Furtails
Kjorteo Kalante
«Страдальцы (отрывок)»
#NO YIFF #разные виды #постапокалипсис #приключения #фантастика
Своя цветовая тема
ВНИМАНИЕ, РЕДАКТИРУЕМЫЙ ТЕКСТ!!!
Вы можете редактировать этот перевод, улучшив его качество.
Для этого нужно кликнуть курсором на фразу, которую желаете исправить, и в появившемся окне сделать это, подтвердив изменение нажатием кнопки "ОТПРАВИТЬ".
Если в ходе редактирования увидите теги примерно такого вида - - не стирайте и не изменяйте их - иначе из текста пропадут имеющиеся в нём рисунки!
Дополнительную информацию можно посмотреть, кликнув по кнопке "детали" на переходной странице раздела "Мастерская Гайки".
Для желающих заняться редакцией всерьез вот ссылка на очень полезный в этом деле сайт:
https://context.reverso.net/перевод/английский-русский/Freestone

Ну хоть одну фразу отредьте! Разве это много?




Страдальцы
Kjorteo Kalante


Глава первая

Наш отец


Мышонок встал, подергал себя за бакенбарды и отряхнул штаны. Сухие осенние листья хрустели под его ботинками, когда он шел. Солнце ещё оставалось на небе, но он знал, что это ненадолго.
Впрочем, для него это не имело особого значения: сколько бы тепла он ни излучал, все равно его будет недостаточно. Он даже не мог защититься от настоящего холода, по крайней мере, не в такой изношенной одежде, как сейчас. Что он мог надеяться сделать против холода в своем сердце?
Он попытался заговорить, но запнулся; он был слишком взволнован, чтобы сказать что-нибудь с первой попытки. Он посмотрел на землю, глубоко вздохнул и попробовал снова.

- Я... я не совсем уверен, с чего начать… - пробормотал он. - Я никогда не знаю, что сказать на похоронах.
Он старался не смотреть на окружающие его фигуры. Несмотря на свой небольшой рост, он чувствовал себя ещё меньше под их пристальным взглядом. Он был один, не мог убежать и вряд ли избежал бы унижения. Лес был достаточно разрежен, чтобы позволить свету раннего вечера проникнуть на поляну, но для него одинокий луч солнца в центре был прожектором, там только для дальнейшего запугивания.
По крайней мере, его белая шерсть блестела на свету, но потрепанная и выцветшая одежда портила даже этот эффект.
Пятеро из шести фигур, окружавших его - крокодил, колли, волк и две кошки-уставились на него. Даже шестая, с завязанными глазами ворона, повернулась в ту сторону, откуда доносился его голос. Мышонок напрягся всем телом.
- Разведчик, - заговорила ворона-нечастое явление. Невероятная глубина его голоса была такой же резкой и пугающей, как и его редкость.
- Все в порядке.
- Мы тебя не осуждаем, - добавил младший из двух котов. - Просто сделай все, что в твоих силах.
Мышонок Скаут коротко кивнул вороне и молодому коту. - А... хорошо. - Он сделал ещё один вдох.
- Ну, я думаю, мы здесь, чтобы попрощаться с Хранителем Эдвардом.
Реакция остальных была мгновенной. Большинство из них, по крайней мере, сохранили самообладание, но крокодил закрыл глаза руками и открыто заплакал.
Скаут закрыл глаза.
- Он заслуживает лучшего, - сказала Скаут. - У него должны быть настоящие похороны, а не... это. Вместо этого, мы здесь, потому что мы даже не смогли вернуть его... его... нам даже нечего хоронить. - Он судорожно сглотнул. - Все же, по крайней мере, мы все вместе, и мы помним его как группу. Может быть, в каком-то смысле ему бы это и понравилось.
Крокодил временно свел свой плач к случайному сопению, по крайней мере, пока он ждал объяснений мыши.

- У меня никогда не было лучшей жизни в городе, - добавил Скаут. - Ты же знаешь. Я знаю, что. На улицах Нижнего округа... ну, вы знаете, как это бывает. Как бы странно это ни звучало, я думаю, что на самом деле мне здесь было лучше. Теперь у нас есть болезнь, охотники и все остальное, но мы также есть и друг у друга.
Он улыбнулся, но улыбка эта была мимолетной и быстро угасла.
- Я до сих пор помню, каким жестоким это казалось, когда я впервые пришел сюда.
Чтобы пережить все, что я сделал, только чтобы оказаться в дикой местности? Неужели они и так недостаточно нас побили? Чего ещё они от меня хотели?
Он сжал кулаки, закрыл глаза и фыркнул. После паузы он сделал гораздо более медленный выдох и снова расслабил руки.
- Но Хранитель Эдвард взял меня к себе. - Он развернул меня лицом к себе. Прошлое есть прошлое, и он научил меня отпускать его. Теперь я могу ловить рыбу, разжигать огонь и готовить для тебя.
Он сам меня этому научил. Он учил всех вас одному и тому же.
Его голос начал хрипеть, поэтому он остановился на несколько мгновений и глубоко вздохнул. Но это не помогло.
- Как жаль... в любом случае, никто из нас не был бы здесь без него. Я бы даже не познакомился с большинством из вас без него. Я определенно не выжил бы так долго. Он любил нас и отдал свою жизнь, чтобы спасти нас. Это племя - его рук дело. Может быть, видеть нас здесь, вместе, как сейчас, это то, что он хотел бы.
Или, по крайней мере, я на это надеюсь.
Закончив свою речь, мышонок покинул центр поляны и присоединился к окружавшему его кругу. Он занял свое место между двумя ободрявшими его воронами справа и младшей кошкой слева.
Племя было тихо и задумчиво. Никто не произнес ни слова, и даже плач крокодила стал тише. На самом деле, созерцание было настолько велико, что внезапная тишина заполнила поляну, и мало что могло рассеять её.

Усы Скаута снова дернулись. Он надеялся, что заговорит доброволец, но в конце концов стало ясно, что ему нужно кого-то выбрать. - Он огляделся по сторонам. Его пристальный взгляд наконец остановился в двух местах слева от него, мимо младшего кота, на старшем.
- Сэр Корал?

- Хранитель Эдвард!
Я застыл на месте, когда ко мне подбежала лиса средних лет.
- А, это ты! - Лис взял мою руку в восторженном, почти сильном пожатии и усмехнулся.

- Это точно, - сказал я. - Ну вот и встретились.
- Я просто хотел поблагодарить вас за вашу проповедь на днях. - Лис снова пожал мне руку, прежде чем отпустить её. Он продолжал улыбаться, и я даже заметил, что время от времени он шуршит хвостом. - Я обычно не хожу в церковь, но мне было любопытно. Для того, кто не является постоянным, вы заставили меня чувствовать себя так... - Он прервал свой пристальный взгляд на мне и посмотрел в сторону. Затем его глаза загорелись, и он снова повернулся ко мне.
- Добро пожаловать! Так что добро пожаловать! Я никогда не чувствовала себя так раньше.
- Я, конечно, рад это слышать. Я делаю все, что не могу исключить.
Я часто спорил с опекуном Йохансеном по поводу моих проповедей, поскольку он считал их слишком светскими. Как бы ни была важна для меня моя вера, я никогда не хотел использовать её для сужения своей аудитории. Мои слова предназначались не только для тех, кто поклонялся истинному Богу. Я хотел, чтобы они были источником комфорта для всех.
Было приятно видеть, что мой подход дает положительный эффект.
Лис тоже кивнул. Должно быть, он куда-то спешил, потому что попрощался и ушел очень скоро после того, как поблагодарил меня.
Я ещё долго сдерживала улыбку, когда он ушел. Мне было достаточно того, что я, простой Хранитель Вальдриков, очевидно, сделал что-то хорошее для города. То, что кто-то оценил это достаточно, чтобы сказать мне потом, было ещё лучше.
Я едва мог дождаться, чтобы рассказать Guardian Johansen об этой встрече. То самое выражение, которое я видела на его лице!
Подождите. Нет. Это было бы маловероятно. Если мой план сработает, я никогда больше не увижу Хранителя.
Я продолжил свой путь к церкви и лениво поглядывал на толпу, пока шел. Попугай в плохо сидящем костюме прошел мимо борзой-нищей и усмехнулся. Воробей и шакал стояли рядом со своими поврежденными машинами, крича друг на друга.
Голубь спросил дорогу у большого семейства волков, но те лишь отшатнулись, словно ожидая нападения.
Собака, собака, птица, птица, собака... где же грызуны? Я знал, что их стало ещё меньше, поскольку тупиковая ситуация воюющих уличных банд наконец-то разрешилась, и не в их пользу. И все же я не ожидала, что они исчезнут так быстро и полностью.
Найти кого - либо за пределами трех - теперь уже двух-преобладающих видов нижнего округа было ещё труднее.
Там было несколько кошек, я предположил, но только "меньшие" разновидности. Насколько мне было известно, я всё ещё был единственным гепардом во всем округе.
Ну и ладно.
Я поднял глаза и попытался подумать, но только вздохнул от увиденного. Как всегда, купол города ничего не пропускал. "Небо" представляло собой чистый выцветший зеленый потолок. Купол легко достигал и покрывал каждый горизонт во всех направлениях, и под его толстым металлом у масс не было ничего, кроме пустого вида и рециркулированного воздуха.
Холодное, похожее на склад искусственное освещёние освещало улицы, заставляя их казаться ещё более мрачными, чем они уже были.
Как же мне хотелось увидеть настоящее небо. Купол мог украсть солнце, но никогда не мог заменить его. Обдумывая свой план, я подумал: а не стоит ли снова погреться на солнышке?
Это напомнило мне; освещёние. Конечно, за пределами города электричество не работало, но я должен был не забыть захватить с собой факелы или хотя бы способ их изготовления. Может быть, в одном из моих путеводителей есть что-то о добывании огня?
Я открыл сумку, достал свои личные записи и снова сверился со списком.
Освещёние. ДА. Так оно и было.
Передо мной собралась небольшая толпа. Полностью одетый Охотник стоял перед жителями района, озадачивая тех, кто никогда раньше не видел диких костюмов, в то время как четверо вооруженных, но неподходящих охотников сдерживали толпу. Охотники сами патрулировали каждый уголок города, но обычно они надевали скафандры только тогда, когда выходили наружу.
Охотник в скафандре был безликой, безымянной фигурой, одетой только в тот же выцветший зеленый цвет, что и купол. Затемненный черный козырек позволял владельцу костюма видеть, не ставя под угрозу его или её личность. Светящиеся зеленые огоньки на запястье подтвердили, что скафандр функционирует, а его пломбы и предохранители целы.
У толпы было несколько вопросов о внешнем мире и о болезни, которая разрушила его, но охотник в костюме проигнорировал их все.
Вместо этого он или она - невозможно было сказать, кто именно - молча указал на двух неподходящих охранников, а затем на небольшой переулок. Стражники поспешили прочь, обращая на толпу не больше внимания, чем их предводитель.
Затем охотник в скафандре повернулся в другую сторону и зашагал прочь, не говоря ни слова. Два оставшихся охранника слегка подтолкнули разочарованную толпу, а затем повернулись, чтобы уйти вместе со своим командиром.

Хвост на скафандре вожака был длинным, узким и прямым, что наводило на мысль о том, что он носит что-то кошачье. Но ещё важнее было то, что он или она должны были быть офицерами. Охотники более низкого ранга и другие люди, такие как Хранители, которым нужно было арендовать свои костюмы, обычно обходились стандартными, универсальными моделями. Мне всегда приходилось запихивать хвост в штанину и просто терпеть неудобства.
Подобно многим вещам в городе, сшитые на заказ костюмы с фалдами были роскошью, предназначенной для элиты.
Присутствие высокопоставленных охотников в дикой местности заставило меня задуматься. Я сглотнула и на мгновение передумала...
Нет. Я не мог позволить ничему остановить меня.
Толпа посмотрела между собой, а затем медленно рассеялась. В конце концов, у них были свои места. Я не был исключением: в Нижнем округе была только одна Вальдрийская церковь, и мне всё ещё нужно было её посетить.

~
Вальдрийские центры в более богатых районах были роскошными, богато украшенными и впечатляющими, но наша низкая районная церковь была сравнительно простой и голой. Мебель была неокрашенной, здание частично обветшало, а декорации полностью отсутствовали. Он обеспечивал лишь минимальное укрытие, крышу над головами верующих, простые деревянные скамьи и алтарь. Однако он был исправен. До тех пор, пока он покрывал все самое необходимое, мы могли обходиться тем, что имели.

Однако это была одинокая церковь, так как старейшины в основном покинули этот район. Для управления им оставалось всего два Хранителя и один страж, а число Хранителей вскоре должно было сократиться до одного.
Я не хотел никого покидать. Я бы сам остался и сражался за нижний район, если бы обстоятельства были другими. К сожалению, люди за пределами города нуждались во мне даже больше, чем те, кто был внутри него.

Несмотря на всю бедность и преступность Нижнего округа, его жители, по крайней мере, всё ещё имели свое здоровье, и они всё ещё имели доступ к своему собственному городу. Они не были чумными изгнанниками. Они не умрут от рук охотников, или, по крайней мере, не охотники, которым поручено очистить мир от дли.
Страдающие же, напротив, сталкивались с этими проблемами каждый день. Прошло уже много лет с тех пор, как карантин прекратился, и контрмеры города с тех пор только усилились: страдальцы от дли сначала подвергались изгнанию за пределы купола, а затем закон менялся на казнь на месте, как будто сама болезнь была каким-то недостаточным наказанием.

Им нужна была помощь. В частности, им нужна была моя помощь.
В церкви была кладовая для дикого экскурсионного снаряжения, в которую я вошел. Оказавшись внутри, я поставила сумку на центральный стол и осмотрела полки с припасами, которые стояли вдоль стен.
Конечно, мне нужен был костюм. Ни один здравомыслящий Охотник даже не позволил бы мне приблизиться к контрольно-пропускному пункту, не говоря уже о том, чтобы пройти через него и покинуть город, без одного. К сожалению, именно поэтому пострадавшие в основном избегали нас; если они видели кого-нибудь в костюме, они убегали.
Вальдрийские Хранители не были охотниками, но страждущие редко задерживались достаточно долго, чтобы заметить разницу. Тем не менее, я не мог даже сделать это далеко, не проходя через контрольно-пропускной пункт, и поэтому костюм оставался необходимым.
Мне также нужны были формы клятвы верности. Вальдрийская церковь использовала костюмы охотников, а взамен закон требовал, чтобы мы помогали им. После того, как мы встретились с больными, и после того, как мы предоставили любую пищу, советы, проповеди и другие удобства, которые мы считали необходимыми, мы должны были сообщить охотникам, чтобы они могли выследить больных и убить их. Очевидно, однако, что даже этого закона было недостаточно, и поэтому они нуждались в моем заявленном понимании и согласии в письменной форме.

Неужели мне нужна была священная книга? Охотники должны были уничтожить дли, уничтожив его носителей, но хранители могли сначала обратить их в Вальдрицизм. Мы готовили страждущих к следующему миру, очищая этот, и выполняли свои обязанности как перед Богом, так и перед городом одновременно. По крайней мере, так мне объяснил Хранитель Йохансен, хотя я и не была в этом уверена.
Было трудно решить, что ещё взять с собой, так как я должен был найти баланс с тем, как тяжело упаковать.
Я мог бы легко заполнить весь фургон припасами, если бы один был доступен, но я не мог рисковать быть перегруженным. Даже при том, что я не совсем путешествовал налегке, скорость и мобильность всё ещё были важными соображениями.
Я остановился на сумках и рюкзаках, которые я заполнил запасной одеждой, письменными принадлежностями, некоторой едой, оборудованием, таким как рыболовные сети, чтобы помочь приобрести больше еды позже, и книгами обо всем от разведения огня до приготовления рыбы.
Я включил руководство по идентификации съедобных растений и ягод. Я также включил сковороду, ножи, спальные мешки и любые другие разные мелочи, которые я мог найти. Если он помещался в одном из пакетов, и если он был даже немного полезен, я брал его.

- Сэр Корал?
Старый рыжий полосатый кот начал подниматься, хотя поначалу он боролся со своим движением. Он поморщился и повернулся, чтобы посмотреть направо.
- Немного помощи, пожалуйста.

Младшая кошка, коричневая пятнистая полосатая кошкака, немедленно вскочила и подбежала к сэру Коралу. - Успокойся, папа, - сказала она. - У меня есть ты. Там. - С некоторым усилием она смогла помочь ему подняться на ноги.
Сэр Корал нахмурился. - Папа, дорогой. Затем он заковылял к центру поляны, хотя и добавил быстрое "спасибо" за помощь своей дочери.
Пока он шел, он завладел вниманием всего племени.
Все, кроме ворона, смотрели на него, и все без исключения слушали.
- Когда моя дочь и я... -
Он остановился и закашлялся, затем сделал маленький глоток воды из своей фляжки. - Извинить. - Он прочистил горло, сделал ещё один глоток и начал снова.
- Когда мы с дочерью присоединились к племени, до нас было всего три человека, включая самого хранителя Эдварда. Я помню, что видел этих троих и ожидал импровизированного, случайного приема.
Конечно, ни одна маленькая группа вроде этой не могла бы организовать себя здесь, подумал я. Вместо этого, прежде чем он даже узнал о нашем существовании, не говоря уже о том, что мы придем, Хранитель Эдвард уже приготовил для нас еду и припасы.
Крокодил фыркнул. Сэр Корал закрыл глаза.
- Даже на том раннем этапе у племени была структура. Хранитель Эдвард не торопился выдвигать требования, но когда он это сделал, я увидела, что двое других повиновались ему без колебаний.
Он был их абсолютным, бесспорным лидером. В конце концов, он стал и нашим тоже.
Крокодил закрыл лицо руками. Сэр Корал снова открыл глаза и посмотрел на него с некоторым беспокойством, но в остальном не обратил внимания на возобновившиеся рыдания.
- Он знал, что эта миграция была трудной, возможно даже невозможной, но он все равно столкнулся с ней. Он также знал, что независимо от того, примем ли мы этот вызов или нет, каждый из нас все равно столкнется с ловцами и дли.
Он знал, что все мы умрем, включая его самого. Но это его никогда не останавливало. Он встречал даже обреченную миссию с такой храбростью, самоотверженностью и самопожертвованием, каких я не видел со времен войны.
Он поднял одну ногу и постучал пальцами по земле. Листья хрустели под его армейскими ботинками, пугая некоторых других. Сохранившиеся с военных времен реликвии, его сапоги оставались такими же прочными и крепкими, как и прежде, и он всё ещё рассчитывал на их прочность и практичность в дикой местности.
Конечно, они плохо сочетались с его деловой рубашкой и брюками с воротничком, но он предпочел функцию стилю и никогда не обращал внимания на то, как они сочетаются.
- Таков был его дар племени. Он мог бы основать деревню, если бы обстоятельства сложились иначе. Как бы то ни было, он создал группу, которая спасла мою дочь, и которая создала нас, и научила заботиться о тех, кто пришел после нас.
Он сформировал эту группу, даже зная цену. За это мы, остальные, будем вечно благодарны.
С этими словами он выпил ещё немного воды, а затем снова занял свое место между дочерью и крокодилом. Он кивнул первому из них.
- Селин, - сказал он.
Младшая кошка моргнула, а затем ответила на кивок отца. Она погладила свой коричнево-черный хвост, приглаживая шерсть, которую подняла её нервозность.
Это был быстрый удар, но все же достаточно, чтобы издать слышимый статический треск. Скаут улыбнулась ей, и она улыбнулась в ответ, но только на мгновение.
Она вскочила со своего места и направилась к центру зала. Оказавшись там, она положила руку на затылок, под волосы, и попыталась думать.
- Хранитель Эдвард был...
Она увидела, как крокодил подошел к её отцу и прошептал что-то, и она увидела, что её отец дернул ухом в ответ.
Она была слишком далеко, чтобы расслышать слова крокодила, но заметила, что они оба на мгновение повернулись к Скаут. С некоторым усилием она заставила себя не обращать внимания на этот обмен репликами.
- Хранитель Эдвард был всем, что папа-извините-отец сказал, что он был. - её нерешительность сделала первые несколько слов слишком тихими, чтобы расслышать их, хотя в конце концов она смогла прийти в себя. - Хотя я никогда не знал, почему. Храбрые люди не просто бродят вокруг, делая смелые вещи наугад. Им нужна причина, не так ли?
Однажды я спросила Хранителя Эдварда, что это такое, и он ответил, что просто исполняет свой долг. Но почему именно это племя было его долгом? Я думал об этом, но теперь, когда я вижу всех вас здесь, я думаю, что наконец понял.
Селин посмотрела на отца и Скаута. Кот и мышонок дружно кивнули ей маленькими ободряющими движениями.
- Мне всегда казалось, что я могу ему доверять, - сказала она. - Он меня выслушал. Несмотря на то, что мы все больны и умираем, и даже несмотря на то, что беспокоиться об отношениях и все такое казалось бессмысленным по сравнению с этим, он всегда слушал.
Ни одна проблема никогда не была слишком маленькой для него. Даже когда я была слишком смущена, чтобы поговорить с отцом или Скаутом, я всегда могла поговорить с ним.
Выражение боли на лицах остальных было больше, чем она могла вынести, поэтому она закрыла глаза. Однако этот жест не спас её от того, что она услышала сопение крокодила. Она снова открыла глаза, но только для того, чтобы посмотреть на листья у своих ног.
- У каждого из нас есть свои проблемы и свои проблемы, конечно, но он выслушал их всех. Хотя бы….

её хвост снова ощетинился, и он затрещал от её безуспешной попытки пригладить его.
- Ну, у некоторых из нас и раньше были разногласия, - сказала она, - а у некоторых из нас они есть и сейчас. Не все из нас всегда ладят.
Она не поднимала головы. Она не могла смотреть на крокодила, когда говорила это. Она знала, сколько проблем возникнет, если она это сделает.
- И все же, что бы ни случилось, он никогда не думал меньше ни о ком из нас.
Вот почему он так поступил. Любовь. - Она попыталась выдавить из себя улыбку. - Он свел нас вместе из-за своей любви к нам. Он не воспринимал нас ни как больных, ни как своих пациентов, ни даже как членов своего племени. Он считал нас своей семьей. Каждый из нас был его любимым ребенком. Он был готов сделать для нас все, что угодно... так и сделал.
Она уже закончила свою речь, но ей предстояло принять ещё один вызов.
Она опустила голову, прижала уши к затылку и стала ждать.
Сэр Корал оставался неподвижен и сохранял суровое выражение лица. Однако после небольшой паузы он закрыл глаза и коротко кивнул ей.
Облегченно вздохнув, Селин снова подняла голову и навострила уши, а затем рысцой вернулась на свое место между отцом и Скаутом.
Она оглянулась на остальных, борясь с нерешительностью. Она, вероятно, выбрала бы любого из людей рядом с ней, но оба уже говорили.
Было трудно назвать кого-то ещё, не обидев кого-то, особенно после того, как она так усердно работала, чтобы заслужить одобрение своего отца.
В конечном счете, у неё был только один выход. Она боялась, что это может вызвать неприятности, но должна была пойти на риск. Она сглотнула, собралась с духом и приняла решение. её взгляд переместился на два места вправо и остановился на вороне.
- Эм... Ладья?

Я уже давно закончил паковать вещи, но мой ум отказывался отдыхать.
Я не могла перестать беспокоиться о том, что могла забыть. Я уже просмотрел весь список того, что мне понадобится. Я упаковал все, что смог вместить. Полки были почти пусты после того, как я закончил с ними. Я проверил, перепроверил, трижды перепроверил и четырежды перепроверил свои припасы, но все это не принесло мне никакого утешения. Мне ничего не оставалось делать, кроме как уйти, и все же я не мог заставить себя сделать это.
Я предположил, что колебание было вполне естественным, учитывая мой план. В конце концов, я готовился не просто к походу. У меня был ровно один шанс выбрать свои припасы, и мои решения буквально повлияют на всю мою оставшуюся жизнь.
- Я вздохнула. Но это было бесполезно. Я всё ещё был слишком робок. Я взял один из своих рюкзаков и открыл его. Возможно, я почувствую себя смелее после пятой проверки...
В дверь кладовки постучали.

- Войдите, - сказал я.
Я поставил рюкзак на пол и повернулся лицом к единственному входу в комнату. Там, у двери, стояла выдра в одеянии Хранителя. Он держал в руках маленькую дубинку и крепко сжималеё, пока не увидел меня, после чего его лицо и хватка смягчились.
- О! - А, это ты, - сказал он. - Это большое облегчение.
- Хранитель Варфоломей! - Я улыбнулся, увидев своего старого друга. Как всегда, я слишком поздно вспомнил, что, поскольку мы были одного ранга, он предпочел, чтобы я назвал его по имени.
- Скорее Фрэнсис. Приятно, как всегда.
Я знал Фрэнсиса Бартоломью ещё с семинарии. Мы вместе учились, вместе выпускались и вместе прислушивались к зову Нижнего округа. Мы были единственными, кто сделал это специально; наш опекун был кем-то, кто пытался играть в политическую игру, не смог произвести впечатление на свое начальство и в конечном итоге был назначен в Нижний округ в качестве наказания. Напротив, Франциск был верующим и искренне желал помочь тем, кто нуждался в его помощи.
Страж Йохансен мечтал сбежать из Нижнего округа, но Франциск мечтал спасти его.
- Как всегда, Джеймс. Фрэнсис улыбнулся в ответ и, войдя, оставил дверь открытой. - Я не знал, что ты придешь сегодня.
- А я нет. - Я заметила замешательство на его лице и добавила: - во всяком случае, не официально.
Фрэнсис начал было смотреть на меня пустым взглядом, но опомнился, когда увидел пачки. - Ах. Готовитесь к поездке?
- спросил он.
Я молча кивнул. - Я снова отправляюсь в дикую местность. Я действительно хотел бы работать с больными, если смогу.
- Опять? Так скоро? - Он весело улыбнулся мне. - Я понимаю, что эта церковь, должно быть, угнетает, но вы наверняка уже знаете, что снаружи тоже ничего нет. Мы-один из двух оставшихся городов на континенте, если не во всем мире; остальное-руины и пустыня.
- Мне нравится дикая природа.
- Я позволил своему хвосту мелькнуть один раз. - Знаешь, я обычно останавливался там перед куполом.
- Вы всё ещё можете сделать это в парковых зонах.
- Да, но тогда все было по-другому. Чистый воздух. Небо. Настоящее небо, Фрэнсис, а не то световое шоу, которое устраивают богатые кварталы.
- Мне столько же лет, сколько и тебе, Джеймс. Я тоже это помню. - Он покачал головой. - И что ещё более важно, вы ожидаете встретить там кого-нибудь из пострадавших?

