Furtails
Naomi Novik
«Темерер - 3 "Война черного пороха"»
#NO YIFF #дракон #хуман #война #милитари #смерть #фантастика
Своя цветовая тема
Война Черного Пороха
Наоми Новик

Третья книга из серии "Темерер"

для моей матери
в небольшом возврате за многие байки кудаунэ


Пролог

Даже глядя по ночам в сад, Лоренс не мог представить себя дома: слишком много ярких фонарей выглядывало из-за деревьев, красных и золотых под приподнятыми углами крыш; звуки смеха позади него были похожи на звуки чужой страны.
У музыканта была только одна струна к его инструменту, и он выкрикивал из нее колеблющуюся, хрупкую песню, нить, вплетенную в разговор, который сам по себе стал не более чем музыкой: Лоранс очень мало усвоил язык, и слова вскоре потеряли для него свое значение, когда к ним присоединилось так много голосов. Он мог только улыбаться тому, кто обращался к нему, и прятать свое непонимание за чашкой бледно-зеленого чая, а при первой же возможности тихонько ускользнуть за угол террасы. Отойдя подальше, он поставил полупьяную чашку на подоконник; она показалась ему ароматной водой, и он с тоской подумал о крепком черном чае с молоком, а еще лучше-о кофе; он не пил кофе уже два месяца.

Павильон для наблюдения за Луной был установлен на небольшом скалистом выступе, достаточно высоком, чтобы дать странный вид на обширные Императорские сады, раскинувшиеся внизу: не так близко к земле, как обычный балкон, и не так высоко над Темерером, где деревья превращались в спички, а большие павильоны-в детские игрушки.
Он вышел из-под карниза и подошел к перилам: после дождя воздух был приятно прохладен, и Лоренс не возражал против сырости, туман на его лице был желанным и более знакомым, чем все остальное его окружение, после многих лет в море. Ветер услужливо убрал последние остатки затянувшегося штормового берега.; теперь пар лениво клубился над старыми, мягкими, округлыми камнями дорожек, скользкими, серыми и яркими под луной, почти на три четверти полной, а ветер был полон запаха перезрелых абрикосов, которые упали с деревьев и разбились о булыжники мостовой.

Еще один огонек мерцал среди сгорбленных древних деревьев, тонкое белое мерцание проходило за ветвями, то затененное, то видимое, неуклонно приближаясь к берегу соседнего декоративного озера, а вместе с ним и звук приглушенных шагов.
Поначалу Лоренс почти ничего не видел, но вскоре странная маленькая процессия вышла на открытое место: небольшая горстка слуг склонилась под тяжестью простых деревянных носилок и лежащего на них закутанного в саван тела; а за ними трусила пара маленьких мальчиков, неся лопаты и бросая тревожные взгляды через плечо.

Лоренс удивленно уставился на него, а потом все верхушки деревьев содрогнулись и уступили Лин, которая протиснулась на широкую поляну позади слуг, низко склонив свою пышную голову и крепко прижав крылья к бокам.
Стройные деревья склонялись в разные стороны или ломались, оставляя длинные пряди ивовых листьев, накинутых ей на плечи. Это было ее единственное украшение: все ее искусные рубины и золото были сорваны, и она выглядела бледной и странно уязвимой без каких-либо драгоценностей, чтобы облегчить белую прозрачность ее выщелоченной цвета кожи; в темноте ее алые глаза казались черными и пустыми.

Слуги сложили свою ношу, чтобы выкопать яму у подножия одной старой величественной ивы, испуская громкие вздохи то тут, то там, разбрасывая мягкую грязь и оставляя черные полосы на своих бледных широких лицах, пока они трудились и потели.
Лин медленно обошла поляну по кругу, наклоняясь, чтобы вырвать несколько маленьких побегов, которые пустили корни по краям, бросая прямые молодые деревья в кучу. Здесь не было других плакальщиков, кроме одного человека в темно-синей мантии, идущего за Лин.; в его походке было что-то знакомое, но Лоренс не видел его лица. Человек занял пост у края могилы, молча наблюдая, как копают слуги; не было ни цветов, ни длинной похоронной процессии, которую Лоуренс видел раньше на улицах Пекина: семья рвала на себе одежду, бритые головы монахов несли кадила и распространяли облака благовоний. Это странное ночное происшествие могло бы быть почти сценой похорон нищего, если бы не императорские павильоны с золотыми крышами, наполовину скрытые деревьями, и Лин, стоящая над происходящим подобно молочно-белому призраку, огромная и ужасная.

Слуги не стали разворачивать тело, прежде чем положить его в землю; но ведь прошло уже больше недели после смерти Юнсин.
Это казалось странным устройством для похорон императорского принца, даже того, кто замышлял убийство и намеревался узурпировать трон своего брата; Лоренс задавался вопросом, были ли его похороны ранее запрещены или, возможно, даже сейчас являются тайными. Маленькое закутанное тело выскользнуло из поля зрения, за ним последовал мягкий стук.; Лин вскрикнула один раз, почти неслышно, звук неприятно пополз по затылку Лоуренса и исчез в шелесте деревьев. Он внезапно почувствовал себя незваным гостем, хотя, вероятно, они не могли видеть его среди общего пламени фонарей позади него; и уйти снова сейчас было бы еще большим беспокойством.

Слуги уже начали засыпать могилу, широкими взмахами соскребая наваленную землю обратно в яму, работа шла быстро; вскоре земля снова выровнялась под их лопатами, ничего не оставалось на месте могилы, кроме голой сырой земли и низко висящей ивы, чьи длинные свисающие ветви укрывали могилу.
Оба мальчика вернулись к деревьям, чтобы собрать охапки лесной подстилки, старых сгнивших листьев и иголок, которые они разбросали по всей поверхности, пока могила не стала неразличимой с нетронутой земли, полностью исчезая из поля зрения. Покончив с этим трудом, они неуверенно отступили назад: без служителя, который мог бы устроить подобающую церемонию, им нечем было руководить. Лин не подала им никакого знака; она прижалась к Земле, втянувшись в себя. Наконец мужчины взвалили на плечи лопаты и поплыли прочь, оставив Белого Дракона на самом широком расстоянии от них.

Человек в синем одеянии подошел к краю могилы и перекрестился на груди; когда он отвернулся, его лицо полностью осветилось лунным светом, и внезапно Лоренс узнал его: де Гинь, французский посол и едва ли не самый невероятный Плакальщик, какой только можно себе представить.
Яростная антипатия юньсин к западному влиянию не знала фаворитов, не делала различий между французами, англичанами и португальцами, и Де Гинь никогда не пользовался доверием принца в жизни, а Лин не терпел его общества. Но были еще и длинные аристократические черты, совершенно французские; его присутствие было одновременно безошибочным и необъяснимым. Де Гинь еще немного помедлил на поляне и заговорил с Лин, не слышно было издалека, но по его тону слышался вопрос. Она не ответила ему, не издала ни звука, низко склонившись и глядя только на скрытую могилу, как будто хотела запечатлеть это место в своей памяти. Через мгновение он грациозно поклонился и покинул ее.

Она неподвижно стояла у могилы, испещренной бегущими облаками и удлиняющимися тенями деревьев.
Лоренс не мог сожалеть о смерти принца, но все же жалость шевельнулась; он не предполагал, что теперь кто-нибудь другой возьмет ее в компаньонки. Он долго смотрел на нее, прислонившись к перилам, пока Луна не опустилась слишком низко и она не скрылась из виду. Из-за угла террасы донесся новый взрыв смеха и аплодисментов: музыка закончилась.


Я


Глава 1


Горячий ветер, дувший в Макао, был вялым и безжизненным, лишь усиливая гнилостный соленый запах гавани, рыбьих трупов и огромных Пучков черно-красных водорослей, испарения человеческих и драконьих пустошей.
Но даже так моряки сидели, сгрудившись вдоль поручней "верности", чтобы подышать свежим воздухом, прислонившись друг к другу, чтобы получить немного места. Время от времени между ними вспыхивали небольшие потасовки, тупые обмены толчками взад и вперед, но эти ссоры почти сразу же затихали в изнуряющей жаре.

Темерер безутешно лежал на драконьей палубе, глядя в белую дымку открытого океана, а дежурные авиаторы полусонные лежали в его огромной тени.
Сам Лоренс пожертвовал своим достоинством настолько, что снял сюртук, так как сидел в изгибе передней лапы Темерера и потому был скрыт от посторонних глаз.

- Я уверен, что смогу вытащить корабль из гавани,-сказал Темерер уже не в первый раз за последнюю неделю и вздохнул, когда этот любезный план был снова отвергнут: в спокойном состоянии он действительно мог бы тащить на буксире даже огромный Драконий транспорт, но против прямого встречного ветра он мог только истощить себя впустую.


- Даже в штиль вы едва ли смогли бы оттащить ее на приличное расстояние, - утешительно добавил Лоренс.
- Конечно, несколько миль в открытом океане могут нам пригодиться, но сейчас мы можем остаться в гавани и чувствовать себя немного комфортнее; даже если бы нам удалось вытащить корабль, мы бы не стали так спешить.

- Мне кажется очень жаль, что мы всегда должны ждать на ветру, когда все остальное уже готово, и мы тоже”, - сказал Темерер.
- Я так хотела бы поскорее вернуться домой, так много еще нужно сделать.- Он глухо постучал хвостом по доскам, чтобы подчеркнуть свои слова.

- Умоляю вас, не слишком обнадеживайте меня, - сказал Лоренс несколько безнадежно сам себе: призывая Темерера к сдержанности до сих пор не возымел никакого действия, и он не ожидал другого события теперь.
- Вы должны быть готовы к некоторым задержкам, как дома, так и здесь.

- ОУ!
Я обещаю, что буду терпелив, - сказал Темерер и тут же развеял малейшую мысль Лоренса о том, что он мог бы полагаться на это обещание, добавив, не сознавая никакого противоречия: - но я совершенно уверен, что Адмиралтейство очень скоро увидит справедливость нашего дела. Конечно, это только справедливо, что Драконы должны быть оплачены, если наши экипажи таковы.

Находясь в море с двенадцатилетнего возраста, до того как несчастный случай сделал его капитаном "дракона", а не корабля, Лоуренс имел обширные связи с джентльменами из Адмиралтейского совета, которые курировали Военно-Морской Флот и воздушный корпус, и острое чувство справедливости едва ли было их отличительной чертой.
Эти кабинеты, казалось, скорее лишали своих обитателей всех обычных человеческих достоинств и реальных качеств: ползучие, пресмыкающиеся политические твари, очень близкие к человеку. Значительно более благоприятные условия для драконов здесь, в Китае, заставили Лоренса неохотно открыть глаза на то, как плохо с ними обращаются на Западе, но Адмиралтейство разделяло эту точку зрения, по крайней мере в той мере, в какой это стоило бы стране двух пенсов, и он не был настроен оптимистично.

Во всяком случае, он не мог не питать тайной надежды на то, что, вернувшись домой, на свой пост на канале и занявшись честным делом защиты своей страны, Темерер сможет если и не отказаться от своих целей, то хотя бы умерить их.
Лоренс не мог по-настоящему спорить с этими целями, которые были естественны и справедливы; но Англия, в конце концов, была в состоянии войны, и он сознавал, как и Темерер, что при таких обстоятельствах дерзко требовать уступок от своего собственного правительства: очень похоже на мятеж. И все же он обещал свою поддержку и не откажется от нее. Темерер мог бы остаться здесь, в Китае, наслаждаясь всеми роскошествами и свободами, которые принадлежали ему по праву рождения как небожителю. Он возвращался в Англию главным образом ради Лоренса и в надежде улучшить участь своих товарищей по оружию; несмотря на все опасения Лоренса, он едва ли мог прямо возразить, хотя временами ему казалось почти нечестным молчать.

- Очень умно с вашей стороны предложить нам начать с оплаты, - продолжал Темерер, подбрасывая еще больше углей на совесть Лоренса” ; он предложил его главным образом за то, что оно было менее радикальным, чем многие другие предложения, выдвинутые Темерером, такие как массовый снос кварталов Лондона, чтобы освободить достаточно широкие улицы для размещения драконов, и отправка представителей драконов для выступления перед парламентом, что, помимо трудностей их проникновения в здание, несомненно, привело бы к немедленному бегству всех человеческих членов.
- Как только мы заплатим, я уверен, что все остальное будет легче. Тогда мы всегда можем предложить людям деньги, которые они так любят, за все остальное; как те повара, которых вы наняли для меня. Это очень приятный запах,-добавил он, но не без умозаключений: густой дымный запах хорошо прожаренного мяса становился настолько сильным, что перекрывал зловоние гавани.

Лоренс нахмурился и посмотрел вниз: камбуз был расположен прямо под драконьей палубой, и тонкие ленты дыма, плоские и широкие, просачивались вверх между досками палубы.
- Дайер, - сказал он, подзывая одного из своих сыщиков, - пойди посмотри, что они там делают.

Темерер пристрастился к китайскому стилю драконьей стряпни, которую британский интендант, рассчитывавший обеспечить только свежезабивным скотом, был совершенно не в состоянии удовлетворить, поэтому Лоренс нашел двух китайских поваров, готовых покинуть свою страну за обещанное значительное жалованье.
Новые повара не говорили по-английски, но у них не было недостатка в самоутверждении; уже профессиональная зависть чуть было не заставила корабельного повара и его помощников вступить с ними в бой на камбузных печах и создать определенную атмосферу соперничества.

Дайер сбежал вниз по лестнице на квартердек и открыл дверь в камбуз; оттуда вырвалось огромное клубящееся облако дыма, и тут же раздался крик: - Пожар!
” со смотровых площадок наверху, в такелаже. Вахтенный офицер отчаянно зазвонил в колокольчик, Клаппер скрежетал и лязгал; Лоренс уже кричал: "на посты!” и посылает своих людей к их пожарным командам.

Все оцепенение разом исчезло, матросы побежали за ведрами, ведрами; несколько отважных парней бросились на камбуз и вышли оттуда, волоча обмякшие тела: помощники кока, два китайца и один из матросов, но самого кока нигде не было видно.
Капающие ведра уже текли ровным потоком, боцман ревел и стучал палкой по фок-мачте, чтобы дать бойцам ритм, и одно за другим ведра опорожнялись через двери камбуза. Но дым все равно валил наружу, теперь уже более густой, через каждую трещину и шов палубы, и обломки драконьей палубы были обжигающе горячими на ощупь: веревка, намотанная на два железных столба, начала дымиться.

Юный Дигби быстро сообразил, как организовать других прапорщиков: мальчики спешили вместе разматывать трос, глотая шипение боли, когда их пальцы касались горячего железа.
Остальные пилоты выстроились вдоль поручней, набирая воду в ведра, опущенные за борт, и заливая драконью палубу: пар поднимался белыми облаками и оставлял серую корку соли на уже покоробившихся досках, палуба скрипела и стонала, как толпа стариков. Смола между швами плавилась, растекаясь длинными черными полосами по палубе со сладким, едким запахом, когда она горела и дымилась. Темерер теперь стоял на всех четырех ногах, переминаясь с места на место для облегчения от жары, хотя Лоренс видел, как он с удовольствием лежал на камнях, обожженных в полную силу полуденным солнцем.

Капитан Райли сидел среди потных рабочих, подбадривая их криками, когда ведра раскачивались взад-вперед, но в его голосе слышалась нотка отчаяния.
Огонь был слишком горяч, дрова приправлены долгой стоянкой в гавани под палящим солнцем; и обширные трюмы были заполнены товарами для путешествия домой: тонким фарфором, завернутым в сухую солому и упакованным в деревянные ящики, тюками шелка, новенькой парусиной для ремонта. Огню нужно было только спуститься на четыре палубы вниз, и склады поднимались вверх в быстром горячем пламени, Бегущем обратно к пороховому складу, и уносили ее прочь.

Утренняя вахта, которая спала внизу, теперь с трудом поднималась с нижних палуб, открыв рот и задыхаясь от дыма, который гнал их прочь, ломая в панике ряды водоносов: хотя "верность" была чудовищем, ее бак и квартердек не могли удержать весь экипаж, только не с драконьей палубой, почти охваченной пламенем.
Лоренс ухватился за один из поручней и подтянулся на перила палубы, высматривая свою команду среди бурлящей толпы: большинство уже вышло на драконью палубу, но кое-кто остался без внимания: Терро, нога которого все еще была в лубках после битвы в Пекине; Кейнс, хирург, вероятно, сидел над своими книгами в уединении своей каюты; и он не видел никаких признаков Эмили Роланд, другой его посыльный: ей едва исполнилось одиннадцать лет, и она не могла легко пробиться мимо тяжело дышащих, борющихся людей.

Из каминных труб донесся тонкий пронзительный свист чайника, и металлические капоты начали медленно опускаться на палубу, как засевшие цветы.
Темерер зашипел в ответ с инстинктивным неудовольствием, втягивая голову назад во всю длину своей шеи, его оборка прижалась к шее. Его огромные задние лапы уже напряглись, готовясь к прыжку,одна передняя нога покоилась на перилах. - Лоренс, а тебе там ничего не грозит?- с тревогой спросил он.

- Да, мы будем в полном порядке, немедленно поднимайтесь наверх, - сказал Лоренс, махнув рукой остальным своим людям, чтобы они спустились на полубак, беспокоясь о безопасности Темерера, когда обшивка начала прогибаться.
- Может быть, нам лучше будет подойти к огню, когда он пройдет через палубу, - добавил он, главным образом для того, чтобы подбодрить тех, кто его слышал; по правде говоря, когда драконья палуба рухнула, он едва ли мог себе представить, что они смогут потушить пламя.

- Очень хорошо, тогда я пойду и помогу, - сказал Темерер и поднялся в воздух.


Горстка матросов, менее озабоченных сохранением корабля, чем собственной жизнью, уже спустила шлюпку на воду с кормы, надеясь, что офицеры, занятые отчаянной борьбой с огнем, не обратят на них внимания; они в панике нырнули вниз, когда Темерер неожиданно обогнул корабль и бросился на них.
Он не обращал внимания на людей, но схватил лодку своими когтями, погрузил ее под воду, как черпак, и поднял в воздух, роняя воду и весла. Осторожно удерживая его в равновесии, он отлетел назад и вылил его на драконью палубу; внезапный ливень зашипел и зашипел на досках, а затем обрушился коротким водопадом на лестницу и вниз.

- Принесите топоры!
- Лоренс срочно звонил. Это была отчаянно жаркая, потная работа-рубить доски с поднимающимся паром, и их лезвия топоров скользили по мокрой и пропитанной смолой древесине, дым выходил через каждый сделанный ими надрез. Все старались удержаться на ногах каждый раз, когда Темерер снова погружал их в воду; но постоянный поток воды был единственным, что позволяло им продолжать свою работу, а дым в остальном был слишком густым. Пока они трудились, несколько человек пошатнулись и упали неподвижно на палубу: не было времени даже сбросить их вниз на квартердек, эти минуты были слишком драгоценны, чтобы ими жертвовать. Лоренс работал бок о бок со своим оружейником Праттом, длинные тонкие полосы Черного пота покрывали их рубашки, когда они неровно поворачивали топоры, пока внезапно доски не треснули от выстрелов, и огромная часть драконьей палубы разом не обрушилась в нетерпеливый голодный рев пламени внизу.

На мгновение Лоренс заколебался, но тут его первый помощник Грэнби потащил его прочь.
Они отшатнулись друг от друга, Лоренс был полуслеп и чуть не упал в объятия Грэнби; дыхание его было прерывистым и неглубоким, а глаза горели. Грэнби потащил его вниз по ступенькам, а затем еще один поток воды стремительно пронес их остальную часть пути, чтобы упереться в одну из сорокадвухфунтовых Карронад на баке. Лоренс ухитрился вовремя подтянуться к перилам, чтобы его вырвало за борт; горький привкус во рту был еще менее сильным, чем едкий запах его волос и одежды.

Остальные матросы покидали драконью палубу, и теперь огромные потоки воды могли пойти прямо на огонь.
Темерер обрел устойчивый ритм, и облака дыма уже стали меньше: черная закопченная вода бежала из дверей камбуза на квартердек. Лоренс почувствовал странное потрясение и тошноту, тяжело дыша, но его легкие, казалось, не наполнялись воздухом. Райли выкрикивал хриплые приказы через говорящую трубу, едва ли достаточно громко, чтобы быть услышанным за шипением дыма; голос боцмана совершенно пропал: он голыми руками расталкивал людей в ряды, указывая им на люки; вскоре выстроилась очередь, раздававшая тех, кто был побежден или затоптан внизу; Лоренс был рад видеть, как их поднимают. Темерер вылил еще один поток на последние тлеющие угольки; затем рулевой Райли Бассон высунул голову из главного люка, тяжело дыша, и закричал: - больше никакого дыма, сэр, и доски над койкой не хуже, чем теплые: я думаю, она вышла.

Поднялось искреннее неровное приветствие.
Лоренс почувствовал, что снова может дышать, хотя все еще сплевывал черную слюну с каждым кашляющим вздохом; с помощью руки Грэнби он смог подняться на ноги. Густая дымка, похожая на последствия пушечного огня, лежала на палубе, и когда он поднялся по лестнице, то обнаружил зияющую угольную яму вместо драконьей палубы, края оставшихся досок хрустели, как обгоревшая бумага. Тело бедного корабельного кока лежало среди обломков, как искореженная зола, череп обуглился до черноты, а деревянные ноги превратились в пепел, оставив только печальные обрубки до колен.

Спустив шлюпку, Темерер еще немного неуверенно повис в воздухе, а затем спрыгнул в воду рядом с кораблем: ему больше некуда было сесть.
Переплыв через борт и ухватившись когтями за поручень, он поднял свою огромную голову и с тревогой посмотрел вниз. - С тобой все в порядке, Лоренс? С моей командой все в порядке?

- Да, я сделал всех, - сказал Грэнби, кивнув на Лоренса.
Эмили, с шапкой песочных волос, поседевших от копоти, подошла к ним, волоча за собой кувшин с водой, принесенной из заговора: несвежей, пропитанной запахом гавани и более вкусной, чем вино.

Райли поднялся наверх, чтобы присоединиться к ним.
- Ну и развалины” - сказал он, оглядывая обломки. - Ну что ж, по крайней мере, мы спасли ее, и слава Богу за это; но сколько времени пройдет, прежде чем мы сможем отплыть теперь, мне не хочется думать.- Он с радостью принял кувшин от Лоренса и сделал большой глоток, прежде чем передать его Грэнби. - И мне чертовски жаль, я полагаю, что все ваши вещи должны быть испорчены, - добавил он, вытирая рот: старшие авиаторы занимали свои каюты ближе к носу, на один уровень ниже камбуза.

- - О господи, - тупо сказал Лоренс, - а я понятия не имею, что случилось с моим пальто.



- Четыре - четыре дня”, - сказал портной на своем скудном английском языке, подняв вверх пальцы, чтобы убедиться, что его правильно поняли; Лоренс вздохнул и сказал: - Да, очень хорошо.
- Это было слабым утешением - думать, что у нас нет недостатка во времени: на ремонт корабля потребуется два месяца, а то и больше, а до тех пор он и все его люди будут прохлаждаться на берегу. - А ты можешь починить другую?

Они вместе посмотрели на пальто, которое Лоренс принес ему в качестве выкройки: теперь оно было скорее черным, чем бутылочно-зеленым, со странным белым налетом на пуговицах и сильно пахло дымом и соленой водой.
Портной не сказал прямо "нет", но выражение его лица говорило о многом. - Возьми вот это, - сказал он вместо этого и, пройдя в заднюю часть мастерской, достал оттуда другой предмет одежды: не совсем пальто, но один из ватников, какие носили китайские солдаты, похожий на тунику, расстегнутую спереди, с коротким поднятым воротником.

- Ну что ж... - Лоренс с беспокойством оглядел ее; она была сшита из шелка, гораздо более яркого оттенка зеленого, и красиво вышита по швам алым и золотым; самое большее, что он мог сказать, - это то, что она была не так богато украшена, как парадные одежды, которым он подвергался в предыдущих случаях.


Но им с Грэнби предстояло в этот вечер обедать с представителями Ост-Индской компании; он не мог явиться полуодетым или закутаться в тяжелый плащ, который надел, когда пришел в лавку.
Он был очень рад получить китайскую одежду, когда, вернувшись в свою новую каюту на берегу, Дайер и Роланд сказали ему, что в городе ни за какие деньги не найдется подходящего сюртука: неудивительно, что респектабельные джентльмены не хотят выглядеть как авиаторы, а темно-зеленый цвет их сукна не является популярным цветом в западном анклаве.

