотрели на меня.

- Мы знакомы? - Чтобы излучать в ментальном спектре настоящее удивление, мне пришлось поднапрячься, а то вся затея точно накрылась бы медным тазом, так как в рубке было минимум трое псионов-эмпатов.

- Сир, что с вами произошло? Разве вы меня не помните? - В голосе девушки звучало неподдельное (для остальных) удивление и некое отчаяние.

- Я помню только последний год. А до этого находился на положении зверушки у одной твари... - мрачно буркнул я.

- Я понимаю, - тихо прошептала Арина. - Тогда позвольте представиться - Ариана дей Хелл, генерал-капитан клана Террас. Вашего клана, сир. И это означает, что вы мой сюзерен...

Ох! Ну и стальной блеск в глазах, - это что же она вспомнила, что появилась такая целеустремленность? Хотя чему удивляться с ее-то приключениями по жизни.

- А потому, сир, вы можете располагать как мною, так и моим кораблем, словно своим собственным. С этого момента ударный авианосец Легион вновь поступает под ваше командование...

По мостику прошла волна невероятного изумления всех присутствующих. И их можно понять - ведь ударные авианосцы являются полулегендарными кораблями. Так как фактически этот корабль мог использоваться для вторжения и захвата целых систем (естественно, не в одиночку). А все из-за своей приставки "ударный" - что значит, что он имеет просто толстейшую броню, заодно не менее мощную огневую мощь. В общем, мечта любого звездного адмирала.

Тонко улыбнувшись, я легонько кивнул, подтверждая сказанное:

- Что ж, в таком случае, генерал-капитан дей Хелл, может, будете так любезны и прекратите целиться в станцию? И кстати, зачем вы это сделали?

- Прошу прощения, сир, сию же минуту все будет исполнено... - Она на минуту отвернулась в сторону и дала несколько команд на вахшти - языке аффтахор, после чего ответила на мой вопрос: - Причина проста, сир, - все данные о вас, которые позволили мне определить ваше местонахождение, изобиловали боями. А потому аналитическим отделом был выдан сценарий, по которому выходило, что на станции вы находитесь по принуждению, так как пребывание не соответствует вашему статусу...

- Истребители возвращаются на авианосец. Орудия корабля переходят в ждущий режим, энергощиты в пассивном состоянии... - тихо доложил один из операторов, стараясь не привлечь к себе внимания, но в то же время вынужденный исполнять свой долг и докладывать обо всем своему начальству. После чего удивленно пробормотал: - А быстро, однако, у нас ушло бы на стабилизацию реактора, выведенного в боевой режим, минут двадцать...

- Майор, я надеюсь, это не отразится на наших отношениях в будущем? - обратился я к таларийцу.

Тот несколько секунд смотрел на меня, после чего улыбнулся, что на крокодильей морде выглядело, мягко сказать, необычно:

- Нисколько, капитан. Или лучше обращаться к вам - сир?

- Сиром пока что я себя не чувствую, - беспечно пожал я плечами. - В таком случае могу я попросить разрешения на стыковку корабля со станцией?

- Сейчас все организуем, сир капитан... - Вот язва!

Глава 22

Слухи расходятся быстро. На космической станции еще быстрее. А уж если это станция наемников, да и к тому же полна телепатов...

Короче говоря, когда я только вошел в бар, где меня дожидалась команда, ко мне иначе как "сир" не обращались.

"Похоже, что ты получил прозвище среди наемников, - подколола Арина, которой я постоянно, как только Легион (а именно так я решил его назвать из-за объединенной ментальной сети ИЛов, правда, почему именно такое сравнение пришло - не понимаю) оказался в обыкновенном пространстве, передавал картинку. - Что ж, могу поздравить. Ты поднялся еще на одну ступень в иерархии наемников. Хотя... Скорей всего - даже на две-три..."

"С чего такие выводы?" - так же мысленно поинтересовался я.

"Все просто, во-первых, корабль... Впрочем, повторять лекцию о том, что чем круче у тебя корабль, тем больше уважения, я не буду - сам соображаешь. Во-вторых, хоть ты уже около года странствуешь, но все еще не знаешь, что большинство станций наемников так или иначе были связаны именно с монархиями. Впрочем, об этом можешь и сам в сети узнать. Главное, что уважение к благородным у многих наемников в крови. Хотя бы потому, что те миры, где монархия уцелела при выходе в космос, почитают за правило бережно относиться к своим подданным. Если не веришь - посмотри в той же сети процентное соотношение выходцев из всяких империй-королевств и республик-альянсов. Те миры, где появляется демократия, приходят к упадку на стадии выхода к звездам, так как каждое государство планеты пытается перетянуть как можно больше власти на себя. И в конце концов начинается очередная мировая война. Так что в лучшем случае такая планета расплачивается десятком-другим разрушенных городов и финансовым кризисом. В худшем - выжженные пустыни и отброшенная до первобытного состояния цивилизация".

"Я не знаю, чем будут воевать во время третьей мировой войны, но могу сказать, что в четвертой оружием послужат камни и палки, - всплыло из памяти чье-то высказывание. - Что ж, теперь я, по крайней мере, вспомнил, что в моем мире было как минимум две мировых войны..."

- Ну что, пойдем посмотрим на малышку? - весело поинтересовался я у команды, не уточняя, кого именно имел в виду - девушку или корабль.

* * *

Сказать, что авианосец произвел впечатление на жителей станции, значит не сказать ничего. Многие поднялись на обзорные галереи, чтобы посмотреть, как гигантская туша космического авианосца величественно и в то же время резво заходит во внешний док станции.

Впрочем, я не отказал в подобном и своей команде - ведь корабль действительно был красив. Смертоносно красив. А потому мы расположились на смотровой галерее, что примыкала к переходному шлюзу. Так что через полчаса Арина, или теперь Ариана, присоединилась к нам. Правда, при этом пришлось разыграть сценку знакомства, но это так - мелочи.

- И что теперь? - поинтересовалась Арина, вольготно расположившись на мягком диванчике, уже на борту Легиона. Остальная команда также присутствовала здесь, и все вопросительно уставились на меня.

Я же думал. Точнее, пытался думать, сидя в глубоком удобном кресле.

В голове крутились десятки вариантов, и пока ни один меня не устраивал. Ну что прикажете делать, если у вас есть огромный атакующий авианосец, в котором постепенно заполняются ячейки с истребителями? И у которого мощь главного калибра достаточная, чтобы с пятого залпа распылить ту же станцию наемников на атомы? Впрочем, главный калибр на то и главный, чтобы применять его в последнюю очередь.

- Фрийон, есть ли в новостях что-нибудь интересное для нас?

- А я уже думал, что ты и не спросишь, - хмыкнула эта ехидна. Вот же дал на свою голову ему полную свободу в некоторых вопросах...

- И?..

- Что "и"? - продолжал веселиться ИЛ.

- Кончай, а? - раздраженно проворчал я. - У меня сейчас нет настроения для пикировок...

- Ладно... Даю информацию на экран.

Противоположная стена тут же из зеркальной превратилась в огромный экран, дающий картинку высокого качества.

Увиденное заставило меня присвистнуть. Впрочем, в своем порыве я оказался не один. И было отчего...

За то время, что мы носились по рукаву Галактики в попытке спасти Арину, в мире произошли интересные вещи.

Думаю, о том, что в стане наркоторговцев велась натуральная война, причем с применением самого мощного оружия, упоминать смысла нет. Тут и так все понятно - со смертью Рило Орито остальные наркобароны решили прибрать к рукам зону его влияния... Что ж, это хорошо, ведь сначала они поубивают друг друга, а оставшиеся будут слишком обескровлены, чтобы устраивать что-то крупномасштабное. Пожалуй, надо будет через полгодика наведаться на базы уцелевших с недружественным визитом. Если это раньше не сделают местные военные и полицейские флотилии.

Что еще?.. Ну да, упоминалась та самая планетка, на которой, собственно, Арину и похитили. Как я и обещал, у местных властей появились крупные проблемы в связи с восстанием местного населения, которое вдруг осталось по их вине без поставок иномирных товаров, а без них в наше время ни одна планета, жители которой вышли в космос, не может нормально существовать. А мы ведь там не очень долго и пробыли...

Так, что же тут у нас еще? Опля! Упоминание о нападении группы неизвестных кораблей, в составе которой присутствовали ранее неизвестные космические бэтлмехи, более похожие на пауков, на небольшую колонию недалеко от границы с ничейными землями. Правда, если судить по нечетким кадрам, которые неизвестно как попали в прессу, то ящеры хорошенько их модифицировали, если сравнивать с тем образцом, что мы прихватили, когда нашли Арину...

Вот, кстати, что интересно - с девушкой постоянно приключаются подобные истории. Сначала чуть не погибла на поле боя, потом ее похитили и сделали рабыней, теперь вот выглядит как чертовски соблазнительная чертовка (такой вот каламбур). С чего бы это? Ну да ладно, это к делу не относится. И вообще, можно списать на ее извращенное везение. Ведь она всегда выходила если не невредимой, то уж живой точно. А это уже немало...

Правда, тот факт, что рядом так удачно оказался дархианский патрульный флот, никого не удивил. Как известно - Галактика полна совпадений... Хм... Дархианы... Это, случайно, не они купили у нас тот самый пси-передатчик, что мы сняли с орбиты родной планеты Джура?

Последний вопрос я и задал Фрийону.

- А как же, - с готовностью подтвердил он. - Более того, с вероятностью в более чем семьдесят процентов могу утверждать, что именно на этой планете он и находился в каком-то засекреченном комплексе.

- Интересные события закручиваются вокруг тебя, капитан, - хмыкнул Икых. - Как я и говорил, такие личности, как ты, рано или поздно становятся легендами... Единственное, что пока спасает тебя от постоянных покушений на твою жизнь жаждущими мести, - это то, что ты грамотно скрываешь свою связь с этими происшествиями. Причем выходит это у тебя как-то само собой.

- Ну что я могу сказать - те обрывочные воспоминания, что у меня проскальзывают время от времени, подсказывают мне, что всегда должно быть алиби... Хм... Что же это за мир такой, где каждый обыватель знает, как, что и где делать, чтобы не попасться?..

- А с чего ты взял, что был простым обывателем? - поинтересовалась Арина.

- Все очень просто - нет в моей рефлекторной памяти ничего, что связывало бы меня с какими-либо боевыми подразделениями или криминальными группировками. В этом смысле я чист... Но в то же время... - Я задумался на минуту. - Но в то же время я в самом начале своего пути без какой-либо личностной памяти умудрился улизнуть с космической станции, а потом и вообще из системы... Странно все это...

- Действительно, странно... - протянул Джур.

- Угу... Ну да ладно, вернемся к нашим делам. Или делишкам? Хи-хи... Что нам делать дальше? Ведь с прибытием Легиона наш статус повысился. Да и миссии нам будут теперь предлагать соответствующие. Предложения есть?

- Ну... Можно поступить на службу к какой-то стране... - неуверенно предложил старпом.

- А может... хм... создать свою группировку? - еще менее уверенно предложила Арина.

- Я бы предпочел немного потрепать пиратов... - буркнул себе под нос Дараларх.

- Икых, Алир, а вы что скажете? - поинтересовался я у самых старых по возрасту членов команды.

- Я бы сказал, что одно другому не мешает, - усмехнулся чригхо.

- Согласен! Фрийон, а ты что молчишь?

- Жду, пока вы наобщаетесь...

- И?..

- Смотрите... - На стене-экране сменилась картинка...

- Ем... Это то, что я думаю?

- Ага, угадал.

- И как мы его достанем? - мрачно поинтересовался Джур, быстро наведя соответствующие справки через имплантат. - Это же фотка известного на весь рукав Галактики Кардайского порта... А если кто не знает, то Кардай - это одна из самых хорошо укрепленных планет пиратов.

- Хм... Арина, что ты там говорила про собственную группировку? - поинтересовался я.

Улыбки команды больше походили на оскал хищника, настигшего свою добычу. А как иначе? Ведь у их капитана родился очередной, не менее безумный, чем предыдущие, План. Именно так, с большой буквы.

* * *

- Ну, как вам мое предложение? - спросил меня щуплый гериец. Скользкий как на вид, так и в переносном смысле, больше похожий на худого бегемота полутораметрового роста.

Я мрачно посмотрел на него, прикидывая в уме, что с ним лучше сделать: просто убить или показательно, предварительно что-нибудь оторвав или вообще откусив... Уж очень достал меня этот доморощенный аферист, который уже на протяжении получаса зудел у меня над ухом в одном из припортовых баров на Кардае. Не знаю, что его привело к мысли, что я лох, но он упорно пытался вытянуть из меня пару сотен (а то и тысяч) кредитов, как он выразился, "на перспективное капиталовложение".

Взвесив все за и против, я поймал его взгляд и после того, как он запнулся на полуслове, нанес ему в висок быстрый удар когтями. Раздался хруст на удивление прочной кости, которая, впрочем, не смогла выдержать моего удара, - и уже теперь труп плавно завалился боком на грязный пол.

На несколько секунд наступила оглушительная тишина, но мое презрительное "Шпик" заставило всех вернуться к прежнему времяпрепровождению.

Я также вернулся к своей выпивке и ожиданию. На меня больше не обращали внимания. Лишь время от времени бросали уважительные взгляды, смешанные с легкой растерянностью...

Уж тут их можно понять. Ведь даже в этой пестрой толпе я умудрился выделиться. А все из-за неправильного толкования нескольких символов, украшающих мой легкий (ну, это они так думают) бронекостюм. А точнее, из-за одного на предплечье - кобра с раскрытым капюшоном (очередное наследие восстанавливающейся памяти), которую многие почему-то приняли за сисслида - символ одного из канувших в Лету отряда пиратов, которые считались одними из самых кровожадных бойцов. Конечно, я мог сменить рисунок в любое мгновение, благо доспех умел прекрасно мимикрировать, но теперь это вызвало бы еще больше вопросов. Хотя символ сейчас был не виден посетителям бара, так как я сидел в углу и единственной, кто мог заметить кобру, была стена. Скорее всех интересовали мои темно-алые потертые доспехи ветерана, а также гребни на голове с электронной начинкой, которыми я замаскировал свои рога - уж очень они приметная деталь. Верхняя часть моего лица была сокрыта голографическим забралом-интерфейсом. Ну а чтобы еще больше отвлечь внимание от своего лица, мне пришлось перекрасить волосы в кислотно-красный цвет с сединой на висках. И пока мои не явились, я позволил себе слегка расслабиться и вновь вспомнить, как, собственно, попал на эту "защищенную" планету...

...Все было просто. Ну, или мне таковым показалось из-за того, что я смог выполнить свою часть плана безупречно. Хотя позже, когда просматривал записи своей дикой пляски, мне становилось не по себе.

Все началось с набора команды. Точнее, с поиска тех двух команд, с которыми нам уже приходилось крушить пиратскую базу.

Финара Ило, капитана команды "Стремительного", я нашел прямо в баре на станции. И через час переговоров мы расстались довольные друг другом. На следующий день его команда перебралась на борт Легиона, а их курьер удобно разместился в увеличенном адмиральском ангаре рядом с Фрийоном.

А вот разыскать команду Чьино эж'Приола было более проблематично. Но и это вскоре разрешилось само собой - их жестоко потрепанный "Авантюрист" непонятно каким образом смог дотянуть до недалекой отсюда шахтерской колонии, где они и застряли. Так что, когда они послали запрос о помощи на станцию, мне тут же о нем доложили, - в последнее время уважение ко мне только возросло. А уж с присоединением одной из самых удачливых команд... В общем, на следующий же день Легион прыгнул к отдаленной планетке... и устроил на ней жуткий переполох своим прибытием. А как же иначе? Ведь этот корабль одними только истребителями, имеющимися на его борту, мог преспокойно захватить парочку таких планет со слабыми системами ПКО (противокосмической обороны).

К моему глубочайшему сожалению, сам капитан эж'Приол погиб в предыдущей миссии, как и треть его команды. Так что уцелевшие с радостью приняли предложение пойти под мое командование - ведь у них не было другого пути, так как для командования отрядом нужен другой псион. Причем как минимум в два раза сильнее двойки самых сильных бойцов отряда, чтобы своим авторитетом (читай - силой) сдерживать остальных.

Сказать, что от моего предложения обе команды опешили, значит ничего не сказать. Устроить ТАКОЕ ради маловыгодного, с их точки зрения, приза... Но когда я ехидно отметил, что во время боя нам придется угробить минимум пару десятков пиратских кораблей и что за каждый из них в любой части галактического рукава нам отвалят огромные бабки... Короче, они были мои со всеми потрохами.

А после... После началась натуральная импровизация.

Сначала пришлось замаскировать моего "волка", заодно установив на него необходимые детали для межсистемных перелетов.

В это же время вся честная команда была усажена в кабины истребителей Легиона, кроме моей собственной - те, как уже когда-то упоминалось, имели по собственному "волку". И вся эта толпа носилась вокруг Легиона, а также в астероидном кольце одной из систем, моделируя всевозможные ситуации в бою, параллельно притираясь друг к другу, а также и к новой технике. И то, что еще совсем недавно они воевали на поверхностях планет или внутри космических станций, ничего не значило. Ведь наемник космической эры разительно отличается от своего собрата из менее развитого мира. Фактически такой наемник является "облегченной версией универсального солдата", как когда-то выразился Фрийон по этому поводу. А потому всего за месяц все наловчились очень неплохо летать.

Правда, я ощущал их грусть, причины которой долго не мог понять, пока мне все не объяснил Джур. А причина была проста - неуверенность в будущем. И я имею в виду не предстоящую операцию, а то, что последует за ней. Ведь после боя бойцов останется мало - это понимали все. А также то, что малочисленные команды низко котируются на рынке наемников... Плюс ко всему прочему они ощутили, что значит поистине хорошее оружие.

Так что предложение о вступлении в мою команду на постоянной основе все восприняли с энтузиастом. Даже Финар Ило был доволен своей новой должностью командира абордажной команды. Впрочем, эту должность он получит лишь после выполнения этого задания. Сейчас же он был одним из пилотов.

А сразу за этим я кинул пробный шар: те, кто не побоится навсегда остаться в моей команде, получат возможность иметь боевой имплантат аффтахор. Вот это предложение ввело их чуть ли не в благоговейный ужас перед моей персоной... Правду о том, что, пока они не докажут свою верность, их имплантаты будут работать в значительно урезанном режиме, я предпочел утаить. Ведь если кто-нибудь из них попытается продать эти сведения - ему будет нечего предоставить покупателю. Фактически единственные функции, что были активированы в их имплантатах, - это ментальная защита от телепатов, а также возможность мысленного управления своим истребителем. Так что даже первичную инициацию куколки корабля аффтахор они произвести не смогут... Может, это низко, но терять преимущество в недоступных для других рас технологиях я не желаю. Иначе у меня будет мало шансов найти свой родной мир...

А дальше... Дальше мне пришлось вместе с Фрийоном перелопатить и взломать кучу закрытых информационных ячеек, чтобы найти то, что мне было нужно. А именно информацию о ближайшем захвате транспортника пиратами с Кардая. Эту информацию мы смогли раздобыть на одной из вольных станций. Переполох, который произошел через пару часов, когда они обнаружили взлом, был невероятным. Радует лишь одно - к тому времени я находился уже очень далеко от станции... Да и фиг бы они что доказали.

Дальше было совсем уж просто. Джур вместе с Икыхом сдали на борт обозначенной жертвы контейнер для доставки к месту назначения. А то, что точка в процессе слегка поменяется, им знать было ни к чему.

В общем, находясь внутри контейнера в своем "волке", я преспокойно дожидался момента захвата транспорта.

И он прошел как по нотам.

На пути следования транспортника в реальном пространстве были установлены гипервозмутители, перекрывшие сферу общей суммой в три светогода... Их жертва влетела практически в центр этой космической сети.

Дальше произошел короткосрочный космический бой с последующим абордажем.

Команда транспортника была очень быстро вырезана под корень, а сам транспортник повела уже трофейная команда.

На убитую команду мне было глубоко плевать - это были рейналы, сородичи моей "хозяйки". Я очень невзлюбил эту расу. Да и было за что - этих ящеров никто не мог терпеть. Их давно бы уничтожили, но все дело было в том, что у них в лапах было огромное количество артефактов аффтахор, а потому их просто боялись трогать. Хотя по мелочам нагадить им никто не отказывался.

Ну так вот - после этого транспортник был доставлен на перевалочную базу, где его принялись споро разгружать.

Мне пришлось проторчать пять дней на складе, пока "волк" собирал и анализировал позывные пиратских кораблей, заодно осторожно взламывая информационную сеть базы. Мне нужны были коды доступа, чтобы иметь возможность спокойно попасть на Кардай.

А когда "волк" закончил... Эх, ну и оторвался я по полной.

Разнеся свое укрытие в клочья, я тут же атаковал двойку тяжелых сторожевых дронов, больше похожих на небольшие танки на четырех гусеницах. Ракеты еще не достигли своих целей, а я уже долбанул из гаусовки крупным снарядом из обогащенного урана по ближайшей стене, за которой, как я знал, находится ангар с пиратскими истребителями. Несколько направленных взрывов - и отсек полностью блокирован, а это значит, противник мало что сможет противопоставить мне в бою.

Видимо, все пираты страдают одной болезнью - они не думают, что их могут атаковать изнутри.

Главное, что мне надо было сделать в первую очередь, - это уничтожить любую возможность передачи пиратами сигнала бедствия. Так что, как только я вырвался на боевой простор (походя разворотив половину ангара), с помощью все той же гаусовки начал пробивать себе путь к гиперпередатчику. Меня встретил огонь автоматических турелей - слишком медлительных для пилота, управляющего своим кораблем напрямую. Так что, отмахнувшись от надоедливых турелей несколькими роевыми ракетами, я начал охоту за пристыкованными к станции кораблями.

Первыми почили несколько старых корыт, которые в спешном порядке попытались отстыковаться от станции. Самый резвый еще успел приготовиться к экстренному гиперпрыжку, о чем наглядно говорило окутавшее его синее сияние...

...Да только, видимо, в спешке команда забыла, что на пиратской станции, которая некогда была военной, а потом заброшенной из-за устаревшей конструкции, имелся хоть и старый, но вполне исправный возмутитель гипера. Он, собственно, до этого времени и оберегал пиратов от уничтожения - присылать пару крейсеров было слишком дорого, а с меньшими силами справлялись истребители станции. Но сейчас это преимущество стало смертельной ловушкой для всех, кого я записал в свои враги, - это те, до кого я мог дотянуться в этом секторе космоса...

...Так что "резвый" получил с десяток ракет в дюзы, и на этом его эпопея закончилась - корабль взорвался ярко, на минуту превратившись в новую звезду.

Наконец очухались и жители станции - по мне открыли шквальный огонь. А в эфире стоял такой мат... я прям заслушался, отчего чуть было не схлопотал залп прямо в лоб.

Выругавшись, заложил противоракетный маневр, после чего пошел на резкое сближение со станцией. Не знаю, за что они приняли мои маневры, но мат усилился...

Дальше... дальше начались танцы на лезвии атомарного клинка. Порою меня спасало лишь то, что я, кроме обладания прекрасной реакцией и прямой связью с доспехом, имел еще и псионические способности, а потому успевал среагировать на очередную угрозу. Больше всего мои маневры напоминали наматывание ленты на какой-нибудь заковыристый предмет - между моим "волком" и обшивкой станции в среднем было от полуметра до метра. Эта высота была вызвана одной причиной - архитекторы этой станции посчитали, что так близко от нее может летать лишь ракета и уж если она приблизилась настолько близко, то это уже летальный исход и исправить ничего нельзя... Ну, не то чтобы я не был с ними согласен - ведь именно этот самый исход сейчас и приближала моя темность.

За каких-то пятнадцать минут от пристыкованных к станции кораблей и ее же орудий не осталось и следа - я уничтожал все, до чего мог дотянуться. Я упивался битвой... Постепенно, понемногу ко мне начали доходить ощущения того страха, злости, ненависти, ярости всех, находящихся на станции. Все эти эмоции были направлены на меня и, сплетаясь вместе, доставали даже с такого расстояния...

И это было... хм... упоительно - самое точное описание. Но в то же время я ощущал, что для полного удовольствия не хватает какой-то малости, какой-то мелочи... И когда удовольствие грозило вот-вот перерасти в разочарование и раздражение - изнутри, из каких-то далеких закоулков памяти, пришла песня. Я никак не мог разобрать слова, но мелодия... мелодия прекрасно вплеталась в рисунок боя, дополняя его. Быстрая команда бортовому ИЛу на запись и воспроизведение ее в реальном времени - и вот по ушам ударили тяжелые аккорды смутно знакомого музыкального инструмента. К нему присоединились и остальные... Ритм завораживал. Стало легко и просто, а мир постепенно замедлялся - мне все легче становилось маневрировать между залпами пока еще целых турелей. С удивлением я отметил, что мой "волк" уже давно двигается на предельной скорости, - еще чуть-чуть, и скорость достигнет крейсерского режима. И это при том, что мои маневры становились только более головокружительными!

"Что со мной происходит?!" - пробилась паническая мысль. И все вдруг кончилось - мой "волк" завис над пылающими останками того, что еще недавно было пиратской космической станцией.

Придя в себя, я прыгнул к Кардаю, предварительно гиперпередачей передав Фрийону, ожидающему в нескольких системах отсюда, необходимую информацию.

Дальше было просто - используя коды, полученные из взломанного компьютера станции, я смог проникнуть на "самую защищенную пиратскую планету", - как выразился Джур...