- Пока нет, но я не собираюсь сдаваться. Они никогда не подходят к кому-либо в костюме, но должен быть способ обойти это. Вообще-то, у меня есть несколько идей, и если они сработают, то на этот раз все должно быть по-другому. Так что, да, я хотел бы попробовать, по крайней мере.
- Вы готовы доложить охотникам, если эти ваши идеи сработают?
- Усмехнулся я. - Конечно, нет.
Давление или нет, закон или нет, но я всегда открыто говорил о своем отказе предать страждущих.
Единственная причина, по которой страж Йохансен допустил мое восстание, была его неуместность; не имело значения, что я теоретически сделаю или не сделаю, поскольку ситуация никогда не возникала на самом деле. Тем не менее, даже сама мысль о том, чтобы послать охотников за страждущими, была неосознанной. Френсис это знал.
- Он выдохнул. Он внимательно, скептически посмотрел на мои рюкзаки, а потом на меня. - Ты что-то скрываешь, - сказал он.

- Прошу прощения?
- Он скрестил руки на груди. - Вы хотите снова уехать и взять с собой большую часть наших припасов. Оставить опекуна и меня управлять Церковью, без всякой помощи и уменьшенного инвентаря. Тем временем, вы окажетесь на миссии, которая никогда не удавалась раньше. - За что же? Отдых в кемпинге?
- Я поморщился. - Это не было моим намерением. -
Я знаю тебя, и я знаю, что ты никогда бы не сделала ничего подобного, потому что ты не настолько эгоистична.
Если ты уезжаешь, то должна быть другая причина. Значит, ты что-то скрываешь.
- Ч-что именно я буду скрывать?
Мое короткое заикание выдало меня, хотя даже без него я сомневался, что смог бы долго скрывать этот обман. Ввести других в заблуждение было достаточно трудно, но я никогда не могла солгать Фрэнсису.
Он заметил мое замешательство, понял, что поймал меня, и вздохнул. - Я так и знал. Ты больше не вернешься.

- И что же? Как вы можете говорить... что заставило бы вас думать... - Я сделал небольшое усилие, чтобы изобразить невинность, но затем остановился, побежденный. - Нет. Я не.
- Тем больше причин сомневаться в твоей схеме. То, как это выглядит, и то, что я знаю о тебе, не совпадают. Вы не можете быть в другом месте в городе; вы не покинете этот пост для более удобного, и вы определенно не будете грабить нас на своем пути.
Итак, что вы делаете, и почему вы готовитесь к другому внешнему бегу? Вы бы не стали... - Он замолчал на мгновение, когда до него дошло. Его глаза расширились, а челюсть отвисла. - Нет. А ты бы не стал.
Я ничего не ответила, но медленно и торжественно кивнула ему.
Он выпустил из рук дубинку, и та с громким стуком упала на землю. Мы оба подпрыгнули, подсознательно опасаясь, что этот шум привлечет стража, хотя оба знали, что в тот день он отсутствовал.

- Ты сошел с ума. - Он вошел в комнату, закрыл за собой дверь и сел прямо напротив меня. Затем он добавил: - Мне очень жаль. Я не это имел в виду. Это просто... -
- А я знаю. Я тоже думал, что это безумие, по крайней мере, когда впервые об этом подумал. Но чем больше я размышляю об этом, тем больше мне кажется, что я могу это сделать. Нет, не просто могу, я должен это сделать. Это мое призвание, Фрэнсис.
- Ты вообще себя слушаешь?
Подумай, что ты говоришь!
- Я говорю, что после всего этого времени, я наконец-то понимаю, что мне нужно сделать, чтобы помочь им.
- Ты сейчас умрешь.
- Да.
Я держал глаза закрытыми. Я был не в силах смотреть ему в лицо, поэтому произнес свои рассуждения так, словно они были заученными наизусть.
- Я знаю, что как только я сделаю это, я никогда не смогу вернуться, - сказал я. - Как только я выхожу на свежий воздух, я по закону становлюсь одним из них. Но они не придут ко мне, если я буду в костюме.
Они никогда этого не делали и никогда не сделают. Если я хочу помочь им, то должен присоединиться к ним.
Там. Я открыла глаза и снова посмотрела вверх.
Фрэнсис не нашелся, что ответить, по крайней мере поначалу. Скорее всего, он всё ещё впитывал мои слова.
- Почему же? - наконец спросил он. - С чего бы тебе отказываться от своей жизни здесь ради смерти там? Я знаю, что вы хотите помочь и утешить людей. Так было всегда. Но ведь это самоубийство.
Даже если ты ускользнешь от охотников - а ты, скорее всего, этого не сделаешь-то все равно подвергнешь себя смерти от дли. Почему вы так закончили свою жизнь?
Я грустно улыбнулась ему. Я подозревал, что он уже знает мой ответ, но если он хочет услышать его от меня, то пусть так и будет.
- Это больше долг, чем желание, которое привело меня к такому решению, поверьте мне, - сказал я. - Я не хочу сталкиваться с беспощадной жестокостью дикой природы, но я должен это сделать.
Страдающие страдают от непостижимых трудностей, даже для тех, кто живет в Нижнем округе, но мы не можем даже приблизиться к ним в этом состоянии. Я не могу стоять в стороне и ничего не делать. Не тогда, когда они так живут и умирают.
- Но ты же не просто стоишь рядом. Ваша работа здесь тоже важна. Город страдает, этот район больше всего. Вы слышали последние новости, касающиеся мэра Кинга?
Имя мэра было самым неприятным вторжением в наш разговор, и я поморщился, услышав его.
- Нет, это не так. Я действительно видел то, что могло быть генералом охотников, по пути сюда, но я ничего не видел и ничего не слышал от мэра. Что же он натворил на этот раз?
Взгляд Фрэнсиса метался по комнате, как будто он боялся, что сами стены были шпионами мэра. - Он наклонился вперед и понизил голос. - Я не знаю, правда ли это, - прошептал он, - но говорят, что он намеревается расправиться с нижним районом.
Якобы ищут так называемую крамолу.
- А в этот поиск входим и мы?
Вальдрийская церковь не была особенно политизирована. Старейшины и опекуны оставались нейтральными, и поэтому спокойно потворствовали правлению мэра Кинга, особенно в более богатых частях города. Однако у мэра никогда не было положительных отношений с нижним районом, и было трудно предсказать его, казалось бы, произвольные цели в нем.

- Не напрямую, - сказал Франциск, - но они будут тщательно изучать наши отношения с народом больше, чем когда-либо. Например, скажите, что вы должны были дать добрые слова, проповедь и, возможно, пищу и тому подобное бездомному грызуну. Если мэр объявит банды грызунов подрывными и скажет, что тот, кому мы помогаем, связан с ними, то мы можем попасть в беду за помощь мятежникам. По крайней мере, так они говорят.
- Полагаю, это объясняет охотников, которых я видел раньше.
- Я на мгновение закрыл глаза. - Так что же будет делать Церковь? Мы не можем просто игнорировать потребности людей.
- И в этом вся проблема. Неужели ты не понимаешь? Вот почему ты должен остаться.
Так ли это было? Может быть, я ошибся? Я рассматривал такую возможность, но...
- Нет.
Фрэнсис моргнул и резко выдохнул.
- Послушай, Джеймс. У города есть проблемы как внутри, так и снаружи. Я не стану отрицать ни страданий в дикой местности, ни того, что ты хочешь им помочь. Но я умоляю Тебя, помоги нам вместо этого.
Не выбирайте дли вместо короля.
Я обдумал его просьбу. - Изгнать себя в дикую местность, встретить болезнь и охотников, - сказал я, - или остаться здесь и встретиться лицом к лицу с мэром, облегчая боль города, не вызывая его гнева...
- Я вздохнула. Ни то, ни другое не было особенно удобным положением. Если я уеду из города, а Фрэнсис останется, никто из нас не сможет сказать, что у другого была более легкая работа.
- Я могу только попытаться сопоставить проблемы с нашими навыками, - продолжил Я.
- Я источник комфорта, а не справедливости. Я могу ухаживать за больными, но ты можешь заниматься городом и его политикой. Вы лучше подходите для этих проблем здесь.
- Значит, ты отдаешь свою жизнь ни за что! - Френсис стукнул кулаком по столу. - Насколько это поможет страждущим, если тебя убьют? Как вы думаете, вы можете построить там церковь? Как вы думаете, вы можете установить что-нибудь, что будет длиться?
Даже если ты сбежишь от охотников, ты думаешь, что проживешь достаточно долго, чтобы что-то изменить? Там будет больше страдающих после того, как ты уйдешь. Всегда есть более страдающие.
- Чтобы остановить эту проблему раз и навсегда, война против пострадавших должна закончиться. Я не буду оспаривать этот пункт.
- Тогда почему ты всё ещё идешь?
- Потому что окончание этой войны-твоя работа, а не моя. - Я сцепила пальцы рук, а затем склонила голову.
- Он падает на вас, и на таких людей, как вы - людей с добрыми сердцами, которые остаются в городе и борются за него. Увы, я ни за что не борюсь. Я приношу помощь, чего-то пострадавшему в настоящее время не хватает.
- Это не так. -
- Это правда, и ты это знаешь. В городе я был бы одним из нескольких человек, пытающихся помочь. В дикой местности я был бы единственным. Разве это не имеет большего значения?
- Нет.
- Нет?

Френсис отрицательно покачал головой. - Все не так просто. Даже когда мы оба работаем вместе, тяготение к низкому району-это почти невозможная задача. Как ты думаешь, я смогу сделать это в одиночку? Этот город нуждается в тебе.
Я улыбнулась ему, польщенная этим чувством, хотя и не согласилась с ним. - Я не активист, Фрэнсис. Я не могу остановить мэра Кинга или охотников. Моя роль - просто утешать умирающих. Город страдает, но это ещё не безнадежно.
Он не нуждается в ком-то вроде меня, и я предлагаю вам и мне молиться, чтобы это никогда не произошло.
- Тогда что же ему нужно?
- Экономия. Что-то, в чем ты всегда был лучше меня.
Фрэнсис заерзал на стуле, но ничего не сказал.
Убедившись, что наши пути свободны, я отодвинул стул и встал. Уйти было не легче, чем раньше, но с этим разговором я взял на себя обязательство сделать это.

У меня была ещё одна последняя обязанность перед отъездом. Я сунул руку в сумку, достал оттуда написанное мною письмо и протянул его Фрэнсису.
- А это что такое? - Он знал, что лучше не открывать его, не спрашивая разрешения, но все же несколько раз повертел в руках.
- Это записка, которая объясняет все, что я только что сказал тебе. Я бы хотел, чтобы вы сохранили его в течение нескольких дней, чтобы дать мне достаточно времени, чтобы покинуть город, а затем доставить его опекуну Йохансену.
Я не могу позволить ему остановить меня, но он должен хотя бы знать, что со мной стало. - Я слегка озорно улыбнулся. - В итоге.
Фрэнсис прижал письмо к груди, и впервые с тех пор, как начался разговор, я увидел в его глазах настоящую боль. Как будто он держал в руках мое свидетельство о смерти. По крайней мере, в какой-то степени, возможно, так оно и было.
- Я не хочу, чтобы ты это делала, - сказал он.
- Мы всегда были вместе. -
- А я знаю. Я тоже буду скучать по тебе, Фрэнсис.
- Сделать его….
Его попытка оставаться сильным и собранным, наконец, потерпела неудачу, и он бросился вперед, чтобы крепко обнять меня. Он уткнулся лицом мне в грудь, изо всех сил стараясь не разрыдаться. С грустной улыбкой Я обняла его и вернула объятия. Я держал его так долго, как ему было нужно, и не спешил уходить.
- Неужели так и должно быть?
- спросил он.
- Да, - ответил я.
- Это будет трудно сделать в одиночку.
- Моя задача ничуть не легче, уверяю вас.
- А я знаю. Это просто... - Он посмотрел на меня снизу вверх. - Даже когда ты идешь навстречу собственной смерти, ты всегда утешаешь других, не так ли?
- Я ведь Хранитель, не так ли?
Если бы он не плакал, то наверняка рассмеялся бы. Вместо этого он резко выдохнул где-то между ними.
- Я буду скучать по тебе, - сказал он.
- Мир будет скучать по тебе. Но только не умирай напрасно. По крайней мере, сделай так, чтобы это что-то значило.
- Я постараюсь. - Я похлопал его по плечу.
- Я просто хочу, чтобы в этом городе было больше таких людей, как ты.
Когда мы разорвали объятия, Я обняла его одной рукой за плечи. Я бросил последний взгляд на своего старого друга, моего товарища по оружию, моего преемника. Когда я это сделал, моя улыбка стала менее печальной и более искренней. Как я могу чувствовать себя плохо, оставляя город в руках Фрэнсиса?

- Есть, - сказал я.

- Эм... Ладья?
Если у вороны и была какая-то реакция на то, что Селин позвала его, то она была тихой, внутренней и невидимой для остальных. Его клюв ограничивал способность передавать выражение лица, а повязка на глазах мешала остальным видеть его глаза. Он стоял, не говоря ни слова; его ответ был таким же несуществующим, как и его внешний вид.
Он медленно поднимался, но быстро возвышался над остальными, как только это делал.
Он был намного выше и шире их. Мускулистое телосложение и низкий голос подчеркивали его покрытое черными перьями тело, хотя он почти никогда ими не пользовался.
Прежде чем заговорить, он сначала завел руку за голову и развязал повязку на глазах. Чистая белая ткань упала, и открылись такие же чистые белые глаза. Этот жест был одолжением для остальных; его глаза были непроницаемыми, затуманенными и такими же пустыми, как и все остальное в нем, но, по крайней мере, открыв их, он немного облегчил чтение своих выражений.

Он не двинулся вперед. Он остался там, где стоял, между волком справа и мышонком-разведчиком слева.
- Хранитель Эдвард был больше, чем вождь, - сказал он после долгой паузы.
Тишина.
- Он знал, что умрет, - добавил ворон. - Что мы все были там. Что даже самый лучший лидер не может жить вечно, как и его преемник или преемник его преемника. Вместо этого он научил нас жить по его образу и подобию.
Он превратился в идеал.
Крокодил опустил глаза. Он перешел от неопределенного выражения лица к ледяному, почти убийственному взгляду.
- У всех нас есть неизлечимая болезнь, и за это они охотятся на нас, - продолжал рук, не обращая внимания на реакцию.
Он легонько пнул ногой землю, как будто хотел сделать какой-то намек или намек своими башмаками, точно так же, как это сделал сэр Корал. Однако у него не было обуви. В отличие от Сэра коралла, у рука не было ничего, что могло бы прикрыть его черные чешуйчатые ноги.

- Хранитель Эдвард был первым из нас, кто умер, - добавил он, - но мы всё ещё можем гарантировать, что он будет жить вечно. Нам нужно только уважать его слова и его учение.
Крокодил положил руки по обе стороны от своего сиденья и надавил вниз, начиная подниматься. Сэр Корал быстро поднял руку. Он был слишком далеко, чтобы преградить путь крокодилу, но тем не менее смысл его жеста был ясен. Крокодил перевел взгляд с сэра Корала на ладью и обратно.
Затем крокодил кивнул, сел обратно и неохотно позволил вороне закончить.
- Пока мы его помним, он бессмертен, - сказал рук. - Он помолчал, а потом сел. Он больше ничего не сказал, по крайней мере, пока не закончил завязывать повязку вокруг головы. Как раз в тот момент, когда остальная часть племени начала оглядываться вокруг в неловком замешательстве, он наконец произнес свой выбор в пользу следующего оратора.
- Жирар.

Крокодил фыркнул, услышав свое имя. Его взгляд метался между сэром Коралом и колли, как будто сидевшие рядом с ним люди могли как-то защитить его. Оба посмотрели на него в ответ, и Сэр Корал опустил руку, но никто ничего не сказал. Жирар сглотнул слюну и встал.
Жирар был вторым по высоте членом племени-только рук возвышался над ним - но он был гораздо менее массивным. Возможно, когда-то он и обладал подобным телосложением, но дли уже давно лишила его мускульной массы, оставив после себя лишь спущенную оболочку.
Его эмоциональное состояние, равно как и позаимствованные, плохо сидящие на нем матерчатая рубашка и брюки, лишь подчеркивали все то, что он потерял. Высокий, но худой даже в лучшие дни, крокодил выглядел гораздо уже в своем горе.
Жирар прочистил горло. Как и рук, он остался там, где стоял, и не приближался к центру.
- Хранитель Эдвард был...
Он поперхнулся и остановился. Он сделал несколько глубоких вдохов, прежде чем успокоился достаточно, чтобы попытаться снова.

- Он был... нет. Позволь мне... позволь мне начать все сначала. Я помню, когда я впервые... он...
- Он говорил медленно и пытался смягчить свои слова, но всё ещё терпел неудачу. Он закрыл глаза и постарался сделать как можно более глубокий вдох.
- Я был... я был там в самом начале. Я помню... сначала я был совсем один. Я не знал, как поймать еду или сделать что-нибудь ещё. А потом он... Он... О Боже!
Он упал на колени, закрыл глаза руками и зарыдал.

Остальные обменялись взглядами, не зная, что сказать и как ответить. Через несколько мгновений сэр Корал встал, подошел к Жирару и положил свою мохнатую руку на чешуйчатое плечо крокодила. Жирар принял этот жест, как бы мало он ни помогал. Остальные молча наблюдали за происходящим, пока Жирар наконец не успокоился настолько, чтобы снова заговорить.
- Я... мне очень жаль, - сказал он. - У меня ничего нет.
Я не могу... я...
Он посмотрел налево, на колли. - Кэм, сделай это сам.
Жирар откинулся на спинку кресла и снова заплакал. Он остановился только для того, чтобы бросить ещё один свирепый взгляд на рука.
Когда крокодил сел, колли поднялась. Последний отряхнул пыльный лабораторный халат и вышел на середину поляны. Солнечный свет освещал участки его красного, белого и черного меха, которые не были скрыты одеждой.
Он нёс стопку разрозненных страниц в папке, которую прикрепил к планшету. Он остановился, чтобы найти нужную страницу, прежде чем начать.
- ГМ….
Все остальные повернулись к нему лицом, что, наконец, отвлекло их внимание от Жирара. Он посмотрел на свои записи, и поскольку его волосы были такими же длинными, как и у Селины, этот жест заставил некоторые из них упасть вперед. Он дернул ухом и быстро откинул волосы назад, подальше от глаз.
Затем он посмотрел вперед и начал:
- Это трудное время для всех нас, - сказал он. - За все то время, что я знал Хранителя Эдварда, он никогда не отказывал в помощи никому из нас. Будь то уроки выживания, наставления, советы или даже простое общение, он всегда был готов предоставить нам все, что сможет. Его сострадание, открытость и готовность выслушать нас были поистине безграничны, и его потеря вполне объяснима.

Жирар снова шмыгнул носом, но начал понемногу успокаиваться. Его дыхание медленно выровнялось, и он наконец набрался храбрости, чтобы посмотреть вверх.
- Я до сих пор помню, в каком состоянии был, обнаружив это племя, - продолжал колли. - Я потерял свою исследовательскую станцию, своих коллег и, осознав свое несчастье, саму свою жизнь. Я сохранил только эти файлы, которые стали всем, что осталось от того, кем я был.
Я получил несколько легких увечий, но они едва ли имели значение; позади меня не было ничего, кроме смерти, да и впереди тоже. Даже если бы это были просто порезы и царапины, какой смысл было бы восстанавливаться после них? Как и все вы, я верил, что потерял все.
Он заглянул в свои записи, но только на мгновение. Как ни легко было вспоминать об этом, его взгляд быстро вернулся к окружающим в настоящем.
Ему было невыносимо вспоминать только об одном погибшем друге.
- Когда я бродил по диким местам, я встретил Хранителя Эдварда, и он приветствовал меня. Он кормил меня и даже пытался лечить мои раны. Мы знали друг друга меньше суток, и он, конечно, не был врачом, но все же без колебаний сделал для меня все, что мог. Это было такое чувство, что... - Он закрыл глаза. - Ну, это было чувство, которое я мог уважать.

Затем он снова открыл глаза и развел руками. Он поднял одну руку в сторону пространства между ладьей и Скаутом, а другую, которая всё ещё держала его планшет, куда-то между Жираром и Сэром кораллом.
- Любовь хранителя Эдварда к каждому из нас была неоспорима, и наша любовь к нему тоже стала такой. Даже в тех случаях, когда мы соглашались лишь на очень немногое другое, нам всегда удавалось объединиться за его спиной. Он вдохновил нас игнорировать наши различия и сосуществовать под его руководством.

Он опустил руки и обратил свое внимание на другую фигуру.
- Его потеря-это неизмеримая трагедия, но если и есть какое-то утешение или утешение, которое мы можем принять, то это то, что у него было предвидение, чтобы подготовиться к этому. Его последним подарком нам, его заключительным актом по обеспечению прочного мира, было назначение преемника. С тех пор как он пал, новый вождь будет руководить нами вместо него, и будет только справедливо, если он завершит этот мемориал.
Лидер Ноубл, не могли бы вы, пожалуйста?
Все глаза обратились на волка, который взвизгнул и вскочил.
- ЭМ, Спасибо, доктор Сигни, - сказал Волк. - Хотя с "Маркусом" все в порядке, как всегда.
- Как и "Кэмерон", лидер.
Маркус Нобл и Камерон Сайни уставились друг на друга, но ни один из них не пошевелился и не отвел взгляда. Волк был первым, кто слегка улыбнулся, но колли вскоре последовала за ним. При более счастливых обстоятельствах оба бы рассмеялись.

Доктор Сигни и Маркус решили сесть рядом друг с другом, Жирар-справа от доктора Сигни, а рук-слева от Маркуса. Когда одна собака села, другая поднялась и побежала вперед.
- Хранитель задания, оставленный мне Эдвардом, огромен, - начал Маркус, прежде чем он даже достиг центра.
Молодой волк выглядел таким же хрупким, как и нервным, но обладал определенной энергией, которая бросала вызов его истощенному виду.
Его серо-белый спортивный костюм, который когда-то соответствовал его телосложению и меху, так или иначе оставался подходящим, несмотря на потерю мышц. Он жалко свисал с его костлявого тела, но всё ещё сохранял его Неустрашимый атлетизм. Даже Жирар выглядел здоровым по сравнению с истощенным Маркусом, но Маркус все равно бежал.
- Хранитель Эдвард верил в меня больше, чем я сам, - продолжил он, как только достиг центра.
- Он доказал это, когда выбрал меня. Я не была уверена, что он сделал правильный выбор, но так оно и было. Он позвал меня на тот холм, и он поддержал меня. Он даже упрекал меня, когда я спрашивал сам себя.
Он переминался с ноги на ногу своим скудным весом. - Как и доктор Сигни, я потерял все. Племя приняло меня и заботилось обо мне. Правда, я не знала, как отплатить за эту услугу. Остальные из вас уже все выяснили, так что же мне оставалось делать?
Я даже не могла смотреть на небо вместе с ним. Как бы мне сейчас этого хотелось. Тем не менее, он никогда не возражал, и он никогда не заставлял меня. Он хотел для меня только самого лучшего. Он что-то во мне увидел.
Маркус снова прижал уши к голове.
- Вести нас будет тяжело, конечно. Сэр Корал упомянул о полномочиях Хранителя Эдварда. Доктор Сайни упомянул о своей способности объединить нас. У меня нет ни того, ни другого. Я-это не он. Никто никогда не сможет быть им.
Он почесал зуд на затылке, помолчал и снова почесал его.
Он резко выдохнул после Второй царапины.
- Хранитель Эдвард помог нам, потому что мы не могли сделать это в одиночку. Вот почему я сейчас умоляю вас о сотрудничестве. Эта миграция долгая, и мы только начали её. Пожалуйста, отложите свои разногласия и встаньте вместе. Мне нужно, чтобы ты поддержал мою попытку повести нас, так же как ты поддержал его.
Марк оглядел поляну, каждого члена племени в отдельности.
Если у кого-то и были какие-то возражения, то их никто не озвучивал. Его уши снова неуверенно навострились.
- Теперь мы оба поговорили. Если никто больше ничего не хочет добавить, я думаю, что мы закончили это собрание. Я надеюсь, что Хранитель Эдвард находится в мире, и что он улыбается нам сверху вниз. Тем не менее, мы, вероятно, должны скоро выехать. У нас ещё есть немного времени до наступления темноты, и я хотел бы осмотреть больше территории, прежде чем мы остановимся. охотник -
- У меня есть одна вещь, - сказал Жирар, хотя изо всех сил старался, чтобы его голос не дрогнул.
- Есть кое-что, что я хочу сделать в первую очередь.
- Ну и что? Маркус посмотрел на Жирара.
Глаза Жирара сузились и внезапно нахмурились.
- Я хочу поговорить с Ладьей. Один.

- Даже не знаю. - Жирар бросил на вошедшего подозрительный взгляд.
- А чего тут не знать? - Скаут бросила не менее подозрительный взгляд на Жирара.
- Ты же не думаешь, что он будет проблемой? - спросил Жирар.
Скаут отрицательно покачал головой. - Не больше, чем ты.

- Разведчик, пожалуйста, - сказал я.
Скаут поморщилась и замолчала. Жирар усмехнулся, но только до тех пор, пока я не прочистила ему горло. Возможно, я был бессилен предотвратить их ссоры, но я мог бы по крайней мере положить им конец с относительной легкостью.
Я посмотрела на вновь прибывшего-мускулистую ворону. Физически он был поразителен. Он был ещё выше и массивнее, чем Жирар когда-то. Его брюки явно были частью униформы, а на бедре висела кобура с маленьким револьвером.
Впрочем, никакой другой части военной одежды он не демонстрировал. Вместо официальной рубашки на нем была простая белая майка. Вместо сапог он вообще ничего не носил. - Стыд и срам? Отсутствие гордости за свою службу? Может быть, какое-то бесчестное изгнание?
Конечно, это было не мое дело-выпытывать ответы. Если ворон хочет остаться загадочным, то он, конечно, имеет на это право.
- Вы сказали, что хотите пройти мимо "Ладьи", да?
- спросил я его. Поначалу Скаут называл его не так, хотя ворона быстро поправила его.
- Да. - Ворона, Ладья, задержалась дольше, чем я ожидал, прежде чем он наконец ответил.
- Очень хорошо. Значит, это ладья. - Я улыбнулся.
Рук опустил голову, избегая встречаться взглядом со всеми, кроме Скаут.
- Если вы хотите присоединиться к нашему племени, - продолжал я, - то я должен объяснить вам наши правила и наши цели, и вы должны согласиться с ними. Однако, даже если вы этого не сделаете, вы все равно можете разделить эту еду с нами.
Пожалуйста, присаживайтесь.
- Спасибо.
Рук поплелся прочь от склона и направился к нам. Солнце висело низко позади него, и на фоне его света он казался ещё темнее, чем был на самом деле.
Мало кто из остальных знал, что делать с этим тихим, но все же пугающим незнакомцем. Только Скаут приветствовал его и похлопал по земле рядом с ним как приглашение. Рук согласился, и Скаут оказалась между ладьей и Селин.
После того, как рук сел, Скаут передал ему некоторые из наших дополнительных растений и рыбы.
Я представил Рукку остальных членов племени в том порядке, в котором они присоединились: меня, затем Жирара, Скаута, двух кораллов, Маркуса и доктора Сигни. Рук кивнул на каждое имя и обменялся приветствиями, а также заявлениями "приятно познакомиться" и другими различными автоматическими любезностями, когда он их получил. Он был по крайней мере вежлив, хотя его тон был несколько скучным и механическим.