- Может быть, вы зададите новую моду, - сказал Грэнби со смешанным чувством радости и утешения; долговязый парень, он сам был одет в куртку, захваченную у одного из несчастных акушеров, которые, будучи расквартированы на нижних палубах, не испортили своей собственной одежды.
С дюймовым запястьем, выглядывающим из-под рукавов пиджака, и бледными щеками, как обычно раскрасневшимися от загара, он выглядел в этот момент немного моложе своих двадцати и шести лет, но, по крайней мере, никто не смотрел косо. Лоренс, будучи гораздо более широкоплечим, не мог ограбить никого из молодых офицеров таким же образом, и хотя Райли великодушно предложил ему это, Лоренс не собирался представляться в синем мундире, как будто он стыдился быть летчиком и хотел выдать себя за капитана флота.

Теперь он и его команда жили в просторном доме, стоявшем прямо на берегу, в собственности местного голландского купца, который был более чем счастлив сдать им этот дом и переселить своих домочадцев в более отдаленные квартиры в городе, где у него не было бы дракона на пороге.
Разрушенная драконья палуба вынудила темерера лечь спать на берегу, к большому неудовольствию западных жителей.; к его собственному отвращению, берег был населен маленькими и раздражающими крабами, которые упорно обращались с ним, как со скалами, в которых они строили свои дома, и пытались укрыться на нем, пока он спал.

Лоренс и Грэнби остановились, чтобы попрощаться с ним по дороге на ужин.
Темерер, по крайней мере, одобрил новый костюм Лоренса; он находил этот оттенок красивым и особенно восхищался золотыми пуговицами и нитками. - И он прекрасно смотрится с мечом, - добавил он, водя Лоренса носом по кругу, чтобы лучше его рассмотреть: этот меч был его собственным даром, а потому, по его мнению, самой важной частью ансамбля. Кроме того, это была единственная вещь, за которую Лоренсу не нужно было краснеть: его рубашка, к счастью спрятанная под пальто, не могла спасти от позора даже самая тщательная стирка; его бриджи не выдерживали пристального осмотра; а что касается чулок, то он прибегнул к высоким сапогам из мешковины.

Они оставили Темерера ужинать под покровительственным присмотром двух повитух и целой армии солдат Ост-Индской компании, входившей в их личный состав; сэр Джордж Стонтон одолжил их, чтобы они охраняли Темерера не от опасности, а от чрезмерно восторженных доброжелателей.
В отличие от жителей Запада, покинувших свои дома на побережье, китайцев не пугали драконы, жившие среди них с детства, и крошечная горстка небожителей так редко покидала пределы империи, что увидеть одного из них, а еще лучше-коснуться его, считалось честью и гарантией удачи.

Стаунтон также устроил этот обед, предложив офицерам некоторое развлечение и избавив их от беспокойства по поводу катастрофы, не зная, что он заставит авиаторов так отчаянно менять свою одежду.
Лоренсу не хотелось отказываться от столь щедрого приглашения по столь тривиальной причине, и он до последнего надеялся, что найдет себе что-нибудь более приличное; теперь же он пришел с печальным видом, готовый разделить свое горе за обеденным столом и вынести веселье компании.

Поначалу его появление было встречено вежливым, хотя и удивленным молчанием; но едва он засвидетельствовал свое почтение сэру Джорджу и принял бокал вина, как поднялся ропот.
Один из старших комиссаров, джентльмен, любивший быть глухим, когда ему вздумается, совершенно ясно сказал: - авиаторы и их старты; кто знает, что они еще подумают”, - отчего глаза Грэнби заблестели от сдерживаемого гнева, и шутка зала вызвала также и менее сознательные нескромные замечания.

- Как ты думаешь, что он имеет в виду?
- осведомился Мистер < 00153>. Чатем, джентльмен, недавно прибывший из Индии, с интересом наблюдал за Лоренсом из соседнего окна; он вполголоса разговаривал с мистером Гротинг-Пайл, дородный мужчина, чей собственный интерес был сосредоточен на часах и на том, как скоро они отправятся обедать.

- Хм?
О, теперь у него есть право называть себя восточным принцем, если ему это нравится,-сказал Грот-Пайл, пожимая плечами и бросив через плечо равнодушный взгляд. - И для нас это тоже хорошо. Ты чувствуешь запах оленины? Я уже год не пробовал оленины.

Лоренс тоже повернулся лицом к открытому окну, потрясенный и оскорбленный в равной мере.
Такая интерпретация даже не приходила ему в голову; его принятие императором было чисто и строго формальным, вопрос сохранения лица для китайцев, которые настаивали на том, что небесный может быть не компаньоном, а прямым родственником императорской семьи; в то время как с британской стороны это было охотно принято как безболезненное средство разрешения спора о захвате яйца Темерера. Безболезненно, по крайней мере, для всех, кроме Лоренса, у которого уже был один гордый и властный отец, чью гневную реакцию на усыновление он ожидал с немалой тревогой. Правда, это соображение не остановило его: он охотно принял бы все, что угодно, кроме измены, лишь бы избежать разлуки с Темераром. Но он, конечно же, никогда не искал и не желал такой важной и странной чести, и то, что люди считали его нелепым карьеристом, который должен был ценить восточные титулы выше своего собственного рождения, глубоко оскорбляло его.

От смущения он закрыл рот.
Он охотно поделился бы историей своей необычной одежды, как анекдотом; в качестве оправдания-никогда. Он коротко отвечал на те немногочисленные замечания, которые ему предлагали; гнев делал его бледным и, если бы он только знал об этом, придавал его лицу холодное, угрожающее, почти опасное выражение, которое заставляло замолкать разговоры рядом с ним. Обычно у него было добродушное выражение лица, и хотя он не был сильно загорелым, долгие годы работы на солнце придали его внешности теплый бронзовый оттенок; морщины на его лице были в основном улыбчивыми: теперь они казались еще более контрастными. Эти люди были обязаны если не своими жизнями, то, по крайней мере, своим состоянием успеху дипломатической миссии в Пекин, провал которой означал бы открытую войну и прекращение китайской торговли и успех которой стоил Лорансу кровопускания и жизни одного из его людей; он не ожидал никакой бурной благодарности и отверг бы их, если бы ему предложили, но встретить насмешку и грубость было совсем другое дело.

- Может, пойдем в дом?
- Сэр Джордж сказал Это раньше, чем обычно, и за столом сделал все возможное, чтобы нарушить тягостную атмосферу, царившую в обществе: дворецкого отправили обратно в погреб полдюжины раз, вина становились все более экстравагантными с каждым визитом, а еда была превосходной, несмотря на ограниченные ресурсы, доступные повару Стаунтона: среди блюд был очень красивый жареный карп, положенный на рагу из маленьких крабов, теперь ставших жертвами, а в центре-пара жирных ляжек жареной оленины., в сопровождении блюда, наполненного сверкающим драгоценным камнем-желе из красной смородины.

Разговор снова возобновился; Лоренс не мог оставаться бесчувственным к искреннему и искреннему желанию Стонтона видеть его и всех собравшихся довольными, и он не был поначалу неумолим, а тем более когда его ободряли лучшей частью великолепного бургундского, только что вступившего в свои права.
Никто больше не заговаривал о фраках или императорских родственниках, и после нескольких блюд Лоренс оттаял настолько, что с готовностью принялся за очаровательную безделушку, собранную из неаполитанских бисквитов и бисквитного пирога с густым заварным кремом, сдобренным апельсиновым соком, когда снаружи столовой послышался шум, и наконец одинокий пронзительный крик, похожий на женский крик, прервал все более громкий и невнятный разговор.

Наступила тишина, бокалы замерли в воздухе, некоторые стулья были отодвинуты назад; Стаунтон встал, слегка пошатываясь, и попросил прощения.
Прежде чем он успел подойти, чтобы выяснить, в чем дело, дверь резко распахнулась, и встревоженный слуга Стаунтона ввалился в комнату, продолжая громко протестовать по-китайски. Его мягко, но с полной твердостью отодвигал в сторону другой восточный человек, одетый в ватник и круглую, куполообразную шляпу, возвышающуюся над толстым рулоном темной шерсти.; одежда незнакомца была покрыта пылью и местами пожелтела, и совсем не походила на обычную туземную одежду, а на его руке в перчатках сидел сердитый орел с взъерошенными коричневыми и золотыми перьями и сверкающим желтым глазом; он щелкал клювом и беспокойно шевелил своим насестом, большие когти пронзали тяжелую колоду обивки.

Когда они уставились на него, а он, в свою очередь, на них, незнакомец еще больше поразил собравшихся, сказав с чисто светским акцентом: - прошу прощения, господа, что прерываю ваш обед; мое поручение не может ждать.
А капитан Уильям Лоуренс здесь?

Сначала Лоренс был слишком ошеломлен вином и удивлением, чтобы отреагировать; затем он встал и отошел от стола, чтобы принять запечатанный клеенчатый пакет под недружелюбным взглядом орла.
- Благодарю вас, сэр, - сказал он. На второй взгляд, худощавое и угловатое лицо не было полностью китайским: глаза, хотя и темные и слегка раскосые, были скорее западными по форме, и цвет его кожи, очень похожий на полированное тиковое дерево, был обязан меньше природе, чем солнцу.

Незнакомец вежливо наклонил голову.
- Я рад, что был вам полезен. Он не улыбнулся, но в его глазах мелькнул огонек, свидетельствующий о том, что его позабавила реакция зала, которую он, несомненно, привык провоцировать; он бросил последний взгляд на собравшихся, слегка поклонился Стонтону и вышел так же внезапно, как и появился, пройдя мимо еще нескольких слуг, поспешивших в комнату в ответ на шум.

- Прошу вас, идите и дайте господину < 00186>. - Выпейте чего-нибудь освежающего, - вполголоса сказал Стонтон слугам и послал их вслед за собой, а Лоренс тем временем занялся своим свертком.
Воск был размягчен летней жарой, отпечаток почти полностью утрачен, и печать не так-то легко снималась или ломалась, вытягиваясь, как мягкая конфета, и оставляя липкие нити на его пальцах. Внутри лежал всего один листок, написанный из Дувра собственноручно Адмиралом Лентоном и в отрывистом стиле официального приказа: достаточно было одного взгляда, чтобы понять его.


…и от вас настоящим требуется без потери времени проехать в Стамбул, чтобы там получить по ведомствам Авраама Мадена, находящегося на службе у Х.
М. < 00191>. Селим III, три яйца, которые теперь по соглашению являются собственностью корпуса Его Величества, должны быть защищены от стихий со всей должной тщательностью для их вынашивания и оттуда немедленно переданы на попечение назначенных им офицеров, которые будут ждать вас в укрытии в Данбаре. …

Последовали обычные мрачные эпилоги, в которых ни вы, ни кто-либо из вас не потерпит неудачи или ответит на свой страх и риск обратным образом; Лоренс передал письмо Грэнби, а затем кивнул ему, чтобы тот передал письмо Райли и Стонтону, которые присоединились к ним в уединении библиотеки.


- - Лоренс,-сказал Грэнби, протягивая ему письмо,-мы не можем сидеть здесь и ждать ремонта, если после этого нам предстоит многомесячное морское путешествие.


- Ну, а как еще ты собираешься ехать?
- Спросил Райли, оторвавшись от письма, которое он читал через плечо Стонтона. - В порту нет ни одного корабля, который мог бы выдержать вес Темерера хотя бы несколько часов; вы не можете лететь прямо через океан, не имея места для отдыха.

- Мы ведь не собирались в Новую Шотландию, а могли добраться только морем, - сказал Грэнби.
- Вместо этого нам придется идти по сухопутному маршруту.

- Да ладно тебе, - нетерпеливо сказал Райли.


- Ну, а почему бы и нет?
- Спросил Грэнби. - Даже если не считать ремонта, он идет по морю, которое находится вне пути,мы теряем века, чтобы обогнуть Индию. Вместо этого мы можем сделать прямой выстрел через Татарию—

- Да, и ты тоже можешь прыгнуть в воду и попытаться доплыть до самой Англии, - сказал Райли.
- Раньше-это лучше, чем поздно, но поздно-это лучше, чем никогда; клятва верности приведет тебя домой гораздо быстрее.

Лоренс вполуха слушал их разговор, перечитывая письмо с новым вниманием.
Было трудно отделить истинную степень срочности от общего содержания набора приказов; но хотя яйца дракона действительно могли вылупиться очень долго, они были непредсказуемы и не могли оставаться бесконечно лежащими. - И мы должны принять во внимание, том, - сказал он Райли, - что если нам не повезет с погодой, то до Басры можно долететь всего за пять месяцев, а оттуда уже лететь по суше в Стамбул.

- И так же вероятно, что мы найдем там не только три яйца, но и трех драконов, - сказал Грэнби; когда Лоренс спросил его, он твердо заявил, что яйца не могут быть далеки от того, чтобы вылупиться; или, по крайней мере, не настолько, чтобы успокоить их.
- Не так уж много пород живут в скорлупе дольше двух лет, - объяснил он, - и Адмиралтейство не купит яиц раньше, чем через полгода после их появления на свет: даже если они будут моложе, вы не можете быть уверены, что они оторвутся. Мы не можем терять время.; почему они посылают за ними нас, а не команду из Гибралтара, я совершенно не понимаю.

Лоренс, менее знакомый с различными местами службы корпуса, еще не рассматривал такую возможность, и теперь ему показалось также странным, что эта задача была поручена им, поскольку они находились гораздо дальше.
- Сколько времени им понадобится, чтобы добраться оттуда до Стамбула?- спросил он с тревогой; даже если большая часть побережья по пути находилась под контролем французов, патрули не могли быть повсюду, и ни один летающий дракон не смог бы найти места для отдыха.

- Две недели, может быть, чуть меньше летишь всю дорогу, - сказал Грэнби.
- Хотя я не думаю, что мы сами сможем сделать это меньше чем за пару месяцев, даже если пойдем по суше.

- В таком случае, - вмешался Стонтон, который с тревогой прислушивался к их беседе, - не должны ли эти приказы самим своим присутствием свидетельствовать о некотором отсутствии срочности?
Осмелюсь сказать, что на то, чтобы письмо дошло так далеко, ушло три месяца. Значит, еще несколько месяцев вряд ли что-то изменят, иначе корпус прислал бы кого-то поближе.

- Если бы можно было послать кого-нибудь поближе, - мрачно сказал Лоренс.
Англия была достаточно сурова для Драконов, чтобы даже одного или двух из них нельзя было легко спасти в любом кризисе, конечно, не в течение месяца, идущего и возвращающегося, и, конечно, не тяжеловес в классе Темерера. Бонапарт, возможно, снова угрожает вторжением через Ла-Манш или атакует Средиземноморский флот, оставляя только Темерер и горстку драконов, дислоцированных в Бомбее и Мадрасе, при любой свободе.

- Нет, - заключил Лоренс, обдумав эти неприятные возможности, - я не думаю, что мы можем сделать какое-либо такое предположение, и в любом случае не существует двух способов читать без потери момента, не тогда, когда Темерер, безусловно, может уйти.
Я знаю, что бы я подумал о капитане с такими приказами, который задержался в порту, когда прилив и ветер были с ним.

Видя, что он начинает склоняться к какому-то решению, Стонтон сразу же начал: - капитан, я прошу вас не принимать всерьез такой большой риск”, а Райли, более прямолинейный после девяти лет знакомства, сказал: - Ради Бога, Лоренс, вы не можете делать ничего такого сумасшедшего.


Он добавил: "И я не называю это медлительностью в порту, ожиданием, пока верноподданные будут готовы; если хотите, то поход по сухопутному маршруту должен скорее походить на отправление сломя голову в шторм, когда недельное терпение принесет ясное небо.


- У вас это звучит так, будто мы с таким же успехом можем перерезать себе глотки, - воскликнул Грэнби.
- Я не отрицаю, что это было бы неловко и опасно с караваном, тащащим товары через все мироздание, но с Темерером никто не доставит нам никаких хлопот, и нам нужно только место, чтобы упасть на ночь.

- И достаточно еды для Дракона размером с первоклассного, - парировал Райли.


Стонтон, кивнув, сразу же ухватился за эту аллею.
- Я думаю, что ты не можешь понять ни крайнего запустения тех мест, которые тебе предстоит пересечь, ни их необъятности. Он порылся в своих книгах и бумагах, чтобы найти Лоуренсу несколько карт этого края: негостеприимное место даже на пергаменте, с несколькими одинокими маленькими городками, разрушающими просторы безымянной пустоши, огромные просторы пустыни, укрепленные за горами; на одной пыльной и крошащейся карте паучьей старомодной рукой было написано "здесь нет воды" 3 Векса в пустой желтой чаше пустыни. - Простите меня за столь резкие слова, но это безрассудный курс, и я убежден, что Адмиралтейство не могло заставить вас следовать ему.

- И я убежден, что Лентону и в голову не могло прийти, что мы будем свистеть полгода по ветру, - сказал Грэнби.
- Люди действительно приходят и уходят по суше; как насчет того парня, Марко Поло, и это было почти два столетия назад?

- Да, и как насчет экспедиции Фитча и Ньюбери, после него, - сказал Райли.
"Три дракона все потерялись в горах, в пятидневной метели, из-за такого же безрассудного поведения—

- Этот человек Таркей, который принес письмо” - сказал Лоуренс Стонтону, прерывая разговор, который должен был закончиться горячими словами, тон Райли стал довольно резким, а бледная кожа Грэнби вспыхнула предательским румянцем.
- Он пришел по суше, не так ли?

- Надеюсь, вы не собираетесь брать его за образец для подражания, - сказал Стонтон.
- Один человек может пойти туда, куда группа идти не может, и очень мало справляется, особенно такой грубый авантюрист, как он. Более того, он рискует только собой, когда уходит: вы должны учитывать, что под Вашим руководством находится невыразимо ценный дракон, чья потеря должна быть более важной, чем даже эта миссия.


- О, прошу вас, давайте уйдем сейчас же, - сказал невыразимо ценный дракон, когда Лоренс принес ему вопрос, все еще неразрешенный.
- По-моему, это очень интересно.- Темерер уже совсем проснулся в относительной вечерней прохладе, и его хвост задергался взад и вперед с энтузиазмом, производя небольшие песчаные стены по обе стороны от берега, не намного выше человеческого роста. - А что за драконами будут эти яйца? Будут ли они дышать огнем?

- Господи, если бы они только дали нам Казилик, - сказал Грэнби.
"Но я ожидаю, что это будет обычный средний вес: такие сделки заключаются, чтобы принести немного свежей крови в ряды.

- Насколько быстрее мы окажемся дома?
- Спросил темерер, склонив голову набок, чтобы одним глазом рассмотреть карты, которые Лоренс разложил на песке. - Ты только посмотри, Лоренс, как далеко уйдет наше плавание, а мне ведь не обязательно всегда иметь ветер, как это бывает на корабле: мы вернемся домой еще до конца лета” - столь же оптимистично, сколь и маловероятно, рассуждал Темерер, не имея возможности так хорошо оценить масштаб карты.; но, по крайней мере, к концу сентября они, скорее всего, снова будут в Англии, и этого стимула было почти достаточно, чтобы отбросить всякую осторожность.

- И все же я не могу пройти мимо этого, - сказал Лоуренс.
- Мы были приписаны к "верности", и Лентон, должно быть, предполагал, что мы вернемся домой вместе с ней. Скитания по старым шелковым дорогам имеют бурный привкус, и вам незачем говорить мне, - добавил он сдержанно, обращаясь к Темереру, - что беспокоиться не о чем.

- Но это не может быть так уж опасно, - неустрашимо сказал Темерер.
- Я же не собираюсь отпускать тебя совсем одну, чтобы тебе было больно.

- Я не сомневаюсь, что вам придется сразиться с армией, чтобы защитить нас, - сказал Лоренс, - но шторм в горах даже вы не сможете победить.
- Напоминание Райли о злополучной экспедиции, затерявшейся на Каракорумском перевале, неприятно резонировало. Лоренс слишком отчетливо представлял себе последствия, если они попадут в смертельный шторм: Темерер, уносимый ледяным ветром, мокрый снег и лед, образующие корочки на краях его крыльев, вне пределов досягаемости любого члена экипажа, чтобы вырвать их оттуда.; кружащийся снег ослеплял их от опасностей окружавших их стен Утесов и кружил их; падающий холод делал его на бесчувственные Градусы тяжелее и медленнее—и хуже добычей льда, без какого-либо укрытия. В таких обстоятельствах Лоренс был бы вынужден выбирать между приказом высадиться на берег, приговором к более быстрой смерти в надежде сохранить жизнь своим людям, или позволить им всем вместе продолжать медленный мучительный путь к гибели: ужас, рядом с которым Лоренс мог бы хладнокровно созерцать смерть в бою.

- Так что чем скорее мы отправимся, тем лучше для того, чтобы легко пересечь его, - возразил Грэнби.
"Август будет лучше, чем октябрь, чтобы избежать метелей.

- И за то, что вместо этого его заживо поджарили в пустыне” - добавил Райли.


Грэнби резко повернулся к нему.
- Я вовсе не хочу сказать, - сказал он с тлеющим взглядом, который опровергал его слова,-что во всех этих возражениях есть что-то старушечье.—

- Потому что на самом деле нет, - резко перебил его Лоренс.
- Вы совершенно правы, том, опасность заключается не в том, что нас особенно преследуют метели, а в том, что мы не имеем первого представления о трудностях этого путешествия. И это мы должны исправить, прежде чем начнем действовать или ждать.


- Если вы предложите этому парню деньги, чтобы он вас проводил, он, конечно, скажет, что дорога безопасна, - сказал Райли.
- А потом с такой же вероятностью оставить тебя на полпути в никуда, без всякой надежды на спасение.

Стаунтон также снова попытался отговорить Лоуренса, когда на следующее утро тот пришел искать Таркая.
- Он иногда приносит нам письма, а иногда выполняет поручения компании в Индии, - сказал Стонтон. - Его отец был джентльменом, по-моему, старшим офицером, и приложил немало усилий к его образованию; но все же этого человека нельзя назвать надежным, несмотря на всю его безупречность манер. Его мать была туземкой женщиной, Тибеткой или Непалькой, или чем-то в этом роде; и он провел лучшую часть своей жизни в диких местах Земли.

- Что касается меня, то я предпочел бы иметь проводника наполовину британца, чем того, кто едва может объяснить, что он такое,-сказал Грэнби позже, когда они с Лоуренсом вместе шли по переулкам Макао; поздние дожди все еще собирались в лужи в канавах, тонкая зеленая полоска перекрывала застоявшуюся пустыню.
- А если бы Таркай не был таким цыганом, от него не было бы никакой пользы, и жаловаться на это бесполезно.

Наконец они нашли временное жилище Таркая: жалкий двухэтажный домишко в китайском квартале с провисшей крышей, поддерживаемый в основном соседями по обеим сторонам; все они прислонились друг к другу, как пьяные старики, и хозяин, нахмурившись, повел их внутрь, бормоча что-то себе под нос.


Таркай сидел в центральном дворе дома, кормил Орла кусками сырого мяса с блюда; пальцы его левой руки были покрыты белыми шрамами там, где дикий клюв порезал его во время предыдущих кормлений, и несколько небольших царапин теперь кровоточили свободно, не обращая на них внимания.
- Да, я приехал по суше, - ответил он на вопрос Лоренса, - но я бы не советовал вам ехать той же дорогой, капитан.; это не очень удобное путешествие, если сравнивать его с морским путешествием. Он не прервал своего занятия, но протянул Орлу еще одну полоску мяса, и тот выхватил ее у него из рук, яростно глядя на них, а ее окровавленные концы свисали из клюва, когда она глотала.

Трудно было решить, как к нему обращаться: ни старший слуга, ни джентльмен, ни туземец-все эти изощренные речевые обороты странно выделялись на фоне лохмотьев его одежды и непотребного окружения; хотя, возможно, он не смог бы найти себе лучшего пристанища, как бы ни был любопытен его внешний вид, да еще с враждебным орлом в качестве спутника.
Он также не делал никаких уступок своей странной промежуточной станции.; некоторая степень самонадеянности почти в его манере, менее формальной, чем та, к которой сам Лоранс привык бы при столь новом знакомстве, почти в решительном неповиновении тому, что его держат на расстоянии слуги.

Но Таркай достаточно охотно отвечал на их многочисленные вопросы и, покормив своего орла и уложив его спать, накрытым капюшоном, он даже открыл сумку, которая несла его туда, чтобы они могли осмотреть жизненно важное снаряжение: особый вид пустынной палатки, подбитой мехом и с укрепленными кожей отверстиями, равномерно расположенными по краям, которые, как он объяснил, могли быть быстро связаны вместе с такими же палатками, чтобы образовать один большой лист, чтобы защитить верблюда или в большем количестве дракона от песчаной бури, града или снега.
Кроме того, там была уютная кожаная фляжка, хорошо натертая воском, чтобы удержать воду внутри, и маленькая жестяная кружка, перевязанная веревочкой, с выгравированными на ней знаками посередине и около края; аккуратный маленький компас в деревянном футляре и толстый журнал, полный маленьких набросанных от руки карт и направлений движения, записанных маленькой аккуратной рукой.