...Я откинулся на спинку стула, залпом опустошая стакан с выпивкой. ИЛ "волка" доложил, что получил сигнал от Легиона. До начала атаки остался всего час. Надо поспешить.

Грузно поднявшись и слегка пошатываясь, как выпивший лишнего не-очень-разумный, я побрел в сторону выхода. Надо добраться до "волка" раньше, чем все начнется.

Глава 23

Пройдя около полпути к "волку", я ощутил чье-то пристальное внимание, которое к тому же было сильно замешено на нетерпении и... желании убить? Не нравится мне это...

Неспешно лавируя между понатыканными тут и там кораблями, я пытался определить, откуда же за мной следят... И лишь когда до "волка" осталось всего ничего, мне повезло - в пятидесяти метрах от меня в тени одного из транспортников я заметил легкое колебание воздуха. И тут же начал аккуратно сканировать пространство с помощью своих способностей по управлению гравитацией. Фактически я их использовал как гравилокатор. И когда, наконец, засек этого "кого-то", слегка прибалдел - мало того что система камуфляжа у него была на порядок качественней всего, что я уже видел, так он еще и смог частично рассеять свое ментальное излучение. Не приглушить, но сделать так, что навестись на его эмоции и дать залп на поражение было нереально. А еще... Еще этот "кто-то" был - рейналом. Что-то я в последнее время слишком часто с ними сталкиваюсь...

Подойдя к "волку", мне пришлось слегка отвлечься от этого наблюдателя. Возле моего доспеха ошивалось несколько скользких личностей.

- Ты хозяин этого корыта? - хрипло спросила одна из личностей, заметив меня и кивая в сторону "волка".

- Да, и что? - буркнул я.

- Мне понравился твой корабль. И я хочу его.

- Не продается.

- Ты не понял. Я хочу его, - прошипел он. - И от того, как я его получу, зависит твоя жизнь. Либо ты отдаешь его добровольно и тогда остаешься жив и относительно здоров. Либо... - Он гнусно усмехнулся.

Я молча кивнул. Да только кивал я не этим горе-угонщикам, а сообщению с Легиона - они наконец готовы и идут. А потому, больше не рассусоливая, я сначала ударил ближайшему похитителю в лоб сгущенным воздухом в виде иглы, убив его на месте. После этого защитные пластины на спине разошлись, выпуская заплечные турели. Два лазерных клинка полоснули по стоящим по бокам бандитам, разрубая их пополам.

Сам же я уже взвился в воздух и теперь прицельно падал в раскрывшееся нутро доспеха.

Секундная утрата ориентации, и вот я уже поднимаюсь на все шесть своих механических лап, параллельно сбрасывая ненужную больше маскировку.

При виде меня недавно такие крутые угонщики забурлили полноводным потоком страха, ужаса и обреченности.

Не удержавшись, я широко улыбнулся. Голограмма, генерируемая вокруг доспеха и имитирующая огромного черного шестилапого волка, оскалилась. Все в ужасе попятились от меня...

Да, вы и еще многие из присутствующих здесь сегодня умрут. И совесть не будет меня мучить. Ибо эта планета полна отребья со всей Галактики. И сегодня вас станет намного меньше... Но сначала...

Я взглянул в сторону невидимого убийцы - что это именно убийца, больше не сомневался.

Непонимание, удивление, переходящее в обреченность, и безразличие.

"Что ж, это правильно", - мысленно соглашаюсь я с ним. Тонкий лазерный луч сжигает его мозг...

Теперь пора разобраться с вами... На угонщиков я не стал тратить ценные сейчас боеприпасы, а поступил проще и кровавее. Лапы у "волка" имеют прекрасные когти, по прочности сравнимые с алмазом, а благодаря тому, что это фактически виброклинки, им никакой металл не помеха. Что уж говорить о живой плоти?

Так... кого бы еще убить?

Впрочем, я пока не имею такой возможности - от Легиона пришел сигнал обратного отсчета. Опс, пора сматываться отсюда...

Включаю систему мимикрии, а заодно стартую с места. Причем не вертикально, как ожидалось бы, а горизонтально - сейчас это единственный для меня способ уцелеть.

О-хо-хо... А маневрировать-то в атмосфере намного тяжелее, чем в космосе, - еле успеваю уклоняться от стоящих на дороге кораблей... Приходится немного сбавить скорость и заодно активировать маневровые движки на всех шести лапах.

Я успел долететь до диспетчерской башни, прежде чем все началось...

Сначала, казалось, вздрогнуло само мироздание. По всей планете пронеслась волна землетрясений около пяти баллов (если судить по десятибалльной Терха). Потом в один миг подул сильный ветер. Причем дул он в одну точку со всех направлений сразу. Стремительно темнело небо. А ветер уже превратился в неслабый ураган и все нарастал...

Видя, что "волком" стало сложнее или, если быть точнее, практически невозможно управлять из-за турбулентности, я, отлетев километров на семь от эпицентра, приземлился между несколькими невысокими, но на вид прочными зданиями, сложил крылья и всадил в дорожное покрытие все имеющиеся у меня абордажные крюки. Таким образом обезопасив себя на некоторое время, я позволил себе полюбоваться буйством стихии.

А оно того стоило - небо уже полностью стало черным, и казалось, что в атмосферу просунуло свое матово-черное щупальце какое-то живущее в глубинах космоса чудище.

Над головой пронеслось несколько боевых катеров Смотрящих - местного аналога правоохранительных органов, как бы странно это ни звучало для пиратской планеты. Ну-ну... Посмотрим, как далеко вы сможете залететь... Точнее, в том, что они долетят, я не сомневался. Но вот что с ними дальше произойдет...

И как бы в подтверждение моих мыслей, из непроглядной мглы вдруг ударило несколько ярких, нестерпимо белых лучей, которые в мгновение испарили боевые машины.

Что ж, пора мне вновь выступить активным участником событий. Тем более что Легион уже на подходе... И это действительно было так - мгла занимала уже несколько километров в диаметре, что позволило ударному авианосцу преспокойно пройти через Черные врата. Он, как древняя подводная лодка, неспешно опускался к поверхности планеты. Черная туша Легиона величественно зависла над космопортом.

Ураган пошел на убыль, и вокруг царил если не полный штиль, то что-то уже близкое к оному. А как же иначе - ведь вторая точка выхода Черных врат находилась в открытом космосе, который сейчас, как пылесос, высасывал у планеты ее атмосферу.

А потому, врубив системные движки, я взлетел и направился в сторону авианосца. Пора заняться тем, ради чего все это и затевалось.

С Легиона мне навстречу уже стартовали истребители и "волки".

Резкий разворот практически на месте, и вот я уже во главе боевого клина, заходящего на цель.

Истребители, обвешанные ради этой миссии не хуже тяжелого бомбардировщика, начали скидывать свои заряды по целям.

Первым делом была уничтожена ПВО пиратов, которая и без того находилась сейчас в нерабочем состоянии - я ведь прибыл на эту планету отдельно от других не только для того, чтобы установить маяки для точного прокола пространства Черными вратами, но и для диверсионной работы...

М-дя... с "плавающими" Вратами пришлось попотеть, чтобы оные были привязаны не к определенным пространственным, а к географическим координатам. Ведь используй мы стандартные Врата, они открылись бы в одной точке да там и остались, а планета ушла бы себе дальше по всем законам космической механики. Поэтому на "той" стороне Черных врат находилась невероятно сложная установка, которая постоянно корректировала их расположение... Пришлось потратить на нее четыре куколки кораблей и несколько тысяч тонн всякого лома, который было очень сложно скрыть от любопытствующих. Ведь куда-то ушло столько металла и нигде он не "всплыл"? Но приз того стоит... По крайней мере, я на это надеюсь...

Под нами вспыхивали один за другим стоящие на поле космопорта пиратские корабли. Некоторые пытались взлететь, другие - отстреливаться. Некоторым из них это удавалось. Тех, кто умудрялись подняться в небо, тут же роняли назад "волки", которые, как их живые аналоги, перекусывали сухожилия своей жертве. Только в нашем случае мы расстреливали, взрывали или вообще просто рвали виброкогтями их двигатели, добирались до гравитационных плоскостей, разрывая обшивку, или разносили ракетами в клочья командные мостики и пилотские кабины...

С теми, кто пытался огрызаться, поступали аналогичным способом, если вообще обращали на них внимание - с ними по большей части расправлялись истребители посредством бомб. Благо вся наша техника была хорошо экранирована, и навести на нас ракету было делом проблематичным. Ну а энергетическим или кинетическим оружием по пилоту, напрямую управляющему своим кораблем, очень сложно попасть, если он того не желает.

Когда подоспели местные защитники, мы уже хорошенько отутюжили космопорт. И теперь вокруг были видны лишь пылающие остовы некогда мощных боевых кораблей.

"Джур, Икых, Дараларх, возьмите троих для прикрытия и займитесь "трофеем". А я с Ариной и остальными займусь налетевшей мошкарой. Алир, на тебе прикрытие с Легиона", - распорядился я по ментальной сети, связывающей всех благодаря имплантатам, а потому все общение заняло секунду, учитывая отклик каждого из бойцов.

Глава 24

Слаженно разбившись на две команды, устремились каждая к своей цели.

Первыми атаковали наши противники. Они попытались снять нас с расстояния при помощи ракет.

Хохотнув над такой наивностью, я закрутил штопор, в сантиметрах разойдясь с предназначенной мне ракетой, после чего атаковал, что называется, в лоб, но при этом не открывая огня. И когда между мною и противником оказалось опасно близкое расстояние, он попытался отвернуть. Ну-ну...

Резкий разворот на месте, отчего компенсаторы "волка" взвыли от перегрузки, и вот я уже лечу хвостом вперед. Виброкогти выдвигаются на максимальную длину, и я прямо-таки проезжаюсь по корпусу вражеского истребителя, заодно полосуя его броню и разрывая системы управления... И к поверхности уже падает бескрылый обрубок некогда боевой машиной.

Впрочем, это лишь часть моей атаки - параллельно с этим две импульсные турели, установленные на "холке", дают точный залп по соседнему истребителю. И тот вспыхивает маленьким солнышком. Красиво...

Следующего противника я встретил двумя ракетами в лоб. Обломки весело закувыркались к поверхности...

Впрочем, не я один отрывался по полной - Арина вытворяла не менее головокружительные трюки, хотя и предпочитала бить врагов с расстояния. Что ж, каждому свое...

Следующую ракету я перерубил хвостовым клинком. Та-ак... Кто это у нас такой резвый? Ага...

Резко ускоряюсь, одновременно уворачиваясь от летящих в меня ракет, вновь иду в лобовую атаку.

У этого противника рефлексы оказались лучше, чем у предыдущего. Или он просто видел, чем закончилась предыдущая стычка? Усмехнувшись своим мыслям, я прочно сел на хвост убегающему противнику. Поиграем в салочки?

"Хорошо идет, - вынужден был я признать через две минуты бешеных маневров. - Но недостаточно..."

Даю короткий импульс из крейсерского движка (штраф никто не выпишет, так почему бы и нет?) - цель фактически прыгает в мои объятия.

Цепляясь за корпус истребителя, который теперь с огромной скоростью вращался вокруг своей оси в попытках сбросить меня, я быстро добрался до кабины пилота.

И кто же тут у нас? О! Цей-тан - раса, представители которой заслуженно считаются одними из лучших пилотов во всей Галактике, несмотря на свой внешний вид: тело трехметровой сороконожки с удлиненными конечностями, каждая из которых заканчивается тремя костяными пальцами, которые при ходьбе складываются в один шип.

Ну как бы там ни было, этот цейтанец отлетался. Моя лапа проломила колпак кабины и расплющила пилота, как... гы... жука. После чего спокойно отцепляюсь и пару секунд свободно падаю, наблюдая за бесконтрольным полетом истребителя. Хорошо...

Резко выравниваюсь и, врубив двигатели на полную мощность, захожу на новую линию атаки...

Хм... Что-то многовато противников налетело - никакого удовольствия. Да еще и за своих переживаю, несмотря на охотничий азарт, охвативший меня.

Что ж, жаль, но пора кончать с развлечениями. К тому же Джур с ребятами уже затащили трофей на борт Легиона. Так что пора и нам уходить... Подумано - сделано.

На несколько секунд наше крыло построилось в боевой порядок. Этого хватило, чтобы произвести согласование всех боевых машин, и они выпустили весь свой боезапас роевых ракет по противникам.

А теперь можно и драпать... Резкий разворот, больше похожий на кувырок в воздухе, и мы на всех парах несемся в сторону Легиона.

А сзади разверзся настоящий воздушный ад. Ракеты, каждая из которых ничем не отличается от своих простых товарок, выпущенные хотя бы десятком, представляют большую опасность для кого бы то ни было. А уж если их несколько сотен - и говорить нечего. По этой причине, кстати, они и получили такое название - роевые. Уж очень похож принцип действия - как у роевых насекомых. Только у ракет есть одна задача - поразить как можно больше целей. Так что ближайшие полчаса нашим противникам не до нас - как бы самим в живых остаться. Ну а с таким количеством ракет в воздухе это очень проблематично...

А потому мы уже вполне спокойно приземлились на нижнюю посадочную палубу Легиона.

Бронированные створки за нами закрылись, и авианосец начал "всплытие" через Черные врата.

На палубу уже закачивался кислород, и очень скоро можно будет покинуть "волка"...

- Это было что-то!!! - радостно взвизгнула Арина, повиснув у меня на шее, как только я выбрался из доспеха.

Я, мягко говоря, опешил. А девушка, тут же смутившись, расцепила руки...

"Ну уж нет", - возмутился я, и мой хвост плотно обвился вокруг тонкой талии девушки.

Арина удивленно посмотрела на такое бессовестное поведение моей части тела. Но постепенно в ее взгляде проступало понимание. В эмоциональном плане сейчас она казалась ураганом противоречивых эмоций. Впрочем, все вдруг резко замерло, и я наблюдал, как в ментальном плане раздробленные кусочки складываются в странную, но очень красивую мозаику...

Ее хвост осторожно обвился вокруг моего торса. Я мягко улыбнулся. В ответ получил робкую, но такую светлую улыбку, что сердце защемило...

Краем глаза я заметил, как присутствующие в ангаре псионы поспешили покинуть это место, не забыв прихватить с собой менее сообразительных товарищей. Видимо, наши эмоции были для них слишком сильны...

Прижав к себе Арину, я нашел своими губами ее губы... Сначала она ответила на автомате, но уже через минуту наш поцелуй превратился в страстный и затяжной... Подхватив девушку на руки, я поспешил к ближайшему лифту...

А дальше... А что было дальше - никого не касается, кроме меня и Арины...

Проснулся я от чувства, что за мной наблюдают. Быстро просканировав окружающее пространство, я успокоился - никого, кроме Арины, рядом не было.

Открыв глаза, встретился с задумчивым взглядом девушки, на дне глаз которой плясали смешинки.

- Что? - спросила моя темность, проводя пальцами по ее щеке.

- Ничего... Просто не думала, что ты так быстро жирком зарастаешь... - хмыкнула Арина.

Я непонимающе на нее посмотрел. Она же, вместо ответа, провела пальчиком где-то в районе моей грудной клетки. Я с удивлением ощутил, что там появилось какое-то уплотнение. Причем...

Извернувшись, мне удалось частично ощупать свою спину. На ней появился небольшой твердый горб.

- Фрийон!!! - взвыл я, вскакивая.

- Что? Ой, мама... - пробормотал он.

- Что со мной произошло?!

- А я откуда знаю?! - нервно отозвался корабль. - Выглядит нарост как жировое отложение... Но причины этому я не нахожу... Ну, кроме того, что тебе почти две недели пришлось провести практически неподвижно, находясь в "волке"...

- Чем это может грозить? - поинтересовался я, пытаясь успокоиться.

- Не знаю, надо провести тщательное исследование...

- Почему диагност "волка" не среагировал?

- Он искал опасные для тебя повреждения. А это же... Подожди, сейчас солью всю инфу с твоего доспеха. - Фрийон на минуту умолк.

- Бейссел, что происходит? - испуганно спросила молчавшая до этого Арина.

- Не знаю... Но именно "что-то"... Ты ведь помнишь, что я - представитель генетически измененного вида? И что нас изменили аффтахор?

Девушка кивнула.

- Причем, если судить по косвенным признакам, мы были у них кем-то вроде стражей или охранников... Вспомни родной мир Дараларха...

Опять кивок. Я же продолжал размышлять вслух, стараясь тем самым успокоить больше себя, чем девушку:

- А это значит, что "жировая прослойка" просто так не должна была бы появиться...

- И?.. - нервно пискнула Арина.

- А космическая бездна его знает... Как бы чего не случилось... Помнишь же, как на меня мясо животных действует? Вдруг какая очередная гадость полезет, а я даже не буду знать, как ее контролировать...

- Бейссел, я проанализировал данные, - наконец подал голос Фрийон.

- И что там?

- Изменения начались примерно через полчаса после того, как ты начал бой на перевалочной станции пиратов...

Я тут же постарался вспомнить тот бой... Хм... Сначала я уничтожил истребители пиратов, потом сбил пытающихся бежать... А дальше... Дальше я танцевал среди зарядов и ракет, нацеленных на меня пиратами... Что я тогда ощущал? Эйфорию, упоение...

Хм... А ведь такое уже было, когда мы взяли на абордаж корабль работорговцев в гипере...

- Легион, свяжи меня с Даралархом...

- Капитан? - удивленно спросил заспанный телепат. - Что-то случилось?

- Да... Помнишь наш абордаж работорговца?

- Такое сложно забыть, - пожал он плечами.

- А помнишь ли ты, как меня тогда назвал?

- Танцором Смерти... - удивленно пробормотал он.

- Можешь мне объяснить, что это такое?

- Разве что самую малость... Танцоры Смерти - это была особенная, очень редкая каста магов-воинов моей планеты... Мне довелось лишь однажды видеть ее представителя.

- Ну и?..

- Они обладали какими-то... способностями, что ли... Про них толком могли рассказать лишь они сами... Подлинно о них было известно только то, что они ощущали своих врагов на больших расстояниях. А еще они невероятно хладнокровны в бою - в ближнем бою один Танцор стоит нескольких десятков воинов высшей ступени обучения... А еще... их называли "погибелью магов".

- Ясно. Спасибо... - Экран тут же потух. - Фрийон, быстро перекрестный поиск по ментальным практикам псионов с подобным описанием.

- Подожди немного... - попросил он и отключился.

А я же, присев на кровать, привлек к себе Арину. Девушка была в смятении. Она боялась не меня, а скорее - за меня... Было приятно ощущать, что ты кому-то нужен.

Минут через десять, когда девушка уже расслабилась и отвечала на мои ласки, мягко вмешался Фрийон:

- Прошу прощения, но тебе, Бейссел, надо кое-что посмотреть...

- Что там? - мрачно откликнулся я.

- Тут такое дело... Подобных ментальных практик ни в моих, ни в архивах Легиона нет. Но кое-что я все-таки накопал. Есть несколько упоминаний о подобном феномене... Если коротко, то выходит, что некоторые псионы со временем достигают определенного порога, после которого они как бы "слышат" мир... Считается, что их логика претерпевает некие изменения, которые со временем позволяют им частично предугадывать будущее. И это не простая интуиция... В разных мирах их зовут по-разному: Жнецы, Повелители Вероятностей, те же Танцоры Смерти...

- У аффтахор они были?

- Да. Их называли Стратегами... И они были лучшими военными командирами, несмотря на миролюбивость моих создателей. Любая битва с их участием превращалась если не в фарс, то уж в избиение младенцев наверняка...

- Хихикс... - нервно усмехнулся я. Ничего себе... Мне тут же вспомнились все мои предыдущие похождения, больше похожие на танец на лезвии виброклинка... Но я практически сразу перестал истерить. Ведь спрашивается, что изменилось оттого, что я являюсь этим самым Стратегом? Пока лишь одни бонусы... Но как говорится тому, кому много дается, потом и надают немало... Причем чаще всего это болезненно... Наконец, успокоившись полностью, я поинтересовался: - Фрийон, а что же, собственно, с "жиром"? А то мы маленько отклонились от первоначальной темы...

- Пройди очередное глубинное сканирование - узнаем больше. Благо на Легионе есть лаборатория на несколько порядков лучше той, что находится у меня на борту...

- Угу, так и сделаю... Причем прямо сейчас... Арина, пойдешь со мной?

- Куда я от тебя денусь, - насмешливо отмахнулась она, уже почти полностью перестав за меня волноваться.

- Ну, тогда пойдем, - улыбнулся я ей, натягивая комбинезон.

Правда, дойти до дверей так и не успел - у меня сильно закрутилась голова. Уцепившись за косяк дверей, я смог удержать вертикальное положение. Впрочем, ненадолго. Голова начала все сильнее кружиться. Рука будто сама разжалась, и я брякнулся на пол...

- Бейссел!.. - успела закричать Арина, прежде чем я потерял сознание...

"...Что происходит? Где я? Почему-то не ощущаю своего тела. Точнее, его у меня просто нет. Как странно...

А вот и темный туннель со светом в конце... Что ж, пора посмотреть, как встретят меня мои сородичи... Или все-таки ангелы? Хотя сомневаюсь, что последние, - слишком уж много я успел натворить. Хотя вроде уничтожал лишь пиратов...

Я устремился вперед - к свету. Легкое сопротивление, и я ощущаю, как будто прохожу слабый энергетический барьер...

Э... Ну и где же чаны со смолой и сковороды с грешниками? Или на худой конец белые тучки и золотые врата с их всем известным фейсконтролем?..

...Я нахожусь в не очень большой комнате. Обставлена она со вкусом. Это заметно, несмотря даже на то, что здесь не часто убираются... Что-то мне говорит, что это моя комната...

Открывается дверь, и на пороге появляется миловидная женщина в возрасте.

- Сынок, к тебе пришли, - мягко улыбается она.

Моя мама... Странно, но у нее нет ни рогов, ни хвоста или когтей, к которым я уже привык... Простая гуманоида... Но такая родная... Она пропускает в комнату молоденькую девушку. Еще даже несовершеннолетнюю. Красивая фигурка, стройные ножки, небольшая грудь, тонкие черты лица и обалденная шевелюра пышных, черных как смоль волос до лопаток... Она неуверенно улыбается. Я улыбаюсь в ответ, говорю:

- Ну, здравствуй, красавица. Сегодня я буду твоим репетитором...

- Здравствуйте, меня зовут Ира..."

Глава 25

Я резко подорвался с того места, где лежал, и непонимающе уставился на окружающую обстановку. В ушах еще звенело от моего собственного крика "Ира!!!"... Все эти приборы, шкафчики... Все очень знакомо... Ах да, точно... И я позвал:

- Фрийон?

- Наконец ты проснулся. - В его голосе звучало облегчение.

- Сколько я пробыл без сознания?

- Две недели. За это время мы успели вернуться на станцию, получить через подставных лиц оплату за уничтожение огромного количества пиратов, а заодно взяться за доставку груза большого тоннажа. Куда, собственно, сейчас и направляемся...

- Ясно... Фрийон, то, что я видел, - это был сон?

- Нет, воспоминания... Во время закукливания был сломлен один из психоблоков, которые имели место в твоей памяти... Видимо, близость с Ариной была тому причиной...

- Я думал, что полностью потерял память... - непонимающе протягиваю, неуверенно вставая с медицинского стола-кровати.

- Я тоже так думал... Но теперь видно, что кроме утраты памяти у тебя есть еще и психоблоки на некоторых фрагментах... - Замявшись немного, он добавил: - И еще одно...

- Да?

- Судя по всему, блоки поставил ты сам...

- Зачем? А главное - как?! - Ошарашенно сажусь обратно на медицинский стол.

- Не знаю... Наверное, чтобы сохранить эти воспоминания...

- Ясно... Ясно, что ничего не ясно... - шепчу я, по привычке закусывая коготь. Стоп! Какой коготь?! Это больше похоже на те ногте-когти, что у Арины... - Фрийон? Что со мной произошло? - Мой голос ровный и безэмоциональный, что говорило о моем сильнейшем волнении.

- Как я говорил, ты прошел закукливание... Тебе, кстати, очень повезло, что оно не началось во время боя - за это можешь благодарить свой организм, который был накачан просто жутким количеством адреналина... Но вернемся к основной теме... Ну, в общем... - Больше он ничего не сказал, но часть противоположной стены превратилась в зеркало...

М-дя... Если раньше я походил на беса или черта, то теперь передо мной, в отражении, с ошарашенным видом сидел настоящий демон.

Тот жировой нарост, что появился у меня, исчез. Теперь, по крайней мере, понятно, для чего он был нужен - для наращивания мышечной массы.

Мой рост приблизился к двум метрам, кожа еще сильнее потемнела и загрубела. Мускулатура, которая у меня и без того была хорошо развита, грозила стать мощной, хотя фигура при этом оставалась поджарой. Рога сильнее прижались к голове, но прилично удлинились, а уши еще больше заострились и вытянулись, да к тому же я мог ими вполне свободно шевелить. Клыки стали более крупными, зато теперь могли втягиваться. Хвост... хвост остался. Более того, он стал толще, а шип приобрел способность распадаться на четыре части и выполнять функции пальцев. Малоподвижных, но пальцев. Сами пальцы, как уже говорилось, теперь оканчивались ногте-когтями. Короче говоря, все части моего тела были очень хорошо приспособлены к убийству. И было что-то еще...

- Фрийон, это то, что мне кажется?