Я подождал, пока закончатся представления и рук начнет есть, а затем рассказал ему о нашей миссии.
- Сначала я покинул город, чтобы помочь страждущим, - сказал я. - Я нахожу их, кормлю и даю им все, что им нужно, от еды и одежды до духовного руководства. Я учу их таким навыкам, как ловить рыбу и распознавать съедобные растения, чтобы они не голодали. Я помогаю им выжить, по крайней мере, на некоторое время.
Я не могу остановить их дли, конечно, но я могу, по крайней мере, принести утешение в их последние дни.
- Одежда? Рук посмотрел на свои штаны, потом снова на меня. - Можно Мне? То есть... - Он замолчал, словно передумал спрашивать, и опустил голову. - Ничего страшного, - сказал он.
Сэр Корал нахмурился.
Я на время пропустил мимо ушей его прерванный вопрос. Я была бы счастлива обсудить одежду позже, если бы это было то, что он хотел, но у меня было более важное замечание в этот момент.

- Во всяком случае, - продолжал я, - мой первоначальный план состоял в том, чтобы найти по одному больному человеку за раз, помочь ему или ей, а затем двигаться дальше. Однако у Жирара возникла идея создать племя. Таким образом, мы можем разделить ответственность. Мы помогаем друг другу собирать еду, готовить и наблюдать за охотниками, пока спим. Мы оказываем помощь, когда неизбежно заболеваем. Мы обеспечиваем товарищеские отношения и заботимся друг о друге по мере необходимости.

Рук кивнул.
- Извинить. - Сэр Корал откашлялся. - Рук, могу я говорить откровенно?
Рук повернулся к сэру Коралу. - Да, - ответил он.
- Отец -
Сэр Корал сурово взглянул на Селину, и та немедленно прекратила свой протест. Скаут взял её за руку, отчего выражение лица сэра Корала только ухудшилось. Тем не менее, через несколько мгновений он сдался и обратил свое внимание на вновь прибывшего.

- Мне очень жаль, но ни Жирар, ни я не чувствуем себя комфортно в вашем присутствии, - сказал Сэр Корал. - Проступки твоего отца трудно не заметить, особенно для таких, как я. Кроме того, если я правильно читаю знаки, ваше обращение с вашим собственным сервисом не так уж и много -
Я прочистил горло и скрестил руки на груди. - Сэр Корал, пожалуйста. Этого вполне достаточно.
Рук повернулся ко мне. - Спасибо, но я сказал, что он может говорить свободно.

Сэр Корал улыбнулся.
- Да, но он все равно должен знать лучше. - Я покачал головой. - У нас есть два главных правила - два указа, которым я прошу всех членов этого племени повиноваться. Первый указ прямо запрещает то, что только что сделал сэр Корал.
Сэр Корал прижал уши и опустил голову, но ничего не сказал.
- Никто не может судить другого, основываясь на его прошлом, - сказал я. - У некоторых людей здесь есть более сомнительные предпосылки, чем у других, но если они изменились, то я считаю, что эти предпосылки неуместны.
Все здесь-нынешние члены этого племени. Ни больше, ни меньше. До тех пор, пока они ведут себя хорошо, тогда это все, что можно сказать о них.
Сэр Корал заерзал на стуле, как и Жирар. Маркус тоже так думал, хотя его дискомфорт был вызван другой причиной.
- А как насчет размера группы? - спросил Жирар. - Слишком много людей, и охотникам легче нас засечь. И поскольку нам не позволено сражаться с ними, у нас нет большого выбора.

- А мы нет? Рук на мгновение задумался над своими словами, а затем поправился. - То есть, ты не боишься?
- Это уже второй указ. - Доктор Сигни ответила на этот вопрос раньше, чем я успел ответить.
Жирар нахмурился, но доктор Сайни не обратил на него внимания.
- Один человек никогда не может совершать насильственных или вредных действий против другого, - сказал доктор Сайни. - Мы должны относиться ко всем остальным с уважением. Это относится и к охотникам.
Рук положил руку на кобуру, словно пытаясь скрыть её содержимое.
- Понятно.
- Охотники не злые, - объяснил я. - Это просто люди города, выполняющие свой долг. У них есть своя жизнь, свои семьи. Я против их миссии, конечно, но не против них самих. Я считаю, что мы имеем полное право на существование и жизнь, но и они тоже.
- Как я и говорил, все же, размер. - Жирар скрестил руки на груди. - Восемь-это слишком много. Мы слишком большие и медлительные, особенно если добавим кого-то вроде него. И это не имеет никакого отношения к эдиктам.

- Знаешь, раньше ты был таким большим, - сказала Скаут.
- Что ты сказал... ? - Жирар начал подниматься.
- Жирар. Разведчик. - Я нахмурился.
Маркус повернулся к руку, потом ко мне. - Возможно, если мы сможем оставаться незаметными -
- Ты что, шутишь? - Жирар скрестил руки на груди. - Этот парень, скрытный? Посмотри на него!
- Жирар! - Обычно я старалась не повышать голос, но с ним было трудно.
Он поморщился и отступил назад.
Там. Так было даже лучше.
Рук тоже поморщился, как будто был каким-то образом причастен к Этому ругательству. - Я не хочу причинять вам никаких неприятностей, - сказал он. - Если меня не приглашают, тогда -
- Нет!
Скаут вскочил со своего места. Он встал между Жираром и ладьей и повернулся ко мне лицом.
- Все, пожалуйста, - сказала Скаут. - Я знаю эту ворону уже целую вечность. Я знал его ещё в городе, когда мы были детьми. Но он уехал, и я не видела его много лет, и я... я скучала по нему. Я никогда не думала, что столкнусь с ним здесь, но теперь, когда я это сделала, я не хочу, чтобы он снова исчез.
Нам столько всего нужно наверстать! - Он судорожно сглотнул. - Пожалуйста. Он же мой друг.
Тишина. Было невозможно отрицать искренность мольбы Скаута. Более того, как мой второй по давности последователь, уступающий только Жирару, мнение Скаута имело определенный вес.
Все взгляды обратились к Жирару. Он огляделся вокруг, стараясь держаться твердо, несмотря на их взгляды, но в конце концов сдался.
- О, За... отлично.
Но он же последний! И если что-то случится, я буду винить вас обоих.

- Я хочу поговорить с Ладьей. Один.
Рук стоял неподвижно, подавляя любую видимую реакцию на заявление Жирара.
- Ты вернешь его, когда закончишь? - спросил Маркус. - Ему нужен проводник. И ты это прекрасно знаешь.
- Я останусь здесь, - сказала Скаут. - Я могу это сделать.
- Я сказал один, Скаут. - Жирар нашел второго члена племени, на которого он мог сердито смотреть.

- Я буду держаться достаточно далеко, чтобы ничего не слышать, - сказала Скаут, - и если его не будет с тобой, когда ты вернешься, я приду за ним. А потом я за тобой приеду."Скаут был низкорослым и худым, и Жирард имел преимущество в размере даже после потери мышц, но Скаут отказывался показывать страх.
- Попробуй, мышонок, - сказал Жирар. - Я тебе не верю.
- Хватит, вы оба. - Маркус поднял руки, словно пытаясь разнять их.

- Скаут, давай же. - Все в порядке. - Селин схватила Скаута за руку и оттащила на шаг назад.
Скаут посмотрел на Селина, сэр Корал, а затем снова на Селина и вздохнул. - Да. - Ты совершенно прав. Извините.
Сэр Корал усмехнулся:
- Мы все останемся и будем ждать, - сказал Маркус, в отчаянной попытке навести порядок. - Жирар, ты можешь поговорить с Руком наедине. Отведи его обратно к нам, когда закончишь. Должен ли ты...
- Он помолчал, обдумывая свою фразу. - Если вам понадобится кто-то другой, чтобы вести его, вместо этого, мы будем здесь.
Жирар фыркнул:
Остальные члены племени встали, чтобы уйти. Скаут решила подождать, пока остальные уйдут, а Селин решила остаться со Скаутом. Маркус побежал первым, а доктор Сигни и Сэр Корал последовали за ним. Затем Скаут и Селин наконец-то ушли, держась за руки.
Жирар и рук были одни на поляне.
Жирар встал и принялся расхаживать по комнате, а рук остался сидеть неподвижно.
Как только Жирар определил, что остальные были достаточно далеко, он повернулся лицом к ладью.
- Вставать.
Рук встал. Жирар шел прямо перед ним.
- Как ты могла? - спросил Жирар.
Рук оставался неподвижным и в основном молчаливым, и только ответил на вопрос после долгой паузы и медленного вдоха.
- Что ты имеешь в виду? - спросил он.

Жирар едва сдержал рык. - Это ты! Ты... !
Он потянулся назад, крепко сжав руку в кулак. Он задержался в этой позе на мгновение, но затем окончательно отступил. Он опустил руку, но не без угрожающего рычания.
- Ты же знаешь, что я имею в виду, - сказал Жирар. - Ваша речь. Хранитель Эдвард... мертв. Он мертв, и вы не можете похоронить его достаточно быстро. Все эти разговоры о наследии, идеалах, продолжающиеся после него. А как же он сам?
Разве он имеет значение? Эй, у нас всё ещё есть указы, и у нас даже есть новый лидер, так что кого волнует старый, верно? Кого волнует, что Хранитель Эдвард мертв?
Рук ничего не ответил. Он просто стоял неподвижно и ждал, когда Жирар закончит.
- А потом, - продолжал Жирар, - как будто этого было недостаточно, вы позвонили мне, даже когда я не мог говорить. Вы видели... ну, может быть, вы и не видели, но вы, должно быть, слышали меня.
Ты знал, что я не смогу этого сделать, и все равно позвонил мне. Ты смутила меня перед всеми.
Жирар подождал, а потом зарычал на молчащую ворону.
- Ну и что? - спросил он.
Рук снова помолчал, прежде чем ответить. - Ты действительно хочешь сейчас об этом спорить? В День города: -
- Не говори мне, какой сегодня день! Жирар несколько раз коротко вздохнул сквозь стиснутые зубы. - Да, я... я знаю, что веду себя уважительно и все такое, и именно поэтому мы здесь сейчас, после собрания.
Я ведь раньше ничего не говорил, правда? Так что перестань менять тему и ответь мне.
- Я не хотел тебя позорить, - сказал рук.
- А ты разве нет? Ну и что, я ошибаюсь? - Я вру? То, что я только что сказал, это не то, что случилось?
- Я не хотел тебя позорить, - повторил рук.
- Тогда давай послушаем твою версию. Почему ты сказал то, что сказал? Почему вы выбрали именно меня?
Прежде чем ответить, рук выдержал долгую паузу, даже для него самого.
- Нет, - наконец сказал рук.
- Мне очень жаль. Я не хочу бросать тебе вызов.
Жирар склонил голову набок. - И что же?
- Ты не принимаешь мои доводы, так что я не хочу с ними спорить. Я не могу сказать ничего такого, что вы не отвергнете, так что бессмысленно пытаться. Извините.
Крокодилу потребовалось столько же времени, чтобы ответить. Он уставился на ворону, сжав кулаки. - Ты не собираешься ничего объяснять?
- Мне очень жаль, Жирар.
Жирар повернулся, а затем зашагал прочь от рука.
По мере того как он продолжал идти, ему становилось все труднее сдерживаться. Его первые шаги были нормальными, но потом он задрожал и задрожал всем телом. Не в силах больше сдерживаться, он наконец развернулся и издал громкий дикий рев в сторону вороны, которая никак не отреагировала на его слова.
- Пожалуйста, - наконец сказал рук, - не тревожьте охоту. -
- Ну конечно же! Ну и дурак же я! Жирар проигнорировал предупреждение рука и пошел обратно к нему, гораздо быстрее, чем когда он уходил.
- Как я мог ожидать от тебя прямого ответа? Ты же не разговариваешь! Даже смерть Хранителя Эдварда не заставляет тебя говорить!
Рук снова замолчал.
- Тебе ведь все равно, правда? Его смерть ничего для тебя не значит. Насколько я знаю, ты могла бы быть той самой -
Жирар на несколько мгновений замер. Затем он медленно отступил назад, не сводя широко раскрытых глаз с рука.
- О, Боже, - сказал он. - Я знаю, что это такое.
Я знаю, что ты сделал.
- А? - Ладья слегка наклонил голову.
Жирар глубоко вздохнул, задержал дыхание и снова шагнул вперед.
- Ты убил Хранителя Эдварда, - сказал он.
Рук ничего не ответил.
- Ты ведь это сделал, не так ли? - Жирар начал ходить по кругу с ладьей в центре, как будто он один мог окружить ворону. - Все это слишком удобно. Ты ведешь себя очень тихо, но я знаю, кто ты на самом деле.
Я помню то время на крыше. Я помню, что ты там делал.
Рук ничего не ответил.
- Ты даже не должна была быть в этом племени, а он все равно тебя впустил. Он дал тебе поесть. Он дал тебе одежду. Он дал тебе все, что ты хотела, и ты убила его. Почему?
Рук ничего не ответил.
Жирар перестал расхаживать по комнате. - Нет, все в порядке, я знаю, что ты мне не скажешь. Ты просто веди себя тихо, Вот так ты и сделал. Но я все равно это выясню.
Я скоро все выясню. Ты всё ещё пытаешься скрыть свои причины, но я их найду. В конце концов, я уже понял, что это сделал ты.
Рук ничего не ответил.
- Ты одурачил Маркуса и остальных, но я им покажу. Я покажу всем, кто ты и что ты сделал. Тебе это с рук не сойдет. Я тебе не позволю!
Рук выслушал все обвинения Жирара в полном молчании. Он намеренно подавлял все видимые реакции, кроме едва заметного увеличения интенсивности своего дыхания.

- Никакого ответа, да? Ты вообще понимаешь, что я говорю?
- Я понимаю, - наконец ответил рук.
- И ты не собираешься это отрицать?
- Ты уже принял решение, - сказал рук после очередной паузы. - Это не имеет значения, что я говорю. Поскольку ты никогда мне не поверишь, я не могу предложить ничего такого, что изменило бы ситуацию. Только не в этих обстоятельствах. Не вы.
- О, хо. Так вот как это должно быть.
Жирар усмехнулся-Это была его первая улыбка с тех пор, как началось собрание. - Тогда ладно. Ты останешься там и будешь дуться, пока я буду работать над разоблачением тебя.
- Ты собираешься оставить меня здесь? Рук повернул голову, глядя в ту сторону, откуда, как он слышал, уходили остальные.
- О, Нет, я отведу тебя обратно. Ты же слышал, что Марк и остальные мне не доверяют. Это не поможет, если они подумают, что я придираюсь к тебе.
Так что, нет, Хорошая попытка, но ты пойдешь со мной.
Рук молча поднял руки и вытянул их вперед, ожидая, что Жирар возьмет их.
- Нет, - ответил Жирар. - Вы можете следовать за мной по звуку.
Жирар вихрем вылетел с поляны, что по крайней мере облегчило ему определение общего направления движения. Как только рук понял, что происходит, он заковылял к Жирару и исчез.
~
Поляна была пуста, и я снова обрел свой вечный покой.

Глава Вторая

смертельный враг


Просыпаться было трудно. Я был слаб, и у меня болела голова. Я даже не успела открыть глаза, а уже хотела снова заснуть. Может, и так. Трудно было сказать наверняка. Какое-то время я дрейфовал между бодрствованием и сном. Я понятия не имел, когда, как и почему я наконец проснулся.
Я лежал на земле, распластавшись на животе. Ха. Это было странно. Я поднял голову, опустил морду и посмотрел вниз.
Мои руки были такими же зелеными и чешуйчатыми, как и всегда, но это были единственные знакомые вещи, которые я видел. Земля была определенно другой. Это была грязь? Может быть, я был в одном из тех парковых районов?
Может быть, я просто привык к убогим клубам дворцового района, но воздух в этом месте был свежим, с прохладным ветром и все такое. Это был действительно хороший день.
Подождите. - Вон отсюда?
Я попыталась встать, но остановилась, потому что у меня сильно болело плечо.
Я посмотрел, и всюду была засохшая кровь, даже грязь внизу. Как же это случилось?
Я вздрогнула, застонала и снова попыталась встать. Именно тогда я заметила, что совершенно голая.
Что же все-таки происходит?
Очевидно, кто-то сделал это со мной. Я просто должен был выяснить, что произошло, и кто это сделал, а затем я верну их обратно. Никто не связывался с Жираром Дрейком!
О, привет, я вспомнила свое имя.
По крайней мере, это был хороший знак.
Мог ли я вспомнить что-нибудь ещё? Значит, там была драка... А, ну да.
Я был в матче, а другой парень обманул и укусил меня, и я выиграл. По дисквалификации, конечно, но победа есть победа. Тогда это объясняло плечо. Теперь, если бы я только мог вспомнить, что произошло после этого, возможно, я смог бы выяснить все остальное, например, где я был, и где была моя одежда.

Всюду, куда бы я ни посмотрел, я видел грязь, свежий воздух и теплое солнце. Там тоже были деревья. Это было слишком большое место, чтобы быть парковой зоной. Неужели я вообще был в городе? Нет, конечно же, нет. У города был купол. Там не было открытого неба.
Я продолжал смотреть вокруг, пока не увидел вдалеке город. - Вот видишь. Так оно и было. Так что это доказывало, что я был снаружи.
Подождите.
Боже.
Я был снаружи.
В дебрях.
Обнаженный.
Они выдали меня дли!

Нет, нет, нет! Это не может быть правдой. Я вскарабкалась и огляделась вокруг, как будто могла найти что-то, что сделало бы это неправдой. Как будто если бы я смотрела достаточно пристально, то вдруг вспомнила бы, что все это время была одета в костюм, и была в порядке. Или, может быть, я найду будильник, который разбудит меня. Все это было сном, верно? Так и должно было быть; я до сих пор даже не мог вспомнить, как это случилось.
На самом деле я не был уверен, что именно ищу.
Я был в панике. Но что бы это ни было, я его не нашел. Вокруг меня вообще ничего не было. Ни вещёй, ни одежды, ничего.
И я был поражен.
- Как же так? Как я мог проснуться в дикой местности? Что же произошло после этого матча?
Другой парень укусил меня. Это я хорошо запомнил. Я вспомнил, как мой менеджер подошел ко мне после драки, сказал, что это была ловушка, сказал, что другой парень чем-то зашнуровал свои клыки, как будто он пытался убить меня.
И я вспомнила, как он дал мне это...
Это был мой менеджер!
Он дал мне выпить и сказал, что это было противоядие от вещёства в укусе. Я вспомнил, что взял его, а потом ничего.
Должно быть, он накачал меня наркотиками. Его "противоядие" должно быть просто было частью ловушки.
Но почему же?
Нет. Неважно. Какова бы ни была причина, я вернусь в город и убью его.
Подожди, нет, я бы не стал, я был поражен.
Охотники!

Если я и столкнусь с какими-нибудь охотниками, то не смогу рассчитывать, что они позволят мне объясниться. Они убивали страждущих на месте. Даже если бы они этого не сделали, Кинг никогда бы не позволил им расследовать его собственное боевое продвижение.
Нет, это было идеальное преступление. Это было даже лучше для них, чем убить меня. Трупы в городе означали расследования. В дикой местности они будут обращаться со мной, как с любым другим случайным несчастным изгоем.
Они застрелят и сожгут меня, и всё будет кончено. Никто ничего не узнает, никому не будет до этого дела, и все останутся безнаказанными.
Да и что я мог поделать? Вернуться в город? Нет. У меня вообще не было выбора, кроме как улизнуть.
На самом деле, возможно, красться было недостаточно быстро. Я ещё не видел никаких охотников, но мне действительно не хотелось ждать, пока они появятся.
- Я побежал. Моя жизнь уже закончилась, но я все равно бежал.


Раньше у меня все было просто. Жизнь в городе была тяжела для врагов короля, но я нашел карьеру с хорошей оплатой и защитой короля. Где же все пошло не так?
Это было не так, как я думала, что хорошие времена будут длиться вечно. Я просто никогда по-настоящему об этом не думал. Я никогда не думал о будущем. В ночь моего последнего матча, я только думал о матче. Какие бы проблемы ни возникали позже, я разберусь с ними позже.

После того, как они бросили меня в дебрях, я понял, насколько заблудился. Я был клеточным бойцом, так что я не думал, что был беспомощен, но оказалось, что я действительно был. Я всегда во всем полагался на своего менеджера. Он будет устраивать бои, я буду делать то, что он мне скажет, он даст мне небольшое состояние после того, как заработает большое, и мы оба уйдем счастливыми. Я не знала, как позаботиться о себе без него. Что же мне делать в дикой местности?
Я не мог купить еды или ещё чего-нибудь. Это были только я и мои навыки выживания, а у меня на самом деле не было никаких навыков выживания.
Так оно и было... что, три дня назад? - Четыре? С тех пор, как я проснулся за городом, прошло около четырех дней. Конечно же, я ушел с этого места, но я понятия не имел, что делать после этого. Я совсем ничего не ел и уже начал слабеть от голода. Я нашел небольшой ручей и мог, по крайней мере, пить, но там почти не было рыбы, чтобы поесть.
Даже когда они были, я не мог их поймать. Во всяком случае, не голыми руками.
Я стоял по колено в той же самой воде, что и всегда, и снова огляделся вокруг, но... …
Подождите.
Я посмотрел вверх по течению.
Рыба, идущая в мою сторону. И очень большой тоже.
- Еда!
В порядке. Я мог бы поймать его. Без проблем. Я раздвинула ноги и наклонилась, раскинув руки вперед, как будто собиралась схватить кого-то. Рыба должна была пройти сквозь меня, и я был к этому готов.

Я подождал, пока он окажется в пределах досягаемости, а затем сунул обе руки в воду.
Ничего. Промахнулся!
Я снова вытащил свои руки. Где же это было ”там! - Я снова схватился за него.
Ничего. Еще один промах.
Я снова отстранилась и посмотрела на воду перед собой. Но я этого не видел. Я резко обернулся на тот случай, если он уже успел проскочить мимо меня.
Так оно и было.
Теперь он был почти вне досягаемости, но я наклонился вперед и сделал последнюю отчаянную попытку схватить его.
Я почувствовал что-то в своих руках, когда сжал их. - Да! Я поймал его!
Я попыталась вытащить его из воды, но он дергался в моей руке, и он был слишком скользким для меня. Он выскочил прямо из моих рук. Я попытался схватить его, пока он был в воздухе, но каждый раз промахивался, а затем он снова приземлился в поток. Я потянулся за ним, но слишком сильно наклонился вперед, потерял равновесие и упал лицом в воду.
Не имея времени подумать или прицелиться, я рванулся вперед и слепо укусил перед собой, просто на всякий случай, что это было там, куда он пошел.
Естественно, я получил полный рот воды, но никакой рыбы.
После этого было достаточно легко снова встать. Я не был ранен, ничего такого. Но к тому времени, как я это сделал, он уже исчез.
Она исчезла. Рыба исчезла.
Может быть, мне следовало начать с челюстей, а не с рук. Я сделал себе заметку, чтобы помнить это для…
О, Нет, я этого не делал. в чем был смысл? Да и зачем беспокоиться?
Я так высоко вознес свои надежды, но они ушли.
Я понятия не имел, когда и даже увижу ли я ещё одного. Даже если бы я это сделал, что, если бы он снова сбежал? Сколько ещё раз я потерплю такую неудачу? Сколько ещё времени пройдет, прежде чем я снова смогу есть? Буду ли я когда-нибудь есть снова? Неужели я умру с голоду?
Это было нечестно. Все это было нечестно.
- Крикнул я и ударил кулаком по поверхности ручья, издав небольшой и бесполезный всплеск. Все, что я делал, было мелким и бесполезным.
Я с трудом выбрался из ручья и опустился на землю, встав на четвереньки.
Может быть, это был конец для меня. Может быть, так мне и надо. В конце концов, я был всего лишь клеточным бойцом для толпы. Может быть, тупая скотина вроде меня заслуживает смерти.
Я сложил руки на груди, прижался к ним лбом, уткнулся мордой в землю и заплакал. Я плакал от голода. За мою неспособность поймать еду. За мою неспособность выжить.
За то, что я так зависим от своего менеджера. За его предательство. За плохой конец плохой жизни. За все.
Через некоторое время я услышал шум. Может быть, животное в кустах? Нет, все было не так. Слишком ровный шаг, и постепенно становится все громче.
Шаги. Идет прямо на меня.
- Охотник?
Если это и был охотник, то он был уже слишком близко, чтобы я смогла убежать, но мне было все равно. Он может пойти дальше и убить меня. - А почему бы и нет?
Я все равно долго не протяну.
Подожди, охотник не подошел бы так близко. Он бы уже сделал свой выстрел. Может быть, это действительно стоило проверить.
- Я поднял голову. Мое зрение было немного затуманено от всего этого плача, поэтому я потерла глаза. Я снова посмотрел туда и увидел гепарда в черном одеянии Хранителя и сандалиях. - с большим количеством рюкзаков, чем я когда-либо думал, что может унести один человек.
Был ли он настоящим? Я бы и сам не стал ничего воображать, учитывая, как сильно проголодался.
Гепард-Хранитель подошел прямо ко мне и остановился. Он посмотрел вниз и наклонил голову, словно пытаясь понять, что же он видит.
Нет, скорее он пытался понять почему. Очевидно, он увидел большого, голого, голодного крокодила, стоящего на коленях на земле и плачущего. Очевидно, за этим стояла какая-то история.
Это должно было быть то, что он искал.
- Вам нужна какая-нибудь помощь? - спросил он.