Все это свидетельствовало о пользе и хорошем содержании; он явно знал, что делает, и не выказывал чрезмерного рвения, как опасался Райли, к их обычаю.
- Я и не думал возвращаться в Стамбул, - сказал Таркай, когда Лоренс наконец подошел к ним и спросил, не хочет ли он быть их гидом. - У меня там нет настоящего дела.

- Но есть ли у вас кто-нибудь еще?
- Сказал Грэнби. - Нам потребуется чертовски много времени, чтобы добраться туда без вас, и вы должны оказать своей стране услугу.

- И вам щедро заплатят за ваши труды, - добавил Лоренс.


- Ну что ж, в таком случае, - сказал Таркай, криво усмехнувшись.



- Ну, я только хочу, чтобы вам всем не перерезали горло уйгуры, - сказал Райли с глубоким пессимизмом, сдаваясь после того, как он еще раз попытался за обедом убедить их остаться.
- Вы пообедаете со мной завтра на борту, Лоренс?- спросил он, входя в свою баржу. - Отлично. Я пришлю вам сырую кожу и кузницу корабля, - крикнул он, и его голос снова заглушил звук весел, погружающихся в воду.

- Я никому не позволю перерезать тебе горло, - сказал Темерер с легким негодованием.
- Хотя я хотел бы посмотреть на уйгура; это что-то вроде дракона?

- Что-то вроде птицы, я думаю, - сказал Грэнби; Лоренс сомневался, но ему не хотелось противоречить, когда он сам не был уверен.


- Туземцы, - сказал Таркай на следующее утро.


- О.
- Темерер был немного разочарован; он и раньше видел людей. - Это не очень интересно, но, может быть, они очень свирепы?- с надеждой спросил он.

- У тебя хватит денег, чтобы купить тридцать верблюдов?
- Спросил таркай Лоренса после того, как тот наконец избежал долгого допроса о многих других возможных радостях их путешествия, таких как сильные песчаные бури и замерзшие горные перевалы.

- Мы летим самолетом, - смущенно сказал Лоренс.
- Темерер понесет нас, - добавил он, гадая, не ослышался ли Таркай.

- До самого Дуньхуана, - спокойно ответил Таркай.
- Тогда нам нужно будет купить верблюдов. Один верблюд может нести достаточно воды в течение дня, для Дракона его размера; и тогда, конечно, он может съесть верблюда.

- Действительно ли такие меры необходимы?
- Сказал Лоренс, огорченный потерей такого количества времени: он рассчитывал быстро пересечь пустыню на крыле. - При необходимости темерер может покрыть более ста миль в день; конечно, мы сможем найти воду на таком пространстве.

- Только не в Такламакане, - сказал Таркай.
- Караванные пути умирают, и города умирают вместе с ними; оазисы по большей части потерпели неудачу. Мы должны были бы найти достаточно для нас и верблюдов, но даже это будет неприятно. Если вы не готовы рискнуть его смертью от жажды, мы несем свою собственную воду.

Это, естественно, положило конец всем дальнейшим спорам, и Лоренс был вынужден обратиться к сэру Джорджу за некоторой помощью в этом деле, так как после своего отъезда из Англии он не ожидал, что его готовые средства понадобятся для размещения тридцати верблюдов и припасов для сухопутного путешествия.
- Чепуха, это пустяк, - сказал Стонтон, отказываясь от предложенной ему рукописи. - Осмелюсь сказать, что в результате вашей миссии я получу пятьдесят тысяч фунтов, когда все будет сказано и сделано. Я только хотел бы не думать, что ускоряю вас на пути к вашей гибели. Лоренс, простите меня за столь неприятное предположение; я не хотел бы внушать вам ложных подозрений, но эта возможность терзает меня с тех пор, как вы решили уехать. А не могло ли это письмо случайно быть подделано?

Лоренс удивленно посмотрел на него, и Стонтон продолжал:—вспомните, что приказы, если они были честными, должны были быть написаны до того, как известие о вашем успехе здесь, в Китае, достигло Англии-если только эти известия действительно дошли до них.
Подумайте только, какое впечатление произвели бы на вас и Темерера столь недавно завершенные переговоры, если бы вы бесцеремонно удалились в самый разгар их: вам пришлось бы с самого начала улизнуть из страны, как вору, а оскорбление такого масштаба, несомненно, означало бы войну. Мне трудно представить себе какую-либо причину, по которой министерство должно было послать такие приказы.

Лоренс послал за письмом и за Грэнби; они вдвоем внимательно изучили его в ярком солнечном свете, падавшем из выходящих на восток окон.
- Будь я проклят, если разбираюсь в таких вещах, но мне кажется, что это рука Лентона, - с сомнением проговорил Грэнби, возвращая его обратно.

Письма были косыми и дрожащими, но такого рода недуг, как он не сказал Стаунтону, не был редкостью; авиаторов брали на службу в возрасте семи лет, и наиболее многообещающие из них часто становились бегунами к десяти годам, с печальным пренебрежением к учебе в пользу практических занятий: его собственные молодые кадеты были склонны ворчать на его настойчивые требования научиться писать изящным почерком и практиковаться в тригонометрии.


- Да и кто станет возиться с ней, с любой дорогой?
- Сказал Грэнби. - Этот французский посол, околачивающийся в Пекине, де Гинь, - он уехал еще раньше нас, и теперь, я думаю, он уже на полпути во Францию. Кроме того, он прекрасно знает, что переговоры окончены.

- За этим могут стоять французские агенты, менее осведомленные,-сказал Стонтон, - или еще хуже, зная о вашем недавнем успехе, пытающиеся заманить вас в ловушку.
Разбойники в пустыне вряд ли откажутся взять взятку, чтобы напасть на вас, и есть что-то слишком удобное в том, чтобы доставить это сообщение, как раз когда лояльность была повреждена, и вы наверняка будете раздражены вашей вынужденной задержкой.

- Ну, я не делаю секрета из того, что мне самому пришлось идти, несмотря на все эти возражения и уныние,-сказал Грэнби, когда они возвращались в свою резиденцию: команда уже начала безумную суету приготовлений, и беспорядочные узлы начали складываться на берегу.
- Так что это может быть опасно; в конце концов, мы не няньки для больного ребенка. Драконы созданы для того, чтобы летать, и еще девять месяцев такого сидения на палубе и на берегу будут губить его боевую мощь.

- И о половине мальчиков, если они уже не испорчены, - мрачно сказал Лоренс, наблюдая за ужимками младших офицеров, которые еще не совсем смирились с тем, что их так внезапно отправляют обратно на службу, и вели себя более шумно, чем ему хотелось бы видеть от дежурных.


- Аллен, - резко окликнул его Грэнби,-осторожнее со своими проклятыми ремнями безопасности, если только ты не хочешь начать с них.
- Несчастный молодой прапорщик не пристегнул должным образом свою летную сбрую, и длинные карабинные ремни волочились по земле позади него, обещая подставить подножку ему и любому другому члену экипажа, который пересечет его путь.

Мастер Феллоус из наземной команды и его помощники все еще трудились над летательным аппаратом, еще не починившимся после пожара: множество ремней были жесткими и твердыми от соли, сгнившими или прогоревшими насквозь, которые требовали замены; кроме того, несколько пряжек скрутились и скрутились от жары, и оружейник Пратт тяжело дышал над своей импровизированной Кузницей на берегу, когда он снова стучал ими прямо и ровно.


- Еще мгновение, и я увижу, - сказал Темерер, когда они надели его, чтобы попробовать, и прыгнул вверх в жалящем облаке песка.
Он пролетел небольшой круг и приземлился, приказав команде: - пожалуйста, немного затяните левый плечевой ремень и удлините крейсер”, но после нескольких десятков небольших корректировок он объявил, что доволен всем.

Они отложили его в сторону, пока он обедал: громадная рогатая корова, зажаренная на вертеле и украшенная грудами зеленого и алого перца с почерневшей кожицей, а также большой горой грибов, к которым он привык в Кейптауне; тем временем Лоренс отправил своих людей обедать и отправился на веслах к "верности", чтобы в последний раз поесть с Райли, веселым, хотя и тихим; они пили не очень много, а потом Лоренс дал ему последние письма для матери и для Джейн Роланд, причем официальная почта уже была разменяна.


- Бог в помощь, - сказал Райли, провожая его взглядом; солнце было низко и почти скрыто за городскими зданиями, когда Лоренс греб обратно к берегу.
Темерер дочиста обглодал последние кости, и мужчины уже выходили из дома. - Все ложь хороша, - сказал Темерер, когда они снова вытащили его, а затем команда поднялась на борт, защелкивая свои индивидуальные ремни безопасности на Темерере своими запирающими карабинами.

Таркай, застегнув шляпу на ремне под подбородком, легко вскарабкался наверх и спрятался возле Лоренса, у самого основания шеи Темерера;орел в капюшоне сидел в маленькой клетке, притороченной к его груди.
Внезапно с "верности" донесся внезапный грохот пушечного огня: официальный салют, и Темерер радостно взревел в ответ, в то время как флаг-сигнал вырвался с грот-мачты: попутный ветер. С быстрым движением мускулов и сухожилий, с глубоким глубоким вздохом под кожей, когда все воздушные камеры широко раздулись, Темерер был уже наверху, а порт и город катились под ним.


Глава 2


Они летели быстро, очень быстро; Темерер наслаждался возможностью хоть раз расправить крылья, чтобы никто из более медленных спутников не удержал его.
Хотя поначалу Лоренс был немного осторожен, Темерер не выказывал ни малейших признаков перенапряжения, ни жара в мышцах его плеч, и через несколько дней Лоренс позволил ему самому выбирать темп, как ему хотелось. Озадаченные и любопытные чиновники спешили им навстречу всякий раз, когда они спускались за едой в какой-нибудь крупный город, и Лоренс не раз был вынужден надевать тяжелую золотую драконью мантию-подарок императора, - чтобы их вопросы и требования к оформлению документов перешли в формальные поклоны и скрип, хотя, по крайней мере, ему не нужно было чувствовать себя неприлично одетым, как в своем импровизированном зеленом сюртуке. Там, где это было возможно, они стали избегать поселений, покупая еду Темера непосредственно у пастухов в полях и ночуя каждую ночь в уединенных храмах, придорожных павильонах и однажды покинутом военном форпосте с давно провалившейся крышей, но все еще наполовину стоявшими стенами: они натянули навес из своих связанных вместе палаток на остатки и развели костер из старых разбитых балок для трута.

- На север, вдоль хребта Удан, до Лояна, - сказал Таркай.
Он оказался тихим и неразговорчивым собеседником, чаще всего направляя их курс молчаливым указательным пальцем, постукивая по компасу, закрепленному на ремнях Темерера, и предоставляя Лоренсу самому определять направление движения судна. Но в тот вечер, когда они сидели у костра и Темер с интересом смотрел вниз, он по просьбе Лоренса начертил на земле дорожку. - А потом мы повернем на запад, к старой столице, к Сианю.- Чужеземные названия ничего не значили для Лоуренса,каждый город был написан по-разному на семи разных картах, которые Таркай искоса рассматривал и не решался посмотреть. Но Лоренс мог следить за их продвижением по солнцу и звездам, поднимаясь каждый день на своих новых местах по мере того, как полет Темерера поглощал мили.

Города и деревни сменяли друг друга, дети бежали по земле под мчащейся тенью Темерера, махали руками и кричали высокими неразборчивыми голосами, пока не отстали; внизу текли реки, а слева вздымались старые угрюмые горы, покрытые зеленым мхом и опоясанные неохотными облаками, не способными вырваться из-за вершин.
Проходящие мимо драконы обходили их стороной, почтительно спускаясь в нижние ряды воздуха, чтобы уступить место Темереру, за исключением одного из гладких нефритовых драконов-грейхаундов, имперских курьеров, которые летали на высотах слишком холодных и тонких для других пород, ныряли вниз с веселым приветствием, порхая вокруг головы Темерера, как колибри, и так же быстро уносились вверх и прочь.

По мере того как они продвигались на север, ночи перестали быть такими душными и жаркими, а вместо этого стали приятно теплыми и домашними; охота была обильной и легкой, даже когда они не натыкались на один из огромных кочевых стад, и хорошей пищей для остальных.
До Сианя оставалось меньше суток полета, поэтому они рано прервали свое путешествие и разбили лагерь у небольшого озера: три красивых оленя были зажарены на ужин им и Темереру, а мужчины тем временем жевали печенье и свежие фрукты, принесенные местным фермером. Грэнби усадил Роланда и Дайера упражняться в чистописании у камина, а Лоренс тем временем пытался разобрать их попытки заняться тригонометрией. Они были выполнены в воздухе и с помощью пластин, подчиненных всем силам ветра, представляли собой довольно серьезную проблему, но он был рад видеть, что по крайней мере их расчеты больше не производили гипотенузы короче, чем другие стороны их треугольников.

Темерер, освободившись от упряжи, сразу же нырнул в озеро: со всех сторон его подпитывали горные ручьи, а дно было выложено гладкими обломками камней; сейчас, на пороге августа, оно было немного мелковато, но ему удавалось перебросить воду через спину, и он с большим энтузиазмом резвился и извивался на гальке.
- Это очень освежает, но теперь, наверное, пора поесть?- сказал он, вылезая и многозначительно глядя на жарящегося оленя.; но повара угрожающе замахали на него своими огромными вертелами, все еще не удовлетворенные своей работой.

Он слегка вздохнул и встряхнул своими крыльями, забрызгав их все коротким дождем, от которого зашипел костер, и устроился на берегу рядом с Лоренсом.
- Я очень рад, что мы не стали ждать и плыть морем; как хорошо лететь прямо, так быстро, как только можно, на многие мили, - сказал он, зевая.

Лоренс посмотрел вниз; конечно, в Англии не было таких полетов: за неделю, подобную последней, они пролетели бы от одного конца островов до другого и обратно.
- Вы хорошо искупались?- спросил он, меняя тему разговора.

- О да, эти камни были очень хороши, - задумчиво произнес Темерер, - хотя и не так приятно, как с Мэй.


Лун Цинь Мэй, очаровательный Императорский дракон, был близким другом Темерера в Пекине; после их отъезда Лоренс опасался, что Темерер втайне тоскует по ней.
Но это внезапное упоминание показалось ему нелогичным; да и Темерер не казался особенно влюбленным в своем тоне. Затем Грэнби сказал: "О Боже! - - и встал, чтобы крикнуть через весь лагерь:" Мистер Феррис! Мистер < 00381>. Феррис, скажи этим мальчикам, чтобы они налили эту воду, а сам сходи принеси воды из ручья, пожалуйста.

- Темерер!
- Сказал Лоренс, багровея от понимания.

- - Да.
Темерер озадаченно посмотрел на него. - Ну, разве тебе не приятнее быть с Джейн, чем с кем-то другим?—

Лоренс поспешно встал и сказал: - мистер
Грэнби, пожалуйста, позови людей обедать сейчас же - , - и, сделав вид, что не слышит неуверенного, сдавленного веселья в голосе Грэнби, он сказал:” Да, сэр", - и убежал.


Сиань был древним городом, бывшей столицей нации и полным воспоминаний о славе, тонкая россыпь повозок и одиноких путешественников на широких и заросших сорняками дорогах, ведущих в город; они летели над высокими рвами из серого кирпича, башнями пагод, стоящими темными и пустыми, только несколько охранников в их униформе и пара ленивых алых драконов зевали.
Сверху улицы делили город на шахматные квадратики, отмеченные храмами дюжины видов, неуместными минаретами, стоящими бок о бок с остроконечными крышами пагод. Узкие тополя и старые-престарые сосны с хрупкими пучками зеленых иголок окаймляли аллеи, и они были встречены на мраморной площади перед главной пагодой магистратом города, собравшимися чиновниками и кланявшимися в своих мантиях: известие об их приближении опережало их, вероятно, на крыльях курьера нефритового дракона. Они пировали на берегу реки Вэй в старом павильоне с видом на шелестящие пшеничные поля, на горячем молочном супе и шашлыках из баранины, три овцы, зажаренные вместе на вертеле для Темерера, и магистрат церемонно сломал ветки ивы на прощание, когда они уходили: пожелания благополучного возвращения.

Два дня спустя они спали рядом с Тяньшуй в пещерах, выдолбленных в Красной скале, полных безмолвных неулыбчивых Будд, руки и лица которых тянулись от стен, одежды были задрапированы в вечные складки камня, а снаружи за отверстиями грота шел дождь.
Монументальные фигуры глядели им вслед сквозь нескончаемый туман, пока они летели вперед, выслеживая реку или ее притоки теперь в самом сердце горного хребта, узкие извилистые проходы не намного шире размаха крыльев Темерера. Он наслаждался полетом через них на огромной скорости, растягиваясь до предела, его кончики крыльев почти задевали неуклюжие деревца, которые торчали сбоку от склонов, пока однажды утром причудливый порыв ветра внезапно не пронесся через узкий проход, поймав крылья Темерера на взмахе, и почти швырнул его на скалу.

Он пронзительно закричал и сумел с отчаянным змеящимся поворотом развернуться в воздухе и поймать себя на ногах против почти вертикального склона.
Рыхлый сланец и скала сразу же уступили место, маленькая чахлая поросль зеленых саженцев и травы оказалась недостаточной, чтобы стабилизировать землю под его весом.- Крикнул Грэнби в свою говорящую трубу: Темерер инстинктивно пытался снова взлететь в воздух и только ускорил падение. Крепко сжав крылья, он с трудом, цепляясь и размахивая руками, спустился вниз по склону и неуклюже приземлился поперек русла ручья, его бока вздымались.

- Прикажи солдатам разбить лагерь,-быстро приказал Лоренс Грэнби, отстегивая карабинные кольца, и спустился вниз серией полуправляемых прыжков, едва успев ухватиться пальцами за ремни, прежде чем спуститься еще на двадцать футов и поспешить к голове Темерера.
Он поник, щупальца и оборки дрожали от его слишком быстрого дыхания, а ноги дрожали, но он держался, пока бедные носильщики и наземная команда шатаясь спускались, все они наполовину задыхались и запеклись от серой грязи, выброшенной во время лихорадочного спуска.

Хотя они не прошли и часа, все были рады остановиться и отдохнуть, люди бросились на пыльную желтую траву-берег, как это сделал сам Темерер.
- Вы уверены, что вам нигде не больно?- С тревогой спросил Лоренс, пока Кейнс, бормоча что-то себе под нос, карабкался по плечам Темерера, осматривая суставы крыльев.

- Нет, я в порядке, - сказал Темерер, выглядя скорее смущенным, чем обиженным, хотя он был рад искупать свои ноги в ручье и протянуть их, чтобы они были чистыми, некоторые из грязи и гальки проползли под твердым гребнем кожи вокруг когтей.
Потом он закрыл глаза и лег вздремнуть, не выказывая ни малейшего желания куда-нибудь идти: - я вчера хорошо поел; я не очень голоден”, - ответил он, когда Лоренс предложил ему пойти на охоту, сказав, что он предпочитает спать. Но через несколько часов Таркай появился снова—если это можно было назвать появлением, когда его первоначальное отсутствие прошло совершенно незамеченным—и предложил ему дюжину жирных кроликов, которых он взял с орлом. В обычное время они вряд ли дали бы ему несколько кусочков, но китайские повара растянули их тушеной солониной, репой и свежей зеленью, и Темерер сделал из них достаточно восторженную еду, кости и все остальное, чтобы дать ложь его предполагаемому отсутствию голода.

Он был немного застенчив даже на следующее утро, встав на задние лапы и пробуя воздух языком так высоко, как только мог вытянуть голову, пытаясь почувствовать ветер.
Потом с упряжью что-то было не так, и ему было как-то нелегко ее описать, что потребовало нескольких длительных корректировок; потом он почувствовал жажду, а вода за ночь стала слишком мутной, чтобы пить, так что им пришлось нагромоздить камни для импровизированной плотины, чтобы образовать более глубокий бассейн. Лоренс уже начал подумывать, что, может быть, он поступил нехорошо, не настаивая на том, чтобы они снова поднялись наверх сразу же после несчастного случая, но Темерер вдруг сказал: - очень хорошо, пойдем”, - и бросился вперед, как только все оказались на борту.

Напряжение в его плечах, вполне осязаемое с того места, где сидел Лоренс, немного прошло в воздухе, но Темерер все еще шел с большей осторожностью, медленно летя, пока они оставались в горах.
Прошло три дня, прежде чем они встретились и переправились через желтую реку, настолько забитую илом, что она казалась не столько водным потоком, сколько каналом из движущейся земли, охряной и коричневой, с толстыми комьями травы, растущими на поверхности воды с зеленых берегов. Им пришлось купить связку сырого шелка с проходящей мимо речной баржи, чтобы процеживать воду, прежде чем ее можно было пить, и их чай все равно имел резкий и глинистый вкус.

- Я никогда не думал, что буду так рад увидеть пустыню, но я мог бы поцеловать песок, - сказал Грэнби несколько дней спустя: река осталась далеко позади, и горы резко уступили в тот день предгорьям и заросшему кустарником плато.
Коричневая пустыня была видна из их лагеря на окраине Увэя. - Я полагаю, что вы можете бросить всю Европу в эту страну и никогда больше ее не найти.

- Эти карты совершенно неверны” - согласился Лоренс, еще раз записав в своем журнале дату и свои предположения относительно пройденных миль, которые, судя по картам, должны были привести их почти в Москву.
- Мистер < 00419>. Таркай, - сказал он, когда проводник присоединился к ним у костра, - надеюсь, ты пойдешь со мной завтра покупать верблюдов?

- Мы еще не добрались до Такламакана, - сказал Таркай.
- Это Гоби, верблюды нам пока не нужны. Мы будем только огибать его края; там будет достаточно воды. Впрочем, я думаю, что в ближайшие дни неплохо было бы купить немного мяса, - добавил он, не сознавая, какое смущение он им внушает.

- Одной пустыни должно быть достаточно для любого путешествия, - сказал Грэнби.
- В таком случае мы будем в Стамбуле на Рождество.

Таркай поднял бровь.
- Мы проехали больше тысячи миль за две недели пути, и вы, конечно же, не можете быть недовольны такой скоростью.- Он нырнул в палатку с припасами, чтобы осмотреть их запасы.

- Конечно, достаточно быстро, но вряд ли это принесет пользу всем, кто ждет нас дома,-с горечью сказал Грэнби, слегка покраснев от удивленного взгляда Лоренса, и добавил:-Мне очень жаль, что я такой медведь, но только моя мать живет в Ньюкасле-на-Тайне, и мои братья.


Этот город находился почти на полпути между укрытием в Эдинбурге и менее крупным в Мидлсбро и обеспечивал большую часть британских запасов угля: естественная цель, если бы Бонапарт решил устроить бомбардировку побережья, и та, которую было бы трудно защитить с воздушным корпусом, разбросанным тонким слоем.
Лоренс молча кивнул.

- А у тебя много братьев?
- Спросил темерер, не сдерживаемый этикетом, который не позволял Лорансу потакать собственному любопытству: Гранби никогда раньше не говорил о своей семье. - А с какими драконами они служат?

- Они ведь не авиаторы,-сказал Грэнби и с некоторым вызовом добавил: - мой отец был торговцем углем, а два моих старших брата теперь работают на дядю.


- Ну, я уверен, что это тоже интересная работа, - сказал Темерер с искренним сочувствием, не понимая, как сразу же понял Лоренс: с овдовевшей матерью и дядей, у которого наверняка были собственные сыновья, чтобы обеспечить их, Грэнби, вероятно, был отправлен в корпус, потому что его семья не могла позволить себе содержать его.
Семилетнего мальчика можно было содержать за небольшую сумму и таким образом обеспечить ему профессию, если не вполне респектабельную, в то время как его семья экономила ему комнату и стол. В отличие от флота, для получения такого места не требовалось никакого влияния или семейных связей: скорее всего, в корпусе не хватало претендентов.

- Я уверен, что там будут стоять канонерские лодки,-сказал Лоренс, тактично меняя тему разговора.
- А еще поговаривали о том, чтобы использовать ракеты Конгрива для защиты от воздушных бомбардировок.

- Я полагаю, что это могло бы помочь нам отогнать французов: если мы сами подожжем город, то у них не будет причин беспокоиться о нападении, - сказал Грэнби, пытаясь сохранить свое обычное добродушие; но вскоре он извинился и забрал свой маленький спальный мешок в угол их шатра, чтобы поспать.



Еще через пять дней полета они добрались до ворот Цзяюй-заброшенной крепости на заброшенной земле, построенной из твердого желтого кирпича, который можно было бы выжечь из самого песка, окружавшего ее, внешних стен высотой в три Темера и толщиной почти в два фута: последний форпост, стоящий между сердцем Китая и западными областями, ее более поздними завоеваниями.
Стражники были угрюмы и недовольны своими постами, но даже так больше походили на настоящих солдат в глазах Лоуренса, чем счастливые новобранцы, которых он видел бездельничающими на большинстве аванпостов в остальной части страны; хотя у них было всего лишь несколько плохо забытых мушкетов, их обернутые кожей рукояти мечей имели жесткий блеск от долгого использования. Они очень внимательно рассматривали загривок Темерера, как будто подозревая его в обмане, пока он не поднял его и не фыркнул на одного из них за то, что тот зашел так далеко, что дернул за корешки.; затем они стали немного осмотрительнее, но все же настояли на том, чтобы обыскать все рюкзаки отряда, и подняли шум из-за единственного предмета, который Лоренс решил взять с собой вместо того, чтобы оставить на борту "верности": Красной фарфоровой вазы необычайной красоты, которую он приобрел в Пекине.