- Они самые, - весело согласился тот.

Вот это оказалось слегка неожиданно... Правда, я быстро пришел в себя, после чего попытался ими пошевелить. Получилось на удивление легко, хотя и было такое чувство, как будто я их отлежал...

О чем это я?

О моих крыльях. Да, да, самых настоящих крыльях. Они оказались поистине чудом: больше всего были похожи на руки, только с сильно измененными пропорциями и с добавлением нескольких дополнительных суставов. Их тонкие кости были прочными и гибкими, так что при необходимости компактно складывались и могли вжиматься в спину, на которой имелось для этого что-то наподобие карманов.

Еще большим чудом оказалась перепонка. Сейчас она была тонкая и практически прозрачная, но Фрийон заверил, что вскоре станет очень прочной. А главное ее свойство состояло в том, что она была пронизана мышцами, благодаря которым я мог натягивать ее между "пальцами" крыльев, делая упругой или мягкой, а также притягивать вплотную к ним, отчего крылья превращались в странной формы руки с длиннющими пальцами.

- Э... А я смогу на них летать?.. Они хоть и большие, но, мне кажется, не приспособлены для полетов на планетах с сильным гравитационным полем...

- У тебя, кроме всего прочего, образовались биогравы - фактически это антигравитационные пластины биологического происхождения. Пока еще они слабы, но их можно накачать, как и любые другие мышцы.

- Есть еще какие-то изменения, незаметные на первый взгляд? - нервно спросил я у Фрийона, пытаясь нащупать один из биогравов, который, по заявлению моего корабля, находился у меня в икре ноги. Но ничего, кроме небольшого уплотнения мышц, обнаружить не смог.

- Ты, как всегда, прозорлив, - хмыкнул этот паразит. - У тебя возросли способности к регенерации. Также уплотнились псионические ткани, так что не удивляйся возросшим способностям. Еще что-то произошло с глазами. Вроде как ты получил аналог ночного зрения...

- М-дя... Как думаешь, очередные метаморфозы ожидаются?

- Нет. Пока ты находился в коконе, который, кстати, вырос из жирового горба вокруг тебя за неполный час, мы сделали несколько анализов. Так что можно смело утверждать, что больше нежданчики тебе не грозят... Разве что возрастут силы этой формы...

- Ясно... Кстати, а откуда взялась физическая масса? Ведь горба не могло хватить на все метаморфозы...

- Ну, это просто - ты все-таки на борту космического корабля, так что подключить тебя к необходимым системам с питательными веществами было самой малой нашей проблемой...

- Что ж, придется в скором времени пройтись по магазинам, - хмыкнул я, окидывая взглядом свое изменившееся тело, после чего вышел из медотсека, где находился. Пора поприветствовать команду...

Дверь плавно отошла в сторону, впуская меня в кают-компанию. Все находящиеся здесь тут же повернулись в мою сторону. Несколько секунд длилась немая сцена, после чего все как один вскочили с радостными криками и стали меня обнимать, хлопать по плечам, дергать за хвост и крылья... В общем, все, что положено после длительного отсутствия одного из членов экипажа.

Подобная кутерьма продолжалась минут пятнадцать, пока я начальственным голосом не приказал всем успокоиться. Они повиновались, хоть и с неохотой... и смешинками в глазах.

Я обвел взглядом радостные лица. Понятие "морды" к разумным существам было бы как-то неправильно применять. Ну, разве что к моральным уродам. Но таковых в моей команде замечено не было. Я улыбнулся, показав на мгновение свои изменившиеся клыки. Ни в ком из соратников я не ощущал фальши - все были действительно рады меня видеть... Это, признаюсь, приятно.

Только что это? Грусть? Я нашел взглядом источник таких неправильных сейчас эмоций. Позвал:

- Арина...

Девушка подняла на меня огромные глазищи, которые, как говорится, сейчас были на мокром месте. Я мягко ей улыбнулся, шагнул вперед и заключил в объятия.

Арина на мгновение замерла, как маленький испуганный зверек, выскочивший навстречу огромному матерому хищнику, и повисла у меня на шее, рыдая в три ручья. Ее хвост ощутимо обвился вокруг моего торса. Сквозь рыдания можно было различить тихие слова, прерываемые всхлипами, о том, как она переживала, когда я упал без чувств, а из моего тела стали стремительно расти черные волосины, которые вскоре образовали вокруг меня непроницаемый кокон. О том, как она боялась, что я не проснусь... Или проснусь, но утрачу память...

- Глупышка, - мягко сказал я, в свою очередь обвивая ее хвостом, а после и оборачивая нас крыльями, создавая некое подобие кокона. Команда смущенно отводила глаза, хотя я то и дело замечал одновременно ехидные и завистливые взгляды...

Впрочем, парней понять можно - Арина единственная девушка на корабле. А это непорядок. Ведь кто сказал, что женщины плохие бойцы? Может, у некоторых гуманоидных рас так оно и есть - самки слабее самцов. Но это не относится к тем расам, чьи предки произошли от хищных видов животных.

Например, женщины расы Джура даже сильнее мужчин, хотя невелики ростом. Видел я на станции, как парочка таких "львиц" сцепилась по какому-то поводу с командой каботажного судна, которое пришвартовалось для дозаправки. Так вот - улететь несчастные смогли лишь после недели интенсивного лечения множественных переломов у всей команды, включая капитана, который также был "львом".

Да, надо будет исправить это недоразумение...

- Кэп, я все же не понимаю, на кой нам этот трофей? - спросил меня Джур, когда мы все удобно устроились в кают-компании.

- Ты ведь запрашивал ответ на предмет того, что это такое. Впрочем, как и все здесь присутствующие. - Для наглядности, кого именно я имею в виду, обвел команду Фрийона.

- Так-то оно так, - кивнул старпом, задумчиво почесывая свой подбородок верхней правой рукой, в то время как нижняя пара рук была сложена на груди. Забавное, однако, зрелище - каждый раз, когда вижу, невольно начинаю улыбаться... - Но все же - зачем мы сперли дохлый информ-маяк? Пусть даже он принадлежал аффтахор... Если уж это отребье Галактики не загнало его хоть за полцены, а использовало в виде памятника... Какой нам от него прок?

- Дохлый-то он дохлый... Но ты постоянно забываешь, что в нашем распоряжении корабли этих самых аффтахор. А это что-то да значит... То, что сейчас невозможно для других рас, - для наших кораблей лишь муторная, жутко кропотливая работа на месяц-другой... Уже сейчас они смогли извлечь кое-какую интересную и, что более важно, полезную информацию...

- Какую же, например? - заинтересованно подалась вперед вся команда.

- Ну... - Я издевательски тянул время. - Как вам сказать... Информация штука полезная... Особенно такая... Да... Такая особенно...

- Бейссел! - в один голос возмущенно рявкнули все.

- Хе-хе... Ладно, - махнул я рукой. - Все очень просто - на данный момент у нас на руках есть кое-какие исторические данные о том, что же, собственно, произошло во время гибели аффтахор... Ну и еще так, по мелочи - несколько полезных чертежей разных механизмов и оружия...

- Это же за сколько можно будет загнать такую информацию? - с придыханием закатил глаза к потолку Икых.

- Дорого. Очень дорого, - согласно кивнул я, после чего добил присутствующих: - Но это не идет ни в какое сравнение с тем, что мы сможем найти на планетах аффтахор...

- ЧТО?!!

Да... они, несомненно, пока я был в коконе, репетировали хоровые вопли.

- Информ-маяки вообще-то были основными передатчиками информации в то время... Они фактически образовывали огромную информационную сеть по всей территории аффтахор благодаря своим модифицированным гиперпередатчикам...

Немая сцена.

Посмотрев на ошарашенные лица друзей, которые на ближайшие десять минут лишились дара речи, я без стеснения вновь стал обнимать Арину.

- И что, мы теперь будем разграблением мертвых миров заниматься? - как-то удивленно и с долей неприязни произнес Дараларх.

Икых согласно кивнул.

М-дя... Все же истинный аристократ - это аристократ. Даже несмотря на то положение, в котором он находится. Он не то что я... Даже если меня фактически королевским титулом величают - веду себя подчас хуже какого-то мясника. Хотя на войне не до расшаркиваний... Но все же, наверное, надо будет поработать над своими манерами - легкий налет аристократизма мне не помешает. Да и подобная роль может быть полезной - во всех мирах аристократы славятся исполнением своих обещаний, какими бы те ни были... Но что-то я отвлекся от основного вопроса...

- Ну зачем же? Во-первых, мы не будем грабить жилые дома - сомневаюсь, что там вообще что-то уцелело. Во-вторых, в основном нас интересует информация - имея ее, мы сможем спокойно восстановить практически любой механизм. Ну и в-третьих, даже если приберем к рукам парочку промышленных комплексов - от этого никому плохо не будет... Такая постановка вопроса вас удовлетворит? Вот и славно... А пока извлечение информации не будет закончено, нам надо где-то перекантоваться.

Все удивленно посмотрели на меня. В ответ я обвел присутствующих не менее удивленным взглядом.

- Что? Если вы забыли, то совсем недавно мы фактически уничтожили одну из пиратских планет. Или вы думаете, что после подобного прокола пространства на планете смогла сохраниться атмосфера? А потому рано или поздно нам надо ожидать гостей с очень большим счетом...

- И что же ты предлагаешь? - поинтересовалась Арина, заглядывая мне в глаза. Она удобно устроилась на моих коленях.

- Мое мнение таково - пора оправдать название нашего авианосца.

Ответом мне стали удивленные и недоуменные взгляды. Лишь Икых понимающе улыбнулся.

- Что такое легион? И что лучше всего делают легионеры?

Вот теперь понимание отобразилось на лицах всех присутствующих.

Что ж, моя задумка воплотилась в полном объеме. А главное - цена за наши услуги оказалась почти в полтора раза больше, чем я рассчитывал.

О чем я? Если коротко, то мы всей буйной толпой поступили на военную службу на контрактной основе. Ведь все-таки авианосцы атакующего типа очень редки. Ну а учитывая те проблемы, что образовались в последний год у приграничных войск, это было особенно актуально. Причем настолько, что несколько звездных государств объединились в коалицию... Правда, в то время, когда происходило это исторически важное событие, мне было не до отслеживания галактической политики. Как, впрочем, и любых новостей - в это время меня волновал лишь один вопрос. А именно - спасение Арины и заметание своих следов в проведении этой акции.

Так что, освободившись от груза, на который команда взяла фрахт, пока я валялся в коконе, авианосец тут же прыгнул к ближайшей военной станции приграничных войск.

М-дя... Хороший тогда переполох случился. А всему виной слишком точные гиперизлучатели, благодаря которым наш корабль выпрыгнул в какой-то сотне километров от станции. А по космическим меркам это фактически то же, как если бы атмосферный истребитель на максимальной скорости пролетел сквозь город на высоте в десяток метров и при этом не разбился.

Так что после того, как ситуацию разрулили и в нас перестали целиться из всех орудий станции, нашу команду иначе как психами не звали... Особенно учитывая, что любая дальнейшая выходка только укрепляла в таком мнении окружающих.

Нет, ну а как еще назвать разумных вроде бы существ, которые устраивают гонки на истребителях в ближайшем минном поле? И при этом мало того что остаются невредимыми, так еще выводят из строя большую часть этих самых мин?

Ну а то, что в истребителях никого не было и они напрямую управлялись Легионом, никому не обязательно знать.

Зачем это все, спрашивается? Да все очень просто - мне нужно было создать такую репутацию моей команде, чтобы любая небылица о нас принимала вид правдивой истории. Это, в свою очередь, позволит нам сокрыть истину, какой бы она ни была. Ведь так легче спрятать особенности наших кораблей... Уж не знаю, почему именно такой способ был мною выбран. Может, из-за способностей Стратега. Или из-за того, что лучше всего прятать на самом видном месте. А может, наше поведение выглядело очень уж эксцентрично, а потому отвлекало внимание наблюдателей от ненужных вещей, вынуждая следить за самими членами моей команды.

Для борьбы с военной разведкой, которая очень интересовалась любыми новыми технологиями и малейшим проявлением каких-либо шпионов, пришлось очень сильно поработать над своими легендами.

Таким образом, мне на пару с Икыхом, который, к слову сказать, хорошо разбирался и в подобных вещах (хотя для астроисторика было бы странно не разбираться), фактически пришлось писать историю расы бесов.

Так что теперь моя с Ариной предполагаемая родина находилась где-то на другом краю Галактики. Причем это была империя - империя Тринадцати Домов Алой Звезды. Правда, пафосное название? Зато чем больше пафоса, тем меньше желания копаться в подобных историях. Что еще? Ну... состояла эта самая империя из двадцати трех систем, населенных представителями разных рас. И лишь три системы полностью принадлежали бесам. Там было еще куча разрозненной информации, короче говоря, службистам будет что почитать перед сном.

Ах да, основной момент!

По тем же историческим данным, я вроде как являюсь главой одного из этих самих Тринадцати Домов. Дом практически был уничтожен, причем с целой планетой, где находилась его столица. И соответственно уцелевшим пришлось бежать, используя древние прыжковые Врата, которые были обнаружены еще в самом начале космической эры.

Ну а для того, чтобы никому не пришло в голову искать эти самые системы, были пущены слухи, будто империя окружена Мертвыми землями. И по воздействию эти земли вроде как очень напоминают то самое излучение, что имеет место в карантинном секторе, где некогда были миры аффтахор.

Так что история выглядела занятно, и докопаться до ее происхождения было проблематично. Мы даже использовали несколько разных стилей написания, а кое-что просто пропускали через информационные конвертеры Легиона, чтобы экспертиза, имей таковая место, не смогла выдать заключение, что история написана всего несколькими разумными, а вовсе это никакие не исторические хроники, каковыми мы хотели их представить.

В общем, попотели мы изрядно. Но результат того стоил.

Так что через неделю после подписания контракта с военными, которая была потрачена на проверку нашего прошлого, мы приступили к своим прямым обязанностям.

А именно к патрулированию в составе небольшой флотилии из десяти кораблей. Четыре рейдера, два фрегата, два корвета, один линкор с возмутителем гипера на борту и наш авианосец.

Работа вроде и простая, но в то же время яркая. Если уж не стычками с пиратами время от времени, так выходками моей команды, которая каждый раз откалывала такое, что шумиха стояла на ближайшие световые годы.

Глава 26

Мощный прямой удар. Блок. Удар с разворота ногой. Очередной блок левым клинком, одновременно удар правым на уровне живота. Присесть, после чего резко крутануться на месте, используя хвост для подсечки. Добивание клинком, зажатым в левой руке, по горлу упавшего противника. Принять удар на правый клинок, взятый обратным хватом...

"Опять забываю", - мрачно подумал я. Решив исправляться, тут же нанес сокрушающий удар с разворота крылом. С четким хрустом мой очередной противник стал уже поверженным противником.

Я довольно оскалился. Клыки тут же выдвинулись на полную длину, как это со мной теперь происходит при очень ярких эмоциях. Мысленно хмыкнув, прикидываю, насколько же возросли мои способности по сравнению с теми, что были в облике беса... Правда, при этом не забываю парировать атаки наседающих противников.

"Капитан, на закрытый сетевой ящик пришло сообщение", - через имплантат обратился ко мне Легион.

Тихо ругнувшись, я тут же раскрутил "мельницу", тем самым создавая щит из вращающихся с бешеной скоростью клинков, заточенных на атомарном уровне. Ближайший из оставшихся противников тут же разлетелся обрубками, а во все стороны брызнула железная крошка брони робота.

Подкравшийся сзади робот-боец тут же оказался проткнут насквозь моим левым крылом, больше похожим сейчас на огромный шип из-за плотно прижатых друг к другу "пальцев". Перепонка была притянута к направляющим костям, а поверх были надеты некие конструкции, похожие на перчатку, по сути - полые клинки. В общем - смертоносное оружие ближнего боя для мест, где крылья не способны исполнять свою прямую обязанность. Я резко расправил крыло, отчего "пальцы" разошлись веером. Таким образом, на пол робот упал двумя частями, разрубленный от паха до головы.

Я посмотрел на оставшихся двоих противников - четырехрукий с мечом в каждом манипуляторе и скоростной скаут с системой мимикрии.

Тихо рыкнув, я уже атаковал сам, а не защищался, как раньше. В результате моих действий скаут улетел к противоположной стене (а это около десяти метров), лишенный при моем участии всех выступающих частей. Сила удара была такова, что на пол упала уже покореженная чушка, внутри которой не осталось ни одной уцелевшей микросхемы.

Остался лишь мечник. Увидев, что на него обратили внимание, он изобразил приглашающий жест.

Я лишь криво улыбнулся, показывая клыки, после чего проворчал:

- Надоело, - и в тот же миг нанес по нему сокрушительный гравитационный удар.

В эпицентр устремились огромные мощные потоки воздуха, чтобы уже через десяток секунд с грохотом, больше похожим на взрыв, устремиться во все стороны. А в том месте, где еще совсем недавно стоял робот, лежал небольшой разноцветный металлический шар неправильной формы - все, что осталось от моего последнего противника.

- Общая продолжительность боя - пять минут двадцать три секунды, - через динамики разнесся голос Легиона. - Поздравляю - ваш рекорд превзошел предыдущий на тридцать две секунды.

- Забавно, - усмехнулся я, после чего, принимая из рук Арины, которая с безопасного расстояния следила за боем (как и большая часть команды), полотенце, приказал: - Показывай, что там за послание пришло.

Перед глазами тут же появился голографический интерфейс с текстом. Несколько раз перечитав его, я удовлетворенно кивнул:

- Прекрасно. - На мои губы наползла уж действительно демоническая улыбка. - Фрийон, подготовиться к вылету. Арина, давай на борт - ты летишь со мной. Джур, остаешься за главного, Икых - его помощником.

- Кэп, а ты куда? - удивленно спросил старпом.

- Да вот появилась возможность прояснить кое-что о моем прошлом...

- Ем... Может, еще кого-нибудь возьмешь?

- Хм... Ладно... Алир, прихвати с собой двоих псионов - будешь изображать почетный караул... Теперь вроде бы все... Что? Вы еще здесь? У вас полчаса до вылета. - Команда тут же скрылась с глаз. Я посмотрел на девушку: - А тебе надо уже сейчас ложиться в капсулу - придется кое-что подправить в твоей внешности. - Арина удивленно и слегка испуганно посмотрела на меня. Пришлось пояснить. Правда, сделал это я в уже привычной для себя манере: - Надо на некоторое время воскресить Бесовку...

Серебряный корпус небольшого кораблика, окутавшись плазменными щитами, резво нырнул в плотные слои атмосферы планеты.

Сейчас Фрийон выглядел так же, как в тот раз, когда мы разворошили осиное гнездо наркоторговцев и убили одного из наркобаронов.

Мы всей дружной компанией стояли на мостике и наблюдали за тем, как приближается поверхность космопорта, со всех сторон охваченного гигантским мегаполисом. Мегаполисом планеты Адем.

Что ж, по-другому на этой планете и быть-то не может - слишком уж малый процент общей площади занимала суша. И на этой самой суше вырос город-держава, состоящий из одних только небоскребов. Удивительное и ужасающее одновременно явление. Этот город был одной из самых ярких клоак в этом рукаве Галактики. И сюда мог попасть любой - будь то пират, контрабандист или император. Главное условие - деньги. Место, созданное авантюристами и аферистами, все для тех же авантюристов и аферистов. Место для самых разных сделок - легальных, полулегальных, нелегальных и таких, которые могут привести к уничтожению целых планет, узнай кто-нибудь о них.

Наконец Фрийон, работая на одних только антигравах, аккуратно втиснулся между небольшими, судя по виду - недавно сошедшим со стапелей рейдером каких-то космических войск и, несомненно, пиратским судном (именно судном - более раздолбанного корыта мне давно не доводилось видеть).

Через пару минут подлетел небольшой служебный флаер, из которого быстро выбрались двое разумных и заспешили к шлюзу Фрийона...

...Уже через пять минут все формальности были улажены.

Причем именно формальности. Нас просто спросили о причине прибытия и об оружии. Попросили использовать, если надобность случится, только точечное, так как слишком мощные взрывы могут привести к крупным разрушениям в городе небоскребов.

Я лишь похмыкал на это, занимая место за правым плечом Арины, выглядящей и одетой сейчас как Бесовка.

Сейчас я играл роль телохранителя. Правда, чтобы выглядеть как бес, а не демон, мне пришлось сложить крылья в карманы на спине. Это было немного неприятно - слишком много времени я потратил на накачку, а потому крылья еле-еле помещались в карманы. Из-за этого вид у меня был напыщенный. Но что поделаешь - пришлось терпеть. Одет я был в привычный уже боевой доспех, в который пришлось внести несколько изменений, чтобы нельзя было опознать в нем, возьмись кто-либо проверять подобную информацию, ту броню, в которой ходит моя команда. Лицо было полностью закрыто зеркальным с одной стороны щитком.

Наши сопровождающие были облачены аналогичным образом.

Вскоре подлетел транспорт - бронированный флаер-лимузин темно-синего цвета, в который мы и погрузились.

Получив координаты, флаер мягко взмыл в воздух и, на удивление легко вклинившись в оживленный поток разноцветных летунов, помчался в указанном направлении.

Местом встречи была выбрана крыша одного из множества городов-небоскребов, где размещалась столь же огромная посадочная площадка для флаеров. Именно городов, так как в них можно было жить, не выходя наружу, - они могли обеспечить всем необходимым. Как я уже раньше упоминал, от вас требовались лишь деньги - и любая ваша фантазия тут же была удовлетворена.

Это здание было избрано местом встречи по той причине, что находилось на отшибе - на небольшом полуострове, что гарантировало защиту от атаки снайперов как минимум с двух-трех сторон. Это при условии, что упомянутый снайпер не зависнет где-нибудь на расстоянии при помощи технического приспособления, сворованного, например, у военных или без каких-либо проблем приобретенного на любом из местных рынков.

Но даже произойди подобное - гипотетическому снайперу это мало чем бы помогло. Будь он вооружен хоть боевым спутником с лазерными орудиями.

Все дело в том, что весь город небоскребов окружен по периметру мощным защитным полем. Оно, конечно, не блокирует оружие, но отразить удар извне для него не проблема. Именно благодаря этому полю город все еще стоит, ведь есть много разумных, кого не радует существование подобной клоаки, где собрались жулики всех мастей и видов. Атака же изнутри мало что даст - все важные точки защищены так, что некоторые банки позавидуют. Да к тому же какой смысл в попытке застрелить сотню-другую местных негодяев? Особенно если учесть, что все здесь вооружены... Не что иное, как один из самых оригинальных способов самоубийства.

Бомбы тоже проблема, так как сканеры тут что надо. Ну а если вы попробуете прикупить, например, ядерную бомбочку, ее вам доставят на борт корабля. Космопорт отгорожен от города аналогичным полем. Так что единственный шанс хоть что-то тут натворить - это сколотить свою банду и автоматически стать участником непрекращающихся местных разборок. Ну а как известно любому интересующемуся - подобная мерзость в Галактике никогда не переведется, а потому всегда будут желающие поселиться на этой планете.

Наш небоскреб достаточно сильно выдавался вперед, и соответственно на нем размещалась одна из установок генераторов поля, защищая от внешней агрессии внушительную часть побережья. Потому и охрана здесь была более сильная.

Что, впрочем, никому не мешало устраивать междоусобные разборки. Так что, видимо, именно этот небоскреб был выбран встречающей стороной скорее исходя из собственных интересов.

Ну как бы там ни было, уже через двадцать минут наш фешенебельный флаер заходил на посадку... Кстати, вот еще один парадокс этого города - здесь летали лишь на местной технике, которая управлялась автоматикой. А чтобы кто-то шибко умный не попытался сбить приглянувшийся флаер, те имели защиту, которой могут позавидовать некоторые легкие, а то и средние истребители (как уже говорилось, все зависело от вместительности кошелька клиента). В том числе были оборудованы и противоракетными системами.

Когда флаер мягко завис над посадочной площадкой, Алир и его подчиненные тут же выскочили наружу и, слаженно работая, быстро рассредоточились по периметру.

- Наш выход, - шепнул я слегка дрожащей от сдерживаемой ярости Арине (ее понять можно - после случая с похищением она на всякую шваль теперь спокойно может смотреть только через орудийный прицел), опустил зеркальное забрало своего шлема и выбрался наружу.

Пристально оглядев окружающее пространство и получив от Алира повторный сигнал, что все спокойно, я помог девушке выбраться из салона, осторожно поддерживая ее под руку, но в то же время готовый в любой момент прикрыть ее своими щитами от возможной атаки. Ведь ее роль, к сожалению, не предусматривает ношения тяжелого доспеха...

Будь у меня возможность - она бы вообще осталась на борту Легиона. Но тут, к сожалению, гомункулом, создаваемым Фрийоном, обойтись невозможно - слишком тесное общение предстоит. А управлять им на расстоянии тоже не выход - малейшая задержка в реакции может привести к плачевным результатам.

Салон девушка покинула с маской раздражения и брезгливости на лице - это единственное, чем она смогла заменить свои истинные чувства... Хм, а что - так даже лучше. С подобными личностями, которые мнят о себе невесть что, предпочитают общаться по минимуму. И решать дела без проволочек.

Слегка поправив платье (очень похожее на то, в котором некогда довелось щеголять мне). Арина... то есть сейчас - Бесовка с гордым видом ступила на площадку.