Сторож, который сказал мне, что его зовут Джеймс Эдвард, дал мне штаны, прежде чем мы ушли. Они были довольно простыми и немного маленькими, но все же лучше, чем ничего. У него не было ни одной рубашки, которая была бы достаточно большой для меня, и у него вообще не было обуви, но о, хорошо.
Это была долгая прогулка, но она того стоила.
Сторож Эдвард сказал, что знает лучшее место для рыбалки, и он был прав.
Мы шли, казалось, целую вечность, и когда наконец добрались до места, было уже почти темно. Хранитель Эдвард привел меня к небольшому озеру, окруженному деревьями, которые обеспечивали некоторое укрытие от охотников, особенно ночью. Он сказал, что часто навещал озеро, когда был моложе, до того, как купол поднялся, и ему всегда там нравилось. Я должен был признать, что это было довольно красиво, особенно на закате, с тем, как свет отражался от поверхности озера.
У меня никогда раньше не было возможности рассмотреть этот пейзаж, так как я обычно слишком беспокоился о выживании.
Он научил меня пользоваться заброшенной сетью, и благодаря его помощи я действительно поймал несколько рыб. Это было медленно, но он был терпелив, и после многих попыток, я, наконец, сделал это. Значит, я все-таки не умру с голоду.
Я была не только в восторге от того, что наконец-то поела, но и он был счастлив со мной. Он был горд, потому что я сделал это.
Это было действительно хорошо, по какой-то причине.
Он развел костер, чтобы приготовить рыбу, которую я поймал. Он сказал, что со временем научит меня этому, но это может прийти позже. По одной вещи за раз. Пока все это происходило, он открыл один из своих рюкзаков и достал несколько растений. Он сказал, что собрал их раньше и определил, что они съедобны, и когда-нибудь он покажет мне, как это сделать. Тем временем он развел огонь пошире, так что у него было достаточно места, чтобы вскипятить растения и сварить рыбу.

Я уставилась на огонь, совершенно не в силах угнаться за ним. Он действительно ожидал, что я все это узнаю?
- Так ты сказал, что ты хранитель, да? - спросила я, надеясь сменить тему разговора на более легкую.
- Вот именно. - Должно быть, он заметил мой пустой взгляд, потому что добавил: - Не волнуйся. У нас есть время. В конце концов ты это получишь. В конце концов, вы уже поймали рыбу. А сейчас просто сосредоточься на восстановлении своих сил.

- Ну, хорошо. - Во всяком случае, я не могу сделать ничего другого. - Так где же это... извиняюсь. А где была ваша церковь?
- Вообще-то мы были в Нижнем округе.
- Я моргнула. - А там есть церковь?
- Совсем маленький. Прежде чем я ушел, там был только я, ещё один хранитель и Страж. Вы там когда-нибудь были?
- Что, в Твою Церковь? Я даже не знал, что он там был. И вообще-то я не очень религиозный человек.

- В Нижний район, - уточнил он.
- О.
Я слегка заерзал на стуле. Нижний район был свалкой для людей, которые разозлили мэра Кинга. Не обидит ли его признание, что я действительно оттуда? Конечно, я выбрался оттуда уже после того, как прошел свой путь наверх; люди, которые действительно нравились Кингу, наслаждались чем-то более высококлассным, например дворцовым районом. С другой стороны, быть высококлассным преступником, вероятно, было не намного лучше.

Нет, я должна была ему сказать. По какой-то причине я не думала, что смогу солгать ему.
- Я там вырос, - сказал я. Я посмотрел вниз и потер затылок.
- Он снова кивнул. Если он и судил меня за это, то держал при себе. - Тогда мы бы приветствовали вас в нашей Церкви, - сказал он. - Я, конечно, могу понять недостаток спиритуализма, хотя. Не все они набожны, да и не должны быть такими. Я просто предложил им выбор, прежде всего потому, что хотел помочь району.

- И теперь ты здесь вместо этого помогаешь мне?
- Он усмехнулся. - Что-то вроде этого.
Я снова поежился. Я действительно не привыкла к такому обращению. - Ты очень хорошо ко мне относишься, - сказала я. - Ты даже спас мне жизнь. Я имею в виду... Спасибо.
- Это действительно доставляет мне удовольствие. - Он одарил меня самой большой и теплой улыбкой, которую я когда-либо видел.
- Я склонила голову набок. - Хотя я и не знаю. То есть, я не жалуюсь, правда не жалуюсь.
Я просто... - я замолчала, не зная, как это выразить.
- Вы хотите знать, почему я это делаю?
- Нет. Ну, да, но не только это. А ещё я хочу знать, как ты к этому готова. Я имею в виду, что у тебя есть все эти припасы и все такое. Вы к этому готовились? А ты знал, что окажешься здесь? Ты ведь не специально сюда пришел, правда?
Он просто продолжал улыбаться. - Боюсь, вы меня поймали, - наконец сказал он.

- Я моргнула. - Неужели? Но... почему?
- Потому что ты бы умер с голоду, если бы я этого не сделал.
- Ждать. Что?
Он усмехнулся, но только на мгновение. - Ах, простите меня, я не должен относиться к этому легкомысленно. Со всей серьезностью, вы-пример того, что я ожидал здесь встретить. Я верил, что есть такие же люди, как ты, которые боролись так же, как и ты. Это мой долг как хранителя, чтобы помочь им, как я могу.

- Вот именно... ха. - Я изо всех сил старалась одарить его настоящей улыбкой, и не просто грустной, но это было трудно. - Хотел бы я, чтобы мое пребывание здесь было таким благородным.
- А? - Он склонил голову набок. - Ты уже говорил... ну, вообще-то, ты ничего не говорил о своем прошлом. Я не буду подглядывать, если это чувствительно, но…
- Нет, все в порядке. Это просто... - мне было трудно выразить это словами, но он был так же терпелив со мной, как и всегда.
- Я просто боюсь, наверное.
Он проверил кастрюлю с рыбой и кипящие растения, вероятно, чтобы убедиться, что они будут в порядке без него, а затем посмотрел на меня.
- Почему ты боишься, Жирар?
Я быстро отвел взгляд. Впервые в жизни я почувствовал не просто смущение, а настоящий неподдельный стыд. Я был разочарован в самом себе. Почему? Это было не то, что я обычно чувствовала. Это было ненормально.
- Я не очень хороший парень, - признался я.
- Особенно по сравнению с тобой. - Я понятия не имел, почему это вдруг стало меня беспокоить.
Сначала он ничего не сказал. Он просто продолжал смотреть на меня, ожидая объяснений.
- В Нижнем округе нет ничего, кроме преступлений, - продолжал я, хотя на самом деле мне этого не хотелось. - Банды в значительной степени единственный способ продвинуться там. Но я вырос на территории стаи, и я не птица. Я не хотел быть младшим членом команды позади них, понимаешь?
Так что вместо этого я присоединился к королевской банде.
Я продолжал смотреть в сторону. Я просто не могла смотреть ему в глаза. Мне следовало бы перестать говорить, но я не мог.
- Я был большой и сильный, поэтому они сделали меня клеточным бойцом. Жирар "Дракон" Дрейк, так они меня называли
Мне хотелось, чтобы шипящая рыба и кипящие растения были не такими громкими. Они были неприятным напоминанием, как будто внезапно я был тем, кто готовил на том огне.

- У них там была букмекерская контора. Мой менеджер, ЭМ, исправил много совпадений, и я был просто частью шоу. Я дрался или притворялся, что дрался, они зарабатывали свои деньги, я получал долю, мы все были счастливы. Затем... ну, я думаю, что он повернулся ко мне, и он обманул меня, и я потерял сознание и проснулся здесь.
Там. Я уже все ему рассказала. Я не знала, что ещё сказать, поэтому просто продолжала смотреть в сторону. Это действительно было не похоже на меня-признаваться в таких вещах.
Но все же в нем было что-то особенное. Я бы солгала кому угодно, но только не ему. Я ничего не могла от него скрыть.
- Он немного подождал, прежде чем спросить: - Так вот почему ты боишься?
- Немного, да. Я имею в виду, там много чего есть. То, что меня подстрелили охотники, пугает меня. Так же как и дли. Я тоже умираю с голоду, по крайней мере, пока ты не появился. Неужели все это тебя не пугает?
- Он глубоко вздохнул. - Да, - сказал он.

- Но даже помимо этого, - сказал я, - настоящая вещь, которой я боюсь, есть... ну, посмотри на меня. Ты хранитель, и ты здесь, потому что хочешь помочь людям. Я просто нечестный боец, и я здесь, потому что я встал на путь такого же нечестного менеджера. Но ты спас мне жизнь, дал мне пищу, а теперь учишь меня ловить рыбу... и…
Я судорожно сглотнула.
- Я... я не заслуживаю твоей помощи. - Я шмыгнул носом, а потом проклял себя за то, что шмыгнул носом.
- Наверное, я боюсь, что если бы ты знал меня, то тоже не подумал бы, что я этого заслуживаю. Но... я не хочу, чтобы ты уходила.
- Жирар, я никуда не пойду.
Наконец я смогла поднять голову и заглянула ему в глаза. - А ты нет?
- Тебе нужна моя помощь, и поэтому я помогу тебе. Все очень просто.
- Ты это серьезно? Но, я имею ввиду... я просто...
- Я хранитель Вальдриков. Мы немного разбираемся в прощении.

И снова на его лице появилась та же улыбка.
- Разве ты не должен обратить меня или что-то ещё для этого? - спросил я его. - Я имею в виду, что нет... я никогда по-настоящему не верил в такие вещи, знаешь ли.
Наверное, было не очень умно признавать это. Даже после того, как он сказал, что не оставит меня, я не хотела его обидеть. И все же я должен был быть честен с ним. Я просто должен был это сделать.
- Есть те, кто хотел бы попросить тебя об этом, да, - сказал он.
- Вообще-то у меня было несколько оживленных бесед с моим опекуном по этому поводу.
- Но не ты же?
- Он покачал головой. - Я бы предпочел просто успокоить людей. Я не хочу присоединять к этому предварительные условия. Ты же знаешь, я даже не взял с собой священную книгу.
- Я моргнула. - А почему бы и нет?
- Я думал об этом, но знаю достаточно хорошо, чтобы повторить по памяти, если понадобится. Кроме того, мне нужно было место для кастрюли.
Он вертел эту сковородку, размахивая нашей едой над огнем, как будто это должно было быть очевидно для любого, кто это видел.

- Ты немного, ЭМ... мирское, для Хранителя, - сказал я.
- Ты не первый, кто мне это говорит. - Он просиял, как будто гордился этим. - Во всяком случае, я надеюсь, что это успокоит ваши страхи. Я всё ещё здесь, и я всё ещё собираюсь помочь вам. Это уже не изменится.
Я сама сделала свою лучшую попытку улыбнуться, но заставила себя остановиться, когда поняла, что это будет выглядеть неправильно. Мои клыки иногда были немного страшными.

- Спасибо, - сказал я. Я просто должен был оставить все как есть.
- Я должен предупредить вас, однако, что не могу изменить нашу ситуацию. - Его улыбка внезапно исчезла. - Я могу помочь тебе жить с твоей судьбой, но я не могу помочь тебе избежать её. Ты всё ещё должен принять свое горе, так же как и я должен принять свое. Будь то от дли или от охотников, так или иначе, мы оба все равно умрем.
Я не хотела думать об этом, но у меня действительно не было выбора.
Не тогда, когда он поднял эту тему Вот так. Он не позволил бы мне проигнорировать это.
- Да, я знаю. - Я вздохнул. - Но что же нам тогда делать? А какова ваша цель?
- Моя цель-сделать ваши последние дни максимально приятными. Я не хочу, чтобы ты умерла голой и голодной, как собиралась сделать до того, как я тебя нашел. Я хочу, чтобы вам было удобно, и чтобы вы нашли какой-то смысл на этом пути. Когда придет твое время, я хочу, чтобы ты смог оглянуться назад и почувствовать, что, по крайней мере, когда-то ты был жив.

- Что я был жив, когда-то…
Это было странно. Я не привыкла думать о таких вещах. Я привык жить, не думая по-настоящему вообще, в основном просто делать то, что мой менеджер сказал мне. Рядом с Хранителем Эдвардом мне было так хорошо, как никогда раньше. - Живой? Так ли это было?
- Что я когда-то был жив. - Я улыбнулся. Меня даже не волновало, что это выглядело страшно. - Да. Мне это нравится.

Как долго мы с Хранителем Эдвардом были вместе?
Ни один из нас не мог сосчитать прошедшие дни, но их, вероятно, было много.
Он научил меня всему, что знал о выживании. Как только я научился забрасывать сеть, я научился готовить пойманную рыбу. Тогда речь шла о том, как разжечь и остановить пожар, как найти съедобные растения и многое другое. Мне всегда казалось, что у него есть чему меня научить. Некоторые из них было легче выучить, чем другие, и иногда я боролся, но он никогда не торопил меня.
Он учил меня только одному. Он был настолько медлителен, насколько мне было нужно, и всегда гордился мной, когда я наконец что-то понимала.
Однажды я спросил его, как хранитель может знать так много, тем более что никто больше не разбивает лагерь или что-нибудь ещё. Он сказал, что это было его хобби до купола. Кроме того, перед отъездом он прочитал кое-что о дикой природе, просто чтобы научить этому людей. Хотя он сделал это не только для меня, я всё ещё чувствовала себя польщенной этим.

Каждый раз, когда я наконец-то чему-то учился, например рыбалке или кулинарии, я начинал делать это в нашей повседневной жизни. Вскоре я стал делать такую же большую часть работы по дому, как и он. Обычно я бы пожаловалась, но когда дело касалось его, все было в порядке.
По сравнению с моей прежней жизнью, это было намного больше работы за гораздо меньшую плату. В конце концов, в дебрях не было денег. Никаких экзотических развлечений, подобных Дворцовому району, тоже не было.
И все же я чувствовал себя лучше, чем когда-либо прежде. Там было меньше награды, но это было более полезным. Мне нравилось иметь простую жизнь, честную работу и кого-то, кто действительно заботился обо мне. Во всяком случае, это было лучше, чем бороться за продвижение по службе толпы.
~
Я думала, что всё будет хорошо, но однажды утром все изменилось. Ну, на самом деле это было не утро. Я никак не могла определить время, но судя по тому, как высоко и ярко светило солнце, и тому факту, что я действительно проснулась, это не могло быть слишком рано.
Я застонала, потянулась и огляделась вокруг, и вот тогда я увидела его.
Он рылся в своих рюкзаках, перекладывая вещи между ними. Он почему-то выглядел грустным. Это меня удивило. Это также вызвало у меня подозрения.
- Хранитель Эдвард? - Я потер глаза.
- Ну и что? - Он замер, как будто я поймала его на чем-то плохом.
- Что тут происходит?
- О, я... …
Это было странно. Он никогда не колебался рядом со мной.
- Он вздохнул.
- Жирар. Для меня нет простого способа подойти к этому. Мне больно это говорить, но я чувствую, что вы готовы к тому, чтобы я пошел дальше, Сейчас же.
- Для тебя к чему? - Я широко раскрыла глаза, когда поняла, к чему он клонит. - Подожди! - Нет! Держись! - Я тут же вскочил с постели.
- Мне очень жаль, Жирар. Я действительно наслаждался нашим временем вместе
- Нет! Не оставляй меня! Почему? Зачем тебе это делать?
Я сделала пару шагов вперед, как будто собиралась физически остановить его.
- Я пришел сюда, чтобы помочь людям, - сказал он.
- Когда я нашел тебя, ты боролся с голодом и отчаянием. Я научил вас всему, что вам нужно, чтобы вы могли позаботиться о себе отсюда. Ты стала такой сильной...
- Это не ответ на мой вопрос. - Почему ты должен уйти?
- Потому что ты не единственный, кому нужна моя помощь, Жирар. - Он посмотрел на меня своими пронзительными золотистыми глазами, и я остановилась. Я всегда была беспомощна, когда наши взгляды встречались вот так.
- А как насчет следующего человека, который борется? А как насчет следующего человека вроде тебя, плачущего и голодного? Мне бы очень хотелось остаться с тобой, но... Я не могу оставить умирать никого другого. Извините.
Он опустил голову и закрыл глаза, освобождая меня от них.
- Я поделил припасы, - тихо сказал он. - Я оставил тебе все, что тебе нужно, чтобы позаботиться о себе. Там есть сеть, а
- Нет!
- Жирар
- Это действительно твой план?
- спросила я, главным образом от отчаяния. Я не могла позволить ему пройти через это. Я должен был задержать его, пока не придумаю что-нибудь. Я должен был как-то остановить его. - Ты просто будешь бродить по дикой местности, переходить от человека к человеку, обучать их навыкам и давать им материал, а затем двигаться дальше?
Он снова открыл глаза, но на меня не смотрел.
- А что в этом плохого? - спросил он.
- Да! Я не хочу, чтобы ты уходил!

Я не была так напугана с тех пор, как рассказала ему о своем прошлом. Должно же быть что-то, что я могу сказать, что-то, что может изменить его мнение.
- К тому же, - попробовал я, - они есть... там есть, ЭМ... пределы!
Да, мне бы это пригодилось. Это может сработать.
- Ограничения? - спросил он.
- Да. На твои припасы. Вы не можете просто идти вечно и не выбежать. А что ты собираешься делать? Раздайте сети Всем, кого встретите?
А сколько именно у вас сетей?
Он был спокоен. Это сработало?
- У тебя есть идеи получше? - спросил он.
Я хотела, чтобы он просто остался со мной и забыл всех остальных, но я знала, что он не согласится на это. И я вроде бы тоже понимал его точку зрения. Я имею в виду, что если бы он нашел кого-то ещё до того, как нашел меня? Я бы не хотела, чтобы он оставил меня умирать. Поэтому я решил, что не смогу отговорить его от помощи другим.

Но я не могла просто отпустить его. Не после всего, что он сделал для меня. Должен же быть способ, чтобы он остался со мной, или я с ним.в…
Я с ним! ДА. И вдруг у меня все получилось.
- Возьми меня с собой! - Я же сказал.
- Прошу прощения? - Он наконец поднял на меня глаза.
Я сделал шаг вперед и улыбнулся. Моя идея должна была сработать. Я так и знал.
- Я пойду с тобой, - сказал я, - и мы оба поможем тому, кого найдем в следующий раз.
Я могу помочь нести пакеты, а также помочь с приготовлением пищи и всем остальным. Мы можем учить их вместе. Это будет здорово!
Он задумался об этом. - Возможно, но... . что бы мы делали, если бы следующий человек также отреагировал подобным образом? Присоединится ли он или она к нам тоже?
Я съежилась. Мне действительно не нравилась эта мысль. Это ведь должно было быть нашим делом, не так ли? -Хм, может быть, они не будут так сильно возражать против того, чтобы их оставили?
- Я пыталась.
Подождите. Нет. Это было совсем не то, что он хотел услышать. Но я подошел слишком близко, чтобы сдаться. Должен же быть какой-то выход.
Может быть... ДА. У меня появилась идея. Это не была моя любимая идея, но это было начало, и я должен был принять его. Если я хочу, чтобы мы остались вместе, то другого выхода нет.
- Или, может быть, мы превратим его в группу или что-то ещё, - сказал я. - Как семья. Или племя.
Сначала он ничего не ответил.
По крайней мере, он думал об этом.
- Жирар, могу я быть совершенно честным с вами? - наконец спросил он.
- Мне не понравилось, как это прозвучало. - Точно?
- Я думаю, что ваша идея заслуживает внимания, - сказал он. - Племенная структура действительно имеет определенные преимущества. Например, он мог бы продолжать сам себя и свою цель, даже если бы что-то случилось с вами или со мной. Это решило бы проблему смерти моей работы, когда я это сделаю.

Я даже не подумал об этом, но это помогло моему делу, поэтому я усмехнулся.
- Однако я беспокоюсь о твоей растущей привязанности ко мне.
Я перестал ухмыляться. - Мой кто?
- Имейте в виду, что я пытаюсь сделать вас самостоятельным. Вы привыкли цепляться за людей и не могли стоять самостоятельно. Я пытаюсь помочь вам выйти за пределы этого. Если вы просто решили следовать за мной вместо вашего менеджера, то я ничему вас не научил.

Я сделала шаг назад. - Эй, все совсем не так! Ты ведь научил меня кое-чему, не так ли?
- Жирар, пожалуйста, поймите меня правильно. Я вообще ничего против тебя не имею. Однако помните, что мы находимся в дикой местности. Мы оба обречены на смерть. Если мое время наступит раньше, я хочу, чтобы ты смог жить дальше без меня. Ты можешь это сделать?
- Пожалуйста, не говори так, - попросил я. Возможно, это был неверный ответ.
- Он вздохнул.
- Видите ли, в этом-то и проблема. Это суровая и неприятная реальность, да. Мне это нравится не больше, чем тебе. Однако мы оба должны с этим смириться. А вы можете это сделать?
Я всхлипнула, а затем стиснула зубы. Нет. Я не могла плакать. Если я заплачу, это только докажет, что он был прав насчет меня.
Он подошел ко мне и положил руку мне на плечо. - Мне очень жаль, - сказал он. - Мне от этого не легче, уверяю вас.
Тем не менее, если вы чувствуете это сильно, то может быть способ…
Это звучало многообещающе. Я посмотрела на него и попыталась снова не шмыгнуть носом.
- Ваша уверенность в себе является главным приоритетом, - сказал он, - но, возможно, она может сосуществовать с моим присутствием. Если вы обещаете работать над своими привязанностями и принять реальность, что ничто в дикой местности не длится вечно, тогда я позволю вам присоединиться ко мне. Мы можем создать племя вместе, как вы сказали.
Однако вы должны научиться стоять самостоятельно. Я смертен, как и ты, и ты должен принять это. Это вам понятно?
Мои глаза и улыбка расширились. Он не собирался меня бросать!
- Это также включает в себя не ревновать, когда я помогаю другим.
Я хмыкнул и посмотрел в сторону. И почему у меня с этим были такие проблемы? Я хотела сказать все, что он хотел, просто чтобы остаться с ним, но, возможно, это означало, что он был прав насчет меня.
Неужели я действительно так плох?
Ну, по крайней мере, выбор был ясен. Либо мне действительно нужна была его помощь, чтобы разобраться в своих привязанностях, либо я просто не хотела его терять, но в любом случае это означало, что я должна была остаться с ним. Так…
- Да. В порядке. Я обещаю.
И вот так я основал свое племя.
- Он улыбнулся. - Спасибо. Я должен признать, что эти пакеты немного тяжеловаты для одного человека. - Он схватил половину из них и подтолкнул другую половину ко мне.
- Ну что, пойдём тогда?
- Конечно.
Я взяла его рюкзаки и последовала за ним в оцепенении, даже не осознавая, что я только что сделала.

В тот вечер обедающие группы были совсем другими. Мне не удалось посидеть с Джоном, как обычно. Он хотел быть с Селин, и так как она почему-то нервничала рядом со мной, я не могла присоединиться к нему. Обычно я сидела с ним, пока она сидела со Скаутом и ладьей. Вместо этого Джон выбрал её вместо меня, что оставило Скаут с Ладьей, Марка с Кэмом, а меня с Хранителем Эдвардом.
Что, конечно, было прекрасно.
Сам по себе ужин был достаточно хорош. Мне не нравилось есть на холме, где мы нашли рука, но, по крайней мере, это был приятный вечер. Пыльная земля, тонкие деревья и ясный вид заката-все это создавало прекрасный вид. Еда была так же хороша, как и всегда. Чем больше людей помогают, тем больше видов еды для всех, как бы мне не хотелось это признавать.
Это должна была быть хорошая ночь.
Мы не должны были спорить о будущем племени, но так уж вышло.
- Ну и что теперь? - спросил я его. - Я имею в виду, если мы не берем никого другого после рука, что мы будем делать дальше?
- Мы должны мигрировать, - сказала Скаут.
Все странно посмотрели на него, и он объяснил:
- В последнее время этот район становится все более опасным, - сказал он. - Рук, ты сказал, что охотники готовятся к каким-то репрессиям, да?

Мне всегда казалось, что эта короткая пауза перед тем, как рук что-то сказал, была жуткой. Как будто ему действительно было больно говорить, если только он не остановится и не наберется храбрости первым. Или ещё хуже, как будто он должен был сверять все, что говорил, с какой-то тайной схемой.
- Да, - наконец ответил он.
- А мы можем быть в этом уверены? - Джон, или Сэр Корал для остальных, как я догадался, но я был его другом, - заерзал на стуле и закашлялся.
- Вы не знаете, что вы видели; вы слишком торопились, чтобы уйти. Более того, даже если охотники к чему-то готовятся, мы не знаем, к чему именно.
- Это вполне может оказаться неуместным, - сказал Кэм. - Либо произойдет постепенное увеличение активности охотников, либо нет. Если разгон действительно произойдет, то дебри будут становиться все более опасными. Однако, даже если это не так, разве они уже не достаточно опасны?
Даже с нынешним присутствием охотников мы уязвимы, пока остаемся здесь.
- Пока мы остаемся здесь? В отличие от чего? - Уходишь? Селин переводила взгляд с Кэма на Скаута и обратно.
Скаут улыбнулась. - Именно. Мы можем убежать от охотников, мигрируя прочь от них.
- А куда бы мы пошли? - спросил Марк.
- На север, - ответила Скаут. - Там наверху есть город. Единственный живой, населенный город, который я знаю, кроме этого.

- В северном городе? - Селин склонила голову набок. - А зачем нам туда ехать? Мы всё ещё страдаем. Они ведь тоже не собираются нас приветствовать, не так ли?
- Нет, но это, по крайней мере, вариант, и я знаю дорогу. Это прямо рядом с гнездом рока, и я обычно ходил в гнездо рока все время. Это было... очень полезное место."Скаут внезапно напрягся, как будто он сказал слишком много.
Джон сложил руки на груди, но ничего не сказал.
Он не мог этого сделать; первый указ ему не позволил. Впрочем, в этом не было необходимости. Скаут знала, что Джон думает о его контрабандных днях.
- Вам лучше не думать о том, чтобы доставить нас к главным дорогам, - сказал я.
- Конечно, нет. Охотники патрулируют их каждый день. Я всегда выбирал тайные тропы и все такое, даже до моего несчастья.
- Политика казни несчастных исходила от мэра Кинга, - сказал Кэм.
- Охотники-его подданные, и они следуют его приказам. У северного города может быть иная политика. Вы с ним знакомы?
Скаут отрицательно покачал головой. - Даже не знаю. Я не думаю, что у них там есть охотники или что-то подобное, но это может быть просто потому, что я никогда их не видел. На самом деле я никогда не был в северном городе, вы знаете. Я просто... " Скаут посмотрела на Джона, потом на землю. - Я просто прятал товар и собирал платежи в гнезде РПЦ.
Люди в северном городе забрали его оттуда.
Джон отрицательно покачал головой. Хранитель Эдвард посмотрел на Джона, но ничего не сказал.
- Как далеко это до северного города? - спросил хранитель Эдвард.
- Очень далеко, - ответила Скаут. - Еще дольше, когда прилипает к скрытым путям. Нам придется идти на Запад, глубоко в лес, а затем на север через перевал короны, пока мы не доберемся до Гарретона. Затем мы шли вдоль реки к позолоченной излучине, а оттуда к гнезду рок.
Северный город находится всего лишь в одном дне ходьбы от него, по крайней мере, но... всё ещё. Я обычно брал по крайней мере целый день, чтобы просто доехать туда. Обычно больше. Пешком, со всеми нами, хорошо…
- Как быстро вы собираетесь путешествовать? - спросил Джон. - Мы все больны. Жирар и Маркус чахнут без следа. У меня есть этот кашель, и я стар. Кто знает, какие проблемы возникнут у остальных из нас? Мы слабы. Более того, мы должны были бы прожить наши последние дни в комфорте, не так ли?