Они вынесли огромный текст, часть юридического кодекса, который регулировал экспорт из страны, изучали предметы, спорили между собой и с Таркаем и требовали векселя, который Лоранс никогда не получал; в раздражении он воскликнул: - ради Бога, это подарок для моего отца, а не предмет торговли”, и этот перевод, казалось, наконец успокоил их.
Лоренс пристально наблюдал, как они заворачивают его обратно: он не хотел потерять эту вещь теперь, когда она прошла через вандализм и огонь и три тысячи миль нетронутой.; он считал, что это его лучший шанс склонить лорда Аллендейла, известного коллекционера, к усыновлению, которое, несомненно, воспламенит гордый нрав, уже не слишком довольный тем, что Лоуренс стал авиатором.

Осмотр затянулся до полудня, но ни у кого из них не было ни малейшего желания оставаться еще на одну ночь в этом несчастном месте: когда-то это было место радостных прибытий, караванов, достигших своего безопасного места назначения, и других отправляющихся в обратный путь, теперь это была только последняя остановка изгнанников, вынужденных покинуть страну; миазмы горечи задержались.


- Мы доберемся до Юмена еще до наступления самого жаркого дня, - сказал Таркай, и Темерер сделал большой глоток из цистерны крепости.
Они вышли через единственный выход - единственный огромный туннель, идущий от внутреннего двора и проходящий через всю длину передних зубчатых стен, тусклые потрескивающие фонари через редкие промежутки мерцали на стенах, почти покрытых чернилами, и в некоторых местах были выгравированы когти дракона, последние печальные послания перед отъездом, молитвы о милосердии и о том, чтобы однажды вернуться домой. Не все были старыми; свежие широкие разрезы на краю туннеля пересекали другие, выцветшие буквы, и Темерер остановился, чтобы спокойно прочитать их Лоренсу.:

Десять тысяч ли между мной и твоей могилой,

Еще десять тысяч ли мне еще предстоит проехать.


Я расправляю крылья и выхожу на безжалостное солнце.



За тенью глубокого туннеля солнце действительно было безжалостным,а земля сухой и потрескавшейся, покрытой песком и мелкой галькой.
Когда они снова загрузились на улице, два повара-китайца, которые за ночь стали тихими и несчастными, несмотря на отсутствие малейших признаков тоски по дому на протяжении всего их путешествия до сих пор, отошли немного в сторону и каждый из них поднял камешек и бросил его в стену, что показалось Лоренсу странной враждебностью: камешек Цзин Чао отскочил, но другой, брошенный Гонг Су, заскользил и скатился по наклонной стене на землю. При этих словах он коротко ахнул и тотчас же обратился к Лоренсу с потоком извинений, смысл которых даже Лоренс с его весьма скудным запасом китайских слов понял: он не собирался идти дальше.

- Он говорит, что камешек не вернулся, а это значит, что он никогда не вернется в Китай, - перевел Темерер; тем временем Цзин Чао уже передавал ему свой сундук со специями и кухонными принадлежностями, чтобы положить его вместе с остальным снаряжением, очевидно, успокоенный так же, как и Гун Су был огорчен.


- Ну же, это неразумное суеверие", - сказал Лоуренс Гонг Су.
- Вы особенно уверяли меня, что не возражаете против отъезда из Китая, и я выдал вам жалованье за шесть месяцев вперед. Вы не можете ожидать, что я заплачу вам еще больше за ваше путешествие теперь, когда вы работаете меньше месяца и уже нарушаете наш контракт.

Гонг Су принес еще одни извинения: он оставил все деньги дома у своей матери, которую во всем остальном считал совершенно нищей и одинокой, хотя Лоренс встретил эту толстую и довольно грозную даму вместе с ее одиннадцатью другими сыновьями, когда они все приехали проводить Гонг Су из Макао.
- Ну что ж, - сказал Наконец Лоренс, - я дам вам еще немного, чтобы вы могли начать свой путь, но все же вам лучше пойти с нами. Вам потребуется ужасно много времени, чтобы добраться домой по суше, не считая расходов, и я уверен, что вскоре вы почувствуете себя очень глупо, потакая своей фантазии таким образом.- По правде говоря, из этих двух Лоуренс предпочел бы пощадить Цзин Чао, который был в основном сварлив и постоянно ругал наземную команду по-китайски, если бы они не относились к его припасам с той тщательностью, которую он считал уместной. Лоренс знал, что некоторые из мужчин начали тихо расспрашивать Темерера о значении некоторых слов, чтобы понять, что им говорят; Лоренс и сам подозревал, что многие замечания Цзин Чао были невежливыми, и если так, то ситуация, несомненно, станет трудной.

- Возможно, это только означает, что вы полюбите Англию настолько, что решите поселиться там, но в любом случае я уверен, что ничего хорошего не выйдет из того, что вы испугаетесь такого предзнаменования и попытаетесь избежать своей участи, какой бы она ни была.
Это произвело впечатление, и после некоторого раздумья Гонг Су действительно поднялся на борт; Лоренс покачал головой, пораженный всей этой глупостью, и повернулся, чтобы сказать Темереру:

- Ах да, - виновато вздрогнув, сказал Темерер, делая вид, что не видит удобного валуна размером примерно в половину человеческого роста, который, если бы его швырнули в стену, скорее всего, заставил бы стражников вскипеть в тревоге, убежденных, что они находятся под обстрелом осадных орудий.
- Мы ведь когда-нибудь вернемся, Лоренс, правда?- он оставил позади не только горстку других небесных драконов, которые были всем его родом в этом мире, и роскошь императорского двора, но и обычные и бессознательные вольности, которые Китайская система показывала всем драконам как само собой разумеющееся, обращаясь с ними очень мало отличаясь от людей вообще.

У Лоуренса не было таких веских причин желать вернуться: для него Китай был лишь ареной глубокого беспокойства и опасности, болотом внешней политики, и если быть честным, то даже в некоторой степени ревнивым; сам он не испытывал никакого желания когда-либо вернуться.
- Когда кончится война, в любое время, когда ты захочешь,-сказал он спокойно, однако, и положил руку на ногу Темерера, успокаивая его, в то время как команда закончила готовить его к полету.


Глава 3


Они покинули зеленый оазис Дуньхуана на рассвете, верблюжьи колокольчики ворчливо звенели, когда звери неохотно тащились прочь по гребням дюн, их косматые плоские ноги путались в резких линиях хребтов, которые разрезали солнечный свет на части: дюны были похожи на океанские волны, запечатленные пером и чернилами, с одной стороны совершенно белые, а с другой-чистая тень, отпечатанная на бледно-карамельном песке.
Караванные пути развязывались один за другим и расходились на север и юг, соединяясь друг с другом кучами костей с наваленными на них остекленевшими верблюжьими черепами. Таркай повернул головку ведущего верблюда на юг, длинный караван следовал за ним: верблюды знали свое дело, даже если их все еще неуклюжие всадники не знали. Темерер поплелся следом, как непропорционально большая пастушья собака, достаточно далеко, чтобы успокоить их, и достаточно близко, чтобы удержать любого из них от попытки убежать тем же путем, каким они пришли.

Лоренс ожидал ужасного солнца, но так далеко на севере пустыня не выдержала жары: к полудню человек промок до нитки от пота; через час после наступления темноты он промерз до костей, а ночью по бочкам с водой полз белый иней.
Орел питался бурыми пятнистыми ящерицами и маленькими мышами, видя только тени, беспокойно метавшиеся под камнями; Темерер ежедневно уменьшал караван верблюдов на одного человека.; остальные ели тонкие, жесткие полоски сушеного мяса, жевали часами, а грубый чай смешивали в мерзкую, но питательную кашицу с овсяной мукой и жареными пшеничными ягодами. Бочки были оставлены для Темерера; их собственные запасы поступали из мешков с водой, которые каждый человек носил для себя, наполняя их через день или около того из маленьких разлагающихся колодцев, в основном пропитанных солью, или из неглубоких лужиц, заросших тамарисками, корни которых гнили в грязи: вода была желтой, горькой и густой, едва пригодной для питья, даже когда ее кипятили.

Каждое утро Лоренс и Темерер брали Таркая наверх и высматривали впереди каравана наилучший путь, хотя мерцающая дымка всегда искажала горизонт, ограничивая обзор; Тяньшаньская гряда на юге, казалось, плыла над размытым миражом, как будто синие выступающие горы были отделены от Земли совершенно другой плоскостью.


- Как здесь одиноко”-сказал Темерер, хотя ему нравилось летать: жар солнца, казалось, делал его особенно жизнерадостным, возможно, воздействуя каким-то особенным образом на воздушные мешки, которые позволяли драконам летать, и ему не требовалось особых усилий, чтобы удержаться в воздухе.


Они с Лоренсом часто останавливались вместе в течение дня: Лоренс читал ему вслух, а Темерер рассказывал о своих попытках поэзии-привычка, приобретенная в Пекине, где она считалась более подходящим занятием для небожителей, чем война; когда солнце опускалось ниже, они поднимались в воздух, чтобы догнать остальную часть каравана, следуя в сумерках за жалобным звоном верблюжьих колокольчиков.


- Сэр, - сказал Грэнби, подбегая к Лоуренсу, когда они спускались, - один из этих парней пропал, повар.


Они тотчас же снова поднялись наверх, но бедняги нигде не было видно; ветер был заботливой экономкой, подметавшей верблюжьи тропы почти так же быстро, как они были сделаны, и заблудиться на десять минут было так же хорошо, как и на целую вечность.
Темерер летел низко, бесплодно прислушиваясь к звону верблюжьих колокольчиков; ночь наступала быстро, и удлиняющиеся тени дюн сливались в однообразную темноту. - Я больше ничего не вижу, Лоренс, - печально сказал Темерер: на небе показались звезды, и осталась только тонкая полоска Луны.

- Завтра мы еще посмотрим", - сказал Лоренс, чтобы успокоить его, но без особой надежды; они снова сели у палаток, и Лоренс молча покачал головой, спускаясь в ожидающий круг лагеря; он с радостью взял чашку густого чая и согрел свои замерзшие руки и ноги у низкого колеблющегося костра.


- Верблюд-это еще худшая потеря, - сказал Таркай, отворачиваясь и пожимая плечами, грубо, но правдиво: Цзин Чао никому не нравился.
Даже Гонг Су, его соотечественник и самый давний знакомый, только один раз вздохнул и повел Темерера к поджаренному верблюду, приготовленному сегодня на костре с чайными листьями, чтобы попытаться изменить вкус.


Немногочисленные города-оазисы, через которые они проезжали, были узкими местами по духу, менее враждебными, чем озадаченные незнакомцами: базарные площади ленивые и медлительные, люди в черных шапочках курили и пили пряный чай в тени, с любопытством наблюдая за ними; Таркай время от времени обменивался несколькими словами на китайском и других языках.
Улицы были не в лучшем состоянии, в основном занесенные песком и прорезанные глубокими каналами, изрытыми древними следами от усеянных гвоздями колес повозок. Они купили мешки миндаля и сушеных фруктов, сладких прессованных абрикосов и винограда, наполнили свои мешки водой из чистых глубоких колодцев и продолжили свой путь.

Верблюды начали стонать рано ночью, что было первым предупреждением; когда стража пришла за Лоуренсом, созвездия уже были поглощены низко надвигающейся тучей.


- Пусть Темерер пьет и ест; это может продлиться некоторое время,-сказал Таркай; двое матросов с земли сорвали крышку с двух плоских деревянных окурков и смахнули влажные, остывающие опилки с набухших кожаных мешков внутри, затем Темерер опустил голову, чтобы они могли вылить смесь воды и льда в его рот: после почти недельной практики он не пролил ни капли, но плотно сжал челюсти, прежде чем снова поднять голову, чтобы проглотить.
Невесомый верблюд закатил глаза и попытался вырваться от своих собратьев, но безуспешно.; Пратт и его напарник, оба рослые мужчины, потащили его за палатки; Гонг Су провел ножом по его шее, ловко поймав брызнувшую кровь в чашу; и Темерер без энтузиазма упал: он устал от верблюда.

До укрытия оставалось еще около пятнадцати человек, и Грэнби расставил повивальных бабок и прапорщиков, в то время как наземные матросы укрепляли палатки более надежно; слой рыхлого мелкого песка уже хлестал по поверхности дюн и жалил их руки и лица, хотя они подняли воротники и обернули шейные платки вокруг ртов и носов.
Густые, подбитые мехом палатки, в которых они так радовались холодным ночам, теперь становились невыносимо жаркими, когда они боролись, толкались и теснились среди верблюдов, и даже тонкий кожаный шатер, который они подняли, чтобы защитить Темерера, и сами были удушающе близки.

А потом на них обрушилась песчаная буря: яростное шипение, не имеющее ничего общего с шумом дождя, который без устали бил о кожаную стену палатки.
Этот шум нельзя было игнорировать; он поднимался и опускался непредсказуемыми всплесками, от криков до шепота и обратно, так что они могли лишь коротко и беспокойно вздремнуть; и лица вокруг них покрывались синяками от усталости. Они не рискнули зажечь много фонарей в палатке; когда солнце село, Лоренс сидел у головы Темерера в почти полной темноте, прислушиваясь к завыванию ветра.

- Некоторые называют карабуран работой злых духов” - сказал Таркай из темноты;он вырезал несколько кусков кожи для свежих Джесс для орла, который вскоре был усмирен в своей клетке, невидимо склонив голову к плечам.
"Вы можете слышать их голоса, если прислушаетесь", - и действительно, можно было различить низкие и жалобные крики на ветру, как бормотание на незнакомом языке.

- Я не могу понять их, - сказал Темерер, слушая скорее с интересом, чем со страхом; злые духи не тревожили его.
- Что это за язык такой?

- Никаких языков людей или драконов, - серьезно сказал Таркай; прапорщики слушали, старики только притворялись, что не слышат, а Роланд и Дайер подкрадывались ближе, широко раскрыв глаза.
- Те, кто слушает слишком долго, сбиваются с пути и сбиваются с пути истинного: их никогда больше не находят, разве что когда кости вычищают дочиста, чтобы предупредить других путешественников.

- Хм” - скептически произнес Темерер.
- Я хотел бы увидеть демона, который мог бы съесть меня”, что, безусловно, потребовало бы огромного рода дьявола.

Рот таркая дернулся.
- Вот почему они не осмеливаются беспокоить нас; драконов твоего размера редко можно увидеть в пустыне.- Люди теснились все ближе к Темереру, и никто не говорил о том, чтобы выйти наружу.

- Вы слышали о драконах, имеющих свои собственные языки?
-Тихо спросил темерер у Таркая чуть позже; большинство людей дрейфовали в полусне. - Я всегда думал, что мы учимся им только у мужчин.

- Язык Дурзагов - это язык драконов, - сказал Таркай.
- В нем есть звуки, которые люди не могут издавать: ваши голоса легче подражают нашим, чем наоборот.

- ОУ!
может ты научишь меня?- Нетерпеливо спросил темерер; небожители, в отличие от большинства драконов, сохранили способность легко приобретать новые языки после их вылупления и младенчества.

- От него мало пользы, - сказал Таркай.
- Так говорят только в горах: на Памире и в Каракоруме.

- Я не возражаю против этого, - сказал Темерер.
- Это будет очень полезно, когда мы вернемся в Англию. Лоренс, правительство не может сказать, что мы просто животные, если мы изобрели свой собственный язык, - добавил он, глядя на него в поисках подтверждения.

- Никто из здравомыслящих людей все равно этого не скажет, - начал Лоренс, но его прервал короткий фыркающий смех Таркая.


- Наоборот", - сказал он.
- Они скорее сочтут вас животным за то, что вы говорите не по-английски; или, по крайней мере, за существо, недостойное внимания: вам лучше было бы воспитывать повышенный тон, - и его голос совершенно изменился на последних словах, приняв на мгновение тягучий стиль, столь любимый слишком модной публикой.

- Это очень странная манера говорить, - с сомнением произнес Темерер после того, как попробовал повторить эту фразу несколько раз.
- Мне кажется очень странным, что это должно иметь какое-то значение, как человек говорит слова, и это должно быть очень трудно научиться говорить их снова и снова. Можно ли нанять переводчика, чтобы правильно говорить?

- Да, их называют адвокатами” - сказал Таркай и тихо засмеялся про себя.


- Я бы, конечно, не рекомендовал вам подражать этому особому стилю, - сухо сказал Лоренс, в то время как Таркай оправился от своего изумления.
- В лучшем случае вы могли бы произвести впечатление только на какого-нибудь парня с Бонд-стрит, если бы он не сбежал сразу.

- Очень верно, вам лучше взять за образец капитана Лоуренса, - сказал Тарки, склонив голову.
- Именно так и должен говорить джентльмен; я уверен, что любой чиновник согласился бы с этим.

Выражение его лица не было видно в полумраке, но Лоренсу показалось, что над ним смутно насмехаются, возможно, без злобы, но все же раздражая его.
- Я вижу, вы уже изучили этот предмет, Мистер Таркай, - сказал он немного холодно. Таркай пожал плечами.

- Необходимость была основательным учителем, хотя и трудным", - сказал он.
- Я нашел людей, достаточно нетерпеливых, чтобы отказать мне в моих правах, не предоставляя им столь удобного предлога, чтобы уволить меня. Может быть, вы и не торопитесь, - добавил он, обращаясь к Темереру, - если хотите заявить о своих правах: люди, обладающие властью и привилегиями, редко любят делиться ими.

Это было не более чем то, что много раз говорил Лоренс, но за словами Таркая скрывался истинный и глубокий цинизм, который, возможно, делал их еще более убедительными: - я уверен, что не вижу, почему они не хотят быть справедливыми”, - сказал Темерер, но неуверенно, встревоженно, и поэтому Лоренс обнаружил, что ему совсем не нравится, когда Темерер принимает близко к сердцу его собственный совет.


- Правосудие стоит дорого, - сказал Таркай.
- Вот почему их так мало, и они зарезервированы для тех немногих, у кого достаточно денег и влияния, чтобы позволить себе это.

- Может быть, в некоторых уголках мира, - сказал Лоренс, не в силах этого вынести, - но, слава Богу, у нас в Британии есть закон и те ограничения на власть людей, которые не позволяют никому стать тираном.


- Или которые распространяют тиранию на большее количество рук, по частям", - сказал Таркай.
"Я не знаю, что китайская система еще хуже; есть предел злу, которое может сделать только один деспот, и если он действительно порочен, он может быть свергнут; сто коррумпированных членов парламента могут вместе сделать столько же несправедливости или больше, и будет менее легко искоренить.

- И где по шкале вы бы оценили Бонапарта?
- Потребовал Лоренс, слишком возмущенный, чтобы быть вежливым: одно дело жаловаться на коррупцию или предлагать разумные реформы, и совсем другое-свалить британскую систему в кучу абсолютного деспотизма.

- Как человек, монарх или система правления?
- Спросил таркай. - Если во Франции и есть большая несправедливость, чем где бы то ни было, то я о ней не слышал. Это донкихотство с их стороны-быть несправедливыми к знати и богатым в угоду простолюдинам; но мне это от природы не кажется хуже, да и вряд ли продлится долго. Что же касается остального, то я полагаюсь на ваше мнение, сэр: кого бы вы взяли на поле боя: доброго короля Георга или второго лейтенанта артиллерии с Корсики?

- Я бы взял Лорда Нельсона, - сказал Лоренс.
- Я не думаю, что кто-то когда-либо говорил, что он любит славу меньше, чем Бонапарт, но он поставил свой гений на службу своей стране и своему королю и милостиво принял все награды, которые они выбрали для него, вместо того чтобы стать тираном.

- Столь яркий пример должен победить любой аргумент, и мне действительно было бы стыдно быть причиной любого разочарования.
Теперь уже была видна слабая полуулыбка таркая: снаружи становилось светлее. - Я думаю, что у нас есть небольшой перерыв в шторме; я пойду и посмотрю на верблюдов.- Он несколько раз обернул лицо хлопчатобумажной вуалью, плотно натянул на голову шляпу, натянул перчатки и плащ, прежде чем нырнуть в окно.

- Но в нашем случае правительство должно прислушаться, потому что здесь так много драконов, - вопросительно сказал Темерер, когда Таркай вышел, возвращаясь к тому, что его действительно беспокоило.


- Они будут слушать", - сказал Лоренс, все еще тлеющий и возмущенный, не подумав; и тут же пожалел об этом; Темерер, слишком желавший освободиться от сомнений, тотчас же просиял и сказал: - я был уверен, что так и должно быть”, и все хорошее, что могло бы дать ему этот разговор, понизив его ожидания, было потеряно.



Буря продолжалась еще один день, достаточно свирепая, чтобы через некоторое время протереть дыры в кожаной обивке их шатра; они залатали ее изнутри, как могли, но пыль проникала через все щели, в их одежду и пищу, грязная и неприятная, когда они жевали холодное сушеное мясо.
Темерер вздыхал и время от времени поеживался, маленькие каскады песка стекали с его плеч и крыльев на пол: внутри палатки вместе с ними уже лежал слой пустыни.

Лоренс не знал, когда именно закончилась буря: когда наступила благословенная тишина, они все погрузились в свой первый настоящий сон за несколько дней, и он проснулся от звука Орла снаружи, издающего красный крик удовлетворения.
Выбравшись из палатки, он обнаружил, что она разрывает сырую плоть с трупа верблюда, лежащего поперек остатков костровой ямы, со сломанной шеей и белой грудной клеткой, уже наполовину обнаженной песком.

- Одна из палаток не выдержала, - сказал Таркай позади него.
Лоренс не сразу понял, что он имел в виду: он обернулся и увидел восемь верблюдов, свободно привязанных возле груды фуража и слегка покачивавшихся на окоченевших от долгого заточения ногах; палатка, которая приютила их, все еще стояла, слегка накренившись набок, с одной стороны которой был насыпан песок. От второй палатки не осталось и следа, если не считать двух железных кольев, все еще глубоко воткнутых в землю, и нескольких обрывков коричневой кожи, пригвожденных к земле и трепещущих на ветру.

- А где же остальные верблюды?
- Воскликнул Лоренс с нарастающим ужасом. Он сразу же поднял Темерера наверх, а люди рассыпались в разные стороны, тщетно крича: пронизывающий ветер не оставил ни следа, ни следов, ни даже клочка окровавленной шкуры.

К полудню они сдались и в отчаянии стали укладывать лагерь; пропали семь верблюдов, а вместе с ними и бочонки с водой, которые были оставлены для того, чтобы держать их в смирении и покое.
- Сможем ли мы купить больше в Черчене?- Устало спросил Лоренс Таркая, вытирая лоб рукой; он не помнил, чтобы видел много животных на улицах города, который они покинули почти три дня назад.

- Только с большим трудом, - сказал Таркай.
- Верблюды здесь очень дороги, и люди высоко ценят их; некоторые могут возражать против продажи здоровых животных на съедение. По-моему, нам не следует поворачивать назад.- Заметив неуверенный взгляд Лоренса, он добавил: - Я намеренно установил цифру тридцать на случай несчастных случаев: это хуже, чем я планировал, но мы все еще можем справиться, пока не доберемся до реки Керия. Нам придется кормить верблюдов и наполнять бочки Темера водой, насколько это возможно в оазисах, отказавшись от того, что мы сами можем сделать; это будет не очень приятно, но я обещаю вам, что это можно сделать.

Искушение было очень велико: Лоренс горько сожалел о потере еще одного времени.
Три дня назад он вернулся в Черчен и, вероятно, долго там не мог обзавестись новыми вьючными животными, все это время ему приходилось добывать пищу и воду для Темерера в городе, не привыкшем вообще содержать драконов, не говоря уже о драконах его размера; явная потеря, конечно, больше недели. Таркай казался уверенным в себе, и все же... —

Лоренс отвел Грэнби за палатки, чтобы поговорить наедине: считая, что лучше всего держать их миссию в секрете, насколько это возможно, и не распространять бесполезную тревогу о положении дел в Европе, Лоренс еще не поделился их целью с остальной командой и оставил их верить, что они возвращаются по суше только для того, чтобы избежать долгой задержки в порту.


- Неделя-это достаточно времени, чтобы спрятать яйца где-нибудь в тайнике, - настойчиво сказал Грэнби.
"Гибралтар—форпост на Мальте-это может быть разница между успехом и неудачей. Я клянусь вам, что среди нас нет ни одного человека, который не голодал бы и не жаждал бы вдвое дольше, а Таркай не говорит, что есть реальный риск, что мы иссякнем.