Нас уже ждали два мордоворота ранее невиданной мною расы. Больше всего они походили на прямоходящих приматов внушительных размеров с черной шерстью по всему телу, среди которой яркими пятнами выделялись красные полосы открытой кожи, которые при дыхании слегка надувались. Да к тому же одеты были в военные образцы универсальных средних доспехов для гуманоидов...

Да, есть и такая броня, ведь случается, что представители нескольких видов рас служат вместе в одних и тех же войсках (яркий тому пример я и моя команда), ну а как известно, военные не любят разношерстности ни в чем, в том числе и во внешнем виде.

Аккуратно просканировав их, я убедился, что они настолько же тупы, насколько выглядят.

На Алира с подчиненными и меня они посмотрели внимательно, но промолчали, хотя я и ощутил их недовольство... Хм, тупые они тупые, но то, что профи, - несомненно. И это в известной мере понятно - все-таки телохраном должен быть индивид с ярко выраженными инстинктами хищника, чтобы вовремя уберечь своего нанимателя. А навыки и вдолбить можно... Ведь иногда тупость подчиненных бывает начальству на руку - меньше станут задаваться ненужными вопросами. Короче говоря, данные представители расы тор-ахха (Фрийон уже идентифицировал их принадлежность к этой расе) были такими, какие и требовались скользким личностям с достаточными финансовыми средствами для обеспечения личной безопасности.

В общем, эти лбы и оказались нашими встречающими.

Нас пригласили пройти в лифт.

Пока кабинка опускалась на необходимый этаж, нас успела вдоль и поперек просканировать всевозможная автоматика, о чем мне и сообщила через имплантат Арина, чьи рожки, как известно, были напичканы под завязку всеми возможными электронными приборами.

На выходе нас встретили еще двое представителей тор-ахха. Эти были чуть лучше умственно развиты и почтительны. Нас попросили следовать за ними. А еще через пару минут провели в просторный зал с множеством диванов и кресел. Здесь Арину и попросили оставить ее охрану.

В первое мгновение девушка растерялась, но быстро взяла себя в руки и заявила, что с ней должен быть как минимум один охранник. Иначе мы немедленно покинем это место.

Как ни удивительно, но это требование было безоговорочно принято. Хотя о чем это я? Здесь без охраны ни один более или менее состоятельный разумный даже в туалет не пойдет... Так что один охранник был вполне приемлем.

Впрочем, если начнется заварушка, то даже приличное расстояние не будет большой проблемой для наших ребят - защита у них мощная. Благо я предпочитаю не количество, а качество. Ведь намного лучше, если один боец будет равен взводу регулярной армии. Экономия выходит еще та. Оружие и броню может выращивать как Фрийон, так и Легион. Профессионального же бойца достать проблематичнее, а обучить и того сложнее и, что не менее важно, дольше. Да и те турели, что находятся в приемном зале, псионики уже незаметно вывели из строя.

Мы же с Ариной вновь продолжили путь по извилистым коридорам.

Конечным пунктом оказался кабинет, обставленный богато и со вкусом. Хозяином же кабинета оказался... я мысленно поморщился... родич Рило Орито - зеленый гоблин-переросток, одетый во что-то среднее между боевым доспехом и деловым костюмом.

Впрочем, можно было и догадаться - именно эта раса в большинстве своем занимается бизнесом, что не всегда является законным.

Впрочем, пока никакой исходящей от него агрессии я не ощущал. Лишь деловая хватка акулы бизнеса средней руки. Хотя что значит "акула бизнеса", я толком не понимал. Дырявая память и дальше продолжала подкидывать мне сюрпризы.

Представился гоблин как Гаргаш Тер - агент информационного поиска. Тоже мне - придумают название позаковыристей и радуются. Ищейка он и есть ищейка, несмотря на ранг...

Говорил он предельно вежливо, но не унижая своего достоинства. Условия обговаривал дотошно, что в сочетании с его глубоким, слегка ворчливым голосом создавало слегка завораживающий эффект.

В другое время и в другой ситуации я бы с удовольствием пообщался с ним подольше. Из него мог бы выйти прекрасный собеседник и полезный партнер.

Да только вот, когда инфокристалл с желаемой информацией оказался у Арины в руках, а деньги перекочевали на его счет, все и началось...

Раздался визг гидравлики, и в какие-то мгновения (я успел лишь дернуться) мы с девушкой оказались в пластиковой коробке с ребром три метра. Точнее, мне сначала показалось, что это пластик. Первый же удар виброклинками показал, что это кристаллизит - композитный бронематериал, который ставят вместо стекол все богачи, чтобы их не пристрелили с расстояния. Так как прочность оного была невероятна. Я зашипел от ярости.

Тем временем Гаргаш встал напротив нашей ловушки и, прислонив к ней небольшой цилиндр, которым оказался звуковой модулятор, позволяющий общаться через подобный материал, проговорил:

- Знайте, уважаемая Бесовка, мне было приятно иметь с вами дело. Четкие условия, никакой попытки обмануть... Вы достойны уважения... Однако есть одно маленькое но. А именно - вы убили Рило Орито... Не то чтобы мне он нравился... Но сейчас среди наркобаронов идет война, и тот из них, кто сможет предоставить вашу голову, получит больше уважения и соответственно - влияния и власти. Так что вы очень ценны. А потому я собираюсь продать вас тому, кто дороже заплатит...

Пока гоблин трепался, я успел обговорить через имплантат ситуацию со своей командой и разработать стратегию. Она была проста - прорываться с боем.

Но только не к площадке с флаерами, а к окнам. Зачем? Да все очень просто - я ведь не дебил, чтобы лезть куда-то, откуда нет возможности бежать, если запахнет жареным? Надеюсь, что никак нет...

Так что пара арендованных флаеров находились в нескольких кварталах отсюда и были полностью под контролем Фрийона. И соответственно, уже неслись к точкам встречи. Сам же наш корабль тоже готовился к экстренному старту - как только начнется прорыв. Эвакуация должна была пройти очень быстро - мы прыгаем во флаеры, а те сразу же поднимаются над небоскребами и залетают в ангар Фрийона.

А для начала нужно выбраться из этой клетки. Ну, это не так уже и сложно.

"Ведь так, Арина?"

Девушка лишь слегка кивнула в ответ на мой мысленный вопрос. Благодаря своим имплантатам она уже подчинила часть управления систем безопасности. Не все, конечно, - практики все-таки у нее маловато. Да и защита тут хороша... Но в достаточной мере, чтобы убрать клетку, а заодно и отключить щиты, закрывающие окна...

Когда в зале ожидания зазвучали взрывы, Гаргаш напрягся. Хотя и не слишком сильно - понадеялся на боевые системы и бронированность данного помещения, которое по защищенности могло поспорить с капитанским мостиком крейсера... А зря - ребята предусмотрительно ее, в смысле систему, поломали.

Но как только заработали приводы, убирающие клетку обратно в потолок, он испугался. И даже попытался открыть огонь из небольшого импульсного оружия, которое выдвинулось из наруча его брони-одежды.

Я не стал дожидаться, пока клетка полностью поднимется, - не хватало, чтобы Арину зацепило, ведь на ней нет никакой защиты. Резво проскочив в образовавшуюся щель, причем так, чтобы между мной и противником оказалась клетка, я вскочил на нее, пока она не ушла в потолок, и сделал двойной прыжок. Первый кинул меня под потолок, а уж оттуда, используя псионические способности, я опустился прямо на голову Гаргаша. Моя броня оказалась крепче его, а потому, когда я встал, он остался изломанной куклой лежать на полу.

Жестоко? Да... Беспринципно? А мне по фиг - за своих убью любого и любым способом.

Все-таки хорошо, что скрытые в стенах турели уже были отключены, а то я бы и первый свой прыжок не успел завершить. Ну и фиг с ними, раз уже выведены из строя.

А то, что я не воспользовался своим оружием... Ну так возникает иногда желание убить врага собственноручно. Вот как сейчас... Ведь по большому счету я одной псионикой мог ему мозги вскипятить...

И только теперь заплечные турели выдвинулись в боевое положение. Сейчас предстоит бой, а не желание утолить свою ярость. А потому...

Первым делом я крепко прижал к себе Арину. Не затем, чтобы, как романтический герой, поцеловать ее посреди бойни, а с более практичной целью - так она попадала под защиту моих щитов. И соответственно большая часть энергетического оружия ей теперь была не страшна.

Ну теперь ближе к делу... Перед моим внутренним взором всплыл план этажа. Пора убираться отсюда.

Сначала я убил прямо через стены двух охранников, которые там находились. Как? Да очень просто - оборвал им телекинезом все связующие каналы мозга с хребтом. К сожалению, подобное я могу сотворить не далее чем в трех метрах от цели - это требует высокой концентрации и множества ментальных сил.

Ну, ничего - для дальнего боя у нас найдется что противопоставить. Вот как сейчас, например...

Из-за угла выскочили еще трое охранников. Двое тут же получили по плазменному заряду, а третий - точно в центр лба (благо эти гамадрилы-переростки понадеялись лишь на защиту от энергетического оружия) стальной шарик, разогнанный одним только телекинезом. Ага, живая, ходячая и рогатая гаусовка...

Но на этом противники не кончились - было бы слишком просто. А потому из потолка упали четыре полуметрового диаметра хромированных шара. Я мрачно выругался. То, что нам противостояло, было очень мерзким противником.

Почему? Все очень просто.

Перед нами были боевые дроны стигийцев. Прочная броня защищала от кинетического оружия, а зеркальная поверхность неплохо отражала импульсное. Ко всему прочему они имели плазменные щиты наподобие тех, что были у десантных отрядов...

Собственно говоря, эти роботы и были десантными, так как их создатели отличались повышенной хрупкостью. А потому выкручивались за счет боевых роботов. В чем, к сожалению, достигли определенных успехов.

Но самое мерзкое, что при таких характеристиках они обладали еще и оружием как ближнего, так и дальнего боя.

Одним словом, очень сложный противник. В особенности тогда, когда с тобой незащищенный спутник.

Единственный их недостаток, который сейчас мог стать для нас спасением, - это длительная для боевого механизма активация - все-таки подразумевалось, что их будут запускать с дружественного корабля, а не среди скоротечного боя...

Благодаря этому у нас есть шанс остаться в живых.

Но пока я обдумывал эту мысль - тело действовало самостоятельно. Вскинув руку, я послал мощнейший телекинетический удар по ближайшему дрону. Его отбросило в противоположный конец коридора и впечатало в стену. При этом двоих, что оказались на его пути, разметало в стороны.

Вместе с этим я метнул левой рукой виброклинок в сферу, что была чуть в стороне и под удар не попала. Мое оружие, направляемое в полете телекинезом, вошло в дрона по рукоять, достав до небольшого плазменного реактора...

И, не дожидаясь, пока тот сдетонирует, я, подхватив Арину на руки, ломанулся с крейсерской скоростью прямо по коридору, в конце которого было окно. Впереди меня летели шарики из обедненного урана, разогнанные моими заплечными орудиями. Они-то и разнесли кристаллизит - все-таки никто не подумал, что по нему будут стрелять именно такими снарядами - кинетическими, да еще и взрывающимися... Почему я не расстрелял нашу клетку подобным образом? А я что - совсем псих? Мало того что убило бы Арину, так еще и мне бы досталось...

Но я в очередной раз поражаюсь недальновидности космических рас - почему, если появилось энергетическое оружие, сразу же забывают о кинетическом? Тот же лазер легче и надежней, да к тому же бесшумен... Но это не всегда главные требования. Вот как сейчас, например...

Впрочем, что это я? Будь по-другому - нам оказалось бы сложнее выбраться наружу... А так...

А так я просто проломил плечом покрывшееся мелкой паутинкой трещин окно и рухнул в бездну с семисотого с чем-то там этажа небоскреба.

Девушка у меня на руках лишь тихо охнула, когда мы стали падать, - все же у нее удивительная выдержка для бескрылого существа. Да еще если учитывать, что перед этим в нас хорошенько постреляли, а у нее не было даже минимальной защиты. И дроны, даже не успевшие активироваться, тоже действуют на нервы далеко не самым положительным образом...

Глава 27

Ранец, выглядящий как горб на моей спине, со щелчком изменил конфигурацию, как бы съеживаясь и становясь

у

же, тем самым позволяя мне расправить крылья. Вообще-то предполагалось, что их не придется использовать, чтобы лишних подозрений не было. Тихо вошли, обменяли инфу на деньги и так же тихо ушли... Не удалось. А жаль.

Сзади громыхнуло - это взорвался реактор дрона, а вместе с ним и немалый его боезапас.

Самым сложным было расправить крылья так, чтобы их к... моей бабушке не оторвало. И это когда земля очень быстро приближается.

Так что сначала я выпрямил крылья и лишь потом, напрягая мышцы перепонки, "натянул" ее между костяными пальцами. А параллельно с этим я должен был изо всех сил напрягать свои биогравы, чтобы уменьшить скорость падения... И это-то при двойном весе. Короче говоря - задачка еще та...

Рядом что-то взорвалось, и нас кинуло к стене небоскреба.

Несколько секунд замешательства, и я понял, что флаер, который вообще-то должен был нас эвакуировать, принял на себя предназначенный нам снаряд. Точнее, ракету...

Помнится, я говорил, что кинетическое оружие у космических цивилизаций не в почете? Так вот, это не распространяется на ракеты любых видов и размеров. А уж когда увидел, кто именно стрелял...

Выругавшись себе под нос, я тут же прижал к телу расправленные было крылья и перешел в контролируемое падение, понимая, что где одна ракета, там и другая... А то и вообще целый рой.

"Меняй положение", - мысленно обратился к Арине. Девушка в считаные мгновения обвила руками мою шею, а хвостом - торс. Мы теперь тесно прижались друг к другу. Для надежности я обнял ее за талию. Что ж, теперь можно и поманеврировать...

Делая мощные гребки крыльями, я стал изменять наше состояние из простого, хоть и контролируемого падения - на пикирование по дикой траектории. Это дало свои плоды - еще две ракеты пролетели в считаных метрах от нас.

Пора выравниваться, подумал я, когда белесый туман, состоящий из многовекового смога и разных химических отходов, покрывающий поверхность планеты, стал слишком близок.

С тихим звоном отлетающих деталей заплечные турели развернулись дулами назад...

Что меня радует в технологиях аффтахор, так это их многофункциональность. Насколько же сложно создать такой механизм, как мои орудия - и чтобы шокер был, и чтобы плазмой стреляли, и стальными шариками... и не пойми чем еще... Это же насколько должны быть универсальные детали? Да к тому же высокотехнологичные...

А потому такая малость, как их трансформация в небольшие холодноструйные движки, вообще не стоит упоминания. Конечно, после этого они уже не смогут стрелять, но... сейчас ведь намного важнее унести подальше отсюда не только ноги (их-то пришить заново можно), но и более важные жизненные органы. А это проблематично, когда на хвосте висят два дрона, у которых лишь одна цель - уничтожить тебя любой ценой...

Чуть-чуть разведя крылья для большей стабильности полета, я активировал движки на полную мощность. И с отстраненной досадой наблюдал за тем, как быстро уходит энергия. В горле сам собой зародился тихий рык.

"Попробуй что-нибудь с ними сделать, - обратился я к Арине. - Может, удастся перехватить контроль. А я тем временем устрою им гонки с препятствиями..."

Девушка ничего не ответила, лишь сильнее прижалась ко мне, пряча лицо от хлестких, на такой скорости, воздушных потоков, куда-то мне в ключицу.

А я, используя набранную скорость и инерцию длительного падения, поменял угол полета и теперь несся вверх, желая добраться до оживленных воздушных магистралей, по которым сновали флаеры. Для большего ускорения стал также закручивать воздух вокруг нас в спираль. Было сложно делать это с чем-то неосязаемым, когда даже точки приложения сил не видишь... но я все же справился.

До магистрали мы добрались лишь чудом, мне едва удалось разминуться с производимыми по нас залпам. А у дронов было как минимум три типа вооружения - ракеты, лазеры и плазмоганы...

Нижний слой магистрали мы проскочили не останавливаясь. Сейчас нужно было добраться хотя бы до третьего-четвертого. Тогда был шанс сбить наводку преследователей.

А пока мы не выскочили в четвертый слой, я старался лететь так, чтобы между нами и дронами был хотя бы один флаер.

Не потому что они не станут стрелять - просто не попадут по нас, уничтожив флаер. Что они тут же и сделали, всадив в брюхо небольшого пассажирского флаера ракету. А что? Здесь честных горожан нет, так что по фиг. И вообще - мне дороги только моя и моих друзей шкуры.

Практически вместе с этим произошел еще один, более мощный взрыв - следовавший за взорванным флаером тяжеловоз, видимо с перепугу, заложил вираж и протаранил дрона. Того сплющило, и он сдетонировал, как это недавно произошло с его сородичем в небоскребе.

Это хорошо - остался всего один... Или еще один? Это с какой стороны посмотреть. Ведь нам и одного может хватить за глаза.

"Фрийон, зараза, ты где?!" - взвыл я, понимая, что энергии для такого скоростного полета у меня осталось на считаные минуты.

"Где-где... Посторонись", - проворчал тот.

Не понимая, что он собирается делать, я тем не менее заложил противоракетный маневр, уходя как можно дальше в сторону. Зная Фрийона и то, что он нахватался у меня чего-то среднего между безумием и бесшабашностью, от него можно было ожидать чего угодно.

Как оказалось - не зря.

Раздался мощный взрыв, который почти не имел ударной волны, но в то же время реальность на мгновение превратилась в негатив, а потом... а потом, снеся флаеры с трех уровней магистрали, а заодно и раздавив последнего уцелевшего дрона, появился Фрийон.

Ну, что я говорил? Натуральный псих. Мало того что использовал гиперпрыжок, так еще и выпрыгнул на планете же. А ведь малейшая ошибка - и он бы оказался в здании... М-дя... И кого я вырастил?..

Хотя... В этом есть и положительные моменты - остается надежда, что даже в самых безумных похождениях я смогу выжить. Ладно - об этом можно подумать и позже. А сейчас нужно сваливать отсюда быстрее.

Развернувшись в воздухе, я вновь устремился к туману, в который ухнул мой корабль - даже ему нужно время, чтобы выровнять полет. Встретились мы с Фрийоном на границе тумана, отчего он сейчас напоминал всплывшее морское чудище какой-нибудь экзотической планеты.

Спланировав на пластину верхнего лифта, я, наконец, позволил Арине встать на пол. Правда, даже и не подумал убирать руки с ее талии. Да и она была не против еще немного побыть в моих объятиях.

"Валим отсюда, Фрийон", - мысленно приказал я.

Тот понятливо угукнул и начал подготовку к прорыву. Все-таки, несмотря на то что это планета авантюристов, защита здесь приличная. Иначе все друг другу глотки бы перегрызли...

При выходе из атмосферы нас попытались сначала сбить с орбитальных платформ и боевых спутников, а потом даже небольшая, до этого исполнявшая роль диспетчерской орбитальная крепость пару раз пальнула по нас, прежде чем мы нырнули в распахнувшиеся на низкой орбите Черные врата.

На этом нашу миссию можно было считать оконченной. Теперь осталось лишь осмыслить полученную информацию и решить, что же делать дальше...

Месяц спустя наша флотилия находилась около одной из пограничных планет. Прибыли мы сюда ради того, чтобы пополнить запасы как боеприпасов и топлива, так и просто отдохнуть.

Все то время, что прошло после нашего возврата с Адема (вот уж точно, для кого-то эта планета Ад, а для кого-то Эдем), мы провели в дальнем рейде. Точнее, в документах значилось, что мы в него пошли еще за неделю до посещения мира аферистов... как бы там ни было, то время, что мы провели в глубоком космосе, оказалось почти полностью заполнено боями с озверевшими пиратами. Что-то гнало их из ничейных земель. Но что именно, было непонятно - даже телепаты, допрашивавшие пленников, лишь пожимали плечами. Были смутные образы, постоянный страх перед неизвестностью и какими-то странными кораблями...

После того как данные проанализировал Легион, стало ясно, что мы случайно разворошили и без того потревоженное гнездо. Чем? Сначала смерть Рило Орито, потом фактическое уничтожение пиратской планеты и безумный гиперпрыжок Фрийона на Адеме... Но помимо нашей заслуги было еще кое-что - а именно упоминание боевых кораблей-роботов. Да-да, тех самых, которые уничтожили флот, где погибла вся семья Арины.

Так что у этой планеты мы остановились хорошенько отдохнуть перед масштабной боевой операцией, которую затеяли пограничные войска Коалиции.

Кстати, вернувшись на борт Легиона, мы узнали, что двое псионов угнали по истребителю и ушли в гипер. М-дя... А я надеялся, что этого не произойдет. Наивный - никакие угрозы не могут остановить жадных до денег... В тот день я с тяжелым вздохом объяснил находящимся на борту, что истребители имели примитивные искины и что, скорее всего, они уже самоуничтожились вместе с пилотами. Как? Нырнули в корону ближайшей звезды. Зачем? Наши технологии слишком высокие, чтобы отдавать их в руки какой-то одной расе, тем более военным. Уж тем более военным! Да и вообще такие технологии нужно держать в тайне - слишком они опасны...

Другой неприятной новостью еще в пути стало то, что Алир потерял руку, а один из псиоников и вовсе погиб - даже имплантат не помог продержаться до получения медицинской помощи. Жаль... Как все произошло? Очень просто - четвертый дрон, тот самый, которого я тогда впечатал в стену, выбрался и двинулся в сторону Алира с ребятами. Ну а у них крыльев-то не было, чтобы убежать куда подальше до прибытия подмоги, - пришлось принимать бой...

А насчет полученной на Адеме информации... Все же по большей части это оказались данные по моему пребыванию в виде зверушки, а также моя биография с того момента, как на вольной станции меня признали разумным... Хотя все же было несколько драгоценных крупиц знаний. Например, то, где меня купил ящер-папа для ящерки-дочки...

Устало откинувшись на спинку кресла в своем кабинете на борту Легиона, я потер глаза. Все же информация полезна, хоть и неприятна и разрозненна...

Некоторое время я тупо смотрел на сине-фиолетовую жемчужину планеты, на орбите которой зависла наша эскадра. Краем уха прислушался к тому, как в спальне Арина играется с подаренным мною небольшим пушистым зверьком. Лично мне он напоминал котенка с голубой шерсткой и длинным гибким хвостом, на конце которого была большая белая пушистая кисточка. Смешной, в общем, зверек. И ласковый. То, что надо для моей девочки... Против воли я улыбнулся.

Встав, потянулся, широко зевнув и расправив занемевшие от длительного сидения крылья. Просмотрел в очередной раз список находящихся на орбите кораблей, зашел в спальню и спросил у Арины:

- Как насчет похода в зоопарк?

Глава 28

Космические зоопарки зародились очень давно. Настолько давно, что никто даже не помнил, какая раса была первой на этом поприще. Огромные туши кораблей алого цвета странствовали между звездами поколениями. Сменялись поколения смотрителей зоопарка, менялись виды животных. Неизменным оставалось лишь одно - корабли продолжали свой неспешный полет среди звезд, неся на борту редчайшие и удивительнейшие виды разнопланетных существ...

Фрийон по сравнению с этой тушей казался совсем крохой. Даже Легион был раза в два с половиной - три меньше корабля-зоопарка.

Пристыковавшись к одному из множества шлюзов и заплатив за посещение, мы смогли ступить на его борт. Причем с нами была большая часть команды - а что, им тоже интересно...

Было видно, что хоть корабль и древний, но о нем заботятся.

Около часа мы бродили по галереям, рассматривая за уже знакомыми кристаллизитовыми перегородками самых причудливых существ. От грациозных и, казалось, воздушных до массивных, гротескных и свирепых.

А потом... потом мы подошли к ТОЙ самой клетке...

Наверное, со стороны я выглядел жутко. А как же иначе?

Представьте себе высокую фигуру с внушающим ужас любому разумному любой расы набором природного оружия, как то: когти, рога, клыки, хвост с шипом и огромные крылья... Добавьте к картине мощную антрацитово-черную броню с небольшим горбом между крыльями, из которого с тихим гулом выдвигаются уже готовые к стрельбе заплечные турели. Длинные атомарные клинки с не менее угрожающим шелестом выскакивают из наручей вплоть до характерного щелчка боевого положения.

Ах да... еще нужно не забыть побледневшее, несмотря на темный цвет кожи, лицо, на котором выделяются полные ярости глаза, и клыки, выглядывающие из-под приподнятой в тихом рыке верхней губы.

А также излучаемые во все стороны волны ярости последней стадии в сумме с угрожающе трещащим пространством от еле сдерживаемых псионических сил.

Прикольная картинка, правда?

И все это происходит перед небольшой клеткой для животных, в которой находятся существа, очень похожие на описанного индивида...

Так что не было ничего удивительного, что самые сообразительные, быстро сообразив (уж извините за тавтологию), что здесь происходит, поспешили ретироваться. А тем, кто оказался менее сообразителен, популярно объяснили, чем чревато пребывание в данный момент рядом с взбешенным разумным, который обвешан оружием дальше некуда...

- Начать абордаж, - ровным голосом приказал я, после чего ударил клинками по системе управления клеткой с моими... сородичами?

Главным сейчас было не допустить, чтобы от них попытались избавиться, сообразив, во что вляпались. Ведь чего проще отстрелить клетку в космос? Тем более учитывая, что именно эта сторона направлена к планете, на орбите которой и находится корабль-зоопарк.