- Так что, тогда иди медленнее? - спросил Марк, как бы ему это ни было больно.
- Если мы будем тянуть слишком долго, у большинства из нас не хватит времени. - Джон закашлялся, потом глотнул воды. - Или ты думал, что кто-то в моей форме может продержаться так долго?
- Отец! - Селин схватила Джона за руку.
- И мы до сих пор даже не знаем, зачем едем туда, - добавил я. - Я имею в виду, какой в этом смысл? Они не собираются нас впускать.
А что, если у них тоже есть охотники?
- Ну, пребывание здесь не принесет нам ничего хорошего."Скаут посмотрел на закат, затем снова на меня, как будто он хотел, чтобы я была впечатлена горизонтом или чем-то ещё. - Мы уже имеем дело с охотниками прямо сейчас, и если рук прав, то их может быть больше на подходе. Нам нужно уходить.
- Так что выбирай направление и Броди. - Я сложил руки на груди. - А почему именно северный город?
Это слишком долго, и там для нас ничего нет.
- Если позволите, - сказал Кэм, - у этого предложения может быть какой-то стимул. Мы обладаем знаниями, которые стоит сохранить и подарить другим. Предположим, мы могли бы доверить его кому-нибудь в северном городе?
Я как-то странно на него посмотрела. - Что ты имеешь в виду, просто подойди к их куполу, найди ближайшего охранника и скажи 'Привет, Мы поражены, вот наши жизненные истории?
'
- Кэм улыбнулся. - Что-то в этом роде, да.
- Какие у нас есть сведения, которые им нужны? - Марк тоже не понял этой идеи.
- Имейте в виду, что я был медицинским исследователем, - сказал Кэм. - Я изучал дли, прежде чем заразиться им. Моя исследовательская станция теперь, конечно, исчезла, и если ничего не изменится, все, что обнаружила вся моя команда, умрет вместе со мной. Есть только одна надежда, что я найду кого-то, кто примет наши открытия.

Он остановился и долго смотрел на каждого из нас, по очереди.
- Кроме того, здесь не менее трех человек, а может быть и больше, имеют личный опыт работы с деятельностью мэра Кинга. Любой отчет о его преступлениях и преступных связях потенциально ценен, не так ли? Если мы перенесем наши свидетельства в область, находящуюся вне его влияния, тогда вполне возможно, что они могли бы исследовать и вмешаться.

В
Об этом я как-то не подумал. Я просто предположил, что Кинг может делать все, что захочет, потому что это был его город. Ничто не могло остановить его, не так ли? Но мы говорили не о его городе. Даже он не мог править двумя городами одновременно, по крайней мере, не из-под своего купола. Северный город должен был быть свободным, и рассказывать им о нем было интересной идеей.
Может быть…
- Многообещающе, но маловероятно, - сказал Джон, что вывело меня из задумчивости. - Мы не знаем, какова их политика.
Предположим, они тоже не примут нас. Предположим, они убьют и своих страдальцев тоже. Предположим, что вся миграция оказывается пустой тратой времени. Да и времени не так уж мало, ведь северный город находится очень далеко. Что произойдет, если мы совершим это грандиозное путешествие, и, вероятно, большинство из нас умрет по пути, только для того, чтобы их охранники расстреляли оставшихся в живых, как только они прибудут?
- Тогда мы можем хотя бы сказать, что пытались, - сказала Скаут.
- Нам особо нечего терять. Эта область, вероятно, в конечном итоге будет переполнена охотниками, и я говорю, что мы уходим сейчас. А если нам надо куда-то ехать, то почему бы не попробовать добраться до северного города? В любом другом месте мы не станем менее мертвыми.
- Выбор между невероятно малым шансом на успех или гарантированной неудачей, да? - спросил хранитель Эдвард. - Честно говоря, вопрос наследия-это тот, с которым я боролся.
Я не хочу умирать. И ты тоже, как мне кажется. Но если это действительно неизбежно, то я, по крайней мере, не хочу умирать напрасно. Если это даст нам шанс, тогда, возможно, стоит попытаться.
- Да, но папа имеет на это право.
- Папа, дорогой.
- Отец имеет право беспокоиться о расстоянии, - сказала Селин, после того как Джон поправил её. - Я не хочу, чтобы мы исчерпали себя, просто чтобы попытаться добраться до северного города раньше...
ну, пока ещё не слишком поздно. Было бы неплохо передать кому-то наше наследие, но мы здесь, чтобы сделать наши цели максимально удобными, не так ли? Я не хочу умирать в походе.
- Но мы же не можем просто...
- Охотники всё ещё здесь.
- Я никогда не говорил, что мы должны...
- Если нам все равно придется уйти
- Оставьте мою дочь в покое!
Разговор быстро распался. Хранитель Эдвард и рук молчали, но все остальные разбились на небольшие группы и ссорились, пока я больше не могла различить слова помимо шума.
Мне понравилась идея передать наши знания дальше, но я согласился, что Северный город был просто слишком далеко, поэтому я застрял между ними…
- Хватит!
Внезапно наступила тишина.
Вратарь Эдвард почти никогда не кричал. Когда он это сделал, мы все замерли. Даже рук, который ничего не сказал, поморщился, как будто тоже был виноват.
- Мне очень жаль, - сказал Хранитель Эдвард. - Давайте все постараемся сохранять спокойствие. Ты можешь это сделать?

Хранитель Эдвард посмотрел на каждого из нас. Никто ничего не сказал, но мы все кивнули. Вот так он снова взял себя в руки.
- Спасибо. А теперь... - его взгляд остановился на одной конкретной цели. - Рук, ты был тих на протяжении всего этого собрания. А ты как думаешь?
- Усмехнулся я. То, что рук молчал, было не совсем ново.
Хранитель Эдвард посмотрел на меня и нахмурился. Я тут же пожалел, что усмехнулся.
- Если другие этого хотят, - сказал рук после долгой паузы, - то я их поддерживаю.
- Понятно.
Спасибо.
Хранитель Эдвард потер свою нижнюю челюсть, обдумывая услышанное.
- Все стороны приводят веские доводы, - сказал он. - Если Ладья права, то эта область может стать слишком опасной для нас, чтобы остаться. Представляя исследование доктора Сигни, наша информация о мэре Кинге или даже наши личные истории-благородная цель, но путешествие кажется запредельно долгим. Правильно ли я резюмирую проблему?

Остальные посмотрели друг на друга, потом снова на него. Это казалось более или менее правильным.
- Я всегда стремился помочь вам, - продолжал он. - Я хочу, чтобы ты хорошо прожил свои последние дни. Поэтому, если эта миграция означает бесконечный, жалкий марш, то я не могу поддержать это.
Скаут тяжело опустился на свое место. И Кэм тоже.
Хранитель Эдвард улыбнулся. - Однако предложение Маркуса заинтриговало меня. Мы всё ещё могли бы мигрировать, но более медленными темпами.
Не все из нас смогли бы это сделать. Возможно, никто из нас этого и не сделает. Это путешествие займет очень много времени, возможно, даже больше, чем некоторые из нас оставили жить. Однако мы бы воздержались от слишком усердной работы, и если кто-то погибает по пути, ну, умереть в одном месте так же хорошо, как и в любом другом, не так ли? Лучше, если мы сможем спастись от охотников и спокойно уйти.
- Значит, мы это делаем?
- Скаут снова оживилась.
- Возможно, - ответил Хранитель Эдвард. - Я поддерживаю предложение Маркуса. Мы двигаемся, но медленно. Если кто-то устанет, мы остановимся. Если кто-то заболеет, мы отдыхаем. Мы берем столько времени, сколько нам нужно. Мы будем скорбеть о тех, кто погибнет на этом пути, но знайте, что они, по крайней мере, закончили свою жизнь в относительном комфорте. Если кто-то из нас доберется до северного города, то мы попытаемся передать ему наше наследие.
Если нет, то, по крайней мере, мы попытаемся. Это звучит справедливо?
Мы все молчали, обдумывая услышанное. Мы огляделись вокруг: кто-то смотрел друг на друга, кто-то на Хранителя Эдварда, а кто-то на землю или небо.
Скаут ответила первой: - Мне нравится это решение, да, - сказал он.
- Это справедливый компромисс, - добавил Кэм. - Я согласен.
- Да, это работает. - Я был следующим. Это была неплохая идея, догадалась я.

- Я думаю, что могу принять это, - сказал Джон.
- Это хорошо, да."Все, что Скаут и Джон любили, естественно, должно было получить голос Селин.
- По-моему, это справедливо, - сказал Марк. - Спасибо, Хранитель.
Рук подождал, пока все остальные не согласились, и наконец добавил быстрое "хорошо", когда он был единственным оставшимся.
Хранитель Эдвард одарил нас всех широкой улыбкой. - Тогда все решено. Я надеюсь и молюсь, чтобы эта миграция прошла успешно, и я благодарю всех вас за сотрудничество.

И снова Хранитель Эдвард заставил все племя согласиться. Как он это сделал? Почему он был таким неотразимым? Я всегда чувствовала ту власть, которую он имел надо мной, но никогда не понимала её.

- Хорошо, мы уже здесь. Видишь что-нибудь?
- Нет.
Что? Рук никогда не отвечал на вопрос, не остановившись и не обдумав его сначала. Как получилось, что в тот единственный раз, когда я действительно этого хотела, он просто выплюнул свой ответ обратно?
Он даже не взглянул!
Я обернулся, чтобы крикнуть ему, но потом увидел его и повязку на глазах и на мгновение задумался.
О. Правильно.
Мы уже давно мигрировали. Марширование было частью повседневной рутины, так же как и приготовление пищи, наблюдение или что-нибудь ещё. Пока ещё ничей дли не был смертельным, но Марк и я стали ещё худее, а рук ослеп.
Мне это показалось каким-то странным симптомом.
Это ведь даже не смертельно, правда? У Джона случались приступы кашля, и они, вероятно, становились все хуже и в какой-то момент убивали его. Я чахла, как и Марк, и когда-нибудь это, вероятно, настигнет и нас. Но что теперь будет делать рук? Быть слепым до смерти?
Я закатила глаза, хотя он и этого не видел. - Неважно. - Я посмотрю. Оставаться внизу.
Мы проезжали через какой-то заброшенный город. Я уже даже не обращал внимания на их имена, они все были просто развалинами, так или иначе.
Но это не был пропуск короны. Мы ещё не были так далеко, не говоря уже о Гарретоне, позолоченном изгибе или гнезде рока.
Что угодно. Мы были в городе, где бы он ни находился, и мы поднялись на вершину его самого высокого здания, просто чтобы я мог посмотреть вокруг. Дальше, после того, как здания закончились, не было ничего плоского во всех направлениях. На юге был лес, из которого мы только что вышли, по другую сторону обширных, пустынных равнин.
На востоке и западе виднелись далекие холмы. И, конечно же, на севере не было абсолютно ничего. Она была просто чистой, плоской и открытой навсегда.
Единственное направление, в котором не было никакого укрытия, и это было то, куда мы должны были пойти. Глупая миграция.
Мое добровольное участие в поисках охотников не было действительно удивительным, но никто не ожидал, что я возьму ладью с собой. В конце концов, он не мог помочь мне ничего увидеть, и все они думали, что мы ненавидим друг друга.
Но Хранитель Эдвард думал, что я пытаюсь быть хорошим, как будто я заключил мир с Ладьей, делая это, поэтому он позволил ему.
Остальные не были так уверены, но на самом деле, что же мне делать? Сбросить его с крыши? Нет. Если уж на то пошло, мне пришлось приложить ещё больше усилий, чтобы защитить его. Если с ним что-нибудь случится, все подумают, что это сделал я. Они знали, что я и рук не ладили, так что даже если это был несчастный случай, или охотник, или что-то ещё, что явно не было моей виной, они найдут способ обвинить меня в этом.

Это было нечестно, но что я мог поделать?
Я фыркнула и огляделась вокруг. Даже из высокого здания, даже с ясным видом на дикую местность за пределами города, и даже в середине дня с ярким, ясным небом, я ничего не ожидал. Я даже не могла вспомнить, когда мы в последний раз видели кого-то ещё. Нам хорошо удавалось избегать охотников, а другим страждущим удавалось избегать нас.
Вероятно, это была пустая трата времени, и я, вероятно, совершенно напрасно мирился с Ладьей.
Ну и ладно. Может быть, я хотя бы заслужу похвалу за то, что старалась быть с ним любезной.
Я чуть не выронила бинокль, когда действительно увидела кого-то.
Вдалеке, на юге, виднелась какая-то фигура. Кто-то в защитном костюме.
- Охотник!
Он как раз выходил из леса. Чем дальше он уходил от деревьев, тем лучше его было видно, и я наконец заметила его, когда он был на открытом месте. Он направлялся на север, к заброшенному городу.

К нам.
Я положил бинокль и посмотрел на рука. Я чуть было не сказал что-то, но потом передумал. Сначала ещё один взгляд. Я должен был быть уверен.
Да, охотник всё ещё был там, и он всё ещё приближался. На таком расстоянии было трудно различить детали, даже с биноклем, но скафандр и пистолет говорили сами за себя.
Ну тогда.
- Ладья, - сказал я очень тихо, чуть громче шепота.
Не то чтобы охотник мог услышать нас с такого расстояния, но это был инстинкт. - Я вижу кое-кого. Охотник.
Рук задумался, прежде чем ответить. - Только один?
- Да.
Еще одно размышление. - А что это за оружие?
Я снова посмотрела на него, но даже в бинокль трудно было что-то разглядеть. - Даже не знаю. Может быть, какая-то винтовка? Он очень большой.
Еще больше размышлений. Я не был уверен, что у него есть время для этого, но он, очевидно, думал, что есть.

- Передовая разведка, - наконец сказал он. - Часть группы. В его скафандре есть радиосвязь. Он подаст сигнал остальным, если что-то увидит. - Как далеко отсюда?
Я посмотрел ещё раз. - Довольно далеко, все же. Он только что вышел из леса. Определенно направляется сюда, но он нас пока не видит.
Рук снова замолчал. На этот раз я решила продолжать говорить, вместо того чтобы ждать, что он скажет. Это было время для настоящей причины, по которой я взял ладью с собой.

- Ладья. Дай мне свой пистолет.
Ответа не последовало, но он повернулся ко мне лицом. Из-за клюва и повязки на глазах трудно было разглядеть выражение его лица, но я догадался, что он, должно быть, был удивлен. Неужели он ожидал, что я забуду о том, что у него есть ребенок или что-то в этом роде?
- Ладья, - прошипел я. Это было лучшее, что я мог сделать, чтобы говорить без крика. - Это очень важно. Дай мне свой пистолет.
- Ты хочешь его застрелить?
Я бросила на него взгляд, которого он не заметил.
- Нет, я собираюсь бросить в него пистолет. Из очень, очень далекого места. Да, я собираюсь застрелить его!
Рук отвернулся, сначала тихо, как всегда. - В этом есть больше плохого, чем я хотел бы обсуждать, - наконец ответил он.
- Прорычал я. В любом случае, у меня было только столько терпения, и я определенно не собиралась брать его с собой, когда придет охотник.
- Слушай, ворон.
- Он прислушался.
- Это важнее, чем какой-то странный обет молчания, который у тебя есть.
Или Я не упоминал, что охотник идет за нами? А теперь начинай говорить.
Рук сделал несколько быстрых вдохов, как будто готовился к чему-то.
- Это ты... право. Извините.
- Хорошо. - Я улыбнулся. - А теперь отдай мне пистолет.
- Нет.
Я перестала улыбаться. - Разве ты только что не сказал, что я был прав?
- Ты был прав насчет моего молчания. Я буду говорить. Я не отдам тебе свой пистолет.
Я пожалел, что он не заметил моего хмурого взгляда.
- А почему бы и нет? - спросил я его.
- Он отключен. Это просто подарок на память. На самом деле это не работает.
- Фыркнул я. - Да, конечно.
- Верьте во что хотите, но вера не заставит его загореться.
Весь этот спор был глупым. Он ведь знал, что времени нет, верно?
- Ты действительно собираешься рисковать нашими жизнями, просто чтобы поддержать эту историю? - спросил я его.
- Даже если бы это сработало, вы не смогли бы попасть из револьвера так далеко.
У этого охотника есть дальнобойное оружие, а ты... не пробуй его.
- Это лучше, чем просто сидеть здесь!
- Нет, это не так.
- А почему бы и нет?
- Второй указ.
Как ему удалось так быстро отреагировать? Неважно. Я не могла позволить этому уйти.
- Рук, ты же знаешь, как я ненавижу это говорить, но Хранитель Эдвард ошибается. Он великий и все такое, но он ошибается. Второй указ-это худшая идея, которая у него когда-либо была. Мы умрем, если не остановим этого охотника.

- Нет, если мы предупредим остальных и сбежим.
- Я моргнула. - Что, просто оставить охотника и убежать? А что, если он нас увидит? А что, если он узнает, что мы были здесь? А что, если он позвонит другим охотникам, как ты сказал?
- Другие охотники все равно заметят и проведут расследование, если этот умрет.
- Но это по крайней мере даст нам время сбежать.
- У нас уже есть время сбежать.
- Но это же... это…
Я не мог придумать слов для своего ответа, поэтому просто издал разочарованный вопль.

Рук был гораздо более быстрым мыслителем, чем он показывал, и спорить с ним было труднее, чем я думал. Я привык к тому, что он вечно что-то говорит, а не к тому, что он всегда сразу же возвращается. Неужели он просто сдерживался?
- Мы зря теряем время, - сказал он. - Я не должен был соглашаться говорить. Мне нужно предупредить остальных.
- И что же? Ты не можешь просто так...
- Мне очень жаль.
Даже не дожидаясь, пока я закончу, он встал. Он повернулся и ощупью добрался до двери, ведущей обратно на лестничную клетку.
Как только его рука нашла перила, и он смог использовать их, чтобы перемещаться по лестнице, он исчез.
Как он мог это сделать? Он не разрешал мне ничего обсуждать с ним. Он просто ушел, и взял с собой пистолет. Это было совершенно несправедливо.
Мне так хотелось столкнуть его с лестницы, взять ружье и самому разобраться с охотником. Но нет, я не могу этого сделать. Даже если это спасет племя, они никогда не простят мне, если что-то случится с Ладьей.

На самом деле, я должна была защитить его. Я не только не могла толкнуть его, но и должна была убедиться, что он не упадет, просто на случай, если они обвинят меня в этом.
Я должен был последовать за ним вниз. У меня не было выбора. Я был совершенно беспомощен. Я хотел сказать ему, почему стоит убить охотника, но не мог, я хотел сказать ему, что это всего лишь один разведчик, и мы не будем сражаться с группой из них или что-то ещё, но я не мог.
Я хотела сказать ему, что мы спасаем их жизни, и хранитель Эдвард даже не должен был знать, но я не могла. рук сделал свой ход, и это было так. Я только хотела поговорить с ним, но он заставил меня сделать это по-своему.
И они всё ещё подозревали меня! - Я. - Фыркнул я. Все, что случилось с тех пор, было его виной, а не моей. Я попытался остановить его. Я действительно так думал.

Это был худший день в моей жизни.
Хуже, чем когда я проснулся в дикой местности, голый и страдающий. Хуже, чем когда я был один и умирал с голоду. Даже хуже, чем когда-либо.
Это было в тот день, когда я потеряла Хранителя Эдварда.
~
Это случилось рано утром. Восход солнца. Я спала, и все остальные тоже, за исключением того, кто наблюдал за Селин. - и все равно, кто бы ни захотел встать в этот час. Не я. Я услышала громкий шум, или, по крайней мере, думала, что слышала, но на самом деле я ещё не проснулась.
Это случилось только после того, как Селин встряхнула меня.
- Охотники! - закричала она. - Хранитель Эдвард мертв! Мы должны двигаться! Вставай! Собирай свои вещи! - Беги!
Мои воспоминания о нашем побеге были немного туманными. Я только помнил, как из едва проснувшегося превратился в убитого горем человека. Хранитель Эдвард? - Мертв? У меня даже не было времени обдумать это, и внезапно мы должны были вскарабкаться, сломать и прикрыть лагерь, скрыть любые доказательства того, что кто-то ещё был там, и убежать.

Он не ударил меня по-настоящему, пока мы не остановились. Как только это произошло, я снова и снова плакала весь остаток дня. Каждый раз, когда я начинала успокаиваться, я оглядывалась вокруг и видела, что Хранителя Эдварда с нами нет, и я снова плакала.
Мертвый. Он был мертв.
Марк решил, что нам следует устроить похороны. Мы должны были что-то сделать. Хранитель Эдвард слишком много значил для всех, чтобы не делать этого. Мы оставили его тело во время нашего побега, так что мы не могли дать ему надлежащее погребение или что-то ещё, но мы всё ещё держали сбор для него. Нам пришлось это сделать.
Это было самое большее, что мы могли сделать, но в то же время это было и самое меньшее, что мы могли сделать.
~
- Хранитель Эдвард был больше, чем лидером.
Никто не был счастлив в тот вечер, но я был в самой худшей форме. Каждый раз, когда я думала, что со мной всё будет в порядке, чья-то чужая речь заставляла меня снова плакать. Затем, как будто этого было недостаточно, я должна была слушать рука.
- Он знал, что скоро умрет. Так было со всеми нами.
Что даже самый лучший лидер не может жить вечно, как и его преемник или преемник его преемника. Вместо этого он научил нас жить по его образу и подобию. Он превратился в идеал.
Я знал, что рук пытается сделать. Он больше заботился о законах Хранителя Эдварда, чем о самом Хранителе Эдварде. Он ясно дал это понять ещё на крыше, когда выбирал второй эдикт над нашими жизнями.
- У всех нас есть неизлечимая болезнь, и за это они охотятся на нас.

- Он пнул ногой землю. Он что, издевается надо мной? Указывая на мою болезнь и пиная меня, когда я уже страдал?
- Хранитель Эдвард был первым из нас, кто умер, но мы всё ещё можем гарантировать, что он будет жить вечно. Нам нужно только уважать его слова и его учение.
Мало того, что рук был ответственен за смерть Хранителя Эдварда. У него хватило наглости сказать, что мы должны принять учение и забыть учителя!

Этого было достаточно. Я должен был остановить его.
Как только я поднялся, Джон поднял руку.
Джон всегда был более осторожен, чем я, и иногда именно ему приходилось держать меня в узде. Он был хорошим человеком и всегда был на моей стороне. Я его уважал. Любой другой получил бы за это взбучку, но только не он.
Я отступил назад. Я снова сложила руки на коленях. Джон опустил руку.
- Пока мы его помним, он бессмертен.

Как бы ни была оскорбительна речь рука, Джон был прав, я догадалась. Я должна была просто отпустить его и беспокоиться о том, кто будет говорить следующим. Надеюсь, он этого не сделает...
- Жирар.
Этот пушистый мешок " как будто всего остального, что он сделал, было недостаточно!
Как только он произнес мое имя, все племя повернулось и посмотрело на меня. Я всё ещё не могла говорить, но внезапно мне пришлось это сделать.
Я встал и сделал все, что мог.

- Вратарь Эдвард был... …
Я почувствовала, как на глаза наворачиваются слезы, как только произнесла его имя.
Нет. Я должен был пройти через это.
- Так и было... нет. Позвольте мне... позвольте мне попробовать ещё раз. Я помню, когда я первый раз... он…
Каждый раз, когда я пытался начать одну мысль, мой разум мчался к концу миллиона других, и я спотыкался обо всех них. А потом слезы снова хлынули. Это было безнадежно.
Но я не хотела, чтобы все так закончилось.
Все остальные получили свою речь. Я не хотел быть единственным, кто этого не сделал. я был его последователем до любого из них. Я заслуживал говорить больше, чем любой из них. Я должен был что-то сделать!
Я попробовал снова, медленно.
- Я был там... я был там в самом начале. Я помню... Сначала я был совсем один. Я... я не знал, как поймать еду или сделать что-нибудь ещё. А потом ещё и он... он... - О Боже!
Горе сбило меня с ног, и я откинулся на спинку сиденья и зарыдал.
Я не мог этого сделать. Я просто не могла.
- У меня ничего нет. Извините. Я не могу... Я…
Я оглянулся вокруг.
- Кэм, сделай это сам.
Что бы ни пытался сделать рук, преследуя меня, это сработало. Он снова избил меня. И снова я не мог даже говорить, не мог даже просить за себя.
Я устал быть его жертвой. Я решил поговорить с ним наедине после собрания. Тогда он не смог бы меня остановить. Мне надоело, что он меня останавливает.


Рыбалка была довольно скучной, но племя нуждалось в еде, я догадалась. Даже Ладья. Я сказал ему, что разоблачу его предательство, но я ещё не был готов. А пока мне нужно было молчать и быть милой. Так что я ловил рыбу.
Я стоял на каменистом берегу и бросал свою сеть в озеро. Я подождал немного, потом снова поднял его. Ничего. - Я вздохнула. Я думал, что в конце концов что-то получу, но это было слишком медленно. Может быть, я соберу растения в следующий раз.
Кстати, а где же Кэм?
Я услышал, как кто-то позади меня прочистил горло. - Я обернулся. Это был не Кэм.
- Джон?
Джон открыл рот, как будто собирался на что-то пожаловаться, но потом просто вздохнул. - Добрый вечер, - сказал он.
- Ну, это приятный сюрприз. - Я посмотрел мимо Джона назад, в сторону лагеря. - Разве Кэм не собирался пойти со мной на рыбалку? И ты собиралась готовить с Селин?
- Мы с доктором Сигни поменялись местами, - сказал он.
- Селин плохо себя чувствует, и я хотела, чтобы он её осмотрел. Кроме того, я хотел поговорить с вами наедине.
- Это хорошо, это хорошо. - Я улыбнулась, а потом поняла, что сказала. - Ну, что я могу поговорить с тобой, я имею в виду. Но только не у Селин... ты знаешь. Надеюсь, с ней все в порядке.
Джон как-то странно посмотрел на меня. - Она страдает, Жирар. Она, наверное, умирает от дли, как и все мы. Нам просто нужно узнать, как будут развиваться её симптомы.

- Я поморщился. - Да, это не то, что я имел в виду. Извиняюсь.
- А я знаю. По крайней мере, спасибо за попытку.
Пока он занимал свою позицию, воцарилось неловкое молчание. Он был старше, слабее, и его сапоги были тяжелыми и не совсем изящными, так что ему было труднее обойти камни. Мне даже пришлось немного помочь ему.
- Я так понимаю, ты хочешь знать, как все прошло с Ладьей? - спросил я, когда мы были готовы.