- И вы спокойны в своем уме, доверяя его суждению по этому вопросу? - резко спросил Лоренс. - я не знаю, что он думает.


- Конечно, больше, чем любой из нас, - сказал Грэнби.
- Что ты имеешь в виду?

Лоренс не знал, как выразить свою тревогу словами, да и вообще едва ли знал, чего боится.
- Наверное, мне просто не хочется полностью отдавать наши жизни в его руки, - сказал он. - Еще несколько дней пути-и мы окажемся вне пределов досягаемости Черчена с нашими теперешними припасами, а если он ошибается - —

- Ну, до сих пор он давал мне хорошие советы, - сказал Грэнби с некоторым сомнением, - хотя я не стану отрицать, что иногда он ведет себя чертовски странно.


- Однажды он надолго вышел из палатки, во время грозы, - тихо сказал Лоренс.
- Это было уже после первого дня, в середине... он сказал, что пошел посмотреть на верблюдов.

Они молча стояли рядом.
- Я не думаю, что мы могли бы сказать, глядя, как долго этот верблюд был мертв?- Предположил Грэнби. Они отправились на разведку, но было уже слишком поздно: Гун Су уже собрал то, что осталось от мертвого зверя, и сплюнул над костром, потемнев к повороту и не дав никаких ответов вообще.

Когда с ним посоветовались, Темерер сказал: "мне тоже очень жаль поворачиваться к вам лицом.
Я не возражаю есть через день, - и добавил вполголоса, - особенно если это будет верблюд.

- Ну что ж, мы идем дальше, - сказал Лоренс, несмотря на все свои опасения, и когда Темерер поел, они побрели дальше по пейзажу, еще более унылому из-за шторма: кустарник и растительность были вырваны прочь, даже россыпь разноцветных камешков унесло прочь, не оставив никакого облегчения для глаз.
Они с радостью приняли бы даже один из этих ужасных ориентиров, но ничто не указывало им путь, кроме компаса и инстинктов Таркая.

Остаток долгого засушливого дня прошел так же страшно и однообразно, как и буря, мили пустыни медленно скрежетали под ногами; не было видно ни единого признака жизни, ни даже одного из старых осыпающихся колодцев.
Большая часть команды уже ехала на Темерере, волоча за собой печальную вереницу оставшихся верблюдов; с наступлением дня даже голова Темерера поникла: он тоже выпил лишь половину своего обычного пайка воды.

- Сэр, - сказал Дигби потрескавшимися губами, указывая пальцем, - я вижу там что-то темное, хотя и не очень большое.


Лоренс ничего не видел; был уже поздний вечер, и солнце начинало отбрасывать странные длинные тени на маленькие искривленные скалы и пни пустынного ландшафта, но у Дигби были острые глаза юноши, и он был самым надежным из своих наблюдателей, не склонным к преувеличениям.
И вот они двинулись к нему; вскоре все увидели круглое темное пятно, но оно было слишком мало, чтобы быть устьем колодца. Таркай остановил верблюдов рядом с ним, глядя вниз, и Лоренс соскользнул с шеи Темерера, чтобы подойти поближе: это была крышка одного из потерянных бочонков с водой, нелепо одиноко лежавшая на песке в тридцати милях от утреннего лагеря.


- Ешьте свой паек”-строго сказал Лоренс, увидев, что Роланд и Дайер кладут на стол недоеденные куски мяса; все они были голодны, но долгое жевание причиняло боль пересохшему рту, и теперь каждый глоток воды приходилось красть из бочонков Темерера; прошел еще один долгий день, а они все еще не нашли колодца.
Темерер съел своего верблюда сырым, чтобы не потерять ни капли влаги при готовке: теперь оставалось только семь штук.

Два дня спустя они наткнулись на сухой, потрескавшийся оросительный канал и по совету Таркая повернули на север, чтобы следовать по его тропинке, надеясь найти там еще немного воды.
Сморщенные и скрюченные останки мертвых фруктовых деревьев все еще свисали по бокам, их маленькие искривленные ветви были сухими, как бумага на ощупь, и такими же легкими, как та, что исчезла в воде. Пока они ехали вперед, город принял очертания из тумана пустыни: обломки бревен, торчащие из песка, заостренные многолетним ветром в заостренные колья; обломки глиняных и плетеных кирпичей.; последние остатки зданий поглотила пустыня. Русло реки, некогда давшей жизнь городу, было покрыто мелкой пылью; в поле зрения не было ничего живого, кроме бурой пустынной травы, цеплявшейся за вершины дюн, которые жадно пожирали верблюды.

Еще один день пути - и они уже не смогут повернуть назад.
- Боюсь, что это плохая часть пустыни, но мы скоро найдем воду, - сказал Таркай, поднося охапку старых сломанных бревен к костру. - Хорошо, что мы нашли этот город; теперь мы должны быть на старом караванном пути.

Их костер ярко вспыхивал и потрескивал, сухое закаленное дерево быстро раскалялось; тепло и свет были приятны среди пепла и разбитых остатков города, но Лоренс ушел в задумчивости.
Его карты были бесполезны: здесь не было никаких обозначенных дорог, ничего не было видно на многие мили вокруг, и его терпение сильно истощилось, когда он увидел, что Темерер голоден и хочет пить. - Пожалуйста, не волнуйтесь, Лоренс, со мной все в порядке” - заверил его Темерер.; но он не мог оторвать глаз от оставшихся верблюдов, и Лоренсу было больно видеть, как быстро он устает каждый день, так как теперь его хвост часто волочился по песку; он не хотел лететь, а брел следом за верблюдами и часто ложился отдохнуть.

Если утром они повернут назад, то Темерер сможет вдоволь поесть и напиться; они даже могут навьючить на него два бочонка с водой, заколоть еще одного верблюда и попытаться добраться до Черчена по воздуху.
Лоренс полагал, что через два дня полета они будут там, если Темерер не будет слишком обременен лишним грузом и у него будет достаточно еды и воды. Он возьмет с собой самого младшего из команды: Роланда, Дайера и прапорщиков, которые будут тормозить остальных на земле и им понадобится меньше воды и пищи, чтобы нести Темерера.; хотя ему не хотелось оставлять остальных людей, по его расчетам, воды, которую везли последние четыре верблюда, было бы достаточно, чтобы доставить их обратно в Черчен по суше, если бы они могли преодолеть двадцать миль в день.

Тогда возникнут трудности с деньгами: у него не будет столько серебра, чтобы купить еще одну большую вереницу верблюдов, даже если удастся найти этих зверей, но, возможно, найдется кто-то, кто рискнет принять вексель в силу его слова, предложенного за непомерную плату; или они смогут обменяться некоторой рабочей силой: в городах пустыни, похоже, не было драконов, и сила Темерера могла быстро выполнить многие задачи.
В худшем случае он мог бы снять золото и драгоценные камни с рукояти своего меча, чтобы позже их заменить, и продать фарфоровую вазу, если бы ему удалось найти покупателя. Одному Богу известно, сколько это будет длиться: недели, если не месяц, и много новых рисков; Лоренс встал в свою очередь на вахту и заснул все еще в нерешительности, несчастный, а проснулся рано утром, перед рассветом, когда Грэнби тряс его: - Темерер что-то слышит: лошади, думает он.

Свет полз вдоль гребней невысоких дюн сразу за городом: кучка людей на косматых коротконогих пони держалась на приличном расстоянии; пока Лоренс и Грэнби наблюдали за ними, еще пятеро или шестеро поднялись на вершину дюны, чтобы присоединиться к ним, неся короткие кривые сабли, а некоторые другие с луками.
- Разбейте палатки и стреножьте верблюдов, - мрачно сказал Лоренс. - Дигби, возьми Роланда, Дайера и других прапорщиков и оставайся с ними: ты не должен позволить им убежать. Пусть люди построятся вокруг припасов.; спина к той стене, вон там, сломанной, - добавил он, обращаясь к Грэнби.

Темерер сидел на корточках.
- А разве у нас будет битва?- спросил он не столько с тревогой, сколько с нетерпеливым ожиданием. - Эти лошади выглядят аппетитно.

- Я хочу быть готовым, и пусть они видят это, но мы не собираемся ударить первыми”, - сказал Лоуренс.
- Они еще не угрожали нам, и в любом случае нам лучше купить их помощь, чем сражаться с ними. Мы пошлем к ним под флагом перемирия. А где же Таркай?

Таркай исчез, и орел тоже, и один из верблюдов, и никто не помнил, чтобы видел его уходящим.
Поначалу Лоуренс испытал только шок, более глубокий, чем следовало бы, потому что он был подозрителен. Это ощущение уступило место холодному дикому гневу и страху: они были увлечены достаточно далеко, чтобы украденный верблюд означал, что они не могут вернуться в Черчен, и яркий огонь костра прошлой ночью, возможно, привлек это враждебное внимание.

- Очень хорошо, мистер
Грэнби, если кто-нибудь из этих людей хоть немного знает китайский, пусть идет со мной под флагом; посмотрим, удастся ли нам договориться.

- Вы не можете пойти туда сами” - сказал Грэнби, сразу же приняв защитную позу, но события избавили его от необходимости обсуждать этот вопрос: внезапно всадники развернулись как один и ускакали прочь, исчезая в дюнах, а пони облегченно заржали.


- О, - разочарованно сказал Темерер и снова опустился на четвереньки; остальные еще некоторое время стояли в нерешительности, но всадники не появлялись.


- - Лоренс, - тихо сказал Грэнби, - я думаю, они знают эту землю, а мы нет; если они хотят добраться до нас и у них есть хоть капля здравого смысла, они уйдут и будут ждать до вечера.
Как только мы разобьем лагерь, они могут напасть на нас прежде, чем мы узнаем, что они там, и, возможно, даже сделать Темереру какой-нибудь вред. Мы не должны позволить им просто ускользнуть.

- И что еще важнее, - продолжал Лоренс, - эти лошади не везли с собой много воды.


Мягкие помятые следы копыт вели их осторожной тропой на запад и на юг, взбираясь на ряд холмов; легкий горячий ветер дул им в лицо, когда они шли, и верблюды издавали низкие, нетерпеливые стоны и ускоряли свой шаг, не спрашивая разрешения; за следующим подъемом неожиданно показались узкие зеленые вершины тополей, махая им, подзывая к себе.


Оазис, скрытый в защищенной расщелине, выглядел всего лишь еще одним маленьким солоноватым прудом, в основном грязью, но отчаянно желанным для всего этого.
Всадники собрались на дальнем краю поляны, их пони нервно крутились и закатывали глаза, когда Темерер приблизился, и среди них был Таркай с пропавшим верблюдом. Он подъехал к ним, как будто не замечая ничего дурного, и сказал Лоренсу: - они сказали мне, что видели вас; я рад, что вы решили последовать за ними.

- - А ты что?
- Сказал Лоренс.

Это на мгновение остановило его; он взглянул на Лоренса, и уголок его рта чуть приподнялся; затем он сказал: - следуйте за мной”, - и повел их, все еще державших в руках пистолеты и шпаги, вдоль края извилистого пруда; на краю одного из покрытых травой дюн висело большое куполообразное сооружение из длинных узких глиняных кирпичей того же бледно-соломенного цвета, что и пожелтевшая трава, с единственным арочным отверстием, глядящим внутрь, и маленьким окошком в противоположной стене, которое вскоре впустило луч солнца, игравший на темном и сверкающем пруду.вода, которая заполнила все внутри.
- Вы можете расширить отверстие в сардобе, чтобы он мог пить, только будьте осторожны, чтобы не обрушить крышу, - сказал Таркай.

Лоренс поставил стражника лицом к всадникам на другом конце оазиса, Темерера-за их спинами, а оружейника Пратта отправил помогать ему вместе с двумя более высокими повитухами.
Своим тяжелым молотком и какими-то ломами они вскоре выбили еще несколько кирпичей с боков неровного отверстия: оно было уже достаточно большим, когда Темерер с благодарностью сунул морду в рот, чтобы напиться, большими глотками спускаясь вниз; он поднял мокрую морду и слизал все капли своим длинным узким раздвоенным языком. - О, как здесь хорошо и прохладно, - сказал он с большим облегчением.

- Зимой они забиты снегом", - сказал Таркай.
- Большинство из них давно вышли из употребления и теперь пустуют, но я надеялся, что мы найдем его здесь. Эти люди из Ютьена; мы находимся на дороге Хотана, и через четыре дня мы доберемся до города: Темерер может есть все, что захочет, ему больше не нужно ничего есть.

- Спасибо, я все же предпочитаю проявлять некоторую осторожность, - сказал Лоренс.
- Прошу вас, спросите этих людей, не продадут ли они нам своих животных: я уверен, что Темерер будет рад смене верблюда.

Один из пони захромал, и хозяин объявил, что готов принять в обмен пять китайских таэлей серебра.
- Это абсурдная сумма,-заметил Таркей, - когда он не может легко вернуть животное домой, - но Лоренс посчитал деньги потраченными впустую, и Темерер с диким восторгом набросился на еду. Продавец выглядел одинаково довольным своей частью сделки, хотя и не столь демонстративно, и взобрался на коня позади одного из всадников; они и еще четверо или пятеро сразу же покинули оазис, ускакав на юг в облаке поднимающейся пыли. Остальные всадники остались стоять, кипятив воду для чая на маленьких травяных костерках и посылая косые взгляды коверту через пруд на Темерера, который теперь лежал сонный и вялый в тени тополей, время от времени фыркая во сне и в остальном неподвижный. Возможно, они нервничали только из-за своих лошадей, но Лоренс начал опасаться, что своими вольными тратами он дал всадникам повод считать их богатой и соблазнительной добычей, и он держал людей начеку, отпуская их в сардобу только по двое.

К его облегчению, в угасающем свете дня всадники свернули лагерь и ушли; за их уходом могла последовать пыль, которую они поднимали вверх, задерживаясь подобно туману в сгущающихся сумерках.
Наконец Лоренс сам подошел к сардобе и опустился на колени у края, чтобы поднести чашку холодной воды прямо ко рту: свежей и более чистой, чем все, что он пробовал в пустыне, был только слабый земляной привкус от лежания под защитой глиняного кирпича. Он приложил мокрые руки к лицу и затылку, оставив на них желтые и коричневые пятна от пыли, скопившейся на его коже, и выпил еще несколько пригоршней, радуясь каждой капле, прежде чем снова встать и посмотреть, как они разбивают лагерь.

Бочонки с водой снова были полны до краев и тяжелы, что не нравилось только верблюдам, да и те не были несчастны; они не плевались и не брыкались, когда их разгружали, как это было у них заведено, но спокойно подчинялись рукам и привязям и охотно склоняли головы к нежным зеленым кустарникам вокруг водопоя.
Все мужчины были в приподнятом настроении, младшие мальчики даже немного поиграли прохладным вечером в какой-то импровизированный вид спорта с сухой веткой в качестве биты и свернутой парой чулок для мяча. Лоренс был уверен, что в некоторых фляжках, передаваемых из рук в руки, содержалось что-то значительно более крепкое, чем вода, хотя он приказал вылить все спиртное и заменить его водой, прежде чем они вошли в пустыню; и они устроили веселый обед, сушеное мясо было гораздо вкуснее для тушения с зерном и диким луком, растущим у края воды, что Гун Су указал им как пригодное для употребления человеком.

Таркай взял свою порцию и поставил свою маленькую палатку немного в стороне, тихо разговаривая только с орлом, который молча сидел на его руке в капюшоне после того, как съел пару пухлых и неосторожных крыс.
Изоляция не была полностью добровольной: Лоранс не говорил своим людям о своих подозрениях, но его гнев в то утро на исчезновение Таркая передался без слов, и в любом случае никто не думал много о том, что он ушел таким образом. В худшем случае он мог бы намеренно выбросить их на берег: конечно, никто из них не смог бы найти оазис в одиночку, без следа, случайно оставленного всадниками; или, только немного менее плохо, он мог бы вместо этого оставить их на неопределенную судьбу и обеспечить свою собственную безопасность, взяв верблюда и воду, достаточную, чтобы долго продержаться в одиночестве. Он мог бы вернуться к ним, обнаружив оазис, но то, что он оставил их только для того, чтобы разведать дорогу, Лоренс не мог поверить—без единого слова? без компаньона?- если не полностью опровергаемый, все еще неудовлетворительный.

Что с ним делать-такая же загадка: они не могли обойтись без проводника, хотя Лоренс и не понимал, как можно продолжать работу с одним ненадежным человеком; но как найти другого, он не мог себе представить.
По крайней мере, любое решение по необходимости будет отложено для Ютиена: он не оставит этого человека одного в пустыне, даже если Таркай намеревался сделать с ними так много; по крайней мере, не с такими маленькими доказательствами. Так что Таркай остался сидеть один, не тревожась, но когда люди стали искать себе постели, Лоренс тихо договорился с Грэнби, чтобы тот поставил на верблюдов двойную стражу, и позволил им думать, что это только из страха перед возвращением всадников.


После захода солнца вокруг них громко пели москиты; даже прижатые к ушам руки не могли заглушить их тонких жалобных голосов.
Первый внезапный вой был сначала почти облегчением, чистым разумным человеческим шумом; затем верблюды взревели и бросились вперед, когда лошади в панике промчались через середину лагеря, их всадники кричали достаточно громко, чтобы заглушить любые приказы Лоуренса, и разбрасывали угли костра длинными сгребающими ветками, волочившимися по земле.

Темерер вскочил из-за палаток и зарычал; верблюды стали еще отчаяннее вырываться из своих объятий, и многие пони, испуганно заржав, бросились прочь; Лоренс услышал, как во все стороны полетели пистолеты, белые вспышки выстрелов болезненно ярко вспыхнули в темноте.
- Черт бы вас побрал, не тратьте зря свой выстрел, - проревел он и схватил молодого Аллена, бледного и испуганного, когда тот вывалился из палатки с дрожащим пистолетом в руке. - Положи это, если не можешь... - сказал Лоренс и поймал пистолет, когда тот упал.; мальчик безжизненно соскальзывал на землю, кровь хлестала из аккуратного пистолетного отверстия в его плече.

- Кейнс!
-Крикнул Лоренс и толкнул потерявшего сознание мальчика в объятия драконьего лекаря; он выхватил свой собственный меч и бросился к верблюдам; все стражники беспомощно поднялись на ноги, с выражением полного замешательства на лицах людей, разбуженных пьяным сном, а рядом с ними на земле грохотала пара пустых фляжек. Дигби цеплялся за привязи животных, почти повиснув на них, чтобы верблюды не встали на дыбы: единственное существо, от которого был хоть какой-то толк, несмотря на то что его долговязое молодое тело было едва ли достаточно тяжелым, чтобы держать их головы опущенными, и он почти подпрыгивал на концах поводьев со своими белокурыми волосами, ставшими длинными и нечесаными, дико болтая ими.

Один из разбойников, сброшенный со своего обезумевшего от страха коня, вскочил на ноги; если бы он смог добраться до привязей и перерезать их, то спущенные верблюды сделали бы половину работы, потому что они, несомненно, выбежали бы прямо из лагеря в их нынешнем состоянии замешательства и ужаса; наездники могли бы тогда согнать их вместе и увести прочь, и исчезнуть среди холмов и долин окружающих дюн.


Сальер, один из вахтенных мичманов, одной рукой теребил свой пистолет, другой пытался взвести курок и потереть заплывшие глаза, в то время как человек нависал над ним с поднятой саблей; внезапно появился Таркай и выхватил пистолет из ослабевшей хватки Сальера.
Он выстрелил в грудь разбойника, сбросив его на землю, и выхватил в другой руке длинный нож; другой налетчик с коня замахнулся на его голову, и Таркай, пригнувшись, хладнокровно вспорол животному брюхо. Он упал, крича и извиваясь, человек был придавлен к земле и выл почти так же громко, и обнаженный меч Лоуренса упал один раз, второй, и заставил их обоих замолчать.

- Лоренс, Лоренс, сюда!
-Крикнул темерер и бросился в темноте к одному из навесов с припасами, красные разрозненные остатки костра давали немного света, достаточно, чтобы увидеть тени, движущиеся по краям, и силуэты вставших на дыбы, фыркающих лошадей. Темерер ударил своими когтями, ткань разорвалась, когда палатка рухнула вокруг тела человека, и все остальные всадники внезапно ушли, стуча копытами тихо и приглушенно, когда они бежали из плотно упакованного лагеря на рыхлый песок, оставляя только комаров позади, чтобы снова поднять свою песню.

На их счету было пять человек и две лошади; один из повивальных бабок, Макдонау, который получил удар саблей в живот и теперь лежал, тяжело дыша, на импровизированной койке; и молодой Аллен, его товарищ по палатке Харли, который в панике выстрелил, когда лошади с грохотом проносились мимо, тихо плакал в углу, пока Кейнс в своей резкой манере не сказал мальчику: никого не убивай - ,-и приказал ему разрезать бинты для своего товарища прапорщика.


- МакДоноу-сильный парень, - тихо сказал Кейнс Лоуренсу, - но я не дам тебе ложной надежды. - и за несколько часов до наступления утра он испустил сдавленный хриплый вздох и умер.
Темерер вырыл ему могилу в сухой земле неподалеку от водоема, в тени тополей; очень глубокую, чтобы песчаные бури не обнажили тело. Тела других мужчин они хоронили более неглубоко, в братской могиле. Налетчики унесли очень мало в обмен на свою кровь: несколько кухонных горшков, мешок зерна, несколько одеял.; и одна из палаток была разрушена нападением Темера.

- Я сомневаюсь, что они предпримут еще одну попытку, но нам лучше двигаться как можно быстрее, - сказал Таркай.
- Если они решат доставить ложное донесение о нас в Хотан, мы можем встретить там неприятный прием.


Лоренс не знал, что и думать о Тарке: был ли он самым бесстыдным предателем из ныне живущих, или самым непоследовательным, или же его собственные подозрения совершенно несправедливы.
Это был не трус, стоявший рядом с ним во время боя, когда со всех сторон были охвачены паникой животные, а нападавшие стремились только к наживе: Таркаю было достаточно легко незаметно ускользнуть или даже позволить бандитам сделать свое дело и в суматохе схватить верблюда для себя. Тем не менее, человек может быть достаточно храбрым с обнаженными мечами, и это ничего не говорит о его характере иначе, хотя Лоренс чувствовал себя неловко и неблагодарно для развлечения этой мысли.

Впрочем, он не станет рисковать дальше, по крайней мере без всякой надобности: если четыре дня спустя они благополучно доберутся до Ютиена, как обещал Таркай, все будет хорошо; но Лоренс не заставит их голодать, если обещание не сбудется.
К счастью, насытившись двумя мертвыми лошадьми, Темерер теперь мог без боли оставить оставшихся верблюдов в покое на пару дней; а вечером третьего дня он поднял Лоренса наверх, и вдалеке они увидели узкую ленту реки Керия, сверкающую серебристо-белым светом в лучах заходящего солнца, прерывающую пустыню и увешанную гирляндами густой и зеленой зелени.

В эту ночь темерер с удовольствием съел своего верблюда, и все они вдоволь напились; на следующее утро они вскоре добрались до сельскохозяйственных угодий, окаймленных со всех сторон высокими колышущимися зарослями конопли высотой выше человеческого роста, посаженными идеально ровными рядами, чтобы закрепить дюны; и до обширных рощ тутовых деревьев, листья которых шелестели друг о друга в шепоте ветерка, на подходе к большому пустынному городу.


Рыночная площадь была разделена на отдельные кварталы, один из которых был заполнен весело раскрашенными повозками, которые были одновременно транспортом и магазином, запряженными мулами или маленькими косматыми пони, многие из которых были украшены также развевающимися цветными плюмажами; в другом, палатки из легкого хлопка были установлены на каркасах тополевых ветвей, чтобы обеспечить своего рода витрину магазина, и маленькие драконы в ярких блестящих украшениях свернулись вокруг них в компании торговцев, с любопытством поднимая головы, чтобы посмотреть на проходящего Темерера; он смотрел на них с одинаковым интересом и некоторым алчным блеском.
- Это всего лишь олово и стекло, - поспешно сказал Лоренс, надеясь предотвратить любое желание Темерера выйти на палубу в таком же виде. - Она ничего не стоит.

- О, это очень красиво, - с сожалением сказал Темерер, задержавшись на драматическом ансамбле, напоминающем диадему пурпурного, малинового и медного цветов с длинными цепочками стеклянных бусин, свисающих с шеи.


Как и всадники, которых они встретили, их лица были скорее турецкими, чем восточными, Орехово-коричневыми под солнцем пустыни, но для магометанских женщин с тяжелыми вуалями, из-под которых виднелись только их руки и ноги; другие женщины не закрывали лица, а носили только те же самые четырехугольные шапки, что и мужчины, щедро вышитые крашеными шелками, и смотрели на них открытыми любопытными темными глазами; по крайней мере, мужчины в полной мере проявляли к ним интерес.
Лоренс повернулся и сурово посмотрел на Данна и Хэкли, довольно буйных молодых стрелков; они виновато вздрогнули и опустили руки, которые подняли для поцелуя к двум молодым женщинам, стоявшим через дорогу.