Когда всякая связь с клеткой была оборвана, я приступил к более активным действиям. А именно стал последовательно разрушать всевозможные системы управления и мониторинга, до которых был способен дотянуться.

В это время Джур и Алир вместе с рассыпавшимися по залу нашими псиониками и боевиками укладывали мордами лиц вниз всех, кто не сообразил свалить раньше. А потому, поручив охрану моих сородичей соратникам, пошел, что называется, гулять по кораблю.

Прогулка эта больше была похожа на буйство стихии - я не сдерживался, разрушая все, что встречалось на моем пути. Единственным исключением были разумные, которых я не убивал, но все же приводил в небоеспособное состояние. Иногда для этого приходилось кому-то сломать конечность-другую, иногда это был разряд из шокера, а иногда вообще просто прикладывал ментальным ударом по мозгам...

Начали действовать и Легион с Фрийоном. И если мой кораблик уже был пристыкован к зоопарку, то Легиону нужно было пройти всю планету.

Да-да, именно пройти, а не обойти, так как наш авианосец воспользовался тем же трюком, с помощью которого некогда мы выдернули его из ледников захваченной пиратами планеты и какой недавно отколол Фрийон. Создав вокруг себя кокон из гиперпространства, Легион в мгновение ока оказался всего в сотне метров от корабля-зоопарка.

Естественно, это их испугало, и они попытались удрать.

Но во-первых, такая махина просто так с места не сдвинется.

А во-вторых, Фрийон на пару с Ариной как раз начал вирусную атаку на всех уровнях, тем самым снося любую защиту и переподчиняя себе системы управления.

И в-третьих, все наши истребители покинули борт Легиона и теперь плотным роем вились вокруг своей алой жертвы. Естественно, первой их целью стали гиперизлучатели и двигатели. Зачем нам лишние нервы?

Через двадцать минут корабль был полностью под нашим контролем.

Местное правительство, которое что-то вякнуло о недопустимости насилия, тут же получило от взбешенного меня обещание дать орбитальный залп изо всех орудий. А если это их не успокоит, мы можем и орбитальную станцию уронить на поверхность - не так уж и сложно... Те тут же примолкли. А когда им объяснили, что же, собственно, происходит и из-за чего сыр-бор, извинились и предложили помощь. Все-таки это, наверное, единственный закон, которого боятся все и вся, - закон о лишении разума разумных.

Наш отряд покидал орбиту планеты, правительство которой пребывало в шоковом состоянии от нашей жесткости и безразличия к статусу их членов.

А что они хотели? Прислали, понимаешь, какого-то генерала повышенной жирности качать права по поводу необдуманной агрессии. Ну, он и попробовал их качать. В привычной для себя манере - как вышестоящий с нижестоящим. А потому не было ничего странного, что на шестой минуте Джур без каких-либо намеков с моей стороны набил тому морду и, прихватив в каждую руку по адъютанту этого жирного борова, а его самого пиная коленками, загнал их в шлюз...

Как оказалось, нужно было выкидывать их не в шлюз, где был пристыкован корабль, на котором они прибыли, а просто выбросить в открытый космос.

Почему?

Все очень просто - меньше чем через час из атмосферы поднялось три десятка боевых истребителей. Видимо, совсем сдурели с перепугу...

В это время я был очень занят. Проводил допрос капитана корабля-зоопарка. Так что распорядился наказать вконец оборзевших засранцев и не мешать мне.

- Ну что? - спросила Арина, когда за моей спиной закрылась дверь в медицинский отсек.

Тяжело вздохнув и ничего не сказав, я направился в сторону кают-компании. Мне нужно было хорошенько выпить.

Лишь когда горло обожгло неразбавленным спиртом, я, наконец, смог ответить на вопросы собравшихся друзей.

- В общем, хреново дело... Мы с Даралархом просканировали всем им память вплоть до базисов сознания. Из двенадцати остатки разума обнаружены лишь у пятерых. Причем личностные матрицы двоих практически разрушены до такого состояния, что их придется воспитывать чуть ли не с того, как ходить в туалет... И еще такое ощущение, что оставшиеся вообще никогда не имели разума или, по крайней мере, никогда им не пользовались. Ну чисто дикие животные... Причем те обрывки воспоминаний, которые нам удалось вытянуть, косвенно это подтверждают. Сугубо звериные воспоминания - бег по ночным джунглям, охота, спаривание... Ничего не понимаю, - под конец в отчаянии выдыхаю я, делая хороший глоток из своего стакана. - Те же, кто сохранил остатки памяти... В общем, мне удалось выудить несколько воспоминаний о их родном мире. Или, точнее, о нашем... И вот что я вам скажу, ребята, - внешний облик существ в этих образах - облик классического гуманоида. Практически полностью повторяют внешний облик Арины с некоторыми исключениями и немного другими пропорциями...

- Бред, - мрачно констатировал Джур.

- А я и не спорю, - тяжело вздохнув, пожимаю плечами.

- И что теперь? Очередной тупик? - подал голос Алир, не отрываясь от разобранного на столе протеза для своей руки (если судить по деталям, он надеется воткнуть в него если не гауссову пушку, то что-то близкое к ней). - Ведь, как я помню, след обрывается на какой-то военной станции во фронтирных землях, примыкающей к карантинной зоне?

- Да... - с сожалением соглашаюсь. - Судя по записям бортжурнала зоопарка, моих сородичей им передали военные, которые и сняли их до этого с жутко побитого тархийского корабля. Удивительно, как они смогли выжить на нем. Хотя нет, как раз понятно как - их же везли в спецконтейнере для редких либо опасных животных. А это та еще штука - практически автономный модуль. И еще одно: этот торговец информацией знал свое дело - я тоже находился на борту того корабля. Но коррумпированный чиновник успел подсуетиться. Подправил документы и продал меня той сволочи. - Я в гробовой тишине вновь приложился к своему бокалу, после чего продолжил повеселевшим голосом: - Впрочем, не все так паршиво. Вот взгляните.

Повинуясь моей команде, над столом тут же появилась плоская голографическая проекция звездного неба, каким его видно с поверхности какой-нибудь планеты.

- Это что? - задала Арина возникший у всех вопрос.

- Это шанс... - улыбнулся я. - Эти кадры я вытащил из памяти одного из сородичей. По какой-то причине он очень любил подолгу следить за ночным небом...

- Триангуляция? - подал голос Джур. - Использовать расположение звезд для поиска системы? Хотя можно ли полагаться на память живого существа в таких вопросах?

- Можно, и уже вышло, - сказал я, окончательно повеселев. Не последнюю роль в этом сыграл и выпитый мною алкоголь. Впрочем, и радость от приближения разгадки моего происхождения тоже не нужно сбрасывать со счетов.

- И?.. - поторапливают меня.

- Ну... - задумчиво протягиваю, после чего взмахиваю рукой, одновременно ментально посылая команду на терминал. Вышло несколько показушно, но все же эффектно. Проекцию тут же накрыла координатная сетка. Несколько минут все напряженно следили за работой программы, пытающейся определить знакомые звезды, после чего дружно разочарованно выдохнули, когда она выдала сообщение: "Определение звездных координат невозможно. Причина - неизвестные звездные скопления".

- Облом? - удивился Икых.

- Если использовать стандартные или даже военные карты, то да, - согласно киваю. Все взгляды тут же устремляются на меня. Делаю недоуменное лицо. - Что такое?

- После подобного заявления чаще всего звучит "но", - поясняет вновь оторвавшийся от протеза Алир.

- Ну да, ну да, - еще сильнее раззадориваю публику.

- И?! - возмущается у самого уха Арина, после чего аккуратно прикусывает этот самый, причем мой личный, орган.

- Фрийон, будь добр... - буркнул я, осторожно высвобождая пострадавшую часть тела из острых зубок девушки, и легонько шлепнул ее чуть ниже поясницы. Та тут же невинно потупилась.

На этот раз программа поиска работала на порядок быстрее. И результат оказался другой.

- Что еще за система Ра'Тхил? Я даже не могу определить, на каком языке это написано. И это несмотря на имплантат, - непонимающе пробормотал Джур, прочитав название опознанной системы. - И что за карты ты использовал для ее поиска?

- Ну... Карты предоставили Фрийон с Легионом, хорошенько покопавшись в добытом нами информ-маяке аффтахор...

- Им это все-таки удалось? Стоп, - тут же перебил сам себя старпом. - Аффтахор знали об этой системе? То есть...

- То есть Ра'Тхил переводится как Трехлунный. Язык же... Это вахшти - дипломатический язык аффтахор.

Голограмма ночного неба тем временем сменилась трехмерной моделью Галактики. А потом на ней жемчужиной засверкала и названная планета... Глубоко в карантинных землях.

- Это что же получается - там все еще есть уцелевшие системы? - приближается вплотную к карте Икых.

- Одна уж наверняка. Хотя, скорее всего, больше.

- И каковые наши дальнейшие планы? - оживилась вся присутствующая здесь команда.

- Для начала нужно будет все разведать. Причем тихо и незаметно. А пока я займусь одним очень важным делом.

Глава 29

Важное дело... И еще какое - я собирался привести во вменяемое состояние своих сородичей, а после чего и завербовать.

Правда, признаюсь честно - то, как я собирался это сделать, было слегка... или не слегка бесчестно. Но интуиция мне подсказывала, что по-иному с моими собратьями действовать нельзя. Видимо, это отголоски моей собственной, все еще не до конца восстановленной памяти.

Одним словом, сохранившим разум я сделал легкое внушение и поставил пару ментальных направляющих, которые вскоре исчезнут, но при этом повернут способ мышления в нужную сторону.

Приводить в сознание я решил их по очереди. Так, во-первых, легче склонить в нужную мне сторону, а во-вторых, в случае чего и совладать проще.

В конце недели я отдал распоряжение разбудить первого... беса?

Место, где мои собратья приходили в себя, было не чем иным, как жилыми каютами - по мне, это лучший вариант, в отличие от медицинского отсека или и вовсе камеры.

Сам я, вместе с Даралархом, находился в соседней каюте и через монитор наблюдал за их пробуждением, при этом параллельно считывая верхние слои мыслей.

И вот, месяц спустя я занялся последним из них. Ощутив повышенную мозговую активность, осторожно коснулся его сознания.

"Хочется спать. А еще есть и пить. Но и спать тоже. Но все же есть - больше.

СТОП! Мне чего-то хочется?! Но... Хм... Не понимаю, почему мне это кажется странным?

Ладно, сначала надо осмотреться, а то ни черта не помню.

Пытаюсь пошевелиться. Это удается, хоть и с некоторым трудом. Или скорее - от недостатка сил. Сколько же времени я не ел? Жрать охота...

Сажусь на краю кровати. Слышу тихое клацанье по полу. Это что еще такое?

Опустив взгляд, смотрю на темные, почти черные нижние конечности с когтями на пальцах.

Э... это мои ноги?!

От удивления нервно дергается хвост... Хвост?!

Да что же происходит?!!

Мой взгляд испуганно заметался по комнате в поисках зеркала. Как-то отстраненно отмечаю, что помещение выдержано в пастельных тонах и красиво обставлено. Хотя на мой вкус - слегка по-спартански. Самый минимум - кровать, стол со стулом, шкаф и... зеркало!

Как я оказался около него, учитывая недавнюю слабость, - непонятно. Впрочем, это сейчас не важно. Важно другое - я могу увидеть свое отражение.

Это я?..

Но почему? Как? Что произошло? Ничего не понимаю... И не помню... Хватаюсь за голову руками и болезненно вскрикиваю - пальцы на руках, как и на ногах, оканчиваются когтями.

Через пару минут перестав метаться по комнате, усилием воли заставляю себя успокоиться. С трудом, но все-таки мне это удается. Вновь подхожу к зеркалу.

А я неплохо выгляжу... Пара темных витых рогов на фоне золотого цвета шевелюры оригинально контрастируют с черной, отливающей коричневым кожей. Когти, кстати, не такие уж и длинные. Просто очень острые. Тело хорошо сложено. Хотя и слегка худовато. Впрочем, мышцы очерчены неплохо.

Принимаю стойку культуриста и демонстрирую своему отражению эти самые мышцы. Хм... Очень даже неплохо...

Мой взгляд переходит на хвост. Длинный, гибкий. Пытаюсь выписать им в воздухе какую-то замысловатую фигуру. Странно...

Странно, но в то же время привычно.

И все-таки я выгляжу как настоящий черт.

Обреченно качаю головой и уже даже с облегчением констатирую у себя наличие не очень длинных острых ушей. Ну хоть шерсть из них не торчит...

Интересно, что же будет дальше?.."

* * *

- Шебутной он какой-то, - слегка раздраженно пробурчал Дараларх.

Согласно киваю.

- Хотя я удивляюсь скорости, с какой он смирился со своим положением... Твоя работа?

- Отчасти, - улыбнулся я. - Просто не дал его панике перерасти в истерику. Остальное он сделал сам... Впрочем, по сравнению с остальными он был вполне нормален.

- Да... Особенно если вспомнить эту истеричку Лиу - ведь ее мы вдвоем еле-еле угомонили. И чего она так завелась?

- Ну... Видимо, раньше была писаной красавицей или таковой себя считала. А как известно, женщины тяжело переживают потерю красоты... Хотя по мне, она очень хорошенькая. Только тсс - Арине ни слова... Она и так очень бурно реагирует на любой мой взгляд в сторону этих бесовок.

Дараларх понятливо кивнул, что, впрочем, не помешало ему расплыться в ехидной улыбке.

Не удержавшись, рванулся к нему на предельной скорости и успел отвесить подзатыльник этому вредному ящеру, прежде чем тот увернулся.

- Уй! - только и сказал он, уже мрачно поглядывая на меня.

- Ну, я пошел, - киваю ему как ни в чем не бывало и покидаю соседнее с комнатой сородича помещение. На мгновение замерев перед тем, как войти уже к проснувшемуся черту, быстро привожу себя в нормальное состояние. Поправив клинок на бедре, приказываю Легиону открыть дверь.

Когда я вошел внутрь, сородич напрягся, начав отслеживать каждое мое движение. Мягко ему улыбаюсь, стараясь при этом максимально втянуть клыки.

- Привет, - говорю я.

- Привет, - осторожно отвечает черт, слегка смещаясь в сторону. С интересом наблюдаю за его телодвижениями. - Ты кто? И где я?

- Меня зовут Бейссел Лишенный. А ты находишься в своей каюте, - делаю попытку увильнуть. Нужно заставить его больше говорить. Пусть даже задавать вопросы.

- А каюта где находится?

- Как где? Конечно же в жилом отсеке... - бросаю на него взгляд поневинней.

- Угу... Вполне логично, - буркает он, уже вплотную приблизившись к столу. - А дальше?

- Ну а дальше только авианосец атакующего типа Легион, - и улыбаюсь уже с полностью выдвинутыми клыками.

- Военный корабль? - От удивления он даже замер на мгновение.

- Ну... скорей звездолет... - как о чем-то совсем не важном говорю я, пожимая плечами.

- Ладно... - Он начинает массировать глаза пальцами. Причем, учтя предыдущий опыт, делает это очень осторожно. - Тогда самый главный вопрос - кто я?

- Не знаю. - В его глазах появляется недоверие. - Честно, не знаю. Я сам не так давно был полностью лишен памяти и находился на положении животного...

А дальше я просто рассказал ему всю свою историю. Хоть и с некоторыми купюрами.

- Звучит слишком уж фантастически... - качает он головой.

- Сам знаю. А потому пойдем со мной - покажу нечто, способное окончательно убедить тебя в том, что ты не стал одним из адского воинства... Ах да, еще скажу - меня стулом не убьешь. И даже не покалечишь. А потому хватит страдать паранойей. Нас и так слишком мало, чтобы мы пытались друг друга поубивать. И да - я читаю мысли. Угу, телепат. Кстати, как и ты. Но тебе еще учиться и учиться. Так что, идешь?

* * *

- Дела... - протянул мой сородич, отрывая взгляд от обзорного окна. Лицо его выражало что-то среднее между удивлением и восхищением. Что ж, это вполне понятно. Даже у бывалых путников данное место вызывает восхищение.

Представьте себе звездную систему с двумя светилами, одно из которых сияет желтым, а второе - белым светом. Вокруг этих звезд находятся два астероидных кольца - одно за первой планетой, а второе за третьей. Причем астероиды состоят из чего-то похожего на обсидиан и при попадании на них света начинают переливаться мириадами искр. И, даже находясь у второй планеты, можно видеть этот свет, сливающийся в единую полосу.

Ко всему прочему эта система является одним из оживленных торговых путей. А потому на орбите небольшой планеты находятся сотни, если не тысячи разных кораблей, которые то и дело ныряют или выныривают из гипера, спускаются и взлетают с поверхности.

Легион сейчас завис в таком положении, что можно было наблюдать как часть орбитальной станции со множеством пристыкованных к ней небольших кораблей, так и саму планету. Ну и напоследок - ореол от дальнего кольца. Очень красивое зрелище. Завораживающее...

- Ну так что, я тебя убедил? - усмехаюсь ехидно.

- Он еще спрашивает... - буркает в ответ сородич, после чего задает вопрос: - И что дальше?

- Все зависит от тебя. Захочешь - можешь уйти от нас. Насильно держать не станем. В этом случае мы дадим тебе небольшой кораблик и кое-какие деньги. Суммы вполне хватит, чтобы прожить год, ни в чем себе не отказывая. В разумных пределах, конечно... Ну или же можешь остаться с нами. Нас мало, и нам надо держаться вместе. По крайней мере, я так считаю. К тому же у меня есть кое-какая информации о том, где искать возможные нити нашего происхождения. А тебя ведь это тоже интересует...

- Умеешь ты, однако, искушать. Прям настоящий демон...

- А я и есть демон, - криво улыбаюсь, расправляя крылья. - Не волнуйся - при желании и ты сможешь такими обзавестись, - успокаиваю его, заметив завистливый взгляд.

- Хорошо... - кивает все еще слегка удивленный сородич. - Что дальше?

- А дальше... Дальше тебе нужно выбрать имя...

Таким образом наша команда пополнилась еще одним бесом по имени Черилиан. Хотя сначала он хотел выбрать имя Чертила. Но мне все-таки удалось его переубедить. Да и перевод такого имени звучит более приятно - Золотая Игла. Парень теперь постоянно заплетает волосы в косу, на конце которой цепляет тонкую золотистого цвета алмазную полоску. Показушник...

На протяжении того времени, что возился со своими сородичами, я также не забывал и об очень важном бонусе - Трехлунном. К нему уже отправились два корабля, выращенные из зародышей аффтахор. Они были беспилотными. И единственной их задачей была разведка. Прибыть в систему незаметно и, засняв все, вернуться обратно.

Правда, из опасения, что они подвергнутся тому неизвестному излучению, которое существует на всех бывших территориях аффтахор и из-за которого они теперь являются карантинными, кораблям предстояло пройти Черные врата. Предварительно, естественно, отлетев от нас куда подальше. Все-таки, если за ними увяжутся преследователи, будет шанс либо оторваться, либо хотя бы не подставить нас под удар.

Единственным демаскирующим фактором были лирны - ведь эти космические животные шли к проколам, сделанными Вратами, как дельфины, желающие поиграть с кораблями.

Но мы понадеялись на то, что мало кто знает об этой их особенности. А если в системе кто-то знающий все-таки имеется, то не придаст этому явлению значения, посчитав обыкновенной миграцией этих живых кораблей. Но это, пожалуй, было единственным слабым пунктом в нашем плане.

Ну да ладно, с этим ничего уже не поделать.

Сейчас есть более важная информация. Точнее, она поступила именно от этих двух наших кораблей - система не заражена, встречаются живые планеты, и здесь достаточно оживленно. Ну и на десерт - одна из планет чуть ли не полностью представляет собой артефакт аффтахор. Короче говоря, найден один из незараженных бывших жилых миров этой древней цивилизации.

Что ж, пора трубить сборы, ибо мы идем в гости. Только вот хозяевам наша встреча наверняка не придется по вкусу.

Прежде всего нужно было сделать так, чтобы мы могли спокойно покинуть теперешнюю нашу службу. Наверное, все-таки я слегка погорячился, когда решил, что служба на границе позволит нам свободно передвигаться. Вот и приходится разгребать.

По поводу того, как именно разорвать контракт, выдвигались самые бредовые идеи. Да такие, что за некоторые нас могли расстрелять из всех доступных орудий. А если бы это не удалось, то нас гонял бы целый флот. Так я и заявил этим выдумщикам с нездоровой фантазией. На меня обиделись и предложили самостоятельно придумать способ.

И что? Придумал. Только и стоило, что посмотреть на мрачного Джура, который как раз цедил что-то алкогольное. Перехватив мой вдумчивый взгляд, старпом подавился своим напитком. После чего вторично подавился, когда я расплылся в кривой улыбке.

Мой план оказался прост и неказист. Но в то же время он гарантировал увольнение даже такой мощной боевой единицы, как наш авианосец.

Но все-таки это надо было видеть - когда целая команда во главе с капитаном заваливается в бар на одной из пограничных орбитальных станций и устраивает пьяный дебош.

Причем дело бы замяли - ну, поломали мы мебель, так на этот случай и штраф содрать можно. Ну, набили мы прибывшей службе охраны морды. С кем не бывает? Штраф или губа... Да вот только есть маленькое но... А именно когда "пьяные" артиллеристы (это о наших гремлинах) начали развлечения ради палить по всевозможному космическому мусору. Вот тут-то на станции началась тихая паника.

Но и этого нам показалось мало. А потому последовала команда свыше. В смысле от меня, любимого. Короче говоря, я приказал прогреть главный калибр и навести его на астероидное кольцо...

После седьмого залпа по безобидным астероидам со мной на связь вышел один из ближайших адмиралов и в вежливо-матерной форме попросил покинуть данную систему. Иначе все корабли, находящиеся в ней, получат приказ нас атаковать.

Криво улыбнувшись, я отдал приказ стартовать. Мосты оказались сожжены, и теперь можно было не опасаться, что за нами последуют.

Легион на две недели нырнул в гипер.

Глава 30

Когда авианосец наконец, проделав путь в две недели гиперперехода, миновал Черные врата, все уже были готовы к мгновенной атаке. Но нам повезло - местные, кем бы они ни были, не ожидали, что сюда кто-то сунется по доброй воле. Да и сам выход был рассчитан так, что Легион вынырнул из Врат на краю системы, практически впритык к газовому гиганту.

Быстро сориентировавшись, я тут же послал в верхние слои этого гиганта наш корабль. Камуфляж удался на славу - без точного знания, что надо искать, нас фиг найдешь.

Спустя десять минут образовался еще один проход Черных врат и появились лирны. Но было видно, что им здесь неуютно, так как уже через полчаса они вновь ушли Вратами.

- Ну и что теперь? - поинтересовалась сидящая в кресле первого пилота Арина. - Будем наблюдать, что здесь происходит?

- Нет, - покачал я головой. - Будем тихонько красться.

- И как ты себе это представляешь? - Все смотрели на меня скептически.

Против воли криво улыбаюсь:

- Очень просто - мы нырнем в гипер.

- Дараларх, проверь, пожалуйста, все ли у нашего капитана в порядке с головой, - проворковал Джур, начиная осторожно смещаться по дуге в мою сторону.

- А что там проверять - и так ясно, что псих, - криво улыбнулся вредный ящер, после чего обратился ко мне: - Что придумал, капитан?

- Все очень просто. Легион, активируй нырок в гипер. Пойдем за течением...

Теперь на лицах присутствующих появилось удивление, смешанное с восхищением.

Ведь дело-то в чем? Каждый корабль, когда он движется в гипере, да к тому же такой громадный, как наш авианосец, - очень заметная штука.

Есть только нюанс - он заметен, если движется самостоятельно, то есть используя гипердвигатели. А вот если ляжет в дрейф, его проблематично засечь. Легче активировать возмутитель гипера и вынудить оного выпасть из подпространства.

Так вот, дрейфуя, корабль начнет двигаться к ближайшему и сильнейшему гравитационному возмущению. А им априори всегда является звезда... Конечно, если рядом не наблюдается черной дыры. А ее, на наше счастье, на ближайшие пару тысяч светолет и не предвидится.

Если выразиться образно, то Легион сейчас крался по-пластунски к своей жертве - Трехлунному миру.

То, что при использовании гипердвигателей занимает около пяти минут, у нас заняло больше восьми часов. Зато к этому времени все уже были полны боевого азарта и готовы к бою...

Правда, выкинуло нас из гипера минут на двадцать раньше расчетного времени, значит, кое-какая защита все-таки присутствует. А именно - гипервозмутитель, действующий на малых расстояниях.

На этот раз наше появление уже невдалеке от планеты было замечено. И пока мы добирались до своих "волков" и запускали автоматы-истребители, четыре огромных старых системных сухогруза, висящие на орбите планеты, выпустили то, что было в их трюмах.

Уже несясь в своем "волке" сквозь бездну космоса, я выругался. Нашими противниками оказались не кто иные, как те самые истребители-"пауки". На ментальном канале послышался тихий рык Арины. Девушка была в бешенстве и жаждала мести.

А потом пришло сообщение от Легиона: пропало возмущение гипера. Что за?..

Несущийся прямо на меня "паук" вдруг исчез... чтобы появиться у меня за спиной и выпустить четыре ракеты. Мне лишь чудом удалось увернуться. Хотя от их близкой детонации и начинки мой щит сильно потрепало.

Ах так?!

Даю мощный импульс маневровыми дюзами, и я уже лечу "спиной" вперед, поливая моего противника из всех возможных орудий. Повторяю маневр с дюзами и выискиваю следующую цель, а позади меня исчезает во вспышке рукотворного солнца корабль противника.