Прошло уже несколько дней после похорон, и я почти не говорила о том, что произошло с тех пор. Мы с Джоном почти никогда не оставались наедине, и я больше никому не доверяла.
- Что бы вы ему ни сказали, он не очень сильно на это отреагировал. - Джон бросил свою сеть.
- Он никогда этого не делает. Ты же знаешь, как это бывает с ним. - Я свою тоже бросил.
- Как ты думаешь, в этом есть что-то преднамеренное?

- О, конечно. Вспомни, что случилось на похоронах, когда я сказал, что хочу поговорить с ним. Все заподозрили неладное, и Скаут даже пошла за мной, а рук просто сидел там. Видите ли, он использует этот акт молчаливой жертвы, чтобы манипулировать всеми. Я говорю ему что угодно, его друзья нападают, пока он ведет себя невинно, и я выгляжу как плохой парень для этого.
Джон на мгновение прикрыл глаза. - Скаут очень хотел защитить его, не так ли?
Его участие в этом деле меня беспокоит.
- Чей, Скаутский? Из-за Селин?
Джон кивнул:
- Ни один из них мне пока ничего не признался, - сказал он, - но я видел, как они ведут себя друг с другом. Так было со всеми.
- Это довольно очевидно, да. А также проблема. Ладья достаточно умна и изворотлива, чтобы попытаться использовать это.
Джон снова открыл глаза. Он попытался отшатнуться от удивления, но это перешло в кашель.
- Ты так думаешь?
- Ну да.
Он сделал шаг назад от берега, по крайней мере, настолько большой, насколько мог. - Я уже не хотела, чтобы Скаут забирала у меня дочь. Если рук использует лояльность Скаута, чтобы добраться до неё…
Я не знала, что сказать. Я хотела напомнить ему, что хочу избавиться от рука, но он уже знал это.
- Так что ты сказал ладье? - Джон оставил попытки найти у меня утешение и сменил тему разговора.

- А, точно.
Я потянул свою сеть назад, и он тоже.
- Слушай, это секрет, - сказал я. - Я только сказал руку, что знаю, потому что, ну, я увлекся, я думаю. И потому что он никому не скажет. Может быть, Скаут, но это все. Он слишком тихий и хитрый, чтобы рассказать об этом кому-то ещё. В любом случае, по крайней мере, не позволяй этому дойти до Марка, пока я не буду готова.
- Понятно.
- В порядке. - Я нахмурился. - Грач убил вратаря Эдварда.

Джон уже собирался снова забросить свою сеть, но остановился, как только услышал это.
- Он что?
Он уставился на меня так, словно не знал, серьезно ли я говорю. Я смотрела на него в ответ, потому что так оно и было.
- Это ведь не из-за того инцидента на крыше, правда? - спросил он.
- Все началось именно с этого, да. Сначала я просто собиралась накричать на него за это. Знаешь, мы могли бы спасти Хранителя Эдварда, если бы только рук позволил мне остановить этого охотника.
Мало того, рук оскорбил Хранителя Эдварда на похоронах, а потом смутил меня. Да, я собирался получить его за много вещёй.
- Но ты этого не сделал?
- Я собиралась, но потом все поняла.
Моя сеть казалась тяжелее, чем обычно. ОУ! Я действительно кое-что поймал. Я собирался бросить его снова, но это не имело значения. Вместо этого я сел разбираться с рыбой.
- Что ты помнишь о том утре?
- спросил я, доставая свой нож.
- Что ты имеешь в виду, когда вратарь... ?
- Да.
- Не очень много. - В отличие от меня, сеть Джона была пуста, поэтому он бросил её снова. - Я проснулся, когда услышал выстрел. Селин была в панике, пытаясь разбудить всех остальных. Она увидела, что я уже встал, и сказала мне об этом... этот Хранитель Эдвард был мертв.
Он снова натянул пустую сеть и вздохнул. Я не могла сказать, было ли это направлено на воспоминание, или на то, что он ничего не поймал.

- Да, но в этом-то и проблема. Подумайте об этом. - Я извивался, работая над рыбой. Эта штука не могла стоять спокойно, и было трудно устроиться с этими камнями повсюду. - Все спали, кроме сторожа Эдварда и Селины. К тому времени, как мы поднялись, он был уже мертв, а потом появились охотники, и нам пришлось бежать. У нас не было времени забрать его тело. Нет времени оглядываться назад. Никакие свидетели.
Никакого места преступления.
- И ты думаешь, что это подозрительно? Не то чтобы у нас было на это время
- Конечно, это подозрительно! Джон, мы вообще не знаем, что его убил охотник! Один из нас мог бы сделать это, и использовать смятение, чтобы обвинить охотников. Как, скажем, Ладья.
Джон приподнял бровь, но в остальном никак не отреагировал. - Эта теория пришла вам в голову, пока вы с ним спорили? - наконец спросил он.
Я молча кивнул.
- Чем больше я думал об этом, тем больше видел вещёй, которые просто не складывались.
- Например? - Он снова забросил свою сеть.
- Я поднял голову. Я всё ещё хотел поработать над этой рыбой, но мое объяснение требовало моего полного внимания.
- Ну, тот охотник, которого мы видели на крыше, - сказал я. - Я действительно думал, что мы ушли от него. Как мы могли сбежать, а потом всё ещё позволить ему догнать нас позже? Рук сказал, что их могло быть больше, работая в группе, но вы знаете, что я думаю о том, чтобы верить ему на слово за что угодно.

- Но зачем ему было лгать о чем-то подобном?
- Чтобы обвинить в этом охотников, когда он убил Хранителя Эдварда, конечно.
- А зачем ему понадобилось убивать Хранителя?
- Я поморщился. Я думал, что Джон был на моей стороне насчет рука. А что это за вопросы были? Неужели я его теряю?
- Я ещё не разобрался в этой части, - признался я. Хотя должна же быть какая-то причина. Пришлось. - Может, это был какой-то захват власти?
Он убирает лидера, того, кто держал нас всех вместе, затем он заставляет меня выглядеть сумасшедшим и поворачивает Марка против меня. Если он избавится от нас, он может быть в очереди, чтобы захватить племя. Может быть. Я не знаю.
Джон вытащил свою сеть. Наконец он что-то поймал и сел рядом со мной, чтобы приготовить еду. По крайней мере, сегодня вечером племя будет есть.
- Ждать. - Джон посмотрел на меня. - У Селин были часы. Именно она разбудила нас, когда это случилось.
Разве она не видела, как Грач стрелял в сторожа?
Я поежился. - Слушай, я знаю, что ты не хочешь думать что-то вроде этого, но…
Джон оторвался от своей рыбы и хмуро посмотрел на меня. - Жирар, вы обвиняете её в том, что она приложила к этому руку?
Я действительно жалела, что он схватил свой нож, прежде чем сказать это. Ну, это неважно. Я попыталась улыбнуться. Все было в порядке. Я всё ещё был на его стороне.
Мы ведь всё ещё были друзьями, верно?
- Ну, - сказал Я, - рук не мог бы сделать это без её ведома. Он не мог подойти слишком близко, чтобы его не поймали, и, очевидно, не мог прицелиться слишком далеко.
- Но вы говорите, что он убил Хранителя Эдварда, да?
- Или чтобы его убили. Я же говорил тебе: Грач хитер. Он ведет себя тихо, медленно отравляя умы других. Ты же говорил, что беспокоишься о Селине и Скаут, верно?
- Я положил нож и положил руку на плечо Джона. - Слушай, мне тоже не нравится эта идея, но мы должны быть готовы принять её. Может быть, он заставил кого-то из своего культа сделать это.
Он странно посмотрел на мою руку, как будто не знал, что с ней делать. - У Ладьи есть культ? - спросил он.
- Ну да. У него уже есть Скаут под своим контролем. Любой может это видеть. Ему тоже удалось заполучить Марка. - вы видели это на похоронах.
А что если он работает на Селин? В конце концов, он может добраться до неё через Скаута.
- Значит, ты её обвиняешь.
- Нет, Я обвиняю рука. Она же не виновата, что он такой манипулятор.
Джон замолчал. Это была тяжелая новость, и я не была уверена, что он примет её.
- Если вы правы, то что мы можем сделать... ? - наконец спросил он. Он был сильным и гордым, но я слышала боль в его голосе.
Он больше не работал над своей рыбой. Он просто смотрел на воду, и его хвост был плоским и безжизненным на камнях. - Селин значит для меня все. После аварии она была там... она-все, что у меня осталось.
- А я знаю. Вот почему мы должны избавиться от рука, прежде чем он ещё больше отравит её разум, верно? - Я улыбнулась, снова забыв, что это будет выглядеть страшнее, чем мне хотелось бы.
Джон просто продолжал смотреть на это озеро некоторое время, но затем, наконец, повернулся ко мне.
- Избавиться от Ладьи, да. Хорошо. А как же Селин, кстати? А Разведчик?
- Я за ней не пойду. Он, мы подождем и посмотрим. Я думаю, что это может сработать несколькими способами. Может быть, без рук развращаетеё, она придет вокруг и бросить Скаут. Или, может быть, Скаут придет, и тогда их совместное пребывание будет не так уж плохо. Это может сработать, как только мы уничтожим влияние рука. Он тот, кто все портит.

Это были лучшие случаи среди нескольких плохих, конечно, но мне нужно было оставаться позитивным. Что ещё важнее, мне нужно было, чтобы Джон оставался позитивным.
Джон мягко хмыкнул, а затем спросил: - Разрешите говорить свободно?
- Конечно.
- Он скрестил руки на груди. - У меня есть сомнения относительно твоей теории. Это, конечно, интригует, и я не могу опровергнуть это. Еще... я не знаю.
- Я опустил голову. Он замолчал и, оставив меня думать о самом худшем, пошел за своей фляжкой.

- Однако, - сказал он после долгой паузы и глотка воды, - я никогда не доверял ладье. Его отец-трус и предатель, и он кажется немного лучше.
Я снова поднял глаза. Мне никогда не нравились старые военные штучки, но если это поможет удержать Джона на моей стороне, тогда я приму любое оправдание, которое смогу получить.
- Я тоже беспокоюсь о лояльности Скаута к ладье, - добавил он. - Эти двое действительно влияют на Селин?
Я... я не могу
Что бы он ни собирался сказать, вместо этого он закашлялся. Я догадался, что вода, должно быть, не помогла. Он сделал ещё один глоток и несколько раз ударил себя в грудь. - Огорченный.
- Вспомни, кому она звонила на похоронах, - сказал я, ожидая, пока он придет в себя.
- Да, вы правы, - сказал он, а затем прочистил горло. - Кроме того, как бы много я не знал о вашей теории, я не могу рисковать с моей дочерью на кону.
Поэтому вы всё ещё можете рассчитывать на мою полную поддержку.
- Усмехнулся я. Это было то, что мне нужно было услышать.
- Вы хороший человек, сэр Корал.
Обычно я его так не называла, но это был особый случай. Он это заслужил.

- Извините за рыбу.
Ну, на самом деле я не была, но я пыталась начать разговор. Есть ужин в полной тишине было немного странно.
- Мы хотели получить больше, но... ну, мы сделали все, что могли, - добавил Джон.

- Эй, по крайней мере, там достаточно для всех, чтобы получить что-то. - Скаут улыбнулась. - Я знаю эту растяжку. Здесь она не такая большая, но по мере того, как мы будем продвигаться вперед, она станет лучше.
Я ему не поверил.
Я попытался читать Селина. Она сидела прямо между Джоном и Скаут, что абсолютно ничего мне не говорило. На чьей же она на самом деле стороне? И почему она выбрала ладью на похоронах? Это всё ещё беспокоило меня.
- Жирар? - Как раз в тот момент, когда я подумала, что разговор снова замер, заговорил Марк.
- Ну и что?

- Я бы хотел поговорить с вами. Наедине, пожалуйста. Если вы не возражаете. - Он оглянулся на остальных, как будто хотел, чтобы они ушли.
- ЭМ, а что? - спросил я его.
Марк пожал плечами: - Думаю, это можно назвать интервью. Теперь я должен возглавить это племя... хорошо... Теперь я должен возглавить это племя. Мне нужно посмотреть, как все это воспринимают.
О. Конечно. Он пытался понять меня.
Ну, мне тоже нужно было разобраться с ним. Был ли он уже на стороне рука, или для него всё ещё оставалась надежда? Он был молод, и, возможно, это облегчало руку развращать его. Или, может быть, он был зрелым для своего возраста. В конце концов, хранитель Эдвард выбрал его, и это должно было что-то значить.
- Отлично, - сказал я. - Прямо сейчас?
- Да, пожалуйста. - Марк встал прежде, чем я успела ответить. Он улыбнулся и вышел.
Я посмотрел на остальных и пожал плечами.
- Сейчас вернусь, наверное. Затем я встал и последовал за ним.
~
Марк провел меня немного вглубь леса, достаточно близко, чтобы всё ещё видеть всех остальных, но только едва-едва. Разговаривать наедине, вдали от остальных, всегда было сложно. Мы должны были отойти достаточно далеко, чтобы они нас не услышали, но оставаться достаточно близко, чтобы быть там, если что-то случится. Кто знает, когда охотник может внезапно напасть?
Было уже темно. Деревья закрывали большую часть ночного неба, и Марк решил, что слишком рискованно разводить костер после захода солнца.
Немного лунного света пробилось сквозь деревья, и это было почти все, что у нас было.
- Этого должно быть достаточно, - сказал он спокойно, но не раньше, чем снова огляделся.
- В порядке. - Я тоже старался вести себя тихо. - Так что же тебе нужно было знать?
- Я хочу спросить тебя о твоей вражде с Ладьей. - Его глаза горели в почти полной темноте, и именно так я поняла, что он смотрит на меня.

- А что насчет этого? - спросил я его.
- Теперь все зависит от меня, чтобы мы были вместе. - Он снова огляделся вокруг, как будто первый чек был недостаточно хорош, а затем повернулся ко мне. - Ясно, что вы двое не ладите. - А почему бы и нет? Что случилось, и как мы можем пройти мимо этого?
Мне нужно было решить, как много ему рассказать. Если рук добрался до него, то все, что я скажу, вернется к нему. Я не мог так рисковать. С другой стороны, если бы он этого не сделал, и если бы он действительно выслушал меня, то я не хотел бы испортить свои шансы кажущейся бесполезной.

- ЭМ, ты ещё не понял, о чем большая часть этого сейчас?
Это была не самая приятная вещь, которую я когда-либо говорил. На самом деле, это было ужасно. Но я все равно его прощупывала. Надеюсь, у меня будет шанс оправиться от этого.
- Предположения и сплетни. Я бы хотел услышать это от вас лично, пожалуйста.
- Право. - Он был хорош. Я должна была дать ему это.
- Я бы тоже хотел продолжать двигаться, если ты не против.
Пойдешь со мной?
- ЭМ, конечно?
- Спасибо.
И он ушел. Снова.
~
Марк водил меня кругами по лагерю. Он держал остальных слева от себя, шел вперед, пока почти не терял их из виду, а затем поворачивал налево и продолжал идти. Мое ночное зрение было так же хорошо, как и у него, так что я могла, по крайней мере, не отставать, но его темп изматывал меня. Кроме того, было холодно. Ни у кого из нас не осталось жира, но у него, по крайней мере, был мех, и я внезапно почувствовала ревность.

Он сказал, что ему было легче думать во время движения. Так ли это было на самом деле? Я надеялся, что оно того стоило. Я догадывалась, что делала все это, чтобы быть милой нашему новому лидеру.
- Эй, Марк? - У меня был вопрос, и хотя я знала, что ему это не понравится, я решила, что идя с ним, заслужила право спросить.
- Маркус, пожалуйста, Но да?
- Маркус, прости. - Я мысленно отметил это, а потом сразу же забыл об этом.
- В любом случае, это действительно необходимо, чтобы сохранить племя вместе?
Сначала он ничего не ответил. Может быть, он этого и не ожидал. - Ты считаешь, что мы должны расформироваться? - наконец спросил он.
- Нет. Ну, во всяком случае, не сейчас. Это просто, ну, ты думаешь, что мы все должны оставаться вместе, несмотря ни на что, но это не всегда может быть правдой, понимаешь? Если кто-то плохо относится к племени, может быть, лучше для всех остальных отпустить их.

Марк вздохнул, когда до него дошло. - Ты говоришь, что я должен изгнать ладью.
- Он же ядовитый!
Я сам удивился этому взрыву эмоций. Наверное, мне не следовало произносить это вслух, но он просто как-то сорвался.
- Ядовитый, - повторил Марк. Он остановился и странно посмотрел на меня.
Это было очевидно для меня, но я всё ещё должен был быть осторожен в том, что я сказал ему. А что, если Марк был шпионом рука? Я должен был попытаться убедить его, не давая ему знать то, что я знал.
Но как это сделать?
- Ну, ты же знаешь, что мы не ладим, - попробовал я. - Так вот почему ты сейчас со мной разговариваешь, да? И дело не только во мне; Джон тоже его не любит. Так что, очевидно, он вреден для племени.
Марк закрыл глаза рукой и тоже сжал виски. - Я надеялся, что какие бы проблемы у вас ни были
- Три! Я просто сказал Джон. На самом деле, четыре, так как Скаут находится на ладье
- что какая бы проблема ни была у вас, однако-многие люди будут исправимы.
Я хочу решить эту проблему, никого не выгоняя.
- О, это то, чего мы все хотим, конечно. Но что, если это не так просто? Что, если вы попытаетесь удержать нас всех вместе, но это приведет лишь к ещё большей катастрофе позже? Это не займет много времени, прежде чем яд
- Жирар. - Он перестал тереть виски, но всё ещё держал руку там. Я догадался, что он собирается отругать меня, но потом отступил. - Неважно.
Давайте продолжим двигаться.
Он снова взлетел, и мне пришлось карабкаться, чтобы последовать за ним.
~
- Если это действительно ваше решение, - сказал он, когда я наконец-то догнал его, - тогда мне нужны доказательства.
- Доказательство?
Я стиснула зубы. Мое дело всё ещё не было прочным. Я знала, что рук убил Хранителя Эдварда или, по крайней мере, заставил Скаута или Селин сделать это, но я ничего не могла доказать. Я даже не знала, зачем он это сделал, пока ещё.
Я тоже не была уверена, стоит ли делиться своими теориями с Марком.
- Я не собираюсь изгонять кого-то только потому, что он тебе не нравится. Назови мне причину, почему. Почему он не может остаться? Почему удаление его лучше для всех остальных?
Он повернул налево и исчез, прежде чем я успел ответить.
~
- Ну и что? - Он остановился, пока я догонял его, Хотя ожидание заставило его поежиться. - Какие-нибудь обвинения вы хотели бы довести до моего сведения?
- Его глаза почему-то светились ярче, чем я ожидала, и я вздрогнула.
- Я опустил голову. Я не мог этого сделать. Это было просто слишком рискованно, и я ещё не был готов. Мне пришлось сдержаться.
- Нет. - Сказал я и тут же добавил: - во всяком случае, пока нет.
Конечно, на какое-то время я проиграл, но мне нужно было дождаться своего шанса. Я должен был быть осторожен. Я должен был нанести удар, когда буду готов, но не раньше.
- Тогда Ладья остается. Я никого не могу выгнать без причины.
Я надеюсь, что вы понимаете.
- Я вздохнула. - Да.
- Кроме того, я ожидаю, что вы будете вести себя хорошо. Если вы можете доказать, что он не принадлежит здесь, хорошо. А до тех пор я буду считать, что это так, и относиться к нему соответственно. Я ожидаю, что вы сделаете то же самое.
- Я... - да, Маркус.
- А теперь давай вернемся. Ты не единственный, с кем я хотел бы поговорить об этом. - Он снова начал уходить.
- Ты собираешься поговорить с Ладьей?
Он неожиданно остановился.
- Ну да, - сказал он.
Я вдруг очень обрадовалась, что ничего ему не сказала.
Он немного подождал, пока я что-нибудь скажу, но потом сдался и вернулся в лагерь. Когда он увидел, что я не следую за ним, он остановился ровно настолько, чтобы обернуться и посмотреть на меня. Он покачал головой, быстро добавил: - Спасибо за беседу" - и ушел.
Это было прекрасно, я мог найти свой собственный путь назад. Он был не единственным, кто мог видеть в темноте.

Я закричал и пнул ближайший камень, который увидел на дереве. Не самая умная вещь, чтобы делать с охотниками там, или без обуви, но я думал об этом только после того, как я уже сделал это. Ой.
Итак, Марк не был на моей стороне. Ну и ладно. Да и кому он вообще нужен? Он был нашим новым лидером, конечно, но он всё ещё был просто ребенком. У меня всё ещё был Джон.
Друзья рука не собирались меня останавливать. Я должна была вести себя хорошо, пока не буду готова, но в конце концов я буду противостоять ему.
Он отнял у меня единственное, что я по-настоящему любила, и я не остановлюсь, пока не покажу это остальным. Ради блага племени я хочу справедливости. Ради самого себя я бы отомстил.
Я понятия не имела, что нужно сделать, чтобы свалить рука, но мне было все равно. Я не знал, какую цену мне придется заплатить, но я уже поклялся принять эту цену. Любые расходы. Чего бы это ни стоило. Чего бы это ни стоило.
Что-нибудь. Что угодно, лишь бы покончить с этим. Даже если это в конечном итоге станет жизнью рука. Даже если это в конечном итоге будет моим.
Глава Третья

Давление


Я не хотел быть на этом холме, но там я был. Я должен был им быть. В конце концов, я не могла отказаться от приглашения Хранителя Эдварда.
Я нашел его на вершине, он смотрел в небо. Я должен был догадаться. Солнце садилось, и небо только начинало менять свой цвет.
А где ещё он мог быть? А что ещё ему оставалось делать?
Он повернулся ко мне, как всегда улыбаясь. - Спасибо, что пришел, Маркус.
- Мое удовольствие. - Я изобразила ответную улыбку.
- Не хотите ли присоединиться ко мне?
Не совсем. - Конечно.
Я сел рядом с ним. Он снова повернулся к горизонту. Я тщетно пытался устроиться поудобнее.
- Красиво, не правда ли? - спросил он.
Когда-то я бы просто обожала этот пейзаж.
Закат осветил небо. Облаков было достаточно, чтобы уловить цвета, но не настолько, чтобы скрыть холмы. Деревья были оранжевыми от смены времен года. Они поймали и вернули теплое сияние вечернего солнца. Это было так, как будто весь мир купался в мягком оранжевом цвете, и у нас был прекрасный вид на все это.
- Наверное. - Мой нерешительный ответ был лучшим, что я мог сделать. Раньше я любил это небо почти так же сильно, как и он.
Я так любила его, что в конце концов оказалась в изгнании. Однако те дни давно прошли.
- Конфликтовали? - спросил он.
Я проигнорировал его вопрос. Он позвонил мне не только для того, чтобы поговорить о небе. - Что я могу для вас сделать? - спросил я его.
- А, нетерпеливый, как всегда, я вижу. - Он снова улыбнулся, но его взгляд не отрывался от горизонта. - Я, конечно, считаю, что расслабление очень важно, даже здесь.
Это не было ни удивительно, ни уместно.

- Я не могу расслабиться, - сказал я. - Уже нет.
Даже мысль о расслаблении заставила меня поежиться. Неужели мы должны были сидеть ради этого? Я снова попыталась посмотреть на небо, но это не помогло.
- Неужели он уже так далеко продвинулся? Это просто позор. - Его улыбка поблекла. - Тогда я не задержу вас здесь дольше, чем это необходимо.
- Мне очень жаль.
- Не волнуйся, - сказал он. Был ли его ответ признанием моих извинений или приказом?

Я заерзал, но ничего не сказал.
- Во всяком случае, - добавил он, - я думал о будущем этого племени. В частности, я решил, кто будет руководить после того, как я уйду.
- Ушел? Ты ведь не собираешься уходить, правда?
- Нет, конечно же нет. Я просто чувствую, что у нас должен быть план на случай, если со мной случится что-то неожиданное. Что сделает племя, если я заболею или если меня убьет охотник?

Мне нечего было ему ответить. Я уже думал об этом, но никогда не считал нужным спрашивать. В конце концов, это было его племя.
- Марк, - сказал он, - если со мной что-нибудь случится, я хочу, чтобы ты возглавил племя, как мой преемник.
- Я моргнула. - Меня? - Ты это серьезно?
- А что, есть проблемы?
Я попытался придумать ответ, но не смог. Тихим голосом я в конце концов предложил: - Почему я?
- Ты сомневаешься в своих способностях?
- спросил он.
- Что, возглавить племя? - Конечно, я знаю. Я здесь не так долго, как остальные. Я-третий по счету новоиспеченный член этого племени. Я тоже самый молодой, и
- Ты слишком много думаешь о статистике. - Он усмехнулся.
- Хранитель, есть лучший выбор. У нас всё ещё есть фактическое руководство для этой миграции. У нас есть медицинский исследователь. У нас есть герой войны и его дочь. А кто я такой рядом с ними?
Я должен был стать кем-то вроде этого, когда вырасту, конечно, но... Я не.
Хранитель Эдвард улыбнулся, но помахал пальцем. - А-а... Первый указ.
Разве он запрещал мне подвергать сомнению прошлое?.. - я сам?
- Я просто не думаю, что я самый квалифицированный, - сказал я.
- Вот как? - Он помолчал, а затем снова повернулся к небу. - А кого бы ты тогда предложил?
Неужели он действительно искал моего мнения?
Это могло быть своего рода тестом. Я полагал, что должен попытаться, хотя, в любом случае.
- Ну, - сказал я, - логически говоря, Жирар был вашим первым последователем, так что... - я подумал об этом на мгновение, а затем у меня было ужасное видение того, что Жирар действительно ведет нас. - Ждать. Нет. Хм…
Очевидно, Жирар или Грач как вождь разорвут племя на части. - Разведчик? Он был нашим проводником. Он также был вторым по старшинству из всех последователей, уступая только Жирару.
Однако он был слишком близко к ладье. Это делало его противоречивым. Это не сработает. Кораллы были третьими в ряду, но Сэр Корал находился слишком близко к Жирару. Селин была более нейтральной, но она была пассивной. Она боролась со своим положением между фракциями. Она могла бы стать защитницей середины, но вместо этого оказалась его пленницей. Оставался ещё Доктор Сигни, который был ещё более новичком в племени, чем я. Я уважал его, но уважали ли остальные?
Если нет, то у племени не было выбора. Единственной надеждой на этот момент был кто-то новый, кто ещё не связался ни с одной из фракций. Впрочем, это было невозможно: Жирар отказался принимать новых членов после Ладьи. Никакой посторонней помощи не будет. Это должен был быть кто-то из нас.
- Ладно, значит, все не так просто, как я думал, - признался я.
- И все же это мало что говорит обо мне.
- Ты оказываешь себе медвежью услугу, Маркус. В конце концов, лидерство-это ваше прошлое, и у меня есть все основания полагать, что вы унаследовали это умение.
- Что, из-за моей семьи? Разве не ты говоришь, что наше происхождение не имеет значения? Вы только что процитировали мне первый указ.
- Да, и если бы ты был менее способным, чем твоя семья, я бы признал это.
Однако я высоко ценю вас за ваши собственные заслуги.
- Даже не знаю.
- А я знаю. - Хранитель Эдвард усмехнулся, но лишь на мгновение. - Мало кто в племени понимает всю серьезность того, с чем мы столкнулись, по крайней мере до такой степени, как ты. Вы можете иногда слишком сильно беспокоиться, но вы по крайней мере серьезно отнесетесь к этой роли.
- Возможно. Наверное, мне должно быть лестно, что ты так думаешь. Просто... - что-то в его решении меня насторожило.
- Я ведь не твой первый выбор, не так ли?
Он ничего не ответил.
- Я тоже наблюдал за племенем, - сказал я. - Я вижу фракции, и я знаю, насколько осторожными вы должны быть. Вот почему я передумал выбирать Жирара. Вот почему я тоже не мог думать ни о ком другом.
- Ты спрашиваешь меня, кого бы я выбрал вместо него, если бы не их преданность?
- Нет. Вам не нужно говорить, кто был бы вашим первым выбором.
Я просто хочу... - я сделал паузу. Чего же я хотел? -Наверное, я просто хочу знать, было ли это важным фактором. - Это было не совсем так, но я не знала, что ещё сказать.
- Ну, конечно же, - ответил он, и я прижал уши. - Однако, - добавил он, - я верю в тебя. Пожалуйста, поверьте этому.
- Спасибо, - сказал я. Я знала, что он верит в меня, но все равно было приятно это слышать. - Я просто нервничаю, вот и все.
Это не пустяк, о котором ты просишь меня.
- А я знаю. Это тяжелое бремя, и я сожалею об этом.
- Тяжелая ноша-это то, к чему я привык, я думаю. - Я нервно улыбнулась ему. Я запоздало понял, почему он упомянул мою семью. - Я надеюсь, что это никогда не произойдет. Но если это случится, я сделаю все, что в моих силах.
Хранитель Эдвард снова посмотрел на небо. - Спасибо, Маркус.