На каждом углу базара были разложены торговые товары: крепкие мешки из хлопчатобумажного полотна, стоящие на земле, полные зерна, редких специй и сушеных фруктов; рулоны шелка в странных многоцветных узорах, не имеющих никакого значения, ни цветов, ни каких-либо других изображений; сверкающие стены сокровищниц из сложенных друг на друга сундуков, с медными полосами, выкованными на позолоте; яркие медные кувшины, висящие и белые конические кувшины, наполовину зарытые в землю, для охлаждения воды.; и особенно много деревянных стендов, демонстрирующих впечатляющий набор ножей, их рукояти коварно обработаны, некоторые инкрустированы и украшены драгоценными камнями, а лезвия длинные, изогнутые и злые.


Поначалу они осторожно пробирались по улицам базара, не сводя глаз с теней, но их страх перед очередной засадой оказался напрасным: туземцы только улыбались и махали руками из-за прилавков, даже сами драконы выкрикивали приглашения прийти и купить что-нибудь, некоторые из них пели чистую мелодичную песню, которую Темерер время от времени прерывал, чтобы попытаться ответить обрывками драконьего языка, которому начал учить его Таркай.
То тут, то там из своего лотка выходил купец китайского происхождения, низко кланялся проходящему мимо Темереру и с удивлением смотрел на остальных.

Таркай безошибочно провел их через Драконий квартал и обогнул маленькую мечеть, красиво расписанную, площадь перед ней была полна людей и даже горстки драконов, распростертых на мягких тканых молитвенных ковриках; на окраине рынка они подошли к удобному павильону, достаточно большому, чтобы вместить даже Темерера, высокие тонкие деревянные колонны поддерживали холщовую крышу, тополя затеняли площадь со всех сторон.
Немного серебра из скудных запасов Лоренса купило им овец на ужин у Темера, а также богатый плов из баранины с луком и влажными сладкими султанами для них самих, с плоскими ломтиками жареного хлеба и сочными арбузами, которые они ели толстыми ломтями вплоть до бледно-зеленой кожуры.

- Завтра мы продадим остальных верблюдов” - сказал Таркай, когда скудные объедки были унесены и люди расположились вокруг шатра, чтобы поспать на удобных коврах и подушках; он кормил Орла кусочками овечьей печени, выброшенными Гонг Су из приготовлений к трапезе Темера.
- Отсюда до Кашгара оазисы не так уж далеки друг от друга, а воды нам хватит только на один день.

Никакие новости не могли бы быть более желанными; снова чувствуя себя комфортно телом и душой и испытывая огромное облегчение от их благополучной переправы, Лоренс был склонен делать уступки.
Чтобы найти другого проводника, требовалось время, и тополя, Шепчущиеся друг с другом вокруг поляны, говорили, что времени мало: их листья начали золотиться, ранние предвестники осени. - Пройдись со мной немного” - сказал он Таркаю, когда проводник уложил Орла обратно в клетку и задрапировал ее на ночь.; вместе они отошли на некоторое расстояние назад в рыночные переулки, торговцы начали собирать свои вещи, закатывая края мешков, чтобы прикрыть ими свои сухие товары.

Улица была оживленной и многолюдной, но англичанин был достаточно уединен; Лоренс остановился в ближайшей тени и повернулся к Таркаю, чье лицо выражало вежливый безмятежный вопрос.
- Надеюсь, вы уже догадываетесь, что я хочу вам сказать, - начал Лоренс.

- Мне очень жаль, что это не так, капитан, и я должен побеспокоить вас объяснениями, - сказал Таркай.
- Но, может быть, это и к лучшему: недоразумений таким образом удастся избежать, и я уверен, что не вижу причины, по которой вам не хотелось бы быть со мной откровенным.

Лоренс помолчал, и это снова показалось ему лукавой насмешкой, потому что Таркай не был дураком, и он не провел четырех дней, почти избегая их общества, не заметив этого.
- Тогда я сделаю вам одолжение, - сказал Лоренс более резко. - Вы успешно довели нас до этого места, и я не могу быть неблагодарным за ваши усилия; но я очень сильно недоволен вашим поведением, оставившим нас без предупреждения посреди пустыни.

- Я не нуждаюсь в оправданиях, - добавил он, заметив, как брови Таркая поползли вверх.
- Я считаю их бесполезными, когда не знаю, верить им или нет. Но вы обещаете мне, что больше не покинете наш лагерь без разрешения, и я не желаю больше слышать об этих неожиданных отъездах.

- Ну что ж, мне очень жаль, что я не принес вам удовлетворения, - задумчиво произнес Таркай через некоторое время.
- И я никогда не хотел бы удержать тебя на том, что сейчас кажется тебе невыгодной сделкой, из какого-то чувства долга. Я очень хочу, чтобы мы расстались здесь, Если хотите. Вы сможете найти местного гида через неделю-другую, может быть, через три; но я уверен, что это не так уж много значит: вы все равно вернетесь домой в Британию быстрее, чем должна была бы привести вас туда верность.

Этот ответ ловко уклонился от требуемого обещания и прямо напомнил Лоренсу: они не могли так легко отказаться от трех недель или одной—если это не было оптимистичной оценкой для начала, поскольку они не знали ни местного языка, который казался ближе к турецкому, чем к китайскому, ни обычаев.
Лоренс даже не был уверен, что они все еще находятся на территории, на которую претендует Китай, или в каком-то другом более мелком княжестве.

Он проглотил гнев, возобновившееся подозрение и поспешный ответ, хотя все трое неприятно застряли у него в горле.
- Нет, - мрачно ответил он. - Мы не можем терять время, и я думаю, что вы это прекрасно знаете, - добавил он; тон Таркая был вежливым, непроницаемым, но все же слишком; и было что-то понимающее в его взгляде, как будто он понимал их особую срочность. Лоренс все еще хранил письмо Адмирала Лентона в своем багаже, но теперь он вспомнил размазанную мягкость Красной восковой печати, когда ему впервые дали это письмо: достаточно легко было пронести его через все эти мили, чтобы вскрыть и снова запечатать.

Но выражение лица Таркая не изменилось при этом намеке на обвинение; он только поклонился и мягко сказал: - Как вам угодно”, - и, повернувшись, пошел обратно к шатру.



Глава 4


Красные сухие горы выглядели так, как будто они были сложены прямо из пустынной равнины, утесы, окрашенные широкими полосами белого и охры, без каких-либо смягчающих предгорий у их основания.
Они упрямо держались в отдалении: целый день Темерер летел ровным шагом и, казалось, не приближался, горы все тянулись вверх и уплывали из пределов досягаемости, пока внезапно стены Каньона не стали подниматься по обеим сторонам. За десять минут полета небо и пустыня исчезли позади них, и внезапно Лоренс понял, что Красные горы сами были предгорьями для возвышающихся за ними белых вершин.

Они разбили лагерь на широких лугах высоко в горах, укрепленных вершинами и скудно покрытых зеленой морской травой, маленькие желтые цветы стояли, как флаги, на пыльной земле.
Рогатый черный скот с ярко-красными кисточками на лбу настороженно наблюдал за тем, как Таркай договаривался о цене с пастухами в их круглых хижинах с коническими крышами. Ночью несколько белых хлопьев бесшумно падали вниз, сверкая на фоне ночи; они растапливали снег в большом кожаном котле, который Темерер мог пить.

Изредка они слышали слабый, далекий крик драконов, который заставлял Темерера приподнимать свой загривок; а однажды вдалеке увидели дикую пару, летящую по спирали вверх, преследуя друг друга за хвосты, крича пронзительными радостными голосами, прежде чем исчезнуть за другой стороной горы.
Таркай заставил их надеть на глаза вуали, чтобы защититься от яркого света; даже Темереру пришлось подчиниться такому обращению, и очень странно он выглядел с тонким белым шелком, обернутым вокруг его головы, как повязка на глазах. Даже с такими предосторожностями, их лица стали розовыми и загорелыми в течение первых нескольких дней.

- Нам нужно будет взять еду с собой, за Иркештам,-сказал Таркай, и когда они разбили лагерь возле старой захудалой крепости, он ушел и вернулся почти через час с тремя местными жителями, пасущимися вдоль небольшого отряда жирных коротконогих свиней.


- Вы хотите взять их живьем?
- Воскликнул Грэнби, вытаращив глаза. - Они будут визжать до хрипоты, а потом умрут от ужаса.

Но свиньи казались странно сонными и безразличными к присутствию Темерера, что сильно озадачило его: он даже наклонился и ткнул одного носом, а тот только зевнул и сел на задние лапы в снег.
Один из них все еще пытался войти в кирпичную стену крепости, и ему пришлось несколько раз вытаскивать его охранники. - Я подсыпал им опиум в корм, - сказал Таркай в ответ на недоумение Лоренса. - Мы дадим наркотику выветриться, когда разобьем лагерь, и он будет есть после того, как мы отдохнем, а затем снова примем дозу.

Лоренс настороженно отнесся к этому предположению и не стал доверять уверениям Таркая; он внимательно следил за тем, как Темерер съел первую свинью.
Он шел к своей смерти совершенно трезвый и брыкающийся всю дорогу, и Темерер не выказал впоследствии никакого желания начать летать по сумасшедшим кругам; хотя он и впал в несколько более глубокий сон, чем обычно, и храпел достаточно громко, чтобы загреметь.


Сам перевал поднимался так высоко, что они оставили облака внизу и всю остальную землю; только ближайшие горные вершины составляли им компанию.
Темерер задыхался время от времени, и ему приходилось опускаться, чтобы отдохнуть там, где позволяла земля, оставляя свое тело очерченным в снегу, когда он поднимался. Весь день царило какое-то странное чувство настороженности; летя, Темерер то и дело оглядывался по сторонам и останавливался, чтобы повиснуть в воздухе с тихим тревожным урчанием.

Очистив перевал, они спустились на вечер в небольшую долину, защищенную от ветра между двумя большими вершинами, где земля была совершенно чиста от снега, и поставили свои палатки у подножия утеса; свиней они загнали в загон из щепок и веревок и пустили их свободно разгуливать.
Темерер несколько раз прошелся по своей стороне долины, а затем уселся, все еще подергивая хвостом; Лоренс подошел и сел рядом с ним со своим чаем. - Я ничего не слышу, - неуверенно сказал Темерер, - но мне кажется, что я должен что-то слышать.

- У нас здесь хорошая позиция: по крайней мере, нас нельзя застать врасплох”, - сказал Лоуренс.
- Пусть это не мешает тебе спать: мы выставили дозор.

- Мы очень высоко в горах, - неожиданно сказал Таркай, удивив Лоренса: он не слышал, как проводник подошел к ним.
- Возможно, вы только чувствуете перемену и затруднение дыхания: в воздухе меньше тела.

- Вот почему так трудно дышать?
- Сказал темерер и резко сел на задние лапы; свиньи завизжали и побежали, когда около дюжины драконов, пестрых по цвету и размерам, устремились к ним. Большинство из них ловко приземлились, цепляясь за скалы, глядя вниз на палатки, с гладкими, умными и голодными лицами; трое самых крупных опустились между Темераром и импровизированным загоном и с вызовом сели на корточки.

Ни один из них не был большим: первый был меньше желтого Жнеца, бледно-серый с коричневыми отметинами и единственным багровым пятном поперек половины лица и на шее, с огромным количеством шипастых рогов вокруг головы; он оскалил зубы и зашипел, ощетинившись рогами.
Двое его спутников были чуть крупнее, один-ярко-голубой, другой-темно-серый, и все трое были покрыты тяжелыми шрамами от следов многочисленных битв, следов зубов и когтей.

Темерер был тяжелее почти всех троих вместе взятых: он сидел очень прямо, и его загривок широко раскрылся, растянувшись вокруг головы, как оборка, и издал в ответ слабый рычащий рык-предупреждение.
Фералы, столь изолированные от всего мира, вероятно, не знали, что небожителей следует бояться больше, чем больших драконов, из-за их размера и силы; но странная способность божественного ветра была их самым опасным оружием, и без видимых средств они могли разбить камень, дерево и кости. Темерер уже не поднимал на них божественного ветра, но в его Реве было что-то такое, от чего кости Лоренса сотрясались; перед ним трепетали свирепые твари, рога вождя с красными пятнами прижимались к его шее, и, как стая встревоженных птиц, они все бросились вверх и прочь из долины.

- Но я еще ничего не сделал, - сказал Темерер, озадаченный и немного разочарованный.
Горы над ними все еще грохотали эхом его рева, нагромождая их друг на друга в непрерывный раскат грома, звук которого почти усилился по сравнению с оригиналом. Белая поверхность пика зашевелилась от шума, вздохнула и отпустила камень, вся плита из снега и льда мягко скользнула в сторону.; еще мгновение он сохранял свою форму, двигаясь с медленным и величественным изяществом, затем по его поверхности расползлись трещины, похожие на паутину, и все это превратилось в огромное вздымающееся облако и понеслось галопом вниз по склону к лагерю.

Лоренс чувствовала себя капитаном корабля на своем бревне, видя волну, которая заставит ее приблизиться: в совершенном сознании катастрофы и бессильной ее предотвратить; не было времени ни на что, кроме наблюдения.
Лавина обрушилась так быстро, что несколько несчастных бродяг, хотя все они одновременно пытались спастись бегством, были сметены на ее пути. Таркай кричал: "Убирайся! Отойди от обрыва!- к мужчинам, стоящим вокруг палаток, разбитых прямо на тропинке.; но даже когда он закричал, огромное извержение пролилось со склона, пронеслось над лагерем, а затем кипящая масса закипела и заревела по зеленому дну долины.

Сначала налетел порыв холодного воздуха, почти физического по своей силе; Лоренса отбросило назад на огромную тушу Темерера, он потянулся, чтобы схватить Таркая за руку, когда проводник отшатнулся назад, а затем облако само ударило и разорвало мир: словно его резко швырнули лицом в глубокий снег и прижали к Земле, холодная приглушенная жуткая синева окружила его со всех сторон, глухой шум раздался в ушах.
Лоренс открыл рот, чтобы глотнуть воздуха, которого там не было, хлопья и осколки льда, словно ножи, царапали его лицо, его легкие тяжело вздымались от давления на грудь, на конечности, его руки были раскинуты и прижаты назад так, что болели плечи.

И затем так же быстро, как это произошло, ужасная тяжесть исчезла.
Он был погребен стоя в снегу, крепко стоя на коленях и превращаясь в твердую ледяную корку на лице и плечах; с большим отчаянным рывком он вырвал руки и стал скрести рот и ноздри неуклюжими, онемевшими руками, легкие горели, пока он не смог сделать первый резкий, болезненный вдох; рядом с ним Темерер выглядел скорее белым, чем черным, как стекло после мороза, и брызгал слюной, отряхиваясь.

Таркай, успевший уже повернуться спиной к облаку, был в несколько лучшем состоянии, уже вытаскивая ноги из снега.
- Скорей, скорей, нельзя терять ни минуты, - хрипло сказал он и поплелся через долину к палаткам, или туда, где раньше стояли палатки, теперь это была наклонная сугробовая куча глубиной футов в десять или больше.

Лоренс высвободился и пошел за ним, остановившись, чтобы поднять Мартина, когда тот увидел соломенно-желтые волосы мичмана, рассыпавшиеся по снегу: он был совсем рядом, но, поваленный наземь, еще глубже зарылся в снег.
Вместе они пробирались сквозь огромные сугробы: к счастью, почти все они были покрыты мягким мокрым снегом, а не льдом или камнем, но тем не менее ужасно тяжелым.

Темерер с тревогой следовал за ними и швырял огромные сугробы туда и сюда, но ему приходилось быть осторожным с когтями.
Вскоре они обнаружили одного из зверей, отчаянно пытающегося вырваться на свободу: маленькое бело-голубое существо, не намного больше Грейлинга; Темерер схватил ее за загривок и оттащил прочь, тряся ее, а в кармане под ее телом они нашли одну из палаток наполовину раздавленной, горстка людей задыхалась и была избита.

Дикарь попытался улететь, как только Темерер опустил ее на землю, но он снова поймал ее и зашипел на нее, несколько отрывистых слов на драконьем языке смешались с обычным гневом.
Она вздрогнула и замахала чем-то в ответ, а затем, после того как он снова зашипел, смутилась и начала помогать им копать; ее маленькие когти были лучше для более тонкой работы по освобождению людей. Другого дикого зверя, чуть побольше, в пестрых оранжевых, желтых и розовых тонах, они нашли приколотым у самого подножия склона в гораздо худшем положении: одно крыло висело разорванным и дико кривым, он издавал низкие ужасные пронзительные звуки и только пригнулся, дрожа и прижавшись к Земле, когда его освободили.

- Ну, это заняло у тебя чертовски много времени,-сказал Кейнс, когда его откопали: он спокойно сидел в палатке для больных, ожидая, пока испуганный Аллен спрячет свое лицо в койку.
- Пойдем, хоть разок ты можешь быть полезен, - сказал он и сразу же навалил на мальчика бинты и ножи, подтащил его к бедному раненому существу, которое осторожно зашипело на них, пока Темерер не повернул голову и не огрызнулся на него; затем, испугавшись, он наклонился и позволил Кейнсу делать все, что ему заблагорассудится, лишь слегка повизгивая, когда хирург вернул сломанные Шипы на место.

Гранби они нашли лежащим без сознания с посиневшими губами, почти перевернутым вверх ногами, и Лоренс с Мартином вместе осторожно перенесли его на расчищенную землю, укрыв складками единственной палатки, которую им удалось вытащить, лежавшей рядом с стрелками, стоявшими вместе у самого склона: Данн, Хэкли и лейтенант Риггс, все они были бледны и неподвижны.
Эмили Роланд удалось выкопать свою собственную голову, почти плывущую по снегу, после того как Темерер смел большую часть верхних слоев, и звала, пока они не пришли и не освободили ее и Дайера, схватившись за руки друг друга.

- Мистер < 00813>. Феррис, я делаю все учтено?
- Спросил Лоренс примерно через полчаса; его рука, ободранная снегом, отлепилась от век в крови.

- - Да, сэр, - тихо сказал Феррис: лейтенант Бейлсворт только что был откопан, умер от перелома шеи, последний человек пропал без вести.


Лоренс сухо кивнул.
- Нам нужно спрятать раненых и найти какое-нибудь укрытие, - сказал он и огляделся в поисках Таркая: проводник стоял чуть поодаль, склонив голову и держа в руках маленькое неподвижное тело Орла.


Под пристальным взглядом узких глаз Темера фералы привели их в холодную, покрытую коркой пещеру в горной стене; по мере того, как они углублялись, проход становился все теплее, пока он без предупреждения не открылся в большую выдолбленную пещеру, с бассейном дымящейся сернистой воды в середине и грубо вырезанным каналом для свежего талого снега, Бегущего в него.
Еще несколько зверей расположились вокруг пещеры, дремля; вожак с красным пятном свернулся калачиком на приподнятом насесте, на ровном возвышении, и задумчиво жевал кость барана.

Они все вздрогнули и издали тихий шипящий звук, когда Темерер нырнул в комнату, с раненым диким, цепляющимся за его спину, и остальные последовали за ним; но маленький бело-голубой дракон пропел что-то успокаивающее, и через мгновение еще несколько драконов вышли вперед, чтобы помочь раненому спуститься вниз.


Таркай шагнул вперед и заговорил с ними на их языке, приблизив несколько звуков его свистом и сложив ладони рупором вокруг рта, указывая на проход в пещеру.
- Но это же мои свиньи, - возмутился Темерер.

- Они все наверняка уже погибли от лавины и только сгниют, - сказал Таркай, удивленно глядя вверх, - а их слишком много, чтобы вы могли есть в одиночку.


- Я не вижу, какое это имеет отношение к делу,-сказал Темерер; его загривок все еще был широко распушен, и он воинственно оглядел других драконов, особенно того, с красной повязкой.
Они, в свою очередь, беспокойно зашевелились и зашевелились, наполовину приподняв крылья за спиной и снова сложив их, и искоса наблюдали за Темерером.

- Моя дорогая, - тихо сказал Лоренс, положив руку на ногу Темерера, - посмотри только, в каком они состоянии; я думаю, что все они очень голодны и никогда бы не посмели посягнуть на тебя.
Это было бы в высшей степени жестоко, если бы вы прогнали их из дома, чтобы мы могли укрыться здесь, и если мы хотим попросить их гостеприимства, то это единственно правильное, что мы должны разделить с ними.

- О, - сказал Темерер, размышляя, и жабо начало слегка завиваться вокруг его шеи: фералы действительно выглядели голодными, все мускулы хлыста и тугая кожистая шкура, узкие лица и яркие глаза смотрели, и у многих из них были признаки старой болезни или травмы.
- Ну, я не хотел бы быть недобрым, даже если они сначала попытаются поссориться,-наконец согласился он и обратился к ним сам; их первые удивленные выражения сменились настороженным полусдерживаемым возбуждением, а затем краснолицый коротко окликнул их и повел за собой горстку других людей.

Вскоре они вернулись, неся тела свиней, и с пристальным интересом наблюдали, как гонг Су начал разделывать их.
Таркай сумел передать просьбу о дровах, двое меньших вылетели и вернулись, волоча за собой несколько маленьких мертвых сосен, серых и выветренных, которые они вопросительно предложили; вскоре Гун Су развел потрескивающий костер, дым поднялся вверх по расщелине в высоких нишах пещеры, и свиньи восхитительно зажарились. Грэнби пошевелился и неопределенно сказал: - А там будут свиные ребрышки?- к большому облегчению Лоренса.; вскоре его разбудили, и он пил чай, руки тряслись так, что он нуждался в помощи, чтобы держать чашку, хотя они усадили его так близко к огню, как только могли.

Все члены экипажа были склонны кашлять и чихать, особенно мальчики, и Кейнс сказал: - Мы должны положить их всех в воду: держать грудь теплой должно быть самой главной заботой.


Лоренс не раздумывая согласился и вскоре был потрясен видом Эмили, купающейся вместе с остальными молодыми офицерами, не знавшими ни одежды, ни скромности.
- Вы не должны купаться вместе с другими, - настойчиво сказал ей Лоренс, укутав ее в одеяло. - я не хочу, чтобы вы купались вместе со всеми.

- Разве я не должен?
- сказала она, глядя на него влажным и растерянным взглядом.

- О Господи, - пробормотал Лоуренс себе под нос.
- Нет, - твердо сказал он ей, - это не годится; вы уже начинаете быть барышней.

- О,-сказала она пренебрежительно, - мама мне все это рассказала, но у меня еще не началось кровотечение, и в любом случае я не хотела бы ложиться в постель ни с одной из них, - и совершенно разбитый Лоренс слабо откинулся назад, давая ей какую-то работу, и убежал к Темереру.


Свиньи приближались к своему повороту, а тем временем Гун Су тушил внутренности, отбросы и окорока, благоразумно добавляя из различных ингредиентов, которые начали предлагать ему фералы, фрукты из своих собственных коллекций, не совсем законных: немного зелени и местных корней, но также бушель репы в разорванном мешке и еще один мешок зерна, который они, очевидно, схватили и нашли несъедобным.


Темерер был занят разговором с быстро набиравшим обороты вождем красных пятен.
- Его зовут Аркадий, - сказал Темерер Лоренсу, который поклонился дракону. - Он говорит, что очень сожалеет, что они потревожили нас, - добавил он.

Аркадий грациозно наклонил голову и произнес милую приветственную речь, не выказывая особого раскаяния; Лоренс не сомневался, что они с такой же охотой набросятся на следующих путешественников.
- Темерер, объясни ему, как опасно такое поведение, - сказал он. - Они все кончат тем, что их расстреляют, вполне вероятно, если они будут продолжать подстерегать людей: население придет в ярость и объявит награду за их головы.

- Он говорит, что это всего лишь пошлина, - с сомнением произнес Темерер после некоторого дальнейшего обсуждения, - и что никто не возражает платить ее, хотя, конечно, они должны были отказаться от нее ради меня.
- Тут Аркадий добавил что-то еще слегка обиженным тоном, что озадачило Темера и заставило почесать лоб. - Хотя последняя вроде меня не возражала и дала им пару очень хороших коров, если они проведут ее и ее слуг через перевалы.

- Как и ты?
- В мире было только восемь драконов, подобных Темереру, и все они находились в пяти тысячах миль отсюда, в Пекине; и даже в таком широком качестве, как цвет, он был почти уникален, будучи сплошным глянцево-черным, за исключением перламутровых отметин на самых краях его крыльев, в то время как большинство драконов были узорчатыми во многих цветах, как и сами фералы.

Темерер задал еще один вопрос.
- Он говорит, что она была такая же, как я, только вся побелела, а глаза у нее были красные, - сказал он, снова взъерошив волосы и раздув ноздри; Аркадий отодвинулся с испуганным видом.