И вновь очередной "паук" исчезает и появляется позади. Да что же это такое?!

А ведь их не один и не два - их около сотни. И это очень много. Слишком много - уже трое бойцов погибли, не успев среагировать на подобные финты противников.

- Назад! - яростно прорычал я, делая переворот, и в этот раз использую системный двигатель как оружие - огненный хвост от движка для полетов по системе умудряется располовинить сразу двух "пауков". Автоматы-истребители, жертвуя собой, прикрывают наше отступление. Арина отступает одной из последних - все надеется еще кого-нибудь прибить. Приходиться отдать команду ИЛу ее истребителя перехватить управление.

Лишь скрывшись под надежной защитой щитов Легиона, нам удается перевести дух. "Волки" собираются в круг прямо на броне авианосца, то и дело постреливают по вьющимся вокруг противникам.

- Плохо начали, - буркает Джур по общему каналу.

И я не могу с ним не согласиться.

- Легион, что происходит?

- Они используют импульсный гиперпереход - открытие перехода, но без накачки его энергией. Это позволяет им вот так "прыгать", - сообщает вместо него Фрийон, который недоволен тем, что его оставили на борту "младшего братишки".

- Заблокировать возмутителем их переходы можно? Они ведь его отключили специально для возможности маневра, ведь так? - спрашивает Икых.

- Это мало чем поможет, - откликается на этот раз уже Легион. - Только собьет точку выхода, но не более того - слишком малы расстояния, чтобы это давало какой-либо существенный эффект.

Я задумался над тем, что делать. Ведь мы можем легко отступить. Но только если после этого попытаемся вернуться, тут нас встретят очень "ласково". Больше на такой трюк они не попадутся.

Что ж, придется выложить один из последних козырей...

- Приказ всем ИЛам "волков": активировать систему Призрачной гончей...

На общем канале послышались недоуменные высказывания бойцов, быстро сменившиеся удивлением и желанием отыграться... Вот теперь посмотрим, кто кого...

Система, которая активировалась после приказа, удивила Арину. Она была... была... это был крах всем старым тактикам и стратегиям ведения космических боев.

И пока девушка пребывала под впечатлением от свалившейся на нее информации, "волк" начал выполнять приказ. Из его тела в самых неожиданных местах выдвигались совсем маленькие гиперизлучатели, из-за чего стало казаться, что тот оброс шипами. А потом они засияли темными тонами радуги.

На губах у Арины появилась клыкастая улыбка, которой всегда улыбался ее любимый, ее мужчина, когда собирался жестоко с кем-то разобраться. Действительно, демоническая улыбка. Девушка послала свою машину вперед на врагов, размываясь в пространстве.

Причем это действительно было так. Гиперизлучатели генерировали поле вокруг "волков" наподобие того, как это делали Фрийон и Легион, чтобы неожиданно свалиться противнику на голову. Только, в отличие от них, на "волках" эта система была нарочито дестабилизирована, из-за чего они превращались в настоящих призраков. Нет... призрачных гончих. И теперь их враги позавидуют мертвым...

С брони Легиона сорвалось два десятка призрачных теней, оставляющих за собой рябь искаженного пространства. И эти шлейфы стали знамением того, что на наших врагов уже бросила взгляд миледи Смерть.

Теперь "волки" полностью подтверждали свое название - они, как их живые прототипы, рвали противников на части. Догоняли, когда те собирались совершить прыжок, и либо ударяли по ним ракетами, которые, выйдя из поля искажения, становились вполне материальными, либо просто проходили совсем рядом, из-за чего "пауки" под воздействием шлейфа искажения пространства входили в проходы лишь частично и разрывались на части.

Когда до противника дошло, что их преимущество превратилось в еще один способ их же смерти, было поздно: от воинства "пауков" остались считаные единицы. Да и с теми очень быстро было покончено.

А потому, когда Легион неспешно приблизился к планете, по нему открыли шквальный огонь десяток орбитальных платформ во главе с небольшой орбитальной крепостью. А бесполезные теперь сухогрузы и вовсе пошли на таран.

Правда, быстрый анализ показал, что корабли очень-очень старые. Не настолько, чтобы считаться артефактами древних, а такие, чтобы их предпочитали пираты из-за дешевизны эксплуатации.

Легион ударил по крепости из главного калибра. При этом, уже не выставляя мощность на минимум, как это было при "пьянке". Теперь он бил всерьез. И это было заметно: орбитальная калоша, по непонятной причине названная крепостью, всего пять секунд продержалась под импульсом орудия.

И тогда с планеты поднялся последний резерв обороняющихся - семь тархийских кораблей класса фрегат...

По ментальному каналу на всю команду обрушилась волна всепоглощающей ярости и жажды крови. И это была не Арина. Девушка раньше и вовсе не предполагала, что можно настолько кого-то ненавидеть...

Испуганный крик Фрийона об опасности такой силы ускорения мыслительных процессов внес лишь больше непонимания.

Вперед вырвался "волк" Бейссела и на максимальной скорости понесся в сторону серебристых кораблей противника. Те тут же открыли по нему шквальный огонь... И это не дало никакого результата. Маленький звероподобный истребитель маневрировал с огромной скоростью, не забывая то и дело "мерцать", становясь призраком, повторяя недавний фокус неприятеля с прыжками, а то и вовсе простым маневрированием уклоняясь от посланной в него смерти. И он не останавливаясь стрелял. Стрелял из всех орудий, которые у него были. Использовал все, что только можно использовать как оружие.

Прежде чем команда справилась с удивлением, которое вызвало поведение капитана, тот уже успел расправиться с одним из фрегатов и вплотную заняться другим. И ведь до этого считалось, что в бою между разного класса кораблями всегда победит тот, что больше. А сейчас, опровергая эти слова, Бейссел рвал на куски уже второй фрегат.

"Да что же на него нашло?!" - в ужасе подумала девушка, не представляя, что им делать, если их капитан окончательно помешался и не узнает собственную команду.

Когда я увидел обводы кораблей, которые были опознаны как тархийские фрегаты, на меня как будто что-то накатило. А потом имплантат равнодушным голосом сообщил, что активирована очередная ассоциативная цепочка и восстановлен фрагмент памяти. И я увидел...

"Я спешу домой - ведь там меня ждет моя любимая. Моя единственная...

На дороге гололед, а потому приходится быть очень осторожным и не спешить. Хотя и очень хочется...

Ко всему прочему еще и снег пошел, уменьшая видимость. Тихо выругавшись, я включил фары и еще больше сбавил скорость.

Это ж надо, в такой день дернуло начальника послать меня в такую даль... И ни одна сволочь не согласилась меня подменить... Рррр... Тоже мне, друзья называется...

Монотонность дороги погружала в гипнотическое состояние, а потому нога против воли сильнее вдавила педаль в полик. От звонка мобильного я вздрогнул всем телом, поспешно сбрасывая скорость.

- Алло!

- Привет! Ты где? - раздался самый любимый в мире голос. На мои губы против воли наползла глупая улыбка.

- Привет, моя красавица. Скоро буду, через часик жди дома.

- Здорово! Я как раз все закончу... - Задумчивое молчание, потом робкое: - Милый, приезжай поскорее - я хочу тебе кое-что рассказать...

- Что?

- Приедешь - скажу...

- Ну, я так не играю, - тяну с наигранной обидой.

- Такое надо говорить лично... - Под конец ее голос почти затихает.

- Ладно, моя прелесть, через часик скажешь мне в лицо все, что хотела, - улыбаюсь я ей. - Давай, пока. А то у меня тут дорога не ахти...

- Я тебя люблю...

- Я тоже. - С моих губ никак не сходит улыбка. Отключив телефон, смотрю на дорогу...

Но даже это мало чем мне помогло... Из той метели, в которую превратился слабый снегопад, вдруг на встречном курсе выскочил огромный белый внедорожник. Фары его были залеплены снегом, и он практически сливался с окружающим пейзажем.

Случилось это настолько внезапно, что я едва успел увернуться от столкновения. От подобного маневра машину тут же закрутило на гололеде...

А дальше был ужасающий по силе удар. Стекла в машине взорвались мириадами осколков.

И даже несмотря на ремень безопасности, тряхануло меня сильно. Даже слишком - я услышал, как что-то внутри хрустнуло, а позвоночник пронзила острая боль. От этой боли сознание тут же отключилось.

Пришел в себя, когда уже темнело.

Попробовал пошевелиться. Тело вновь пронзила боль. Яростно зашипев, попытался вытянуть мобильник из кармана куртки. Не с первой попытки, но все же мне это удалось...

На этот раз шипение оказалось больше обреченным. От мобильника осталась лишь горстка запчастей. И без техпомощи этот технологический пазл собрать не представлялось возможным. Да и не факт, что она поможет...

Тело уже стало коченеть, а потому надо было попробовать выбраться, так как от машины сейчас никакого проку - вылетев на обочину, она хорошенько приложилась о ближайшее дерево, корпус был смят не под самым малым углом.

"Надо для начала попробовать открыть дверь", - подумал я сквозь красную пелену, стоящую перед глазами...

"Ну, мне это удалось, - мрачно сказал себе полчаса спустя. - Все-таки хребет поврежден - это точно. И что дальше делать?"

Как бы в ответ на мой вопрос на уже потемневшем небе вспыхнул пучок света. Вертолет?.. Ну да... Они у нас уже лет пять как не летают. Тем более в такую пургу... Тогда что?

Тем временем свет накрыл меня полностью...

Что ж, если есть жизнь после смерти, то я это очень скоро узнаю. Ведь покалечился я сильно. Да еще плюс холод, а потому, скорей всего, это уже галлюцинации...

Последнее, что успеваю сделать прежде, чем полностью потерять сознание, как древний рыцарь прошептать имя своей дамы сердца. Своей любимой...

- Ира...

А надо мной высоко в небе парит огромный серебряный диск летающей тарелки...

Нет - тархийского фрегата..."

Глава 31

Когда я стал более или менее соображать, обнаружил, что от фрегатов-то ничего и не осталось - один я разобрал самостоятельно. Второй тоже моих... э... когтей и ракет дело. Хотя потом ребята сообразили и помогли. Еще троих погасил Легион - все-таки главный калибр - тот еще аргумент.

Еще один завалила самостоятельно команда. А последний...

- Фрийон! Ты что, зараза, тут забыл?!

- Тебя, блин! - послышалось в ответ возмущенное. - Совсем псих, да? Ты хоть знаешь, что этой безумной атакой чуть не сжег себе мозг из-за предельного ускорения?! Да у тебя теперь половина волос седые! А я еще слишком юн, чтобы помирать из-за того, что мой капитан не дружит с головой! А потому пришлось тебя прикрывать.

- Э... ну ты это... прости, а? - смутился я. - Да и вы, ребята, тоже - простите. Сам не знаю, что на меня накатило... Как с цепи сорвался...

- Зато я знаю, - буркает Фрийон. - Но сейчас не об этом - нужно захватить эту планету как можно скорей - пока гости не пожаловали. Они успели послать сигнал бедствия...

- Так вроде уже нечего подавлять... Бери не хочу, - протянул удивленно один из бойцов.

- Да?.. А противометеоритный щит это тоже "нечего подавлять"? - едко поинтересовался ИЛ корабля. - Учтите - он создан еще аффтахор, а потому на главный калибр Легиона можно не рассчитывать. Не пробьет...

Я мрачно посмотрел через сенсоры "волка" на переливающийся всеми цветами радуги щит, которым теперь был накрыт город аффтахор на поверхности планеты. Вот, значит, зачем они так остервенело оборонялись без попыток бегства - собирались отсидеться под щитом до прибытия спасателей. Им что, совсем не было жалко экипажи кораблей? Хотя...

Сканирование обломков одного из фрегатов показало, что на его борту не было ни одного биологического объекта. А это говорило о том, что мы сражались с искинами.

"Неужели это были корабли аффтахор?.. Нет, не может быть - они слишком слабы... Тогда что?"

"Попытка воссоздания технологии, - подсказал Фрийон, завершая свое сканирование. - Они, идиоты, разрезали зародышей на составные и попытались заставить работать все это на увеличенном теле..."

- Франкенштейн, - вырвалось у меня непонятное слово, которое, несмотря на это, очень точно отобразило произошедшее с кораблями.

"Что ж...

- Я тяжело вздохнул, собираясь с мыслями. - Об этом поговорим и подумаем потом. Сейчас нужно решить, что делать со щитом... У кого-нибудь открывалка есть?" - интересуюсь невесело.

Кто бы сомневался - открывалок планетарных масштабов ни у кого в кармане не завалялось. А жаль. Не пришлось бы мучиться по поводу того, как попасть внутрь.

Вот уже полчаса мы висим над единственным городом на этой планете и пытаемся хоть как-то пробить его щит. А ведь время уходит. И неизвестно, когда прибудет помощь к засевшим на поверхности. А это нервирует...

Я все это время с самым мрачным видом сидел в главной рубке Легиона и невидяще смотрел перед собой. На мониторах крупным планом отображалась наша цель. Такая близкая. И такая недостижимая. Пальцы механически перебирали поседевшие пряди. Поседевшие всего за один скоротечный бой. Их пока еще немного... Но кто знает, что меня ждет в будущем?

При попытке установить связь - нас в очередной раз обстреляли из остатков планетарной обороны. Пришлось ее по-быстрому сжечь.

Легион каждые четыре минуты содрогался всей своей тушей, давая очередной залп из главного калибра. Не столько в надежде снести щит, сколько не давая оборонявшимся высунуть нос из своего укрытия.

- У кого какие предложения? - мрачно поинтересовался я у команды.

Все лишь качают головой либо пожимают плечами.

- Ясно, - разочарованно говорю я. - А моя мысль - чистой воды самоубийство...

Все напряженно следят за мной. Посылаю мысленную команду, и один участок изображения увеличивается.

- Орбитальный лифт? - непонимающе спрашивает Арина, рассматривая толстую трубу, поднимающуюся на тридцать километров в небо. Самый ее кончик выходит за пределы щита.

- Он самый. Это безумный вариант, а потому я хочу найти другой... Если такое вообще возможно. Ведь даже Черные врата сейчас можно безбоязненно открыть на самом краю системы - до того теперь мощно работает возмутитель гипера... О гиперскачке и вовсе нечего говорить - попытка входа в него сейчас равносильна добровольной экскурсии в мясорубку с атомарными лезвиями.

- Так что за план-то? - не выдерживает Джур.

- Очень простой - пробиться сквозь орбитальный лифт. Причем придется двигаться по нему до самого конца, иначе быть нам сбитыми теми остатками оборонных систем, что сохранились еще от аффтахор под куполом.

- Безумие! - ахнула Арина.

И она была не единственная, кто придерживался подобного мнения.

- Знаю - потому и спрашиваю о других вариантах... - тяжело вздыхаю.

- Если Танцор Смерти говорит лишь об этом способе, значит, другого в принципе не существует, - с флегматичным видом заявил Дараларх. Причем на его лице было такое уверенное выражение, что я даже порадовался неспособности моей шкурки заметно для окружающих покраснеть от смущения.

- Ну, если ты так говоришь... - протянула Арина, и я ощутил, как она полностью успокоилась. Как и остальные. Мне оставалось лишь покачать головой в ответ на такое доверие к моей темной личности.

* * *

- АТАС, СМЕРТНИЧКИ!!! - орал я, закладывая безумный противоракетный вираж и оставляя позади себя пламенные цветки взрывов.

Когда я сказал, что будет тяжело, - слегка соврал. Это оказалось истинным безумием.

Нашедшие эту систему до нас были хоть и сволочами, но далеко не дураками - орбитальный лифт был очень качественно защищен орудиями. Но что намного хуже - он имел собственную защиту, из-за чего над входом имелся такой себе "зонтик". И единственный способ попасть в шахту лифта - как бы поднырнуть под "зонт"... Где тебя встречали десятки стволов и ракетных пакетов с системой самонаведения...

Вот от нее я сейчас и уклонялся, не забывая при этом стараться давать возможность моим бойцам, сейчас сидевшим за консолями контроля наших орудий, удобный угол обзора. А это, как я уже говорил, было ой как нелегко.

Пока ребята уничтожали систему защиты лифта, Фрийон уже получил две серьезные пробоины и с пару десятков незначительных. Все-таки было разумно перед началом атаки изменить его конфигурацию на "корабль Бесовки", где вся броня принимала такое положение, чтобы сохранить экипаж в пилотской рубке, а также двигатели. Орудия, кроме носовых, сейчас были уязвимы для вражеского огня.

Гравикомпенсаторы завыли от той нагрузки, что им пришлось на себя взять, когда я заложил вираж, уходя от очередной партии "подарочков" - полутора десятка роевых ракет. Та еще мерзость, если сам ими не пользуешься...

И наконец, спустя целую вечность, в которую для всех нас растянулись пять минут, в защите образовалась достаточная брешь, чтобы можно было относительно медленно подлететь и, прицелившись, разнести толстую перегородку орбитального лифта. А потом и влететь внутрь...

На несколько секунд Фрийон завис посреди одного из колодцев орбитального лифта. Под его днищем тьма, казалось, обрела материальность.

Выдвинуть закрылки. Опустить нос корабля строго вертикально вниз.

- Ну, понеслась, - выдохнул я и отключил антигравы...

Еще мгновение Фрийон парил на месте, а потом с возрастающей скоростью начал свободное падение. Теперь моим заданием было вести его как можно более ровно, то и дело поправляя курс маневровыми движками и закрылками, которые давали хоть и небольшой, в разреженной атмосфере лифта, но эффект. Для этого мне пришлось полностью слиться с ним сознанием и использовать всевозможные системы слежения на максимум. А их было много...

Позади нас медленно опускался выкинутый из трюма контейнер, установленный на антигравы и начиненный взрывчаткой. Ее было недостаточно, чтобы разрушить лифт. Но достаточно, чтобы сымитировать нашу гибель. По крайней мере, на время.

Тридцать пять километров пролетели как один. Да-да, именно тридцать пять. Или кто-то думает, что такая махина строится на голой земле? Как бы не так - орбитальный лифт это еще то произведение искусства архитектурной мысли...

На наше счастье, хозяева слишком поздно сообразили, куда подевался незваный гость. К тому времени, как они перекрыли шахту лифта множеством специальных створок, Фрийон уже тихо крался на вновь активированных антигравах по туннелям систем коммуникации. Далеко позади сдетонировал контейнер, возвещая о нашей "гибели"...

Радовало лишь то, что туннели коммуникации были достаточно большие, чтобы по ним мог передвигаться корабль его класса. Хотя без ИЛа и системы слияния на борту я бы не советовал проворачивать подобное даже на тяжелом истребителе. Ибо легко можно оказаться размазанным тонким слоем на много километров.

- А куда мы направляемся? - наконец сообразила поинтересоваться Арина.

- Куда-куда, - наигранно строго брюзжу. - Конечно же к главному командному центру, что расположен на краю города и который раньше фактически являлся административной частью космопорта. Нужно ведь отключить щит и дать возможность дожидающимся на орбите ребятам к нам присоединиться...

- Странное, кстати, сочетание - космопорт и командный центр...

- Уж какое есть. Сама знаешь, у каждой расы свое представление о безопасности. К тому же не забывай: несмотря ни на что, аффтахор являлись пацифистами, а потому... Ну, сама понимаешь, на каком уровне у них была паранойя.

- Угу...

- Вот тебе и "гу", - хмыкаю и осторожно поворачиваю Фрийона в очередное ответвление, чтобы раздраженно выдохнуть: - Все, приехали - дальше тупик.

- В каком смысле? - недоумевает команда.

- Да сами взгляните - завал. Дальше пойдем пешком - не хочу показывать хозяевам, где мы сейчас.

Еще минут десять я потратил на то, чтобы развернуть корабль на сто восемьдесят градусов и, выдвинув абордажные захваты, надежно зафиксировать его в одном положении со слегка задранным носом. В этой позиции, если что, он будет способен всего парой залпов разнести свод коммуникационных туннелей и вылететь на поверхность. А уж там в зависимости от ситуации...

Наш же путь теперь пролегал по верхним ярусам.

Высыпав наружу, мы на минуту замерли, переглядываясь. Сейчас, возможно, мы видимся в последний раз - уж очень рискованной оказалась миссия, которую я подкинул своей команде.

Джур - первый мой спутник, не считая Фрийона. Старпом слегка прямолинеен. Но тем и дорог.

Арина. Она же вторая в нашей команде. Пилот от всех богов, вместе взятых, и моя женщина, несмотря на пробуждающиеся воспоминания о другой...

Алир - старый вояка и любитель чего-либо подорвать.

Икых - таких ученых еще нужно поискать, чтобы они могли с одинаковой виртуозностью орудовать как скальпелем, так и атомарным клинком или плазмоганом. Хотя между первыми и разница-то невелика - как известно, все зависит от того, в чьих руках они находятся.

Дараларх - сильнейший телепат на многие светогода в любую сторону. Вечная язва и бочка ехидства. Но ему можно доверить жизнь без оглядки.

Моя команда. Мои друзья... И да - моя семья.

Ободряюще кивнув ребятам и получив ответные кивки, я, медленно обернувшись, двинулся в указанном Фрийоном направлении. Дезактивированные гравитационные браслеты говорили о моей серьезности в предстоящем бою. Позади пристроились Джур и Арина. Вторая тройка - Алир, Икых и Дараларх - двинулась параллельным курсом...

Нам удалось практически добраться до космопорта. Всего километр отделял нас от него. А потом на нас напали...

Из темноты туннеля, из какого-то его ответвления, вдруг выметнулась затянутая во все черное, в матово-черном шлеме, фигура.

Двигалась она невероятно быстро, и я лишь на рефлексах умудрился отбить удар атомарного клинка, направленного мне в грудь. Его лезвие с жалобным звоном разлетелось под моим телекинетическим ударом. Но противника это не смутило. Обломок лезвия завис в воздухе и вновь устремился в мою сторону. При этом незнакомец не забывал атаковать нас тем обломком, что остался зажат в его правой руке. А вскоре в левой у него оказался вибронож.

Вот теперь мне пришлось потанцевать, одновременно парируя его удары и не подпуская к спутникам - для них он являлся верной смертью. Я не успевал сконцентрироваться на своих псионических способностях - попробуй сделай это на таких скоростях... Да и заплечные турели тоже были малоэффективные. А потому предстоял ближний бой.

Из наручей моей брони выщелкнулись узкие лезвия атомарных клинков. Не очень большие, но достаточно длинные, чтобы при необходимости смахнуть ими противнику голову...

Парирую обломок меча скрещенными клинками и вместе с этим наношу ногой удар в живот оппонента. К моему удивлению, тому хоть и с трудом, но удается от него уклониться.

Резко ускоряюсь и, с силой оттолкнув парящий обломок в стену, отчего тот глубоко вошел в камень, уже сам атакую противника.

Дальнейший бой описывать тяжело, ибо на тех скоростях, на которых мы двигались, тяжело заметить что-либо невооруженным глазом.

Просто в какой-то момент мне удалось ценой потери одного клинка банально прямым ударом кулака расколоть на части шлем противника. Благо из-за постоянного ношения браслетов это было несложно.

На несколько секунд мы отпрянули друг от друга. Он - чтобы избавиться от мешающих обзору обломков, а я - чтобы прийти в себя от потрясения - передо мной был мой сородич. Еще один бес. И лишь полностью стеклянный взгляд говорил, что он больше робот, чем разумный.

- Прости... брат, - шепнули мои губы, и я разорвал его мозг в клочья. Зря он дал мне эти секунды передышки, ибо, в каком бы состоянии ни пребывала моя тушка, подсознание будет действовать так, как его натренировали. А именно уничтожать врагов, кем бы те ни были.

Наклонившись, закрываю плачущие кровавыми слезами глаза и перешагиваю через еще горячее тело. Впереди меня ждет много смертей. И сейчас моя задача - сделать так, чтобы среди них не оказалось близких для меня разумных.

Не знаю, кто сотворил такое с моим собратом и что вообще здесь происходит, но у виновника всего этого остались считаные часы, прежде чем он умрет самой мучительной смертью. Сейчас во мне больше того, что приписывали мифическим демонам, на которых я так похож.

На нашем пути встали еще трое моих собратьев, которых я убил подобным образом. Сейчас у меня была цель, и тратить силы на что-то иное мне не хотелось. Ведь неизвестно, что нас поджидает впереди.

Через поддерживаемый в активном состоянии канал связи я знал, что происходит с нашими товарищами. Пока им везло - всех нападающих заранее чувствовал Дараларх и просто сжигал им мозг или доводил ментальными атаками до того состояния, когда Икых и Алир были способны уже сами с ними разобраться.

Хотя, к моему сожалению, без ранений не обошлось - так, у Джура оказалась длинная резаная рана на нижней левой руке, а у Арины образовалось несколько трещин на ребрах. У Дараларха, из-за постоянных мощных телепатических воздействий, уже давно шла носом кровь. Последних двоих бойцов нашей команды украшали множественные мелкие порезы. Не смертельные, но неприятные.

Еще полчаса скоротечных боев, и мы, наконец, добрались до космопорта.

Через технические коридоры нам удалось проникнуть внутрь здания.

А потом у нас появилась настоящая проблема - на уже вновь соединившуюся команду прямо с потолка упало два шара боевых стигийских дронов.

Бой без возможности отступления был очень тяжел. Особенно с такими монстрами боя, как эти дроны.