- Спасибо, Хранитель.
Последовало долгое молчание, так как разговор, по-видимому, закончился. Мне следовало бы остаться с ним подольше. Но я просто не могла больше выносить эту нервозность. Я извинился, вскочил с места и буквально помчался вниз по склону.

Моя семья всегда ждала от меня великих вещёй. Я унаследовал от двух поколений успех и значимость, и они всегда полагали, что я буду жить в соответствии с их наследием.
Они никогда не баловали меня, хотя и не относились к богатству или статусу, как к чему-то, что я автоматически заслуживаю. Мы жили комфортно, но не чрезмерно. Только их ожидания росли вместе с именем, которое я носил.
Моим дедом был Томас Нобл, основатель и давний владелец благородного Банка. Он начал его в своей юности, и вырос из небольшого местного учреждения в большую финансовую империю. После того, как война городов закончилась, он воспользовался необходимостью восстановления.
Он расширился, и сделал благородный берег гнезда РПЦ ещё одним успехом.
Моим отцом, конечно же, был Винсент Нобл, последний мэр города до того, как мэр Кинг занял его место. Отец пришел к власти после войны и сразу же потянулся к гнезду РПЦ. Он обеспечил себе финансовую лояльность через дедушку, что помогло обоим городам восстановиться и послужило примером для других. Отец доказал, что победоносные лоялисты и побежденные сепаратистские территории могут сосуществовать и работать вместе в направлении примирения.

К сожалению, у преступных синдикатов, появившихся во время беспорядков, были другие планы. Недовольные отцовской реформой и антикоррупционными усилиями, они дождались его переизбрания, а затем выставили против него своего собственного кандидата.
Кинг был темным бизнесменом и явным главарем мафии, и у него не было бы ни единого шанса на честное соревнование. Однако многие работники различных городских служб были коррумпированы, и реформы отца угрожали некоторым в его собственном офисе.
Они были счастливы сфальсифицировать результаты голосования в пользу короля, что было больше переворотом, чем законными выборами.
Когда-то король владел как официальным правительством, так и преступным миром, конечно же, он укрепил свою власть и стал непобедимым.
Дедушка пытался предупредить нас, что в городе больше не безопасно. Он сказал нам, что новоизбранный мэр Кинг может напасть на нас. Он убеждал нас бежать в гнездо рока, где было бы безопаснее.
Отец отказался и сказал, что у него есть долг перед своим собственным городом, даже если он больше не имеет власти изменить его курс. Отец никогда не покинет свой народ.
Я был ещё маленьким ребенком, только учившимся ходить, когда мэр Кинг объявил о вспышке ужасной новой болезни. Он назвал его синдромом Дортера-Логана-Йейтса, в честь его первооткрывателей. Первое напряжение дли было сильным, но не особенно продолжительным; оно убивало слишком быстро, чтобы поддерживать длительное присутствие.
Подобно вспышке огня, она пришла из ниоткуда, уничтожила целые общины и исчезла.
Ссылаясь на озабоченность по поводу будущих эпидемий, мэр Кинг приказал построить временный купол " похожее на брезент сооружение, которое могло бы охватить весь город при развертывании и, таким образом, защитить его от краткосрочных угроз. Если бы вспышка болезни в масштабах дли повторилась, он мог бы изолировать больных за пределами города, а затем защитить его временным куполом, пока опасность не минует, или пока у него не будет времени построить более постоянное решение.

Дли, конечно же, вернулась. Это была мутировавшая форма, медленнее убивающая, но ещё более заразная, чем прежде. Царь развернул временный купол, посмотрел на тяжесть напряжения и приказал построить постоянный купол. Это был последний раз, когда кто-то видел внешний мир без защиты.
Моя семья всегда ожидала, что я преодолею жизнь в королевском городе. Да, отец потерял свое место, и город редко, если вообще когда-либо делал успехи в войне против дли, но это никогда не должно было остановить меня.
Я все равно должен был добиться успеха, как это делали мой отец и мой дед до меня. Я должен был стать чемпионом города, как и они.
Отцу никогда не нравилось, как закончилась его карьера мэра, или как город столкнулся с дли даже среди других своих проблем. - Я бы никогда не позволил вещам упасть так далеко, - часто говорил он. - Возможно, следующий мэр Ноубл положит конец этому кошмару, - говорил он с некоторым отсутствием тонкости.

С другой стороны, может быть, мне и не нужно было становиться следующим мэром. Может быть, я смогу стать феноменально успешным в бизнесе, как это сделал дедушка, и использовать богатство моей компании, чтобы ослабить короля. Возможно, я мог бы стать гениальным ученым и найти лекарство для дли. На самом деле у меня было несколько вариантов, пока я оставлял свой след в городе. До тех пор, пока я поддерживаю свою фамилию.
Я проводил каждый этап своей жизни в подготовке, просто чтобы дать себе преимущество на каждом последующем этапе.
Я ходил в лучшие начальные школы, что помогло мне, когда я поступил в лучшие средние школы. Они должны были подготовить меня к поступлению в лучшие колледжи, и их окончание позволило бы мне завоевать весь мир. По крайней мере, я предполагал, что это был план.
У меня было очень мало жизни вне моих непрерывных занятий; я был просто слишком занят, чтобы общаться. Обычный школьный день не заканчивался до наступления темноты, благодаря моим различным видам спорта и клубам и тому подобному.
Затем я возвращался домой, ужинал, делал домашнее задание и ложился спать, и все это для того, чтобы успеть выспаться и повторить все сначала.
Мои родители хотели, чтобы я начал встречаться; я был респектабельным студентом, с респектабельными оценками и респектабельным воспитанием, поэтому, конечно, мне нужна была респектабельная подруга. Однако у меня и так почти не было времени для учебы и команд. Там просто не было места ни для чего другого.
Кроме того, никто не заслуживал того, чтобы стать ещё одним из моих бесчисленных обязательств.
Я должен был чувствовать себя счастливчиком, оказавшись в своем положении; я не был в Нижнем округе, и я не был в дикой местности. И все же иногда меня возмущало то, как сильно я задыхаюсь. Я не был реальным человеком, и я не делал реальных выборов. Я был продуктом, чем-то, что они вылепят и выковают в следующем великом аристократе. Я никогда не веселился.
Я никогда по-настоящему не жила. Я даже не был уверен, что знаю, как это сделать. Я был совершенно квадратным, даже с тем фактом, что я назвал его так. Нормальные люди всё ещё используют это слово для этого? Возможно, и нет, но откуда мне знать?
~
Однажды я решил, что больше не могу воздерживаться от жизни. Не то чтобы я хотела бунтовать постоянно. Я не хотел бросать школу, или бросать любую из моих команд, или делать что-то подобное.
Я просто хотел немного попробовать ночную жизнь города. Я не мог вынести того, что не знаю, что я упускаю.
Если я исследую город, то, возможно, мое любопытство наконец-то уйдет. Тот факт, что у меня никогда не было такого шанса, сводил меня с ума. Больше, чем сам реальный опыт, я просто хотел, чтобы чувство, что я упускаю, утихло. Я хотела перестать смотреть в окно, фантазируя о том, что может быть там, и просто делать свою домашнюю работу.
Если бы я знал, то, возможно, перестал бы удивляться.
Улизнуть было достаточно легко, потому что никто этого не ожидал. Моим родителям никогда не приходилось запирать мои окна, охранять двери или делать что-то ещё, чтобы предотвратить мой побег. Да и зачем им это? Я никогда не пытался сбежать.
Никогда прежде я не покидал дом без разрешения. Мои собственные сомнения обычно останавливали меня раньше, чем кто-либо другой, и они почти сделали это снова.
По мере того как я удалялся от дома, каждый шаг, который я делал, становился все более болезненным, чем предыдущий. Я никогда ещё так не боялась. И что же я делаю? Неужели я сошел с ума? Я должна была быть в постели. У меня не было разрешения на это!
Да, в этом-то и была проблема. У меня не было разрешения моих родителей, чтобы улизнуть без их разрешения. Возможно, мне нужно было спросить их, могу ли я уйти, не спрашивая. - Я вздохнула. Я был безнадежен.

Нет, я должен был это сделать. Если я признаю свое поражение и вернусь обратно, зная, что даже моя собственная совесть была против меня, тогда... ну, я не была уверена, что буду делать, но мне была ненавистна мысль, что действительно не было никакого спасения, даже от себя самой.
Это помогло, когда я больше не могла видеть свой дом, и мне нужно было решить, куда идти дальше. Никто другой не должен был решать, а я должен был. Это было мое решение. Куда же я, Маркус Ноубл, хотел пойти?

В продуктовом магазине? Я знал, где это было. Конечно, это была не самая экзотическая часть ночной жизни города, но даже сам факт, что я могла туда пойти, возбуждал меня. Я никогда раньше не бывал там без того, чтобы мама не взяла меня с собой. Я всегда говорил ей, когда мне что-то было нужно, и она смотрела на свое расписание, выбирала дату и брала меня. На этот раз, однако, я мог бы пойти туда прямо в этот момент, по своей прихоти. Я мог бы просто решить пойти туда и уйти.

Это был не просто продуктовый магазин. А как же школа? У меня не было никаких причин быть там в этот час, но ничто не остановило бы меня в любом случае, если бы я захотел. Это также относилось и к библиотеке, и к банку, и ко многим другим местам, которые я раньше считал обычными.
Возможно, я даже смогу исследовать его. Я мог просто бродить, бродить по неизвестным частям города, и найти кто знает что.
Я больше не испытывал страха.
Да и как я могу им быть? Я был свободен. Я могу пойти куда угодно. Я могу сделать все, что угодно.

- Мне просто нужно знать, что происходит, - сказал я.
Я не привык разговаривать с Руком как с его начальником. Как и все в племени, он был старше меня. В отличие от всех остальных, он был также намного, намного больше. Я похудел ещё до того, как заболел, а он оставался мускулистым и после этого. В его присутствии было очень легко чувствовать себя ничтожеством.

При свете только звезд фигура рука с черными перьями казалась ещё темнее. Я мог видеть его только из-за его размеров, белой повязки на глазах и моего ночного видения. Хотел бы я знать, делает ли это его менее пугающим или более.
Его таинственность сама по себе беспокоила меня ещё больше. Кто же он на самом деле? Было трудно получить какую-либо информацию о нем. Он никогда не говорил о себе добровольно, и первый указ удержал меня от любопытства.
По крайней мере, я знал, что его настоящее имя Оррин Себастьян. Я также знал, что он был сыном Нейла Себастьяна, и это объясняло, почему сэр Корал ненавидел его. Но я не знала ничего, что помогло бы мне понять его.
И все же я был там, пытаясь разобраться в его вражде с Жираром.
- Между вами явно есть какие-то глубокие разногласия, - добавил я. - Если я хочу решить их, мне нужно знать, что это такое. Я попытался спросить Жирара, но он ничем мне не помог.
Мне нужен хотя бы один из вас, чтобы рассказать мне, что происходит... - я вздохнула. - Пожалуйста.
Рук сделал медленный вдох, как будто готовясь к какой-то сложной речи. Но я знал, что его ответ будет кратким и кратким. Так было всегда. Этот вдох был просто его способом отвлечься.
- Я не знаю, что сказать.
Как я и подозревал.
- Ты никогда этого не сделаешь, - сказал я.
- Нет, наверное, нет. - Если мое замечание и подействовало на него, то он этого не показал.

Мне нужно было получить от него хоть какой-то ответ. Интересно, сработает ли обвинение Жирара?
- Жирар утверждает, что ты манипулятор, - попробовал я. - Он использовал для тебя слово "ядовитый".'
- А ты ему веришь?
- Я пока воздерживаюсь от суждений. - Я переступил с одной ноги на другую. - Сначала мне нужно узнать больше о вас двоих.
- Понятно.
Я просто не мог представить себе ладью злым.
Он просто был недостаточно агрессивен. Он заставлял меня нервничать, конечно, но кто или что в дикой местности не делает этого? Ему было бы легко одолеть меня. Он мог бы поднять и подбросить меня в воздух, если бы захотел. Однако он никогда не пользовался такой возможностью. Я сомневался, что он когда-нибудь это сделает. Он был слишком спокоен. Слишком замкнутый. Слишком инертный. Слишком много последователей.
И все же Жирар и Сэр Корал не ладили с ним. Я должен был решить эту проблему.

- Почему тебе так трудно со мной разговаривать? - спросил я его.
Рук молчал, по крайней мере, некоторое время. - То, что я говорю, может быть... неверно истолковано, - наконец ответил он.
- Ты имеешь в виду Жирара? - Я бросил взгляд назад, в сторону лагеря. Я только что признала, что Жирар назвал его ядовитым манипулятором, в конце концов.
Он, конечно же, ничего не сказал.
- Я понимаю, почему вы будете осторожны, - сказал я.
Я скрестил руки на груди, передумал и снова расправил их. - Жирар ругает тебя в любом случае. Если вы отвечаете, то это превращается в большую драку. Раздувая пламя. Вы решили не делать этого.
Он продолжал молчать.
- И все же, - продолжал я, - мне нужно это понять. Это моя работа-держать нас всех вместе. Мне нужно знать, с чем я столкнусь.
Рук глубоко вздохнул.
- Жирар обвинил меня в чем-то, - сказал он.
- Нечто ужасное.
- Я навострила уши. - Например, что?
- Это не имеет значения. Я-гостиница "... то есть его обвинение не соответствует действительности. Вот и все, что я скажу.
История рука подтвердила то, что я уже знал от Жирара, но она не сказала мне ничего нового. И все же, по крайней мере, он пытался. - Спасибо, наверное.
- А что вы будете с нами делать? - спросил он.
- Ну... - его вопрос меня удивил. Я действительно не знала, что ответить.
Насколько безопасно было говорить ему об этом? Я снова переступил с ноги на ногу. - Жирар работает над созданием дела против вас. Я сказал ему вести себя хорошо, пока все не будет готово. Я считаю, что ты на хорошем счету, пока он не докажет обратное.
- Тогда к чему этот допрос?
Я поежился. Разве не я должна была взять у него интервью?
- Я все равно хочу это понять, - сказал я. - Возможно, его обвинение законно. А может, и нет.
Может быть, это просто цепочка воспринимаемых оскорблений. Как только у кого-то уже развилась обида, легко увидеть все остальное как нападение. Но что произошло между вами двумя, чтобы все это началось? Почему он теперь ищет в тебе плохое?
Последовало очень долгое молчание.
- По правде говоря... - наконец начал он.
- Ну и что?
- Даже не знаю.
Я прижал уши к груди. Это было безнадежно. - Понятно. - Спасибо, рук. И это будет все.

- Мне очень жаль.
Я ничего не ответил. - Он протянул к ней руки. Я покачал головой, вздохнул и повел его обратно в лагерь.

Я должен был знать, что мои родители поймают меня. Я знал, что они ничего не заподозрят, так как я никогда раньше не пытался улизнуть. Я был прав, но уже забыл, насколько неопытен. Как бы ни были плохи охранники, я был ещё более плохим преступником, и поэтому мой захват был неизбежен.

Они, конечно же, были в ярости. У меня не было ни объяснений, ни оправданий для них. У меня даже не было такого для себя.
- Как такой человек, как ты, может быть настолько глуп? - Закричал отец. Это был хороший вопрос.
- Я... я сказал, что мне очень жаль, хорошо? Мне просто было любопытно, вот и все. Мне просто нужно было знать.
- Ты ничего не должен был знать! - Он стукнул кулаком по столу, и я подскочила. - Когда я был мэром, разве я позволил любопытству заставить меня вмешаться в нашу милицию, или нашу экономику, или что-то ещё деликатное?
Разве я когда-нибудь начинал новую войну только для того, чтобы посмотреть, что произойдет? Ради Бога, Ты же благородный человек! Подумайте, прежде чем действовать!
- Тебя же там могли убить, - добавила мама. - Город лежит в руинах. Вы ведь не ездили в Нижний район, правда?
- ни одна мать.
- Ну, это вряд ли имеет значение. Во всяком случае, весь этот город сейчас выглядит так же.
- Я поморщился. Тогда почему же она спросила?
- У короля было достаточно времени, чтобы разрушить город, - сказал отец.
- Там остались только его жертвы и приспешники. Одна группа достаточно бедна, чтобы напасть на вас из чистого отчаяния. Я не должен был бы объяснять вам опасность другого, если только вы не ещё более невежественны, чем я думал.
- Как ты думаешь, почему мы так упорно пытаемся защитить тебя? - Добавила мать. - Ты думаешь, мы держим тебя в уединении только ради забавы? Что у нас нет ничего лучше, чем посадить тебя в тюрьму?
Ты же знаешь, что это не так, не так ли? Надеюсь, ты не впадаешь в депрессию. Мне нужно снова начать менять тебе подгузники? Так вот к чему это ведет?
- Мама, нет! Я просто хотел... …
Я задумался, а потом решил не заканчивать эту фразу. Я уже перепробовал все известные мне отговорки, и каждая из них только подстрекала к новым воплям. Я уже дошла до той точки, когда поняла, что подвела их, и ничего не могла сказать, чтобы помочь, так что мне просто нужно было поглотить их гнев.

Отец схватил меня за морду. Это не только заставляло меня молчать, но и давало ему полный контроль над моей головой. Он использовал свою хватку, чтобы поднять мое лицо вверх, что заставило мои глаза встретиться с его. Прошло уже много лет с тех пор, как он был достаточно зол, чтобы сделать это.
- Так же безнадежно, как и город сегодня, - сказал он, заставляя меня видеть его хмурый взгляд, - мы дали вам выход. Мы приютили вас, защитили от улицы. Мы дали тебе хорошее образование, хорошее воспитание... - он наконец отпустил меня.
Он знал, что я не отвернусь. Я знал, что это не так. - Мы дали вам все инструменты, которые вам когда-либо понадобятся, и даже больше, чтобы вы не попали в Нижний район, а вы их все выбросили!
- Это было всего один раз! - Мой повышенный голос был в основном от паники, а не от желания поспорить.
- Для таких, как ты, Маркус, не бывает "всего один раз". Успех требует совершенства. Громкие фигуры всегда привлекают пристальное внимание.
Мир не позволит тебе притворяться, что этого никогда не было.
Он сделал паузу, и на мгновение я увидела в его глазах то, что выглядело как чистая злоба.
- Вас нужно научить, что действия имеют последствия, - сказал он.
Я почти чувствовал, как моя кровь и органы скапливаются вокруг моих ног. Он перестал кричать, и его голос был тихим, но это только заставило меня ещё больше испугаться.
- Ты хочешь посмотреть город? - спросил он почти шепотом.

Мои уши прижались друг к другу. - Простонал я.
- Ты предпочитаешь бродить по улицам, чем оставаться в этом доме?
Нет. Но он не стал бы этого делать.
- Ну, тогда, конечно.
- Нет!
Он подошел к входной двери, открыл её и придержал. Затем он повернулся и пристально посмотрел на меня.
- Выйти.
- И что же? Винсент, он же... - тщетно пыталась возразить мама. Он не перебивалеё, но в этом и не было необходимости. Она знала, что его решение было окончательным.
- Я...
Я больше не хочу никуда ходить. - Я старалась не плакать. Я должен был быть слишком стар для этого. - Пожалуйста, не заставляй меня.
- Вы временно изгнаны из этого дома. - Отец полностью проигнорировал мою просьбу.
Подождите.
- Временно?
- Он снова кивнул. - Ты проведешь следующие два полных дня на улице. Это достаточно долго, чтобы столкнуться с вопросом о том, как поддерживать себя, но достаточно коротко, чтобы не голодать, если вы не можете.
Достаточно времени, чтобы подумать о том, что ты сделал. Когда вы вернетесь, я надеюсь, что вы уже достаточно насмотрелись на улицы, и что это больше не повторится.
- Но... а как насчет опасности? - Мама начала двигаться между отцом и мной, но остановилась, когда отец снова впился в неё взглядом.
- Не связывайтесь ни с кем подозрительным, - сказал он. - Научись прятаться. В конце концов, именно ты этого и хотел. Я достаточно ясно выразился?

Мои уши прижались друг к другу. - Д-Да, сэр. - Мои глаза резко распахнулись, когда меня внезапно осенило. - Ждать. Ипподром состоится через два дня, не так ли? Ты же должен был взять... я имею в виду... это большая встреча, я просто не могу…
- Подвел свою команду? Особенно без предупреждения? - Отец закончил за меня. - Ну, тогда я думаю, что ты попадешь в довольно серьезные неприятности за то, что пропустил его, не так ли?
- Но о чем же... У меня тоже есть домашнее задание.
Ты не можешь
- У поступков есть последствия, Маркус.
Мое сердце упало, как и голова.
- Да, сэр.
~
Таким образом, я снова оказался на улице. Я больше не хотел находиться на улице. Я понятия не имел, как выжить в течение двух дней. Я не знала, куда пойти поесть, или в туалет, или ещё куда-нибудь. Я даже не могла попросить о помощи, потому что никому не могла доверять.
Хуже того, я бы пропустил эту встречу и кто знает, сколько заданий, чего я никогда не делал раньше.
Они захотят узнать, почему мой безупречный послужной список внезапно провалился, и у меня не будет объяснений. Что я мог им сказать? - Правда ли это? Что меня поймали, когда я тайком убегал, так что я был бездомным в течение двух дней?
Я попыталась посмотреть вверх, как будто небо могло каким-то образом решить мои проблемы, но вспомнила, что его не было. Сквозь купол ничего не было видно. Сквозь купол никогда ничего не было видно.
Я вздохнула и посмотрела вниз на случайную улицу.
Такого я ещё не видел. К чему это привело?
Подождите. Нет. Именно это желание и привело меня к неприятностям в первую очередь.
Еще…
Гнев моих родителей временно погасил мое любопытство, но как только я снова оказался снаружи, я понял, что фактически получил их разрешение исследовать. В конце концов, если я останусь в своем дворе, это не отменит наказания. Мне почти нужно было куда-то идти. Почему бы мне не оглядеться по сторонам?
Почему бы мне не воспользоваться этой возможностью?
Да, так оно и было. В конце концов, это была идея отца. Он практически освободил меня!
Я снова поднял глаза, на этот раз с триумфом. На этот раз я действительно могу пойти куда угодно!
Мое чувство триумфа не соответствовало мрачному небытию купола. И зачем только я потрудился поднять глаза?
Подождите. Вот и все.
Я мог бы уехать из города.
Я бы, конечно, вернулся. Это будет недолгий визит.
Мне просто нужно было найти костюм от дли. Я не был уверен, как и где их можно приобрести, но они должны были быть где-то. Может быть, я могла бы спросить охотника у одного из выходов. Во всяком случае, как только он у меня появится, я быстренько выгляну наружу, а потом вернусь. Я буду отсутствовать достаточно долго, чтобы удовлетворить свое любопытство.
Как только у меня появилась идея, я понял, что должен это сделать. Он никогда не оставит меня в покое, если я этого не сделаю. это был мой единственный шанс.
Я не мог просто так потратить два дня своего изгнания, ничего не делая, а затем вернуться к своей скучной и защищенной жизни. Что бы я делал, если бы у меня никогда больше не было этого шанса? Как я буду жить с сожалением, зная, что я мог бы увидеть небо?
Нет. Я воспользуюсь этой возможностью, пока она у меня ещё есть. Я увижу мир за пределами этого жалкого купола. И тогда я наконец обрету покой.

- Пропуск короны, - повторил я про себя и заерзал.

Скаут попыталась кивнуть. Дрожь скрывала этот жест. Ночи становились все холоднее, это уж точно. Я сомневался, что кому-то из присутствующих на нашей встрече было действительно комфортно, а мне меньше всего.
Тем не менее, разговоры по ночам означали, что Скаут, по крайней мере, может прийти. Если бы остальные не спали, то рук остался бы наедине с сэром кораллом и Жираром. Скаут никогда бы этого не допустила. Мне не нравилось прятаться, но если это означало, что Скаут может сделать это, то так тому и быть.