- Сколько мужчин было с ней?
- Спросил Лоренс. - Кто они такие, видел ли он, в какую сторону она ушла после гор?- Вопросы и тревоги тут же посыпались друг на друга: описание не оставляло никаких сомнений относительно личности дракона. Это могла быть только Лин, Небесная, чей цвет был вымыт каким-то странным несчастьем рождения, и, конечно же, в ее сердце был их злейший враг: в ее поразительном решении покинуть Китай он не мог прочитать ничего, кроме самых худших намерений.

- С ними путешествовали еще несколько Драконов, чтобы нести людей,-сказал Темерер, и Аркадий окликнул маленькую бело-голубую драконицу, которую звали Герни: будучи в какой-то мере знакомой с турецким диалектом этих мест, а также с драконьей речью, она служила переводчиком у вьючных драконов и могла рассказать им немного больше.


Лин путешествовала с каким-то французом, судя по описанию посла де Гинья, и, судя по тому, что сказал Жерни, она уже овладела этим языком, благодаря своей способности общаться с Де гинем.
Она определенно направлялась во Францию, и у нее мог быть только один мотив для такого путешествия.

- Она не позволит им использовать ее по-настоящему, - утешил Гранби в их поспешном разговоре.
- Они не могут просто бросить ее на передовую, без команды или капитана, и она никогда не позволит им надеть на нее упряжь после всей той суматохи, которую они подняли из-за того, что мы надели ее на Темерера.

- По крайней мере, они смогут ее вырастить, - мрачно сказал Лоренс, - но я ни на минуту не сомневаюсь, что Бонапарт найдет способ обратить ее в свою пользу.
Вы видели, что сделал Темерер, когда мы шли на Мадейру: фрегат из сорока восьми пушек, потопленный в одном проходе, и я не знаю, не годится ли такой же трюк для первоклассного судна."Деревянные стены флота были все еще самой надежной защитой Британии, и все еще более уязвимые торговые суда несли торговлю, которая была ее жизненной силой; угроза, которую представлял Лин, вполне могла изменить баланс сил по ту сторону Ла-Манша.

- Я не боюсь Лин, - сказал Темерер, все еще ощетинившись.
- И я нисколько не жалею, что Юнсин мертва: он не имел права пытаться убить тебя, а она не имела права позволить ему это сделать, если ей не понравится, что все вернулось назад.

Лоренс отрицательно покачал головой: подобные соображения, конечно же, не удержали бы Лин.
Ее странная призрачная окраска сделала ее изгоем среди китайцев, и весь ее мир был связан в Юнсине, даже больше, чем большинство драконов со своими товарищами; она, конечно же, не простит этого. Он и представить себе не мог, что она, гордая и презирающая Запад, когда-нибудь отправится в такое изгнание: если бы месть и ненависть довели ее до такого состояния, их хватило бы на большее.


Глава 5


- Теперь любая задержка-это катастрофа, - сказал Лоуренс, и Таркей набросал последний отрезок их путешествия по гладкому полу пещеры, используя вместо мела бледные камни; курс, который обошел бы большие города, минуя золотой Самарканд и древний Багдад, между Исфаханом и Тегераном, и вывел бы их на извилистую дорогу через пустыню и огибая края великих пустынь.


- Нам придется тратить больше времени на охоту", - предупредил Таркай, но это была небольшая цена по сравнению с тем, что Лоренс не хотел рисковать ни вызовом, ни гостеприимством со стороны персидских сатрапов, что потребовало бы гораздо больше времени в любом случае.
Было что-то немного неприятное и скрытное в том, чтобы без разрешения пробираться через сельскую местность чужой страны, и было бы по меньшей мере неловко, если бы их поймали, но он был готов довериться их осторожности и скорости Темерера, чтобы защититься от последнего.

Лоренс намеревался остаться еще на один день, чтобы люди, получившие самые тяжелые ранения от лавины, могли хоть немного прийти в себя на земле, но теперь, когда Лин отправилась во Францию, где она могла бы устроить веселый хаос в Ла-Манше или на Средиземноморском флоте, об этом не могло быть и речи.
Флот и торговый флот были бы совершенно ничего не подозревающими и уязвимыми; ее внешний вид не был бы предупреждением, так как ее белая окраска не была бы найдена ни в одной из книг о драконах, которые несли корабли, чтобы предупредить своих капитанов о огнедышащих и подобных. Она была намного старше Темерера, и хотя никогда не обучалась искусству боя, у нее не было недостатка ни в ловкости, ни в изяществе, и, вероятно, она больше практиковалась в использовании божественного ветра; его бросало в дрожь при мысли о столь смертоносном оружии, вложенном в руки Бонапарта и нацеленном почти в самое сердце Британии.

- Мы уедем утром”,-сказал он и встал с пола, чтобы найти недовольную аудиторию драконов; фералы собрались вокруг в любопытстве, пока Таркай делал свои диаграммы, и, потребовав некоторых объяснений от Темерера, теперь они были возмущены, обнаружив свой собственный горный хребет немногим больше, чем россыпь отметин люков, отделяющих обширные пространства Китая от Персии и Османской империи.


- Я просто рассказываю им, что мы проделали весь путь от Англии до Китая, - самодовольно сообщил Лоренсу Темерер, - и вокруг Африки тоже; они никогда особенно не выезжали за пределы гор.


Темерер сделал им еще несколько замечаний весьма снисходительным тоном.
У него действительно был некоторый опыт, которым он мог похвастаться, будучи щедро одаренным при императорском дворе Китая после путешествия через полмира, не говоря уже о нескольких заметных действиях к его чести;кроме этих приключений, его украшенный драгоценностями нагрудник и когтистые ножны уже вызвали зависть у неприкрашенных фералов, и Лоуренс даже обнаружил себя объектом галереи оценивающих взглядов с узкими зрачками после того, как Темерер закончил рассказывать им, он не знал, что именно.

Он не был огорчен тем, что Темерер имел перед собой пример драконов в их естественном состоянии, без какого-либо влияния людей: существование дикарей представляло собой счастливый контраст с возвышенными обстоятельствами китайских драконов, по сравнению с которыми судьба британских драконов не должна была выглядеть так уж плохо, и он был рад, что Темерер так ясно ощущал свое собственное положение выше их; но Лоренс сомневался в мудрости такого провоцирования их на более активную зависть и, возможно, на воинственность.


Чем больше Темерер говорил, тем больше свирепые бормотали и косо смотрели на своего предводителя Аркадия с желчным видом; ревниво сознавая, что он теряет часть своего блеска в их глазах, он взъерошил воротник шипов на своей шее и ощетинился.


- Темерер, - сказал Лоренс, чтобы прервать его, хотя и не знал, что еще сказать, но когда Темерер вопросительно взглянул на него, Аркадий тотчас же бросился в пролом: выпятив грудь, он сделал торжественное заявление, которое вызвало быстрый ропот возбуждения вокруг других фералов.


- О, - сказал Темерер, с сомнением подергивая хвостом и глядя на дракона с красным пятном.


- Что это?
- Встревоженно спросил Лоренс.

- Он говорит, что поедет с нами в Стамбул и встретится с султаном, - объяснил Темерер.


Этот любезный проект, хотя и был менее яростным, чем тот вызов, которого боялся Лоуренс, был почти столь же неудобен, и спорить было бесполезно: Аркадия не переубедишь, и многие другие драконы теперь стали настаивать, что они тоже пойдут вместе.
Через некоторое время таркай оставил свои попытки и, пожав плечами, отвернулся. - Мы можем также смириться с этим; мы мало что можем сделать, чтобы предотвратить их преследование, если только вы не собираетесь напасть на них.

Почти все дикари отправились вместе с ними на следующее утро, за исключением нескольких слишком ленивых или слишком нелюбопытных, чтобы их беспокоить, и маленького сломанного крылышка, которого они спасли от лавины и который стоял у входа в пещеру, глядя им вслед и издавая тихие несчастные крики, когда они уходили.
Они составляли трудную компанию, шумную и возбужденную, и быстро ссорились в воздухе, двое или трое из них кувыркались головой о хвост в диком шквале шипения и когтей, пока Аркадий или один из двух его более крупных лейтенантов не ныряли на них и не сбивали их с ног громкими увещеваниями, чтобы дуться в одиночестве.

- Мы никогда не будем проходить через сельскую местность незамеченными, когда этот цирк следует за нами, - раздраженно сказал Лоренс после третьего такого инцидента, Эхо криков все еще звенело от вершин.


- Вероятно, они устанут от этого через несколько дней и повернут назад”, - сказал Грэнби.
- Я никогда не слышал о том, чтобы дикари хотели приблизиться к людям, разве что для того, чтобы украсть еду; и я осмелюсь сказать, что мы увидим, как они будут пугаться, как только мы покинем их территорию.

Фералы и в самом деле нервничали ближе к вечеру, когда горы начали резко уменьшаться, превращаясь в предгорья, и гладкий волнистый изгиб горизонта стал ясным, зеленым, пыльным и бесконечно широким под огромной чашей неба: совершенно другой пейзаж.
Они беспокойно шептались и шуршали крыльями на краю лагеря, и от них было очень мало пользы на охоте. Когда наступил вечер, вдали, в полудюжине фермерских домов в нескольких милях отсюда, начали слабо светиться оранжевым светом огни соседней деревни. К утру несколько фералов сошлись во мнении, что это, должно быть, Стамбул, что он далеко не так хорош, как они ожидали, и они были вполне готовы отправиться домой.

- Но ведь это совсем не Стамбул, - возмутился Темерер и замолчал, лишь услышав торопливый жест Лоренса.


Таким образом, к их большому облегчению, они избавились от большей части своей компании.
Остались только самые молодые и предприимчивые из них, главным из которых был маленький Герни, вылупившийся в низинах и таким образом получивший немного больше опыта в этом чужеземном пейзаже, и вполне довольный этим новообретенным отличием среди своих сверстников. Она громко заявляла, что вовсе не боится, и насмехалась над теми, кто поворачивал назад; перед лицом ее насмешек двое других тоже решили продолжать, и, к сожалению, это были самые задиристые и сварливые из всех.

И Аркадий не желал возвращаться назад, пока кто—либо из его паствы оставался: Темерер рассказывал слишком много историй, и те были слишком яркими, о сокровищах, пиршествах и драматических битвах; теперь дикарь, очевидно, боялся, что один из его прежних подданных может вернуться в какой—то будущий день, покрытый славой реальной или вымышленной, и бросить вызов его положению; положение, основанное не столько на грубой силе-оба его лейтенанта опережали его на этой арене-чем на определенной алхимии харизмы и быстроты мысли, что делало его положение менее легко защищаемым.


Но он едва ли был в восторге, несмотря на всю напыщенную браваду, с которой он скрывал свое беспокойство, и Лоренс надеялся, что он скоро убедит остальных уйти.
Его помощники, которых звали Мольнар и Риндж,—насколько Лоренс мог понять, конечно,—были бы гораздо счастливее, если бы остались и без него, и риндж, темно-серая, даже осмелилась предложить это своему начальнику, что только привело Аркадию в ярость и сильно ударило ее по голове, сопровождаемое словесной речью, не требующей перевода.

Но в ту ночь он тесно прижался к ним в поисках утешения, горы уже превратились в далекое голубое величие, и остальные фералы тоже прижались к ним, лишь вполуха прислушиваясь к попыткам Темера завязать разговор.
- Они не очень-то отважны, - разочарованно сказал Темерер, усаживаясь рядом с Лоренсом. - Они только все время спрашивают меня о пище, и как скоро Султан будет угощать их, и что он им даст, и когда они смогут вернуться домой, хотя у них есть вся свобода в мире, и они могут идти куда угодно.

- Когда вы очень голодны, моя дорогая, ваши амбиции не могут подняться выше вашего живота, - сказал Лоуренс.
- О той свободе, которой они пользуются, можно сказать не так уж много: свобода голодать или быть убитым-это едва ли та свобода, к которой стремится большинство, и, - добавил он, улучив момент, - и люди, и драконы могут со здравым смыслом пожертвовать некоторой личной свободой ради общего блага, которое улучшит их собственное положение вместе с другими.

Темерер вздохнул и не стал спорить, а лишь недовольно тыкал пальцем в тарелку, по крайней мере до тех пор, пока Мольнар не заметил этого и не сделал осторожного жеста, чтобы взять себе кусок полузаброшенного мяса, что заставило Темерера оттолкнуть его и проглотить все остальное в три огромных глотка.


На следующий день стояла прекрасная погода, небо было ясным и бескрайним, что очень обескураживало их спутников; Лоренс был уверен, что к вечеру последний из них повернет домой.
Но они опять устроили жалкую охоту, и Лоренс был вынужден послать Таркая с несколькими людьми, чтобы попытаться найти ферму поблизости и купить немного скота, чтобы компенсировать разницу.

Дикие звери округлили глаза, глядя на огромных рогатых бурых тварей, когда их тащили в лагерь, мыча от жалкого страха, и еще больше, когда им дали четверых, чтобы они разделились между собой, объевшись почти до экстаза.
Те, что помладше, лежали потом на спине, неловко расправив крылья и прижав руки к раздутым животам, с блаженным выражением на лицах, и даже Аркадий, который изо всех сил старался в одиночку съесть почти целую корову, лежал на боку, обмякнув и обмякнув, как будто у него не было сил даже на то, чтобы встать на ноги. Лоренс с тоской понял, что они никогда раньше не пробовали говядины, и уж точно не такой, как этот скот, выращенный на ферме, жирный и сладко пахнущий; они были бы очень хорошей пищей даже для самого прекрасного стола в Англии и, должно быть, нравились бы феррарам, привыкшим питаться тощими козами и горными овцами, а иногда и украденной свиньей.

Темерер поставил свою печать на этом вопросе, сказав беспечно:” Нет, я уверен, что султан даст нам нечто гораздо более приятное", после чего Стамбул принял розовое сияние Рая: не было больше никакой надежды встряхнуть их.


- Ну что ж, нам лучше идти ночью, насколько это возможно, - сказал Лоренс, неохотно сдаваясь.
- По крайней мере, я ожидаю, что любой простой крестьянин, увидев нас, вообразит, что мы-часть их родного воздушного корпуса, такая же кавалькада, как и мы сами.

Один из младших товарищей, Гертаз, с зеленовато-желтыми полосами поверх пыльно-коричневых, оказался лучшим охотником на летне-желтых лугах: он мог распластаться в высокой траве и прятаться с подветренной стороны, в то время как другие драконы с ревом выгоняли животных из лесов и холмов; несчастные звери бежали почти прямо на его пути, и он часто сбивал до полудюжины за один бросок.


Фералы тоже настороженно следили за запахом людей, чего не было в Темерере; именно предупреждение Аркадия спасло их от внимания персидской кавалерийской роты, и все драконы едва успели скрыться за холмами, когда отряд выехал на гребень дороги и оказался в поле зрения.
Лоренс долго лежал в укрытии, прислушиваясь к щелканью знамен и звону уздечек, когда отряд постепенно проходил мимо, пока звук полностью не исчез вдали, и сумерки не приблизились достаточно далеко, чтобы они могли рискнуть снова подняться в воздух.

После этого дикарь самодовольно гарцевал, и пока Темерер все еще ел в тот день, Аркадий воспользовался случаем, чтобы вернуть себе почетное место, потчевая свой отряд долгим и запутанным представлением, наполовину рассказом, наполовину танцем, которые Лоренс поначалу принял за воссоздание своих охотничьих подвигов или за подобную дикую деятельность; все остальные драконы время от времени присоединялись к нему со своими собственными подвигами.


Но тут Темерер опустил на землю своего второго оленя, с большим интересом прислушался и вскоре сам заговорил.
- О чем это он говорит?- Спросил его Лоренс, озадаченный тем, что Темереру есть что добавить к этому рассказу.

- Это очень волнующе, - сказал Темерер, нетерпеливо поворачиваясь к нему, - это все о шайке драконов, которые находят большую кучу сокровищ, спрятанных в пещере, которые принадлежали старому дракону, который умер, и они спорят о том, как поделить их, и есть много дуэлей между двумя самыми сильными драконами, потому что они одинаково сильны, и на самом деле они хотят спариться, а не сражаться, но ни один из них не знает, что другой тоже хочет спариться, и поэтому каждый думает, что должен выиграть сокровище, а затем они могут отдать его другому, и тогда другой согласится спариться, чтобы получить сокровище.
И один из других драконов очень маленький, но умный, и он играет с другими трюками и получает много сокровищ для себя по кусочкам; а еще есть супружеская пара, которая спорила о своей доле, потому что самка была слишком занята вынашиванием яйца, чтобы помочь ему бороться с другими и получить большую долю, а потом он не хотел делиться с ней поровну, и тогда она рассердилась и забрала яйцо и спрятала его, и теперь он сожалеет, но не может найти ее, и есть другой самец, который хочет спариться с ней, и он нашел ее и предлагает ей часть своей доли сокровищ—

Лоренс уже был погружен в пучину событий, даже если их суммировать; он вообще не понимал, как Темерер следил за событиями и что в них было интересного; но, конечно же, Темерер и фералы страстно наслаждались всей этой путаницей.
В какой-то момент Герни и Гертаз даже начали драться, очевидно, из-за разногласий по поводу того, что должно произойти дальше, колотя друг друга по головам, пока Мольнар, раздраженный тем, что прервал рассказ, не огрызнулся на них и не прошипел, чтобы они подчинились.

Наконец Аркадий бросился вниз, тяжело дыша и очень довольный, а остальные драконы одобрительно засвистели и застучали хвостами; Темерер щелкнул когтями по широкой скале, выражая свое китайское одобрение.


- Я должен запомнить его, чтобы записать, когда мы будем дома, и у меня будет еще один ящик для бумаг, такой же, как тот, что был у меня в Китае,-сказал Темерер с глубоким удовлетворенным вздохом.
- Однажды я попытался процитировать Лилии и Максиму некоторые части "Principia Mathematica", но они не нашли это очень интересным; я уверен, что им это понравится больше. Может быть, нам удастся опубликовать его, Лоренс, как ты думаешь?

- Сначала тебе придется научить читать больше драконов, - сказал Лоуренс.


Горстка матросов делала кое-какие изменения, пытаясь освоить язык Дурзахов; пантомима обычно работала довольно хорошо, так как фералы были достаточно умны, чтобы понять смысл, но они также были вполне счастливы притворяться, что не понимают ничего, что им не нравится, например, когда им говорят, чтобы они двигались из удобного места, чтобы можно было разбить палатки, или когда их поднимают из сна для вечернего полета.
Поскольку Темерер и Таркай не всегда умели переводить, обучение разговору с ними стало скорее формой самообороны для молодых офицеров, ответственных за обустройство лагеря. Было довольно забавно видеть, как они насвистывают и напевают что-то на драконов.

- Дигби, этого будет достаточно; не дай мне поймать тебя на том, что ты уговариваешь их помириться с тобой, - строго сказал Грэнби.


- Да, сэр, то есть нет, сэр, да,-сказал Дигби, покраснев и потеряв дар речи, и поспешил прочь, чтобы заняться каким-то надуманным делом на другом конце лагеря.


Услышав это, Лоренс оторвался от своего совещания с Таркаем и удивился, потому что обычно мальчик был самым уравновешенным из прапорщиков, хотя ему едва исполнилось тринадцать лет; насколько Лоренс помнил, раньше ему никогда не приходилось спускаться вниз.


- О, никакого реального вреда; он только приберегал отборные куски для этого большого парня Молнара и некоторых других мальчиков тоже, для их собственных фаворитов, - сказал Грэнби, присоединяясь к ним.
- Вполне естественно, что они любят изображать из себя капитанов, но нет никакого смысла делать из этих тварей домашних животных: вы не сделаете дикого ручным, кормя его.

- Хотя они, кажется, учатся некоторым манерам; я думал, что фералы будут полностью неподконтрольны", - сказал Лоуренс.


- Так бы оно и было, если бы Темерера не было под рукой, - сказал Грэнби.
- Это только он заставляет их думать.

- Я удивляюсь; они, кажется, достаточно хорошо управляют собой, когда получают достаточный интерес к этому, - заметил Таркай, немного суховато, - что кажется в высшей степени рациональной философией; для меня гораздо более удивительно, что какой-либо дракон может иметь ум при других обстоятельствах.



Золотой Рог сверкал издалека, город широко раскинулся на его берегах, и каждый холм увенчали минареты и гладкие блестящие мраморные купола мечетей, синие, серые и розовые среди терракотовых крыш домов и узких зеленых ветвей кипарисов.
Серповидная река впадала в могучий Босфор, который в свою очередь змеился в обе стороны, черный и ослепленный солнечным светом в зеркале Лоренса; но он не обращал внимания ни на что, кроме дальнего берега, Первого проблеска Европы.

Его команда устала и проголодалась; по мере того как они приближались к большому городу, им было гораздо труднее избегать поселений, и они не останавливались больше, чем на холодную еду и неприятно разбитый полуденный сон в течение десяти дней, когда драконы охотились на крыле и ели то немногое мясо, которое они поймали сырым.
Когда они перевалили через следующий ряд холмов и увидели огромное стадо серого скота, пасущегося на широких берегах азиатской стороны пролива, Аркадий издал нетерпеливый кровожадный рев и тут же бросился на них.

- Нет, нет, ты не можешь их есть!
- Сказал темерер, но было уже поздно: другие дикари с восторженными криками бросились за охваченным паникой ревущим стадом, и на южной оконечности равнины, из-за крепостных валов приземистой каменно-известковой стены, показались головы нескольких драконов, ярко украшенные перьями турецкой службы.

- О, ради всего святого, - сказал Лоренс.
Турецкие драконы взмыли ввысь и яростно помчались к дикарям, которые были слишком заняты, чтобы заметить опасность, хватая сначала одну корову, а потом другую и в экстазе сравнивая их с внезапно обретенными богатствами, слишком ошеломленные даже для того, чтобы успокоиться и начать есть. Только это спасло их: когда турецкие драконы склонились над ними, дикари прыгнули и бросились врассыпную, оставив на Земле почти дюжину скот, смятых или мертвых, как раз вовремя, чтобы избежать достигающих когтей и зубов.

Аркадий и все остальные тотчас же бросились назад в Темерер за укрытие, суетясь за его спиной и издавая пронзительные насмешливые крики турецким драконам, которые теперь вынырнули из своего Пике и с яростным ревом устремились вдогонку.


- Поднимите флаги и стреляйте из пушки с подветренной стороны,-крикнул Лоуренс своему сигнальному прапорщику Тернеру, и британский флаг, все еще ярко раскрашенный после долгого путешествия, за исключением бледных складок вдоль створок, развернулся с резким хрустом.


Турецкие гвардейские драконы замедлили шаг, оскалив зубы и когти, воинственные, но неуверенные: все они были не больше среднего размера, не намного больше самих фералов, и когда они приблизились, огромный размах крыльев Темера отбросил на них длинную тень: их было пятеро, явно непривычных к каким-либо большим усилиям, со странными ямочками жира, собранными перед их бедрами.
- Все пошло прахом” - неодобрительно сказал Грэнби.; и действительно, они немного пыхтели после своего первого яростного натиска, бока их заметно вздымались: Лоренс полагал, что в обычных условиях они могли бы иметь очень мало работы здесь, в столице, и выполнять такую пустяковую обязанность, как охрана скота.

- Огонь!
- Крикнул Риггс: залп был немного рваным, он и другие стрелки еще не совсем оправились от своего временного заточения во льдах и все были склонны чихать в неподходящие моменты. И все же этот сигнал оказал благотворное действие, замедляя наступление драконов, и, к великому облегчению Лоуренса, капитан во главе отряда поднес к губам свою говорящую трубу, чтобы прореветь им что-то довольно длинное.

- Он говорит Лэнду, - перевел Таркай с невероятной краткостью; заметив хмурый взгляд Лоренса, он добавил - - и он называет нас очень многими невежливыми именами; вы хотите, чтобы их все перевели?


- Я не понимаю, почему я должен был приземлиться первым и пройти под ними, - сказал Темерер, и он спустился только с беспокойным ворчанием, склонив голову под неудобным углом, чтобы всегда держать глаза на драконах над ним.
Лоренсу тоже не нравилось это уязвимое положение, но оскорбление было нанесено с их стороны: несколько коров, пошатываясь, поднялись на ноги и теперь стояли, дрожа и ошеломленные, но большинство из них были неподвижны и, конечно же, мертвы-большая потеря, которую Лоренс даже не был уверен, что сможет исправить, не обращаясь за помощью к местному британскому послу, и он едва ли мог винить турецкого капитана за то, что тот настаивал на том, чтобы они проявили больше веры.

Темереру пришлось резко заговорить с дикарями, прежде чем они приземлились рядом с ним, и наконец даже издать негромкий предупреждающий рев, достаточный, чтобы напугать весь оставшийся скот и заставить его бежать еще дальше.
Аркадий и остальные спустились вниз с угрюмым, неохотным видом и только беспокойно застыли на Земле, едва сложив крылья и суетясь.