Одного из них мне с Даралархом удалось просто раздавить общим телекинетическим ударом о ближайшую стену, но второй стал настоящей проблемой - он был настолько вертляв, что с ним подобный фокус не проходил. Лишь общими усилиями мы смогли хорошенько его покорежить, после чего я вогнал в него свои атомарные клинки. А потом нам пришлось сломя голову бежать из зала - уничтоженные подобным способом дроны очень любили взрываться...

Что ж, можно было сказать, что мы очень громко постучались в двери...

А дальше начался настоящий ад. Противники, поголовно мои собратья, полезли из всех щелей. Пока нас выручали лишь две вещи. Во-первых, все они были облачены в легкую броню, которую наше оружие легко пробивало. А во-вторых, из-за промытых мозгов они не могли использовать ничего сложнее слабого телекинеза или таких же слабых ментальных ударов. Причем последние мы вообще игнорировали благодаря нашим имплантатам...

Последний из противников, наконец, пал, и мы смогли перевести дух.

Джур, нервно хихикнув, привалился к обломку колонны и, уронив все свои четыре руки, прикрыл глаза.

Арина хлопотала вокруг Алира, которого один из моих собратьев зацепил хвостовым жалом.

Икых, присев на корточки, латал себя сам, не доверяя свою бренную тушку никому другому.

Мы же с Даралархом стояли наготове. Все-таки мы были единственными псионами в команде, и сейчас на нас возлагалась задача предупредить своих о возможной опасности. В отличие от остальных наши ранения были не так критичны. А мои раны и вовсе уже начали затягиваться.

- Нам еще далеко, кэп? - выдохнул Джур, не без труда отлипая от колонны.

- Еще два коридора, потом небольшой зал, и мы будем у цели.

Выслушав мой короткий комментарий, команда синхронно кивнула и подобралась...

Глава 32

Коридоры оказались не без сюрпризов... Как, впрочем, и ожидалось. Правда, какие-то они были наивные... Ну кто, спрашивается, устанавливает гравитационную мину против псиона, способного управлять этой самой гравитацией? Или вот еще пример - пористая стена, из которой выстреливаются иглы толщиной всего в несколько молекул? Бред же! Наша броня даже не заметила атаки. Лишь на мгновение вспыхнули коконы личных щитов - и все! Ребячество какое-то...

"Успокойся, - шепнул по каналу Фрийон. - Ты на взводе. Еще немного, и начнешь кидаться на своих же. А ловушки вполне нормальные. Это вы стали очень сильными".

"Спасибо, - так же ментально отвечаю. - Просто я в бешенстве и не знаю, что делать... Столько моих собратьев уже погибло, чтобы мы могли добраться до цели... К тому же я неуверен, ожидает ли нас в конце та тварь, которая сотворила все это с ними..."

"Рано или поздно ты до нее доберешься. У тебя есть для этого все возможности. И хватит психовать! На тебя же команда смотрит".

"Тут ты прав", - легко улыбаюсь, ощущая, как постепенно уходит раздражение. Вот же психоаналитик электронный...

И наконец мы вышли в обещанный мною зал. В противоположном его конце находились массивные двери, ведущие к контрольному центру...

- А вот и обещанная гадость, - бурчу себе под нос.

- Что это еще за тварь? - в один голос удивляются Джур и Дараларх.

Крупное существо около десяти метров длиной. Прочная костяная броня, поверх которой прикреплена броня уже далеко не природная. Три пары конечностей и длинный гибкий хвост с огромной булавой на конце. И голова ей под стать - большая, зубастая и рогатая. Вдоль хребта идут внушительных размеров шипы. И расцветка не очень - болотно-зеленая...

- Без понятия... - пожимаю плечами. - Давайте-ка по-быстрому ее прибьем и пойдем разбираться с местными главарями.

Ребята согласно кивнули...

Выдвигаются мои заплечные турели и, взвизгнув на максимуме, посылают в крупногабаритную тварь два шарика из обедненного урана.

Взрыв...

К нашему удивлению, тварь и не подумала подыхать. Вместо этого... она выдвинула свои турели прямо из спины и выстрелила по нас.

Один из шариков я успел сбить с курса телекинезом, и он врезался в стену позади Икыха, которому и был предназначен. От второго уклонился Дараларх. Существо вновь замерло.

"Гадость, - прокомментировал на ментальном канале наше положение Джур. С ним нельзя было не согласиться. - Как будем действовать?"

- Устраиваем ему "карусель", - тут же отдаю приказ. Больше ничего не говоря, мы быстро рассыпались по залу.

Джур и Арина начали обегать существо с двух сторон, при этом постоянно обстреливая его из своих излучателей.

Дараларх остался на месте, лишь укрылся за прочной с виду колонной и начал наносить по противнику ментальные удары. Алир пристроился рядом с ним в виде прикрытия.

Икых же попытался поднырнуть под существо, за что поплатился мощным ударом хвоста в грудь и тут же потерял сознание. Хорошо, хоть броня спасла ему жизнь... Он так и остался лежать у стены до конца сражения.

Расправив крылья, делаю резкий взмах и взмываю под самый потолок, откуда тут же пикирую на существо... и еле успеваю увернуться от третьей пары конечностей, растущей у него из спины. Делаю горку и цепляюсь всеми конечностями за стену с помощью специальных шипов.

Вновь стреляю по нему из заплечных турелей. И вновь неудачно. Зато успеваю заметить, как вспыхивает вокруг него сфера щита. Довольно-таки мощного... Это плохо.

Пытаюсь сообразить, как именно достать это существо. То, что дальнобойное оружие против него бесполезно, - уже ясно. Как и ментальные атаки. Дараларх об этом меня уже предупредил. Значит, что остается? Правильно!

Начинаю просчитывать траекторию атаки... И в этот момент тварь открывает свою пасть и делает глубокий вдох. Еще не поняв, что сейчас должно произойти, я резко отталкиваюсь от стены, используя псионику для ускорения, и лечу к Арине, которая как раз находится напротив головы существа.

Мне удается лишь в самый последний момент оттолкнуть ее в сторону. А там, где она только что стояла, возникает настоящий филиал Ада. Существо на выдохе выплюнуло из специальных каналов во рту две смеси, которые смешались в воздухе и воспламенились.

Это я успеваю отметить лишь благодаря имплантату. В то же время мое тело продолжает действовать по заданной мною же программе...

Девушка в безопасности, а потому, не останавливаясь, делаю на четвереньках полукруг по полу, легко взбегаю по стене на потолок и вновь пикирую на существо сверху. Только теперь целю ему не на спину, а падаю у основания его хвоста, или, проще говоря, у задницы, и, резко оттолкнувшись, прямо-таки пролетаю спиной вниз у него под брюхом, при этом выставив вверх оба выдвинутых из наручей клинка.

Это действо сопровождается полным боли ревом существа.

Но и этого мне мало - слишком оно сильное и большое, а потому и агония будет затяжной. Так что, если не хочу, чтобы кто-то из моих пострадал, его необходимо убить быстро.

Оттолкнувшись крыльями от пола, из-за чего меня будто выстрелило из катапульты, прыгаю снизу и обхватываю его шею. А потом в дело вновь вступают клинки. Воткнув их под прямым углом, я срезаю противнику голову. И меня тут же заливает кровью. В последний момент успеваю сообразить задержать выход тех самых жидкостей телекинезом. Еще не хватало, чтобы тут все загорелось или и вовсе взорвалось. Арина подбегает и с помощью излучателя прижигает обрубок.

Все, теперь можно расслабиться. Так мне казалось...

До того момента...

Раньше, во время боев, мне удавалось избегать ментальных атак. Ну или, по крайней мере, они не были настолько сильны, как эта. Впрочем, нечасто мне раньше-то и приходилось сражаться одновременно с двумя десятками хоть почти и не обученных, но сильных псионов.

Теперь они всей группой били по очереди по одному из нас. И ребята начали оседать на пол - их ментальная защита не выдержала такого напора...

Общая мощь ментального удара - самого примитивного, а оттого и безотказного - оказалась ужасающей. Мне показалось, что мои мозги вот-вот просто сгорят. В тот момент я считал, что это последние мгновения моей жизни. А потому решил прихватить с собой как можно больше своих собратьев, которые сейчас были моими врагами.

Превозмогая жуткую головную боль, я замер и обратился внутрь себя. Сейчас мне нужна была вся возможная концентрация. Имплантат где-то на задворках сознания заявил об опасности выполняемой мною операции, после чего заткнулся, занявшись отражением ментальных атак...

Воздух начал закручиваться вокруг меня тугими спиралями. Единственным местом спокойствия сейчас была небольшая сфера с моими товарищами в центре. Дараларх, все еще пребывавший в сознании и сообразивший, что я сейчас собираюсь сделать, начал создавать псионический кокон высшей защиты. Надеюсь, этого хватит...

Резко расправляю крылья и кидаю себя вверх, почти под самый потолок помещения. Противникам приходится приблизиться, чтобы продолжить наносить сокрушающие удары... На этом и строился мой расчет...

В зале уже бушует настоящий ураган. Мелкий мусор вращается вокруг меня. Вот уже и небольшие предметы стали присоединяться к их воздушному танцу.

Воздух... Он легок, и его много. А потому я могу управлять огромными воздушными массами без особого напряжения.

Резким движением сдергиваю с головы шлем и вдыхаю сухой пыльный воздух. Ураганный ветер треплет мои уже полностью седые волосы... Что ж, эта битва не прошла для меня даром...

Воздух... Он так легок... А еще при определенных условиях легковоспламеняем...

Огонь...

Он везде...

Он во мне...

Он есть частица меня...

Я и есть огонь!

Мощнейший разряд электричества между рогами - то, что еще до недавнего времени мне казалось лишь баловством и показухой, теперь обрело смысл.

Для любого огня всегда нужна искра... И я сам порождаю ее...

Пирокинез всегда был самой опасной псионической способностью в бою в закрытых помещениях. И я еще раз это подтвердил. Огненная волна с огромной скоростью расходится во все стороны.

Мои собратья кричат от боли - все-таки их одеяния не способны устоять против пламени.

В этом филиале Ада есть лишь два островка спокойствия - купол, возведенный над командой Даралархом, и сфера вокруг меня. Сейчас пламя для моей персоны безобидно. Оно ластится, как верный зверь к хозяину. А как же иначе? Ведь я позволил ему так приятно порезвиться...

Лишь когда погасла последняя искорка разума моих собратьев, я резко прекращаю поддерживать пламя и заставляю окружающее пространство остыть в рекордные сроки. Теперь все вокруг покрывается инеем. Приземляюсь и полностью складываю крылья.

Дараларх с облегчением убирает щит и слабо мне улыбается.

- Надо уходить, - принимаю тяжелое решение. - Мы слишком изранены и истощены. Сейчас любой бой для нас верная гибель...

Телепат кивает, в следующее мгновение на его лице появляется испуг, а из носа вновь начинает течь кровь. Он молча заваливается на бок. Те из команды, кто еще оставался в сознании, тут же теряют его.

А потом свет меркнет и для меня. Единственное успеваю сообразить: этот бой и с тем чудищем, и с телепатами был всего лишь отвлекающим маневром. Теперь по нас ударили в полную силу... В последний момент мне все-таки удается послать широкодиапазонный ментальный импульс, содержащий в себе все то, что я думаю о нападающих, а также всю ощущаемую мною боль...

Глава 33

Пробуждение было... Хорошо, что оно вообще было. Что-то среднее между мерзопакостным и "убить бы всех, да лень".

Попытка открыть глаза ничего не дала. Тело не желало меня слушаться...

И тут произошло то, что испугало меня больше всего, - мое собственное тело зажило собственной жизнью.

Глаза сами открылись, тупо пошарили по помещению, чем-то напоминающему командную рубку какого-то уж очень большого корабля или орбитальной станции.

"Это, наверное, и есть то место, куда мы так стремились", - отстранение подумал я, отмечая, что механизмы частью разобраны, а частью заменены на механизмы совсем другой расы.

Краем глаза я успел заметить, что вся моя команда также находится здесь. Причем с них не потрудились снять ни брони, ни оружия. И этому была причина - на них надели ошейники подавления, как тот, что когда-то, еще в бытность "домашней зверушкой", пришлось носить и мне.

М-дя... Это паршиво... Или...

Я с возрастающей надеждой осознаю, что, хотя и отстранен от управления собственным телом, псионика все еще мне подчиняется. Хотя... Ну да, все правильно - псионические клетки являются частью мозга, отвечающей за высшую мыслительную деятельность. А значит, так просто их не заблокировать.

Первым делом устанавливаю контакт с командой и быстро успокаиваю их. Что ж, мы еще потрепыхаемся...

И тут в поле моего зрения появляется существо. Невысокое, с сероватой кожей и в серебристом комбинезоне. Большая голова, черные глаза и щель рта. Тщедушное тельце. Тархиец.

Правда, при виде его во мне зародилась такая ярость, что лишь чудом удалось задавить желание выжечь его разум первым же импульсом. Надо послушать, что он скажет...

- А... Очнулись, низшие? Это хорошо, а то я уже собирался насильно привести вас в чувство. - Его губы скривились в брезгливой гримасе. - Ваши выходки доставили мне, старшему жрецу-познающему, немало проблем. Вы будете наказаны за это... Но сначала ты, низший, - и он указывает пальцем на меня, - мне поможешь. - Тут же ощущаю, что теперь могу контролировать свое тело. - Даже не думай делать резких движений - чуть что, и твои товарищи погибнут. Они об этом позаботятся. - Он кивнул куда-то в сторону. Перевожу взгляд, и мне становится не по себе.

И есть отчего - там тихо парило с десяток стигийских дронов. Тех самых, от которых мы не так давно еле-еле отбились. И тогда их было раз в пять меньше.

- Чего ты хочешь? - мрачно спрашиваю я.

- Все очень просто: свяжись со своим командиром и доложи о невозможности отключения щита. Пусть они убираются отсюда.

"Ага, он так и не понял, что я и есть командир. На этом можно будет сыграть..." Взяв передатчик, вызываю Легион и прошу передать "капитану" заткнуть главное орудие.

- Что еще?

- Еще?.. Ну, так как ты на ближайшую неделю отправил всех моих слуг в регенераторы, именно тебе и придется послужить мне ключом.

- Ключом?

- Именно им! И не смей ничего у меня спрашивать! - яростно заорал он. Что ж, с ним все ясно. Тархиец на грани истерики. Ну, тут его можно понять - приперлись какие-то психи и перебили всю планетарную оборону, а потом еще и десант высадили, который порезвился не меньше, чем истребители.

- А какая разница? - нагло ухмыляюсь. - Ты ведь нас в живых не оставишь. Или я ошибаюсь?

- Тут ты прав, - гадко улыбается он в ответ. - Что ж, так и быть - расскажу. Но сначала скажи мне, знаешь ли ты что-нибудь о расе аффтахор?

Я лишь фыркаю, намекая на то, что мы, собственно, приперлись в систему, которая находится глубоко в карантинных землях. А это что-то да значит.

- Твой сарказм неуместен. Но это не важно. Для тебя должно быть важно другое - сейчас ты, низший, имеешь счастье лицезреть перед собой прямого потомка аффтахор.

- Тебя, что ли?

- Именно так! Наша раса - это отброшенная на тысячелетия назад цивилизация аффтахор. И ты, низший, должен служить нам, как твои предки служили моим.

- О как? - скептически выгибаю бровь.

- Да! Наши летописи не врут! И в них сказано, что тысячи лет назад именно ваша слабоумная раса стала под наше знамя, признав нас более просвещенными...

"Он идиот или как? - отстраненно подумал я. - Несет же чистый бред. Но все же послушать не помешает..."

- Но предки были мудры! - патетически вскричал он. - Они знали, что рано или поздно их потомки вновь вернутся к звездам, а потому создали места, подобные этому. Ведь это не простой город! Это один из контрольных центров...

- Да? И что же вы до сих пор не запустили его?

- Мы слишком деградировали по сравнению с нашими предками, - отведя взгляд, раздраженно ответил он.

- Ну а я-то тут при чем?

- Тебе, низший, как и твоей расе, просто некуда дальше деградировать, а потому древние механизмы вас все-таки признают.

- И?..

- И я желаю, чтобы ты активировал все системы управления.

- Эм... Все равно ничего не понимаю... У вас же есть в услужении мои собратья. В чем проблема-то?

- В твоих рогах!

- Чё?

- Ты хоть и низший, но стоишь на более высокой ступени, чем остальные низшие. Ведь кто отдаст ключ управления такими могучими технологиями простому солдату?

"Какая-то кривая у них логика, - мысленно качаю головой. - Притянутая, что называется, за уши. Мне вообще кажется, что системы аффтахор просто работают на другом принципе. А именно им не нравится то, что у всех тех моих собратьев, кого они пытались использовать как этот самый ключ, промыты мозги... Хотя вообще-то странно, что..."

"Не время для этого, - вдруг подал голос Фрийон. - Просто соглашайся на то, что он хочет".

"А смысл? Все равно ведь мне не справиться со стигийскими дронами в таком количестве".

"Просто делай, что я говорю, и все будет хорошо".

"У тебя что, появился какой-то план? Может, поделишься соображениями?"

"Сейчас нельзя - твой имплантат пока еще не восстановил полностью ментальную защиту. Просто поверь мне - соглашайся".

"Как скажешь..."

- Я согласен, - обращаюсь уже к тархийцу. - Пошли покажешь, где мне ключом нужно поработать.

Собеседник недоверчиво покосился на меня, но все же кивнул и отдал приказ дронам. Те тут же подхватили безвольные тушки моих товарищей...

Через полчаса мы оказались на противоположной стороне города. Выйдя из катера, на котором мы совершали перелет, я увидел перед собой удивительное здание.

Простота и четкость его линий, несмотря ни на что, прямо-таки завораживали. Белые стены, казалось, сияют какой-то особой чистотой. Ничем иным, как храмом, это быть не могло.

Вокруг были заметны следы, которые при достаточной фантазии можно было отнести к попыткам вскрытия этого здания. Неудачным, надо отметить, попыткам.

- Вот оно - наследие предков! А теперь положи руку на тот разделенный надвое круг, - приказал он.

Пожав плечами, подхожу к массивным створкам с каким-то геометрическим узором.

- Ну... Сезам, что ли, откройся, - сказал я и нажал на пластину.

Минуту ничего не происходило, а потом с тихим шорохом прежде монолитная стена стала расходиться, открывая доступ к сокрытым помещениям.

В проход влетел один из дроидов, после чего внутрь втолкнули и нас. Тархиец следовал позади в окружении своей механической охраны...

Внутри храм казался еще более величественным, чем снаружи.

Особенно меня поразило то мастерство, с каким были изготовлены стоящие в нишах статуи. Каждая черточка была старательно выдолблена в камне. Причем статуи изображали представителей различных рас. Объединяло их лишь одно - все они были облачены в одинаковые доспехи.

Пройдя по длинному коридору, мы оказались в большом круглом помещении с куполом вместо потолка. Причем купол мерно светил слегка желтоватым светом. Надо отметить - очень приятным для глаз.

В центре помещения находился... наверное, алтарь. Хотя какой-то мелкий, на мой взгляд, - всего метрового диаметра полусфера, расположенная на небольшом возвышении. Посредине ее была выточена форма, идеально повторяющая ладонь пятипалого гуманоида.

Я обвел помещение более внимательным взглядом:

"Хе! Ты смотри! А вот и ангелы. Точнее, их статуи... А у этих древних все-таки были очень хорошие скульпторы... Или они живые?"

Я с интересом приблизился к коленопреклоненной фигуре в двух метрах от алтаря. Осторожно постучал по ней костяшкой пальца.

"He-а, монолитные", - откликнулся Фрийон. Я обвел взглядом все двенадцать стоящих кольцом с алтарем в центре статуй и покачал головой, после чего поинтересовался у корабля:

"Слушай, тебе не надоело копаться у меня в голове? Сколько уже раз просил перестать..."

Сейчас, несмотря на легкий треп по ментальному каналу, я был на взводе и готов в любой момент атаковать как тархийца, так и дронов. Хотя и понимал бессмысленность подобной выходки.

"Это моя прямая обязанность", - пафосно ответила эта язва, стараясь поддержать меня хотя бы эмоционально.

"Ну-ну..."

От бессловесного диалога меня отвлек наш захватчик.

- Наконец! Вот оно - наследие наших предков! - захохотал он. - Наконец мой народ обретет то могущество, которого заслуживает по праву!

"Да у него крыша поехала!" - сообразил я. От тархийца исходили такие эманации безумия, что даже не надо было копаться в его мыслях, чтобы это понять.

- А сейчас вы станете свидетелями начала моего могущества! - Так-с... это уже манечка величия. - И вы, жалкие смертные, узрите, что такое истинная мощь древней цивилизации!!!

Он уже не говорил, а визжал на самых высоких нотах. Я раздраженно дернул ухом на эту тональность.

- А теперь узрите же!!! - С этими словами он приблизился к постаменту в центре комнаты и вложил свою ладонь в углубление...

С минуту простоял в ожидании чуда. Чудо не происходило. У него, видимо, сегодня выходной...

- Как видно, вы все же не являетесь потомком расы аффтахор, - хмыкнул я.

- Но как же так... - потерянно прошептал он. - Что же теперь делать?..

- Ну, это ваши проблемы... - внешне безразлично заметил я, готовясь к атаке.

Он был зол. Очень зол. Как могло оказаться, что его предками являются не великие аффтахор?!! Ведь это невозможно!!! Он дитя их народа!!! Это знает любой представитель их расы - они наследники древних!!!

Слова этого... вольного капитана уязвили его до глубины души. А потому, повернувшись спиной к пульту, он двинулся к выходу. У дверей с его губ сорвалось только одно слово:

- Убить...

И сопровождавшие его дроиды нацелили свои излучатели на приведшую его сюда команду.

А он все шел, не оборачиваясь...

И потому не увидел, как рогатый капитан метнулся к пульту и резким движением вложил руку в углубление...

Глава 34

Многим известно, что не всегда нужно терять все и вся, чтобы достичь заветной цели. Иногда победа зависит от самой малости. В данный момент от моей расторопности. Рука как влитая легла в углубление...

Меня окатило светом. Именно так - окатило, будто водой. Я почувствовал, как мое тело оторвалось от пола, как все замерло в зале. Дроиды вышли из строя, а мою команду придавило к полу защитным полем...

"Проводится идентификация пользователя".

"Статус - пригоден".

"Сканирование генокода завершено".

"Результат положителен".

"Сканирование высшей мыслительной деятельности".

"Развитие разума признано замечательным".

"Подключение к имплантату. Скачивание первичных данных".

"Скачивание завершено".

"Обработка полученной информации".

"Введение дополнительной информации. Пользователь является Стратегом".

"Приоритет наивысший

".

"Начать полное ментальное сканирование".

"Активировать темпоральную защиту на время сканирования".

"Меры защиты выполнены".

"Приступить к глубинному считыванию..."

"Внимание! Обнаружены поврежденные участки памяти..."

"Провести насильственное восстановление..."

"Команда выполнена. Проводится полное последовательное разблокирование воспоминаний".

"Я лежу на операционном столе. По крайней мере, мне так кажется - уж очень похожая вокруг обстановка. Хотя в то же время и очень странная. Можно сказать - футуристическая.

Надо мной висит нечто, отдаленно напоминающее многолапого паука, каждая лапа которого оканчивается тремя различными приборами. Вокруг двигаются какие-то фигуры. Кто это - я не вижу. Я сейчас вообще почти ничего не вижу, из-за жуткой боли во всем теле перед глазами стоит кровавый туман.

Рядом звучат резкие, писклявые голоса. Неприятно для слуха.

Что они говорят - я не понимаю. Но в то же время память будущего подсказывает:

- Что слышно от наших "союзников" с той отсталой планетки?

- Все как обычно. Общественность по-прежнему пребывает в неведении. У них и без нас есть много любителей похищений...

- Ясно... А как наш новый образец?

- Живуч, как и все его племя. Что с них возьмешь? Низшие...

- Активатор ввели?

- Естественно. Иначе он бы уже скончался.

- И как результат?

- Да вы сами взгляните.

Надо мной склоняется один из говорящих. Я с удивлением, граничащим с шоком, вижу перед собой "мистера Грея", классического пришельца из фильмов - тщедушное тельце, крупная голова без намека на нос, зато с тонкими губами и большими черными глазами. Его тонкие ручки цепко хватают меня за подбородок и поворачивают голову то в одну, то в другую сторону. Губы кривятся в презрительной гримасе.

Память будущего вновь шепчет, что это никакой не "мистер Грей", а самый обыкновенный тархиец, хоть и из высшей касты.

- Низший... Какая мерзость! А это что еще такое?

- Пока непонятно, господин. Видимо, аномалия. У всех предыдущих объектов была обнаружена только одна пара этих наростов. Или, как их называют сами низшие, рогов.

- Видно, что вы из касты более низкого посвящения, - вновь презрительно улыбается тархиец. - Это существо и есть то, что мы искали. Он один из вожаков... Немедленно погрузить его на корабль с имеющимися сейчас образцами и доставить в столицу для тщательного исследования и промывки сознания!"

"Рев сирены. Такой знакомый, несмотря на то что мы на звездолете инопланетян.

Слышны крики паники и ярости. Хотя смысл все так же неясен...

Память будущего различает лишь отдельные слова - пираты, какой-то возмутитель, ловушка, подстава... Ну и еще много неизобретательного мата...

Все попытки пошевелиться все так же проваливаются. Тело живет собственной жизнью. Оно ест, пьет, спит. Даже спаривается с подобными ему существами противоположного пола, присутствующими в этой стеклянной клетке.