- Перевал короны был одним из оплотов сепаратистов во время войны, - сказала Селин, а затем прижалась к Скауту. Наверное, это был один из способов согреться.
- Я забыл, но... . разве не там сэр Корал провел ту единственную битву? Тот самый большой, который сделал его знаменитым? - спросила Скаут.
- Да, - ответил Селин.
- Вот именно. Спасибо. В любом случае, это будет следующий город. Мы уже почти пришли.
Мы сможем увидеть его через день, а может быть, и войти в него через два, в зависимости от нашей скорости.
- Охотники всё ещё патрулируют так далеко на севере? - спросил я его.
- По словам Ладьи, да, - ответила Скаут. - Предположительно, они следят за главными дорогами до самого гнезда рок, но их патрули пустыни начинают редеть вокруг Гарретона.
Я сложил руки на груди и переступил с ноги на ногу. - Я надеялся, что мы уже будем вне их досягаемости.
Ну и ладно. Тогда нам просто нужно быстро пробиться.
- Чем дольше мы будем оставаться на территории охотников... - начала доктор Сайни, но потом решила не заканчивать фразу.
- Но можем ли мы идти быстрее? - спросила Селина.
- Мы не будем выходить за свои пределы, - ответила Скаут. - Мы просто пойдём так быстро, как только сможем, учитывая то, что мы действительно можем сделать. Как и всегда.
Это мне кое о чем напомнило.
- Селин, - спросил я. - Как ты там держишься?
- Что ты имеешь в виду? - её хвост ощетинился, и она наклонилась, чтобы разгладить его.
Я на мгновение закрыл глаза. - Опять это? Я и так уже достаточно нервничал, даже без её помощи.
- Доктор Сигни осматривал вас несколько дней назад, - сказал я, прежде чем снова открыть глаза. - Я не хотел совать нос не в свое дело, но так как это влияет на мое планирование темпа племени…
Скаут держался поближе к Селину и развернулся так, чтобы оказаться прямо между нами.
- Я вздохнула.
- Ну... - Селин обменялась взглядами со Скаутом, а затем с доктором Сигни, прежде чем она, наконец, посмотрела на меня. - В порядке. Но... вы можете сказать ему, Доктор? Я... - она сжала руку Скаут.
- Конечно. - Доктор Сигни открыл свою папку с записями.
По их реакции я догадался, что мне не понравятся их Новости.
- Однако я должен напомнить вам, - сказал доктор Сайни, - что у меня нет доступа в лабораторию и что я не могу ничего утверждать с уверенностью без надлежащих тестов.
В этих условиях диагноз в лучшем случае носит спекулятивный характер. - Он избегал встречаться со мной взглядом. Он уже знал, что я скажу о его обычной оговорке.
- Тем не менее, - продолжал он, - учитывая наше окружение, дли, скорее всего. В частности, как это ни маловероятно, Леди Корал, по-видимому, заболела формой, которая началась с лихорадки.
- Лихорадка? - спросил я его. Я знал, что дли влияет на всех по-разному. Мы с Жираром сильно похудели.
Сэр Корал опять закашлялся. Рук уже ничего не видел. Тем не менее, напряжение, начинающееся с лихорадки, было новым, по крайней мере для меня.
Доктор Сайни кивнула. Лихорадки, вызванные дли, довольно часто встречаются, хотя обычно только в качестве окончательного и фатального симптома, после того как другие симптомы проявляются, но не убивают субъекта. Ладья может развить их позже, например. Вы можете в конечном итоге увидеть их, а также, если вы переживете свое истощение.
Однако это связано с тем, что вы ранее установили случаи. Это менее распространено для лихорадки, чтобы появиться в качестве первого симптома.
- Реже встречается, и все же, вот мы и здесь, - сказал я.
Селин опустила голову.
- К сожалению, да. Доктор Сайни посмотрел на Селину, которая изо всех сил старалась не слушать его. Затем он снова повернулся ко мне. - У неё была умеренная лихорадка, когда я осматривалеё, что объясняло другие симптомы " усталость, головокружение и так далее.
На данный момент она успешно выздоровела, хотя, если мой диагноз верен, то я боюсь, что её лихорадка, вероятно, повторится, вернется и ухудшится, в конечном итоге до точки смерти. К сожалению, я не могу предсказать, сколько времени ей ещё осталось.
- Вы уверены, что это не что-то другое? - спросил я его. - Если лихорадка дли как начальный симптом настолько редки…
- Это возможно, но маловероятно. - Доктор Сайни покачал головой.
- Многие другие почти бесспорно заболели дли. Учитывая его заразительность, общая мудрость заключается в том, что все племя уже несет его и просто ждет, чтобы увидеть, как проявятся его симптомы. Другие болезни всё ещё существуют, конечно, но учитывая воздействие Леди Корал, дли остается наиболее вероятным объяснением её симптомов.
Скаут и Селин крепко обнялись. Селин прижалась головой к груди Скаута.
Они оба закрыли глаза. Никто из них ничего не сказал.
Я чувствовал себя совершенно беспомощным. Я ничего не мог сделать для них обоих. Я не мог защитить её от диагноза доктора Сигни. Я не мог спасти ниеё, ни кого-либо другого от дли. - Мне очень жаль, - сказал я. Эти слова почему-то казались бесполезными. Было ли это действительно лучшее, что я мог сделать?
- Да нет же... это было неизбежно, - сказала Селин. - Я имею в виду, мы все это в какой-то момент получаем, верно?
- Она прижалась спиной к груди Скаута. Скаут обняла её сзади.
Она явно пыталась убедить в этом саму себя. Убедить меня было далекой второстепенной целью. И все же она была права. С её диагнозом пять из семи оставшихся членов племени имели симптоматический дли. Из них у четырех были симптомы, которые в конечном итоге могли убить их. Даже если бы они этого не сделали, все, кто выжил достаточно долго, получили бы лихорадку.
Смерть была в конечном счете неизбежна. Мы просто воровали столько времени, сколько могли.
- Тогда нам нужно остановиться? - Как вождь племени, я мог бы, по крайней мере, предложить ей это.
- Пока я в порядке, - сказала она. - Вообще-то, мы должны продолжать двигаться, пока ещё можем. Сейчас мы находимся на территории охотников, но я достаточно хорошо себя чувствую, чтобы путешествовать. Никто из нас не хочет быть здесь, когда меня нет.
- Мы позаботимся о тебе в любом случае, - сказала Скаут.

- Я знаю, и я благодарю вас, но мне это не нравится. Сдерживать всех остальных из-за меня уже достаточно плохо, но подвергать их опасности?
- Если кто-то заболеет, мы отдыхаем, - сказал я. Приказ хранителя Эдварда был ясен. Я не собирался отказываться от него. Я ненавидела саму мысль о том, чтобы стоять неподвижно, но даже я не могла заставить никого с лихорадкой идти.
- А до тех пор? - спросила она.
- До тех пор, - ответил я, - возможно, вы правы.

Селин кивнула: Скаут сжала её руку, но ничего не сказала.
- Значит, на перевал короны? - спросил доктор Сайни.
- И дальше, если нам повезет, - сказал я.

- Жирар? - спросила я, хотя мое дыхание всё ещё было неровным.
Нет ответа. Ни мой крик, ни мое тяжелое дыхание совсем не беспокоили его.
- Привет, Жирар. - Я схватил его за плечо и встряхнул.
- Ух... что... ? Жирар медленно перевернулся, а затем растянулся на земле.
- А чего ты хочешь?
- Пора заступать на вахту.
- Уже? - спросил он, как будто у него был какой-то способ узнать время.
- Да. Моя смена закончилась. Ваш ход.
- Ну и ладно.
Жирар приукрасил процесс пробуждения. Он сделал это так медленно, протяжно и театрально, как только мог. Он вздохнул и выбрался из своего спального мешка. Он выгнул спину дугой и вытянул каждую конечность по отдельности. Он так широко зевнул, как я ещё никогда не видел.
Затем он снова щелкнул челюстями, достаточно громко, чтобы заставить меня подпрыгнуть. В конце концов, он внезапно сильно затряс головой, что заставило меня вздрогнуть, просто чтобы посмотреть.
- Значит, ты идешь спать? - спросил он. Он либо игнорировал, либо не обращал внимания на мою реакцию.
- В конце концов, - сказал я.
Пауза. Затем он спросил: - не хочешь ли ты сначала немного поглазеть на звезды?
- А я хочу чего?
Правильно ли я его расслышал?
Должно быть, он покачал головой ещё сильнее, чем я предполагал. Я уже давно потерял свою любовь к природе. Все в племени знали это, за исключением его самого. Неужели он забыл, как давно это было?
И все же мне очень хотелось поговорить с ним. Возможно, я мог бы поработать над его проблемами с Ладьей. Если бы я мог, по крайней мере, лучше понять их, это стоило бы усилий.
Более того, когда я в последний раз хотел поговорить с ним, он был достаточно внимателен, чтобы уследить за моими постоянными передвижениями.
Возможно, я должен был сделать ему ещё одну попытку на его условиях.
- Конечно. Спасибо. - Я переместил свой вес между ног. Какая-то часть меня уже сожалела о своем решении.
Жирар улыбнулся, схватил несколько одеял и вышел. Я глубоко вздохнул, собрался с духом и последовал за ним.
~
Мы остановились на вершине небольшого холма. Это была не длинная прогулка; мы всё ещё должны были оставаться достаточно близко, чтобы видеть других, если что-то пойдет не так.

Мы завернулись в одеяла, легли на спину и посмотрели в ночное небо. Ночь была ясной и безоблачной, а звезды почти ослепляли. Каждая звезда была всего лишь одной точкой света, но само их количество освещало небо. Звездного света было достаточно, чтобы омыть землю, и даже деревья и холмы были хорошо видны. Мне бы очень хотелось, чтобы этот вид мне понравился.
Я ещё не успел перевести дух, как Жирар заметил это.

- Ты задыхаешься, - сказал он.
- Немного. Раньше было ещё хуже.
- Что-то случилось?
- Нет. Я просто бегала трусцой. Но все равно спасибо за заботу.
Последовала короткая пауза. Жирар либо обдумывал то, что я только что сказала, либо вопросительно смотрел на меня. Если это было последнее, то я не видел его, так как всё ещё смотрел на небо.
- Бег трусцой? - А ты? - наконец спросил он.
Мой мех начал ощетиниваться даже под одеялом.

- Ну и что?
- Пытаешься похудеть, что ли?
Я посмотрел на него.
- Очень смешно.
- Нет, серьезно. Ты же знаешь, что это вроде как так... хм…
- А я знаю. - Я снова посмотрел на небо, как будто это могло помочь мне избежать его допроса. - Я уже обсуждал это с доктором Сигни, вы знаете.
- Неужели? И он не возражает, что ты это делаешь?
Я был рад, что одеяло не давало ему увидеть мои сжатые кулаки.

- Конечно, нет. Но он знает, что это единственный способ расслабиться.
- Даже несмотря на то, что ты становишься все худее и все такое?
Жирар почесал шею. Я этого не видел, потому что не следил за ним, но слышал. В ночной тишине любой звук, который он издавал, был очевиден.
- Весь мой метаболизм вышел из-под контроля, - сказал я. - Слишком много упражнений-это плохо, да. Однако есть и много беспокойства, которое мне нужно как-то отрабатывать.

- О. - Тогда я не хотела совать нос не в свое дело. Извиняюсь.
Я моргнул. Я вдруг понял, что делаю. Жирар был очень любезен, возможно, впервые на моей памяти. В ответ я вела себя с ним резко и раздражительно. Вопрос о моих привычках к физическим упражнениям был болезненной темой, да, но это не оправдывало мое поведение. Что же со мной было не так?
- Все в порядке, - сказал я. - Мне очень жаль. Это просто так... иногда просто ошеломляюще.
Ты когда-нибудь это понимал?
Жирар покачал головой: - Но ты же знаешь? - спросил он.
- Да. - Я вздохнул. - Я все понял... я не знаю. Это постоянное накопление энергии, я полагаю. Больше, чем я знаю, что с этим делать. Я плохо спал с тех пор, как уехал из города. Бег помогает в этом, по крайней мере, немного. Это, пожалуй, единственное, что делает.
- Ах. Я думаю, что могу это видеть. - Он задумался, а потом спросил: - И давно ты этим занимаешься?

- Что, бегаешь? Я был бегуном ещё до того, как покинул город. Легкоатлетическая команда в моей школе и все такое. - Я улыбнулся и слегка выпятил грудь. Одеяло сводило этот жест на нет. - Я остановилась на некоторое время, когда пришла сюда. Стресс становится все хуже, так что я начинаю снова.
Бег всегда помогал мне очистить разум, даже тогда. Каждый раз, когда я участвовал в большой гонке, мне нужно было только волноваться о её проведении.
Остальные мои проблемы всегда возвращались, как только я заканчивал, конечно. В лучшем случае это было временное облегчение. И все же я всегда лелеял те немногие, мимолетные, драгоценные моменты, когда жизнь была простой.
После этого последовала долгая пауза. Это было так, как будто Жирар искал что-то, что можно было бы открыть. В конце концов, я только что рассказала ему кое-что о себе. Возможно, он хотел отплатить ей тем же.
- Я никогда по-настоящему не любил смотреть на звезды, пока Хранитель Эдвард не втянул меня в это, - наконец сказал он.

- Неужели?
- Ну, мне показалось скучным просто сидеть здесь и смотреть на небо. - Он пожал плечами. - Я имею в виду, как долго мы будем этим заниматься? Может быть, мы чего-то ждем? Мы даже ничего не делаем.
Я слишком хорошо знал это чувство.
- Но Хранителю Эдварду это понравилось, - продолжил он. - Это было все, что он когда-либо делал. Когда он не вел нас, он всегда смотрел на восход, или закат, или звезды. Так что для меня небо есть...
ну, наверное, таким я его и помню.
- Вот как? - Я улыбнулся. - Это вообще-то довольно мило.
- Ты так думаешь? Спасибо. - Он тоже улыбнулся. Я старалась не обращать внимания на то, что он вот так обнажает клыки. Я знал, что это было не намеренно.
- Для меня все наоборот. - Я снова посмотрела на небо, хотя и не понимала почему. - Раньше мне очень нравился этот пейзаж. Именно поэтому я и приехал сюда в первую очередь.
Я никогда раньше не видел неба. Мне всегда этого хотелось. Затем... хорошо…
- Это уже не так весело, когда ты страдаешь?
- Да.
Я почувствовал внезапную потребность обернуться ещё плотнее. Жирар, должно быть, был холоднее меня, но это не имело значения.
- Мой отец выгнал меня из дома на несколько дней, - сказала я. - Я подумал, что раз уж я все равно был далеко от дома, то мог бы посмотреть на небо. Но мне хотелось провести на улице только одну ночь.
Только один. Если бы ничего не случилось, я бы вернулся домой. Все было бы прекрасно. Вместо этого я проснулся и воскликнул: - сюрприз! Твой скафандр вышел из строя. Ты страдаешь, и ты должен остаться здесь, сейчас. - Как только та единственная ночь стала вечностью, я больше не думала о небе.
Жирар кивнул: - Да. Поначалу это тяжело. Я имею в виду, что это всё ещё трудно, но сначала было ещё труднее.
Я не выходила на природу до тех пор, пока не встретила Хранителя Эдварда. До этого я просто пытался выжить. И потерпел неудачу.
- Да.
Я вдруг почувствовала себя глупо, жалуясь на свое несчастье именно Жирару. По крайней мере, Скаут и Сэр Корал обнаружили меня почти сразу. Они нашли меня спящим. Они видели красный огонек индикатора состояния моего скафандра. Они поняли, что я был поражен ещё до того, как проснулся. Если бы не они, я бы вернулась в город, ничего не подозревая.
Охотники пристрелили бы меня у самой двери. Я бы умер прежде, чем у меня появился хоть один шанс. Вместо этого Скаут и Сэр Корал проснулись и предупредили меня. Они привели меня обратно в племя. Они даже утешали меня. Я никогда не боролся с одиночеством или голодом, как Жирар.
Я снова сменил тему разговора на звезды.
- Как только я присоединился к племени, я смог больше наслаждаться небом, - сказал я. - По крайней мере, поначалу.
А потом мой дли стал ещё хуже. Я больше не мог стоять спокойно. Это все из-за нарастающей тревоги. Я не могу просто сидеть здесь. У меня есть смутное представление, что так и должно быть... я не знаю. Что-то делаю.
- Я, ЭМ... я не собираюсь заставлять тебя делать это, если ты не хочешь.
- Нет, все нормально. - Я поежился. С каждой минутой мое место становилось все менее удобным. - В конце концов, раньше мне это нравилось. Единственное, что изменилось-это я сам.
- Это очень плохо.

- Да. - Я продолжала бороться с одеялом и ерзать на стуле. Ни то, ни другое не имело ничего общего с моим дискомфортом. Но я все равно сделал и то, и другое. - Хранитель Эдвард всегда говорил мне, что я слишком много волнуюсь. Это легко сказать, но он оставил мне так много, чтобы управлять. Я должен беспокоиться о том, чтобы вести нас. У меня больше нет времени оглядываться назад. Я слишком беспокоюсь о будущем, чтобы помнить его доброту, или сострадание, или что-то подобное.
Я слишком занят и рассеян, чтобы смотреть на небо. Его никогда не было, но я есть. Когда я думаю об этом, я чувствую, что уже потерпел неудачу.
- Я сам стараюсь собрать все это вместе. - Жирар сел прямо. Даже под одеялом было видно, что он прижимает колени к груди. - Например, есть он лично, и есть все, за что он выступал, и оба они важны. Мне нравилось в нем все.
Я приподнял бровь.
- Обо всем?
- Хорошо... да, хорошо, мы действительно разошлись в некоторых вещах.
- Указ.
- Он был слишком покладистым, знаешь ли. И ты тоже, потому что сохранил их. - Он посмотрел прямо на меня. Мне вдруг стало ещё холоднее, чем раньше. - Ты впускаешь неприятности и ничего не делаешь, чтобы остановить их. Моя теперешняя работа была бы намного проще, если бы не он...
Он спохватился и остановился.
- С другой стороны, - сказал он, - я могу сказать, что мы не собираемся соглашаться на это, так что не обращайте внимания.
Я имею в виду, что это хорошая ночь, понимаешь? Я не хочу драться.
Жирар всегда хотел драться. Что же с ним происходит? Но опять же, я знал, что лучше не жаловаться. Если уж на то пошло, мне бы хотелось, чтобы это случалось чаще.
- Ну что ж, очень хорошо, - сказал я. - Я ценю это.
- Я зевнул. Между бегом трусцой, поздним сном и беспокойством, что-то, наконец, заставило меня устать. Это было хорошо.
- Идешь спать?
- спросил он.
- Да. Я так думаю. Есть хорошие часы. - Я тоже встал.
- А кто опять за мной гонится?
- Доктор Сигни. - Я пошел было обратно к лагерю, но через несколько мгновений остановился. Я обернулся и посмотрел через плечо. - О, и Жирар…
- Ну и что?
- Это было здорово. Спасибо.
Жирар, должно быть, был так же удивлен моей реакцией; он не ответил сразу. Я уже собиралась снова идти, когда наконец услышала его голос.
- Всегда пожалуйста.

- Я улыбнулась. Возможно, у племени все-таки есть надежда.
~
Я вернулся в лагерь и нашел свою постель. Нормальное засыпание было так же маловероятно, как и всегда, но я, по крайней мере, достаточно устал, чтобы попытаться. Через несколько дней племя должно было войти в ущелье короны. Я нуждался в любом отдыхе, который мог получить.
Эта ночь определенно удивила меня. Обычно, отношение Жирара было одним из моих самых больших препятствий. Его агрессивность усложняла ситуацию ещё больше, чем скрытность рука.
Я не знал, что у него есть приятная сторона.
Если, конечно, все это не было какой-то уловкой, чтобы завоевать мое расположение. Жирар знал, что мне всё ещё нужно найти преемника. Он также знал, что если он хочет, чтобы я сделала что-нибудь с Руком, он должен иметь меня на своей стороне.
Я застонал и перевернулся на другой бок. Сон оказался неуловимым, как обычно. Почему все всегда было таким напряженным?

Заброшенные города всегда заставляли меня чувствовать себя неуютно.
Непрекращающийся дождь, окружавший перевал Корона, не помогал.
Была ли я в большей опасности, чем обычно? Но я не был уверен. В этом отношении у городов есть свои преимущества и недостатки. Доступ к главным дорогам означал, что охотничьи патрули были более вероятны. Однако заброшенные здания предоставляли почти безграничные укрытия. Обычный патруль не мог проверить каждое здание, не говоря уже о каждом этаже, не говоря уже о каждой комнате в целом городе.
Пустыня не давала такого огромного моря укрытия. Однако, в первую очередь, в дикой местности было меньше охотников.
Теоретически, я предполагал, что это уравновешивает. Тем не менее, я никогда не чувствовал большего страха, чем когда был в городе, особенно во время шторма.
Естественно, Селин снова оказалась в ущелье короны, и племени пришлось остановиться и отдохнуть.
~
Мы укрылись в каком-то старом торговом здании.
По крайней мере, я предположил, что когда-то это было коммерческое здание, судя по тому, насколько оно было высоким. Десять или пятнадцать этажей, на первый взгляд. Серый бетонный фасад, всё ещё в основном там, хотя время и погода разрушили некоторые части. Некоторые окна были в лучшем состоянии, чем другие. Это было не очень красиво, в целом, но это действительно держало окна от дождя.
Жирар хотел подняться на верхний этаж, но лифт не работал уже много лет, а Селин была не в том состоянии, чтобы подниматься по лестнице.
Но даже на земле мы были более сухими и скрытыми, чем на улицах.
Конечно, мы всё ещё сидели и ждали на одном месте, и это единственное место оказалось в центре дождливого, заброшенного города. Мне не потребовалось много времени, чтобы начать нервничать.
И все же, что мы могли сделать? Нам пришлось подождать. Нам нужно было отдохнуть. Селин заснула, надеясь, что ей станет лучше, когда она проснется. Я ей завидовал.
Остальные стояли вокруг, охраняя её и друг друга, в грандиозной попытке скоротать время.
- Эй, я нашел люк, - сказал Жирар, нарушая тишину. Его голос был громче, чем мне бы хотелось, по нескольким причинам.
Я ничего не сказал, но посмотрел вниз. Под изодранными остатками ковра была скрытая дверь, вырезанная в полуразрушенном деревянном полу.
- Спасательный туннель, - сказал рук.
Его голос звучал ещё тише, чем обычно.
- Зачем офисному зданию нужен эвакуационный туннель? - спросила Скаут.
- Мы находимся в ущелье короны, - ответил Сэр Корал. Он закашлялся и сделал глоток из своей фляжки с водой. - Это был главный оплот сепаратистов, и эти туннели всегда были помехой. Они ведут на восток, к основанию ущелья. Сепаратисты ускользнут, войдут в ущелье незамеченными на улицах, а затем исчезнут в холмах на другой стороне.

Каким бы увлекательным ни был урок истории, мне пришлось извиниться. Стоять здесь было невыносимо. Мне нужно было чем-то заняться. Мне было стыдно, что я не помогаю другим охранять Селина. Тем не менее, наблюдение и ожидание были больше, чем я мог вынести.
Я решил подняться на крышу и поискать охотников. Это тоже была полезная работа. В конце концов, нам нужно было убедиться, что всё будет ясно, когда мы переедем. Решение этой задачи позволит сэкономить время, помочь племени и сохранить мою активность.

~
Крыша была более открытой и незащищенной, чем мне бы хотелось, и не только из-за дождя. Вообще-то, хотя мне и не нравилось промокать насквозь, я предпочитал любое состояние, которое ухудшало видимость. Облака закрыли вид на крышу. Хорошо. Я не хотела раскрываться больше, чем должна была.
Я понюхал воздух, как будто был кем-то вроде главного следопыта. У меня действительно был нюх на это, но я понятия не имел, как интерпретировать полученную информацию.
А как именно должен пахнуть охотник? Они всегда были в своих костюмах. Я мог бы сказать, что в этом районе, по крайней мере, не было других пострадавших, но это было далеко не так важно. Мне нужно было выследить охотников, и я понятия не имела, как это сделать.
Нет. Я потратил на это более чем достаточно времени. Я перестал принюхиваться и вместо этого достал бинокль. Если где-то поблизости и есть охотники, я должен их заметить, предпочтительно прежде, чем они заметят меня.

Поначалу я их не видел, и мне не хотелось долго оставаться на улице. Я был почти готов решить, что их нет...
Мои уши прижались от этого шума. Сначала я подумал, что это гром. Легкий дождь ещё не вызвал молний, но я не хотела верить, что это было что-то ещё. Особенно мне не хотелось верить, что это был выстрел из пистолета. Конечно, как только я увидел взорванный кирпичный угол крыши, и облако пыли, поднимающееся от него даже сквозь дождь, я знал.

И откуда же это пришло? Я вообще ничего не видел...
Нет. Подумай потом. Никакое время.
Я нырнул обратно внутрь. Я услышал ещё один выстрел. Мне показалось, что я почувствовал, как что-то пролетело мимо моего хвоста, но я не был ранен. Во всяком случае, я так не думал. Я проверю позже.
Я помчался вниз по лестнице.
~
- Охотники! - Крикнул я, ворвавшись в комнату вместе с остальными. Я замерз и промок, но это не имело значения.
Все подскочили от моего вторжения, но поначалу никто не понял предупреждения.
Некоторые из них выглядели раздраженными этим шумом. Возможно, они боялись, что я разбужу Селин. Однако им потребовалось лишь мгновение, чтобы понять это. Каждый из них выглядел ещё более испуганным, чем предыдущий.
Сэр Корал заговорил первым: - Я слышал, как это звучит.
- Да! - Я бы побеспокоился о том, чтобы из вежливости прервать его позже. - Они стреляли в меня!
- С тобой все в порядке? - спросил доктор Сайни.

- Я тоже так думаю, но…
Я прижал уши к груди. В этот момент я столкнулся с худшим осознанием с тех пор, как мой скафандр DLY сломался.
- Ладья, - сказал я.
- Ну и что? - Рук сделал все возможное, чтобы повернуться ко мне лицом.
- Они стреляли в меня. Они меня видели. Теперь они знают, что я здесь. Как... насколько это плохо?
Рук медлил с ответом. Я не могла сказать, думал ли он о моем вопросе или о том, как сформулировать свой ответ.
- Охотники убивают страждущих, - наконец сказал он.
- Они никогда не останавливаются. Они неумолимы.
- Значит, они... - я сглотнула. Я не хотела признаваться в этом, но была вынуждена. Времени на возражения не было. - Теперь они охотятся за мной, не так ли?
Еще одна пауза.
- Да, - сказал рук.


(Конец бесплатного фрагмента. Если понравилось, купите полностью - и мы выложим перевод)
Посещёние: http://www.smashwords.com/books/view/384771 чтобы купить эту книгу, чтобы продолжить чтение. Покажите автору, что вы цените его работу!


Похожие рассказы: Phil Geusz «Влияние эволюции (отрывок)», Эрин Хантер «Хроники Стаи - 3», Вадим Булаев «Зюзя. Книга третья»
{{ comment.dateText }}
Удалить
Редактировать
Отмена Отправка...
Комментарий удален