Это заставляет сходить с ума. Беситься в бессильной ярости. Я ощущаю, что, несмотря на относительно короткое пребывание в подобном состоянии, начинаю терять себя. Мысли утрачивают четкость и связность. А все из-за ошейника, надетого на мне, как, впрочем, и на остальных жертвах. У некоторых все еще заметна паника и обреченность на дне стекленеющих глаз.

Нельзя поддаваться. Никак нельзя. Ведь меня ждет Ира. Я обязан вернуться. И не имею права забыть...

В комнату, где стоит наш контейнер, вбегает тархиец. Затравленно озирается и семенит к нам. Только сейчас замечаю, что его правая рука прострелена. Во мне зарождается черное злорадство.

Его губы что-то шепчут:

- Должен уничтожить... Не должны получить свободу... - Больше ничего он не успевает сказать - ему просто-напросто сносит голову очередным выстрелом. Содержимое растекается по прозрачной перегородке. В помещении появляется новое действующее лицо. Больше всего он похож на прямоходящего льва с четырьмя руками. Шерсть у него черная с проседью. На нем надета в тон шкуры футуристическая броня.

Осмотрев помещение и раздраженно сплюнув, он разворачивается и собирается уходить. Но в проходе сталкивается еще с одним похожим на него бойцом, только выглядящим более молодо. Его властный голос гулко разносится по опустевшим коридорам:

- Опять пустышка - каких-то зоологов вновь накрыли... Забираем все ценное и уходим...

- Что со зверьем делать? Пристрелить? - интересуется молодой, вскидывая такое же футуристическое, как и его броня, оружие.

- Зачем? Их и так вскоре бездна поглотит. Пускай еще поживут..."

"- Забавные зверьки, - говорит крупный ящер стоящему рядом не менее крупному жуку.

- Несомненно так, господин. Больше вы таких нигде не найдете - гарантирую.

- Ну что ж... Оформите мне вот этого - с четырьмя рогами. Он вроде как покрупнее и поживее остальных.

- Будет сделано, господин. Но осмелюсь напомнить об оплате...

- Да-да... Как и договаривались - две тысячи кредитов.

- Но ведь разговор шел о пяти...

- Да что вы говорите? Думаете, вам кто-то заплатит больше? Сомневаюсь. Или, быть может, мне стоит поинтересоваться ценой у вашего начальства? Три, и ни кредитом больше.

- Что ж, пусть будет так. - Жук склоняется в подобострастном поклоне. Но его глаза пылают яростью. Получасом позже он возвращается уже один.

Меня выпускают из клетки и, прежде чем отвести к ящеру, на моих конечностях защелкивают браслеты. На тело сразу же наваливается жуткая тяжесть...

- Хотел поживее, да? Ну, так получи! Посмотрим, сколько эта тварь проживет в браслетах, контролирующих локальную гравитацию, при гравитации двукратно повышенной?.."

"- Вот, доча, смотри, какого я тебе зверька привез, - воркует ящер в канареечного цвета одеждах с молоденькой ящеркой. Она радостно визжит и начинает тискать мое вялое от повышенной гравитации тело.

Но мне все равно. Сейчас у меня лишь одно важное дело - я медитирую. И не просто медитирую, а целенаправленно вгоняю себя в особое состояние. Не знаю, поможет ли это, но надеюсь, что позволит мне сохранить самые важные и самые дорогие воспоминания.

Со стороны больше всего похоже, будто я пытаюсь заархивировать самого себя. Из-за этого мое сознание теряет все больше и больше воспоминаний, а вместе с тем исчезают и все эмоции. Остается голый разум без каких-либо понятий и привязок к реальности. Это должно позволить мне не утратить окончательно самого себя.

А уж когда ошейник с меня спадет... уж тогда я... я... А кто я?.."

* * *

"Память просканирована".

"Этически-моральные принципы признаны приемлемыми".

"Общий анализ и вынесение вердикта".

"Объект признан приемлемым".

"Запуск системы синхронизации".

"Запуск систем галактической связи".

"Установка связи с рабочими системами расы аффтахор".

"Бейссел Лишенный признается системным администратором системы Ра'Тхил".

"Информация принята и внесена в общий галактический реестр аффтахор".

"Внимание! Обнаружено отсутствие других системных администраторов..."

"Активация последнего сохраненного ментального слепка системного администратора..."

Глава 35

Удивленно оглядываюсь, при этом отмечая, что вишу посреди какой-то дымки.

- Здравствуй, дитя, - звучит чистый приятный баритон.

И тут же мой взгляд натыкается на говорящего.

Смуглая кожа, голубые глаза и золотистые длинные волосы, водопадом спадающие на плечи. Добавьте к этому рост под два метра и могучее телосложение. И ах да... совсем маленькие рожки на лбу. Одет незнакомец в белые просторные одежды с золотым рисунком.

- Кто ты? - спрашиваю напряженно.

- Один из последних архимагов расы аффтахор. Если же взять твои понятия, то предыдущий главный администратор Трехлунной системы и один из сильнейших псионов своего народа. Точнее, нашего народа.

- Нашего?

- Именно так - нашего. Ты ведь уже все вспомнил, малыш, не так ли?

Киваю.

- Тархийцы кое в чем были правы - мы знали, что рано или поздно наши потомки выйдут в космос. И мы приготовились...

- Постойте... Но я же помню, что раньше выглядел совсем по-другому... Мой старый облик больше походил на ваш, чем на теперешний...

- Конечно, - легко соглашается аффтахор. - Тогда была война. Война на уничтожение. Гибла система за системой, и у нас не получалось ничего изменить. Тогда было принято решение об изменении населения нескольких отдаленных колоний таким образом, чтобы впоследствии они смогли постоять за себя. Над ними работали лучшие псионики нашей расы. Им потребовалось всего одно поколение, чтобы приживить изменения в геноме и создать совсем новую расу. Вас... А насчет внешнего облика... Чтобы дать вам силу - ее сначала пришлось забрать. И как видишь, результат того стоил. Это как в реке - когда зацепившийся за корни предмет сначала притапливают, чтобы потом достать на поверхность.

- Значит... Значит, я все же демон? Настоящий демон? - Меня разбирает нервный смех.

- Можно сказать и так...

- И что теперь? - нахожу в себе силы спросить.

- А что же еще - конечно, тебе предстоит пробудить свой народ от многотысячелетней спячки.

- Как я это сделаю? У меня есть лишь два корабля... Ну и пускай эта планета с ее полуразрушенными системами...

- Нет, малыш, все совсем по-другому.

- В смысле?

- Через пару минут сам все поймешь... А сейчас же слушай меня внимательно. Тархийцы - это самая малая твоя проблема. Очень скоро тебе предстоит...

* * *

"Эмуляция завершена. Окончательное решение подтверждено".

"Внимание! Инициация протокола 72.08/12. С этого момента представитель расы аффтахор Бейссел Лишенный, как единственный прямой потомок расы аффтахор, активировавший систему, и единственный, прошедший сканирование за последние 9837 циклов, признается главным администратором всех доступных систем, поддерживающих данный протокол".

"Внимание! Подобного прецедента раньше не было. Требуется изменить звание главного системного администратора. Проводится поиск в памяти ближайшего доступного пользователя аналогий..."

"Аналогия обнаружена. Система общегалактического контроля над системами аффтахор приветствует вас, Бейссел Лишенный, император расы аффтахор..."

Несколько минут тупо смотрю перед собою, пока до меня не доходит, что волна воспоминаний схлынула с меня и теперь я рассматриваю неподвижно замерших на полу друзей, захваченных подавляющим полем.

"Нет, это неправильно..." - мелькнула у меня мысль, и поле тут же перестает их удерживать. Легким псионическим ударом разрушаю их ошейники подавления...

Тем временем планета стала пробуждаться. Отключались темпоральные поля, защищающие древние механизмы от разрушения временем. Запускались гиперпередатчики дальнего действия, оповещая все уцелевшие в Галактике механизмы расы аффтахор о том, что пришел новый хозяин... Владыка... Император...

...Все это я ощущал, будто сам был одним из механизмов. Главным из них. Сквозь меня проходило огромное количество информации. И когда настал предел моим пропускным способностям, я закричал... Я кричал так, как никогда раньше... Но это был не крик боли или удовольствия. Это был крик горя и радости одновременно...

Все закончилось так же неожиданно, как и началось. Я медленно опустился на пол. Крылья за спиной слегка подрагивали от нервного напряжения.

И тут я встретился взглядом с тархийцем. Он дикими глазами смотрел на меня.

- Ненавижу, - прорычал я. - Как же я ненавижу всю вашу расу!

Лишь мое желание, и темпоральные поля спадают с древних андроидов.

Восемь ангелов поднялись с колен и, повинуясь моей воле, двинулись к тархийцу. Их мечи засияли с яркостью сверхновой...

- Бейссел... - испуганно позвала меня Арина.

От ее голоса я вздрогнул. Медленно повернувшись, встретился с ней взглядом. В них не было ни намека на страх. Только волнение за меня... Я оглядел остальных. Ни капли страха. Только переживание за друга. Я грустно усмехнулся.

- Бейссел, что с тобой? - очень тихо спросила Арина.

- Нет, не Бейссел... - Мои губы вновь тронула грустная улыбка. - Меня зовут Владимир Демьян. И я с планеты Земля... И я прямой потомок расы аффтахор...

- Ты...

- Я вспомнил... Я все вспомнил...

Несколько циклов спустя...

- Что скажешь на это предложение, брат мой? - спросил меня мощного телосложения "минотавр" с экрана визиона - одного из древних артефактов моей расы, позволяющего общаться с обладателем такого же прибора чуть ли не через всю Галактику с минимальной задержкой.

- Скорей всего, мой ответ будет положителен, - подумав, киваю я. - Но и ты должен понимать, что подобные решения не принимаются с бухты-барахты.

- "Бухты-барахты"? Хорошее определение. - Мой собеседник гулко расхохотался. - В таком случае я свяжусь с тобой через месяц, брат мой. И буду рад услышать хорошие вести. Удачного тебе пути.

- И тебе удачного пути, - слегка наклоняю голову в намеке на поклон. Большего от меня он не может и не будет требовать, ибо мы равны по статусу - оба императоры и оба бывшие "лишенные". Эх... как давно это было...

- Милый, ты закончил? - в кабинет заглянула Арина.

Забыв обо всех хлопотах, тут же легко перепрыгиваю стол и оказываюсь около нее. Осторожно подхватываю ее под локоток и помогаю сесть на диванчик, стоящий в углу. Арина расслабленно вытягивает стройные ножки и полураскрывает крылья для большего удобства сидения. При этом она ни на мгновение не забывает придерживать свой уже округлившийся животик. Накрываю ее персикового цвета руку своей, антрацитово-черной.

Девушка также оказалась демоном. Настоящим и полноценным представителем расы аффтахор. Хоть эту расу мне не нужно будет искать, чтобы включить ее в состав моей империи. Раса наемников-странников с радостью откликнулась на мое предложение о колонизации нескольких миров и прохождении трансформы. Ведь, несмотря ни на что, они все же являются прирожденными воинами. И костяком моего флота. Далеко же в свое время занесло древних беженцев...

- Дараларх просил передать, что у них все готово, - наконец вспомнила, зачем, собственно, пришла Арина.

- В таком случае не стоит заставлять их ждать... - мягко улыбаюсь любимой и предлагаю ей руку. Мы выходим из кабинета.

Сразу за дверями во главе четверки чернокрылых ангелов стоит Джур - теперь он у меня глава службы безопасности. Черный мундир с серебряной отделкой делает его очень импозантным. А уж должность - и вовсе завидным женихом. Но, несмотря на свою солидность, он остался все тем же верным другом и соратником. Подмигнув мне, он посторонился, пропуская нас вперед.

Пару минут ходу, и мы оказываемся в большом тактическом зале, заполненном разным оборудованием и сияющем от обилия голограмм. Откуда-то сбоку появляется Алир в сопровождении нескольких своих собратьев, которые пошли ко мне на службу. Теперь у старого вояки почетный статус аналитика и разработчика новых видов вооружения. Пока он хорошо справляется с новыми обязанностями.

Сотворив из пальцев фигуру искренней радости и приветствия, старый чригхо указал в глубь зала. Понятливо кивнув, я, отпустив руку Арины, шагаю вперед.

- Что-то ты невесел, друг мой, - хлопает меня по плечу Дараларх, которого раньше было незаметно из-за целого роя голограмм, вращавшихся вокруг него.

- Просто волнуюсь - слишком долго ждал этого момента...

- Понимаю-понимаю... Но это было правильное решение - сначала поставить на место зарвавшихся тархийцев и восстановить сознание твоих собратьев.

- Знаю... Но все-таки ждать очень тяжело...

- Но ожидание подходит к концу... Кстати, Икых просил извиниться, что не может присутствовать при этом знаменательном событии, - но ты сам виноват, назначив его главным медиком империи. Он ведь теперь не успокоится, пока не приведет всех твоих собратьев в нормальное состояние... - Согласно киваю. Сомнений в том, что наш синий друг вернет им разум, у меня не было. Уж очень хороший он доктор. Да и все библиотеки расы аффтахор в его распоряжении.

- Уж кто бы говорил - ректор Имперской Псионической Академии...

- Зеркало дать, чтобы напомнить, кто посадил меня на этот пост?

Хмыкнув в ответ на это заявление, я прикрыл глаза и, установив связь с ИЛом Фрийона, стал погружаться в собственные воспоминания. Дараларх осторожно поддерживал меня и помогал искать требуемое...

- Давно... Еще когда был совсем юн, я очень любил подолгу смотреть на звезды, - улыбаюсь одними губами.

- Триангуляция созвездий завершена. Координаты звездной системы найдены и зафиксированы, - прозвучал густой баритон окончательно "повзрослевшего" Фрийона. - Каковы будут приказы, а, император? - не удержался он от ехидства.

- Полетели домой...

Эпилог 1

Огромный корабль величественно завис в сотне метров над головами собравшихся людей. Его мощь поражала. А та точность, с какой эта махина остановилась после стремительного падения, внушала уважение.

С минуту ничего не происходило, а потом снизу корабля открылись люки и из них посыпались... нет, не бомбы... и не трупы... а самые настоящие ангелы. Группами по семь они падали вниз и у самой земли распахивали огромные белые крылья, после чего взмывали в небо. Постепенно в небе образовался некий аналог хоровода.

Несколько ангелов с черными крыльями приземлились на сцену. Уполномоченный посол слегка напрягся, считая, что именно они представители встречаемой стороны. Но это оказалось не так...

Чернокрылые ангелы цепко осмотрели сцену, после чего слегка отступили.

А через несколько мгновений туда, где они только что стояли, спикировал... демон!!!

Около двух метров роста, с гигантскими кожистыми крыльями, четырьмя рогами, темной плотной кожей, белыми с черным, будто мелированными жесткими волосами. Одет он был в серебристые доспехи с вкраплениями драгоценных камней темных тонов.

Люди в ужасе смотрели на то, как ангелы (посланники Бога в их понимании) склоняются перед этим... этим... демоном.

Демон заметил их ужас и совсем по-человечески усмехнулся, на мгновение показав удлиненные клыки.

Дав людям с минуту рассмотреть себя, он заговорил.

Говорил он на неизвестном языке, но в головах окружающих отчетливо звучал смысл слов.

- Не бойтесь меня, ибо я пришел с миром на планету Земля. В Галактике меня знают как Бейссела Лишенного - императора Возрожденной империи аффтахор.

- Мы рады приветствовать ваше величество на нашей планете. - Справившись с удивлением, представитель Земли хорошо поставленным голосом обратился к демону. Тот молча слегка склонил голову. - Можем ли мы спросить, что привело вас на нашу планету?

- Можете, - улыбнулся император. - Если коротко, то я прилетел сюда потому, что хочу повидать свою семью.

Такой ответ очень удивил людей. Автоматически все посмотрели на представителей США, где, как известно, было много шумихи о захваченных в шестидесятых годах пришельцах...

- Нет-нет, - расхохотался демон. - Вы не так поняли... Ну да ладно. Объясню все сначала...

Его лицо приняло серьезное выражение, и он заговорил мерным голосом:

- Десять тысяч лет назад на Землю пришла тогда еще юная, но высоко технологически и ментально развитая цивилизация. Хоть она и была юна, но также очень амбициозна, что, кстати, характерно практически для всех юных рас. А ко всему прочему у них на этой почве назревал конфликт с одной из соседних, не менее амбициозных цивилизацией. И быть бы очередной галактической войне... Да только имелась у этой расы одна проблема - они, несмотря на свою склочность, были прирожденными пацифистами. Просто физически не могли причинить вред любому разумному - такой вот казус в эволюции. И тогда они решили, как говорится, пойти ва-банк... Собрали большую группу добровольцев и стали постепенно изменять их генетический код... И это происходило на Земле.

- Вы отвечаете за свои слова? - нервно вскричал священнослужитель одного из самых распространенных культов Земли.

- Гадом буду, - на одном из многих языков Земли ответил он и, немного подумав, добавил: - Земеля.

Все собравшиеся с диким ужасом посмотрели на демона.

- Да-да... я тоже землянин, - кивнул он. - И пришел предъявить свои претензии к странам тайного тройственного договора, которые в обмен на новые технологии не обращали внимания на похищения жителей Земли остатками расы, которая в древности воевала с нашими предками...

Представители США, РФ и Великой Британии нервно вздрогнули.

- Правильно боитесь, господа, - глухо прорычал демон, в глазах которого мгновенно зажглось адское пламя всепожирающей ярости и ненависти. - За то, что мне пришлось пройти из-за ваших правительств, пока я нашел путь домой, в Галактике есть лишь одно наказание - уничтожение всех, кто знал о преступлении, вместе с их семьями. Так что я пришел по ваши души... И вы, гады, у меня узнаете, что значит - разбудить демона!

Истерично взвизгнув, представитель США вскочил, вскидывая маленький, на вид дамский пистолетик.

Только вместо привычного хлопка выстрела пистолет тихо взвизгнул, выплевывая несколько стальных шариков... Да вот только жертва и не думала умирать...

- Тархийский гауссов пистоль. Модель хоть и устаревшая, но довольно-таки надежная... Вот и последняя улика...

Демон радостно улыбнулся, и шарики, которые до этого зависли в опасной близости от его лба, сначала слились в один огромный шар, а потом, приняв вид длинной стальной иглы, устремились в сторону стрелявшего...

- Что ж... Теперь простой сатисфакцией вы у меня не отделаетесь, - недобро улыбнулся монстр. - Фрийон, Легион, начать вторжение. Пора прибрать эту планету к рукам и разобраться с местными выродками, что заменяют здесь правительства...

А на орбите в то же мгновение появились тысячи кораблей, которые тут же открыли огонь, точечными ударами уничтожая запасы ядерного, биологического и химического оружия. При этом сами комплексы и персонал не пострадали. Специальные корабли зависали над океанами и морями и гравилучами вылавливали затаившиеся там подводные лодки.

Всего за час с лица Земли были стерты все, даже самые секретные, склады оружия заодно с ядерными станциями, которые могли быть использованы возможными террористами. И при этом никто из простых обывателей или военных не пострадал...

На Землю пришла новая власть. Какой она станет - покажет время...

Эпилог 2

Маленький городок расположился у подножия гор. Очень красивый и тихий. А главное, ничем не отличающийся от других подобных ему городков.

На одну из улиц из глухого на первый взгляд переулка вырулил огромный внедорожник, который джипом-то назвать сложно - слишком могуч на вид. Казалось, что ему не хватает какой-то малости. Чего-то вроде орудийной турели.

Вскоре внедорожник остановился около одной ничем не отличающейся от остальных многоэтажки на краю города. Через некоторое время из него выбрался высокий мужчина в темном плаще и неспешно двинулся к подъезду...

Медленно поднимаясь по ступенькам, я все думал - правильно ли поступаю? Не сглупил ли я? Последние два года ведь только тем и занимался, что утихомиривал сумасшедших, сектантов, фанатиков, которые слишком бурно отреагировали на мое появление. Или правильнее сказать - буйно?

Впрочем, другого выхода у меня не было... Хорошо, хоть псионические излучатели, первый из которых мы нашли на орбите родной планеты Дараларха, помогли подавить излишнюю агрессивность населения. А потому смена правительств прошла относительно спокойно. Хотя тут скорее все дело в самих правительствах - слишком долго пили кровь у своих народов.

М-дя...

Так что, по прогнозам ксеносоциологов, лет через десять основные волнения должны улечься...

И если обращение первосвященников всех важных религий еще можно понять - теперь фиг они рискнут поднимать шум о моей адской прописке, то вот с тем городом я все же слегка погорячился...

Но как же меня достали все эти богоизбранные и боговерные народы. Видите ли, я не вписываюсь в их пантеоны. Ну, так получите дезинтегратором по своим религиозным центрам... Хотя... Да ну их, будто меня напугаешь их джихадом...

Я в нерешительности остановился перед дверью квартиры с номером пять. Вот то, что сейчас меня ожидает, будет намного страшнее...

В очередной раз усилив псионический кокон, благодаря которому люди видели меня обычным человеком, я резко вздохнул, как будто собирался нырять, причем то ли в жидкий азот, то ли в кипящее масло... и нажал на кнопку дверного звонка.

Через минуту за дверью раздались тихие шаги, и мягкий женский голос спросил:

- Кто там?

- Демон... - вырвалось у меня от волнения. Но вроде бы обошлось, если судить по эмпатическому спектру. Слова были приняты за не очень умную шутку. Дверь медленно открылась.

На пороге стояла красивая женщина около тридцати пяти лет, с длинными, до лопаток, черными как смоль волосами, пронзительными серыми глазами и стройной подтянутой фигурой.

- Я могу вам чем-то помочь? - спросила она. А голос почти не изменился. Только стал более глубоким.

- Здравствуй, Ира, - мягко улыбнулся я.

Она непонимающе на меня посмотрела, но вскоре на ее лице стало проступать понимание. Она осторожно, будто боясь, что я сейчас исчезну, коснулась моей щеки.

Не удержавшись, потерся о ее руку.

- Влад, - более утвердительно, чем вопросительно прошептала она.

Я лишь молча кивнул, после чего с силой обнял ее. У Иры только и хватило сил, что расплакаться, повиснув у меня на шее.

Через десяток минут она отстранилась и потащила меня в квартиру, приговаривая:

- Ты же голодный... Нет, несомненно голодный. Давай на кухню. Я сейчас все разогрею...

Я лишь молча улыбался, следуя за ней.

Через несколько минут стол на кухне был заставлен едой. А она сидела напротив и смотрела на меня с такой нежностью, что поначалу мне ничего в горло не лезло, но потом...

Слопав все, что было на столе, я задумчиво посмотрел на нее, пытаясь собраться с мыслями, которые почему-то вдруг позорно бежали куда-то в район пяток вместе с сердцем и душой...

- Где ж ты все это время пропадал? - помогла она мне с началом разговора.

- Далеко. Очень далеко... - вздохнул я.

- Почему не прислал никакого сообщения?

- Знаешь, как ни банально звучит, но я потерял память...

- Как же ты тогда?..

- Она вернулась ко мне четыре года назад...

- Так почему ты?..

- Потому что Землю еще надо было найти...

Она непонимающе уставилась на меня.

- Скажи, что ты думаешь об императоре? - задал я неожиданный для нее вопрос.

- Странный он... - слегка растерялась Ира от резкой смены разговора. - Если все, что он говорит, - правда и люди действительно начальная форма демонов, то мне страшно...

- Почему?

- Не знаю...

- А я знаю, - усмехнулся я. - Просто это рефлекс того, что людям вбивают в голову с рождения о богах, добре и зле, свете и тьме... Если забыть об этом и принять истину, то остается только чувство завершенности. Чувство того, что ты, наконец, проснулся от долгой спячки и ощутил себя тем, кто ты есть на самом деле...

- Ты так говоришь, будто сам это прошел...

- А я и прошел.

Ира, широко распахнув глаза, уставилась на меня. В них начало проступать понимание. А в мысленном спектре было интересно наблюдать, как складывается общая картина.

Что ж, смысл она поняла правильно, но вот с ответом слегка ошиблась.

- Ты был в свите императора?

Ответить я не успел. Хлопнула входная дверь, и на пороге кухни оказался мальчуган двенадцати лет.

Высокий для своего возраста, густые черные, как у мамы, волосы, голубые глаза и заостренные черты лица. Все говорило о том, что в скором времени он станет настоящим сердцеедом.

- Здрасте, - буркнул паренек, увидев меня.

- Ну, здорово... принц, - усмехнулся я.

- Саша, познакомься, это... - начала было Ира.

- Почему вы назвали меня принцем? - не дал договорить ей парень.

- А кем может быть сын своего отца? - спокойно поинтересовался я.

- Но мой отец... Вы знаете, где он?! - До парнишки дошел смысл сказанного.

- Каждое утро его вижу...

- Где?!!

- В зеркале, когда умываюсь... - пожал я плечами.

Теперь информацию переваривали оба. Парень соображал, кто же его отец, а Ира сопоставляла сказанное мною раньше с теперь полученной информацией.

- Император... - прошептала она, медленно, но верно сползая в обморок.

- Твою же... - выругался я, подхватывая ее бесчувственное тело почти у самого пола. Обернулся к парню: - Принеси воды, принц.

- Я не принц... - возмутился он.

- Теперь принц! - припечатал я, убирая псионический кокон и расправляя крылья.