- Я не должен был позволять им идти с нами так близко, не предупредив предварительно турок, - мрачно сказал Лоренс, наблюдая за ними.
- Им нельзя доверять, когда они ведут себя среди людей или скота.

- Я вообще не вижу в этом вины Аркадия или других, - преданно сказал Темерер.
- Если бы я не понимал, что такое собственность, я бы тоже не знал, что с этими коровами что-то не так.- Он помолчал и добавил, понизив голос: - и в любом случае эти драконы не должны были вот так лежать и оставлять коров на произвол судьбы, если им это не нравилось.

Даже после того, как фералы наконец спустились, турецкие драконы сами не приземлились, а начали летать в медленном, но эффектном круге над головой, очень сильно, чтобы вернуть свое высокое превосходство.
Наблюдая за этим зрелищем, Темерер фыркнул и немного поморщился, его загривок начал расширяться. - Они очень грубые, - сердито сказал он, - я их совсем не люблю; и я уверен, что мы могли бы побить их; они похожи на птиц, со всеми этими хлопающими крыльями.

- Вскоре после того, как вы их прогоните, вам придется иметь дело еще с сотней, а это совсем другое предложение: турецкий корпус-это не шутка, даже если эта горстка выпала из боевой готовности, - сказал Лоуренс.
- Прошу вас, наберитесь терпения, и они скоро устанут от этого. Но, по правде говоря, его собственный нрав был едва ли менее вспыльчивым: на раскаленном пыльном поле они подвергались полной силе солнца, а выжженная земля была неумолима, и они не носили с собой много воды.

Фералы недолго смущались и вскоре начали поглядывать на забитых коров и шептаться между собой; их тон был вполне понятен даже там, где слов не было, и сам Темерер сказал недовольно: - а эти коровы только испортятся, если их не съедят в ближайшее время”, - сильно встревожив Лоренса.


- Вы можете попытаться заставить турок думать, что это не беспокоит вас, - предложил он, счастливый вдохновением.
Темерер оживился и заговорил с фералами громким шепотом; вскоре все они удобно растянулись на траве, старательно зевая; несколько малышей даже начали грубо насвистывать через ноздри, и игра заняла их всех. Турецкие драконы вскоре устали от столь незначительных упражнений, и в конце концов спустились вниз и приземлились напротив них, А главный дракон освободил своего капитана; это был новый повод для смятения, так как Лоренс не собирался ни оправдываться, ни извиняться, и на то были свои причины, как показали события.

Турецкий капитан, джентльмен по имени Эртеган, был чрезвычайно подозрителен, и одно его поведение было оскорбительно: он ответил на поклон Лоренса едва заметным движением головы, положил руку на рукоять шпаги и холодно заговорил по-турецки.


После короткого разговора с Таркаем Эртегун повторил на посредственном французском языке с сильным акцентом: "Ну что?
Объясните сами, и это жестокое нападение.- Сам Лоуренс, к сожалению, плохо владел даже этим языком, но по крайней мере мог хоть как-то притвориться, что общается. Он запнулся на объяснении, которое ни в малейшей степени не смягчило обиженного выражения лица Эртегана и его подозрений, которые нашли выход в чем-то очень похожем на расспросы о миссии Лоранса, его звании, ходе его путешествия и даже его средствах, пока сам Лоранс не начал терять терпение.

- Неужели ты думаешь, что мы-тридцать опасных сумасшедших, которые все вместе решили напасть на стены Стамбула с отрядом из семи драконов?
- Сказал Лоренс. - Ничто не заставит нас ждать здесь в такую жару; пусть один из ваших людей сообщит об этом британскому послу в резиденции, и я надеюсь, что он сможет удовлетворить вас.

- Не без большого труда, так как он мертв”, - сказал Эртегун.


- - Мертв?
- Тупо сказал Лоренс и с нарастающим недоверием услышал, как Эртеган настаивает на том, чтобы посол, Мистер Арбетнот был убит всего неделю назад в результате какого-то несчастного случая на охоте, подробности были неясны; кроме того, в настоящее время в городе не было другого представителя короны.

- - В таком случае, сэр, я полагаю, что должен прямо представить вам мои истинные намерения в отсутствие такого представителя, - сказал Лоренс, совершенно сбитый с толку и в глубине души раздумывая, что бы ему сделать, чтобы поселиться в Темерере.
- Я нахожусь здесь с миссией, согласованной между нашими народами, которая не терпит отлагательств.

- Если бы ваша миссия была так важна, ваше правительство могло бы выбрать лучшего посланника, - оскорбленно сказал Эртеган.
- У султана много дел, и его нельзя беспокоить из-за каждого нищего, который хочет постучать в ворота Фелисити; его визири тоже не должны быть легко обеспокоены, и я вообще не верю, что вы из Британии.

На лице Эртегана отразилось сознательное удовлетворение, вызванное этими возражениями, намеренная враждебность, и Лоренс холодно сказал: - Эти грубости, сэр, столь же бесчестны по отношению к правительству вашего султана, как и оскорбительны по отношению ко мне; вы не можете всерьез полагать, что мы могли бы выдумать такую историю.


- И все же я должен вообразить, что вы и эта тряпка с опасными животными, выходящими из Персии,-британские представители, как я вижу, - сказал Эртегун.


У Лоренса не было возможности ответить на эту грубость так, как она того заслуживала.
Темерер прекрасно говорил по-французски, проведя несколько месяцев своей жизни в раковине на борту французского фрегата, и теперь он вмешался в разговор своей массивной головой. - Мы не животные, и мои друзья только не поняли, что коровы были твоими, - сердито сказал он. - Они никому не причинят вреда и тоже проделали долгий путь, чтобы увидеть Султана.

Жабо темерера распустилось и ощетинилось, а его крылья, наполовину поднявшиеся из-за спины, отбрасывали длинную тень, плечи выступали вперед с натянутыми связками сухожилий, торчащими из плоти, а голова с зазубренными зубами длиной в фут тянулась к турецкому капитану.
Дракон эртегуна издал слабый пронзительный крик и рванулся вперед, но остальные турецкие драконы инстинктивно попятились от свирепого зрелища и не дали ему никакой поддержки, а сам Эртегун невольно сделал шаг назад, под прикрытие вытянутых вперед лап встревоженного дракона.

- Давайте покончим с этим спором” - сказал Лоренс, быстро воспользовавшись преимуществом, и Эртеган мгновенно замолчал.
- Мистер Таркай и мой первый помощник отправятся в город с вашим человеком, а остальные останутся: я совершенно уверен, что штаб посла сумеет устроить наш визит полностью к удовлетворению султана и его визирей, даже если вы совершенно правы, что в настоящее время нет официального представителя; и я надеюсь также помочь мне возместить потери царскому стаду.; которые, как сказал Темерер, были результатом несчастного случая, а не злого умысла.

Эртеган явно был недоволен этим предложением, но не знал, как отказаться, когда Темерер все еще маячил рядом; он несколько раз открыл и закрыл рот, а затем слабо начал: - это совершенно невозможно”, что заставило Темерера зарычать в приподнятом настроении.
Турецкие драконы еще немного отодвинулись, и внезапно его уши наполнились завывающими, кошачьими драконьими голосами: Аркадий и фералы подпрыгивали в воздух, хлестали хвостами, когти царапали воздух, хлопали крыльями, и все они выли так громко, как только могли. Турецкие драконы тоже начали реветь, размахивая крыльями, собираясь взлететь. Грохот был ужасен, заглушая всякую надежду на приказ, а затем в дополнение к какофонии Темерер сел и заревел над их головами: долгий угрожающий раскат грома.

Турецкие драконы с криками и шипением падали на задние лапы, хватая друг друга за Крылья, щелкая зубами в воздухе и друг друга с инстинктивной тревогой.
В суматохе фералы воспользовались моментом: они бросились на мертвых коров, выхватили их из-под носа турок и повернулись, как один, чтобы бежать. Уже в воздухе, когда все остальные поспешили прочь, Аркадий обернулся, держа по одной корове на каждой передней ноге, и кивнул головой в знак благодарности Темереру.; а потом они исчезли: летели очень быстро, держа курс прямо на безопасную гавань гор.


Потрясенное молчание длилось едва ли полминуты, а затем Эртегун, все еще лежавший на земле, разразился негодующим потоком турецких слов, которые Лоренс, глубоко оскорбленный, счел за лучшее не понимать: он мог бы с радостью застрелить всю банду сам.
Они сделали его лжецом перед его собственными людьми и турецким капитаном, уже готовым ухватиться за любую возможность отречься от них.

Прежнее упрямство эртегуна теперь сменилось более искренним негодованием, яростным и вполне реальным; он весь пылал от гнева, крупные жирные капли пота, капая и скатываясь длинными струйками со лба, терялись в бороде, яростные угрозы сыпались одна на другую на смешанном турецком и французском языках.


- Мы научим вас, как обращаться с захватчиками здесь; мы убьем вас, как воры убили скот султана, и оставим ваши тела гнить, - закончил он, делая дикие взмахи турецким драконам.


- Я не позволю тебе причинить вред Лоуренсу или моей команде вообще, - горячо сказал Темерер, и его грудь раздулась от набирающего силу дыхания; все турецкие драконы выглядели глубоко встревоженными.
Лоренс и раньше замечал, что другие драконы, казалось, знали, что боятся Рева Темерера, даже если они еще не чувствовали истинного божественного ветра, какой-то инстинкт предупреждал их об опасности. Но их всадники не разделяли этого понимания, и Лоренс не думал, что драконы откажутся от приказа атаковать их.; даже если Темереру удастся в одиночку одолеть полдюжины драконов, они смогут одержать таким образом лишь Пиррову победу.

- - Довольно, Темерер, оставь меня в покое, - сказал Лоренс, обращаясь к Эртегану. - Сэр, я уже объяснил вам, что дикие драконы не находятся под моим командованием, и я обещал возместить ваши потери.
Я не думаю, что вы всерьез предполагаете предложить акт войны против Британии без одобрения вашего правительства; мы, конечно, не предложим такой враждебности сами.

Таркай неожиданно перевел эти слова на турецкий, хотя Лоренс с трудом выговорил их по-французски и говорил достаточно громко, чтобы остальные турецкие летчики могли услышать; они тревожно переглянулись, и Эртеган бросил на него уродливый взгляд, полный дикого отчаяния.
- Оставайся, И ты научишься иначе, на свой страх и риск, - бросился он назад к своему дракону, выкрикивая приказы.; все вместе они отошли на некоторое расстояние назад и расположились в тени небольшой фруктовой рощицы, окаймлявшей дорогу, ведущую к городу, который они пересекли; и самый маленький из них прыгнул вверх и улетел в сторону города энергичным шагом; вскоре он стал слишком мал, чтобы видеть, и исчез в тумане.

- И уж конечно, не принесла никаких хороших новостей о нас, - сказал Грэнби, наблюдая за его продвижением через бокал Лоренса.


- Не без причины, - мрачно сказал Лоренс.


Темерер с виноватым видом скреб землю.
- Они были не очень дружелюбны, - сказал он, защищаясь.

Там было очень мало места, где можно было бы укрыться, не удаляясь на значительное расстояние от сторожевых драконов, чего Лоренс вовсе не собирался делать; но они нашли место между двумя невысокими холмами и набросили немного парусины на шесты, воткнутые в землю, чтобы дать больным людям немного тени.
- Жаль, что они забрали всех коров, - задумчиво произнес Темерер, глядя вслед исчезнувшим зверям.

- Немного терпения - и они были бы накормлены, да и Вы тоже, как гости, а не как воры, - сказал Лоренс, которому тоже пришлось нелегко.
Темерер не возражал против этого упрека, но только опустил голову, а Лоренс встал и отошел на некоторое расстояние под предлогом того, что он снова смотрит на город через свое зеркало: никаких перемен, только теперь несколько пастухов гнали скот к расположившимся в лагере турецким драконам, чтобы они могли поесть; и люди тоже отдыхали. Он поставил стакан на стол и отвернулся. Его собственный рот был сухим и потрескавшимся.; он отдал свой паек с водой Данну, который никак не мог перестать кашлять. Было уже слишком поздно что-либо искать, но утром он должен был послать несколько человек поохотиться и найти воду, с большим риском для себя в чужой стране, где они не могли ответить на вызов; и он не имел ясного представления, что они могут сделать дальше, если турки останутся непреклонными.

- Может быть, мы обойдем город и попробуем еще раз, с европейской стороны?
- Предположил Грэнби, когда Лоренс вернулся в их импровизированный лагерь.

- Там, на холмах к северу, выставлены наблюдательные посты на случай вторжения из России, - коротко сказал Таркай.
- Если только ты не собираешься ехать в часе езды отсюда, то разбудишь весь город.

- Сэр, кто-то идет” - сказал Дигби, указывая пальцем, и спор был спорным: из города быстро приближался курьер-дракон в сопровождении двух тяжеловесных зверей.; и хотя заходящее солнце было полным, затмевая их цвета, Лоренс ясно видел на фоне неба два огромных рога, торчащих из их лбов, более узкие шипы, похожие на шипы шипов, торчащие вдоль извивающейся змеиной длины их тел: он уже видел однажды Казилик, обрамленный вздымающейся башней дыма и пламени, поднимающейся с Востока, у Нила, когда дракон поджег свой магазин и сжег огромный тысячный корабль до ватерлинии.


- Поднимите всех больных на борт и разгрузите весь порох и бомбы,-мрачно сказал он; раскаленный” Темерер " мог бы выжить, если бы ему не удалось уклониться, но даже маленький неудачный язычок пламени мог бы взорвать склад пороха и зажигательных средств, упакованных в его брюхо, с таким же смертельным исходом для него, как и для этого злополучного французского флагмана.


Они работали с удвоенной быстротой, оставляя круглые бомбы, сложенные небольшими пирамидками на земле, в то время как Кейнс привязывал самых больных людей к доскам, чтобы закрепить их в такелаже на брюхе; холст и ткань были брошены вниз, развеваясь, а также запасная кожа.
- Я могу издать вежливый звук, Лоренс; ступай на борт, пока мы не узнаем, что они означают, - предложил Грэнби на нетерпеливый отказ Лоренса. Остальных Матросов Лоренс, однако, отправил на борт, так что только он и Грэнби остались пешими в пределах досягаемости Темера.

Парочка Казиликов приземлилась невдалеке, их Алые шкуры были испещрены яркими пятнами зеленого цвета с черными краями, как у леопардов, и они лизали воздух своими длинными черными языками; так близко, что Лоренс мог слышать исходящее от их тел низкое, слабое урчание, похожее на мурлыканье кошки и шипение чайника вместе взятых, и видеть даже на фоне все еще светлого неба тонкие линии пара, которые поднимались вверх и расходились от узких шипов вдоль хребтов их спин.


Капитан Эртеган снова подошел к ним, глаза его сузились и потемнели от удовольствия; с курьера слезли два черных раба, которые с большой осторожностью помогли другому человеку плавно спуститься с плеч дракона; схватив их за руки, он ступил на небольшую складную лестницу, которую они положили на землю.
На нем был великолепный кафтан, расшитый разноцветными шелками, и белый тюрбан с множеством перьев, скрывавший его волосы; Эртегун низко поклонился Ему и представил его Лоренсу как Хасана Мустафу-пашу.; последний был титулом, а не фамилией, смутно припомнил Лоренс, и старшим чином среди Везиров.

По крайней мере, это было лучше, чем немедленная атака, и когда эртеган холодно закончил представление, Лоренс неловко начал: - Сэр, я надеюсь, вы позволите мне принести вам свои извинения.—

- - Нет, нет!
Хватит, пойдем, не будем больше слушать об этом, - сказал Мустафа, его французский был гораздо более беглым и многословным, чем у Лоренса, и он легко переборол свой запинающийся язык; и, протянув руку, везир с энтузиазмом схватил руку Лоренса в свою. Пока Эртеган возмущенно таращился на него и краснел до самых скул, Мустафа отмахнулся от дальнейших извинений и объяснений и сказал: "Жаль только, что эти несчастные существа обманули вас.; но тогда это так, как сказали имамы, что дракон, рожденный в дикой природе, не знает Пророка и является слугой дьявола.

При этих словах темерер фыркнул, но Лоренс был не в настроении ссориться, он испытывал лишь облегчение.
- Вы более чем великодушны, сэр, и можете быть уверены, что я Вам за это благодарен. - Это ничтожество с моей стороны-просить вашего гостеприимства, уже злоупотребив им.—

- А, нет!
- Сказал Мустафа, отбросив эту мысль ни на минуту. - Конечно, вы очень желанный гость, капитан, вы проделали долгий путь. Вы последуете за нами в город: Султан, мир Ему, уже приказал от своего великодушия, чтобы вас поселили во дворце. Мы приготовили для вас комнаты и прохладный сад для вашего дракона; вы отдохнете и освежитесь после вашего путешествия, и мы больше не будем думать об этом несчастном недоразумении.

- Я признаю, что ваше предложение гораздо более привлекательно, чем требования моего долга, - сказал Лоуренс.
- Мы были бы очень благодарны за небольшую передышку, какую бы Вы нам ни предоставили, но мы не можем задерживаться в порту и должны как можно скорее отправиться в путь: мы пришли забрать драконьи яйца, как было условлено, и мы должны немедленно доставить их в Англию.

Улыбка Мустафы на мгновение дрогнула, а его руки все еще крепко сжимали ладони Лоренса.
- Но, капитан, вы же не зря проделали такой долгий путь?- воскликнул он. - Вы должны знать, что мы не можем дать вам яйца.



II


Глава 6


Маленький фонтан цвета слоновой кости с множеством струй отбрасывал тонкий прохладный туман, который собирался на листьях апельсинового дерева и фруктах, низко висящих над бассейном, спелых, ароматных и дрожащих.
В обширных дворцовых садах под перилами террасы Темерер лежал весь в солнечных пятнах и дремал после обильной трапезы, а маленькие бегуны, ободрав его, спали, прижавшись к его боку. Сама комната была сказочно красива: от пола до позолоченного потолка по стенам были выложены голубые и белые плитки лазурита, ставни инкрустированы перламутром, на окнах лежали бархатные подушки, на полу лежали толстые красные ковры в тысячу оттенков, а в центре комнаты на низком столике стояла высокая расписная ваза высотой в половину человеческого роста, полная цветов и виноградных лоз. Лоренс с радостью швырнул бы его через всю комнату.

- Это и так слишком много, - сказал Грэнби, сверкая глазами и расхаживая взад-вперед.
- Обманывать нас с помощью целой пачки оправданий, а потом набрасываться на такие гнусные инсинуации, и все равно что называть этого беднягу Ярмута вором.—

Мустафа был полон извинений, сожалений: соглашения так и не были подписаны, объяснил он, возникли новые опасения, чтобы задержать дело; и, как следствие, платеж еще не был доставлен, когда посол встретился со своим несчастным случаем.
Когда Лоренс получил эти извинения со всеми вытекающими из обстоятельств подозрениями и потребовал немедленно доставить его в резиденцию посла и поговорить с его штабом, Мустафа с легким смущением признался, что после смерти посла его слуги поспешно отбыли в Вену, а один из них, его секретарь Джеймс Ярмут, исчез совсем.

- Я не скажу, что знаю о нем что-то плохое, но золото-великий искуситель, - сказал Мустафа, широко разводя руками, и его намек был очевиден.
- Мне очень жаль, капитан, но вы должны понимать, что мы не можем нести ответственность.

- Я не верю ни единому слову из этого; ни единому слову, - яростно продолжал Грэнби, - о том, что они послали бы нам, китайцам, явиться сюда с каким-то наполовину заключенным соглашением.—

- Нет, это абсурд, - согласился Лоренс.
- Лентон совершенно иначе говорил бы о своих приказах, если бы они были хоть в малейшей степени неопределенны; они могут только захотеть отказаться от них, стараясь как можно меньше смущать самих себя.

Мустафа все улыбался и улыбался неумолимо, несмотря на все возражения Лоранса, и повторял свои извинения, и снова предлагал свое гостеприимство; когда все члены экипажа устали, покрылись толстым слоем пыли и у них не было другого выхода, Лоранс согласился, полагая, что им будет только легче разобраться в этом деле и оказать некоторое влияние, чтобы все было улажено, как только они окажутся в городе.


Он и его команда разместились в двух тщательно продуманных киосках на внутренней территории, здания располагались среди богатых лужаек, достаточно обширных, чтобы Темерер мог спать в них.
Дворец венчал узкий отрог суши, где Босфор и Золотой Рог вместе встречались с морем, и во все стороны во время их спуска открывались бесконечные перспективы: горизонты, полные океана, и огромная толпа кораблей на воде. Лоренс слишком поздно понял, что они попали в позолоченную клетку: несравненные виды открывались оттуда, потому что Дворцовый холм был окружен высокими стенами без окон, которые преграждали всякую связь с внешним миром, а их покои смотрели на море через окна, забранные железными решетками.

С воздуха киоски казались связанными с раскинувшимся дворцовым комплексом, но эта связь оказалась всего лишь крытой галереей, открытой навстречу воздуху: все двери и окна, которые могли бы вести во дворец, были заперты и запрещены, черные и закрытые ставнями даже для их пристального взгляда.
Еще больше чернокожих рабов стояло на страже у подножия лестницы на террасу, а в саду змеи Казилика лежали в извилистых узловатых кучах, их блестящие желтые глаза были открыты и внимательно смотрели на Темерера.

Несмотря на весь свой радушный прием, Мустафа исчез, как только увидел их аккуратно запертыми, со смутными обещаниями скоро вернуться.
Но с тех пор призыв к молитве раздавался уже трижды; они дважды исследовали пределы своей прекрасной тюрьмы, и все еще не было никаких признаков его возвращения. Стражники не возражали, если кто-нибудь из них спускался поговорить с Темераром в сад прямо под киосками, но они добродушно качали головами, когда Лоренс указывал через их плечи на мощеную дорожку, ведущую к остальной части парка.

Удерживаемые на таком расстоянии, они могли сколько угодно наблюдать за Дворцовой жизнью с террасы и из окон, испытывая странное разочарование: другие люди прогуливались по саду, занятые и озабоченные; чиновники в высоких тюрбанах, слуги с подносами, молодые пажи, бегающие взад и вперед с корзинами и письмами; однажды даже господин, похожий на врача, длиннобородый и одетый в простую черную одежду, исчез в своем собственном маленьком киоске на некотором расстоянии.
Многие с любопытством оглядывались на Лоуренса и его команду, мальчики замедляли шаг, чтобы посмотреть на драконов, сидящих в саду, но они не отвечали, если их окликали, а только осторожно спешили дальше.

- Послушайте, а вы не думаете, что вон там женщина?
Дюнн, Хэкли и Портис толкали друг друга за стекло, свисая почти до середины перил террасы с двадцатифутовой высоты на твердую каменную мостовую, отчаянно пытаясь заглянуть в сад: чиновник разговаривал с женщиной—или мужчиной, или орангутангом, насколько можно было судить со стороны. На ней была вуаль не из тяжелого шелка, а из темного, которая была обернута вокруг ее головы и плеч и оставляла открытыми только глаза.; и, несмотря на жаркий день, ее платье было покрыто длинным пальто, доходившим до ног в туфлях с драгоценными камнями, а глубоко прорезанный карман спереди скрывал даже ее руки.

- Г-н < 01097>. - Портис, - резко сказал Лоренс; старший мичман как раз подносил пальцы к губам, чтобы свистнуть, - так как тебе больше нечего делать, ты пойдешь вниз и проследишь, чтобы выкопать Темереру свежее необходимое; а когда он закончит, ты сможешь заполнить его снова, сразу же, если пожелаешь.
Дюнн и Хэкли поспешно опустили бокал, а Портис смущенно удалился, безуспешно пытаясь придать себе невинный вид; Тарки молча освободил их от этого, а Лоренс добавил:—

- Сэр, - сказал Лоренс сквозь зубы, - я буду вам очень благодарен, если вы не станете пялиться и на дворцовых женщин тоже, - он замолчал в смятении и досаде, увидев, что Таркай тоже смотрит сквозь стекло на женщину под вуалью.


- Она не женщина из гарема, - сказал Таркай.
- Гаремные покои находятся на юге, за этими высокими стенами, и женщинам не позволено выходить наружу; уверяю вас, капитан, будь она одалиской, мы бы не видели ее так часто.- Он выпрямился, оторвавшись от зеркала: женщина повернулась, чтобы посмотреть на них, бледная узкая полоска кожи-все, что не было прикрыто одеждой, только достаточно большая, чтобы оставить открытыми ее темные глаза.

К счастью, она не закричала, и через мгновение они с чиновником снова скрылись из виду.
Таркай закрыл стакан, отдал его Лоренсу и отошел с беззаботным видом; Лоренс крепко сжал ствол в кулаке. - Вы пойдете и спросите Мистера < 01105>. Беллу нужно найти способ помочь ему с самой новой кожей, которая у него есть, - сказал он Данну и Хэкли, удерживаясь от того, чтобы не наказать их более сурово; он не сделает их козлом отпущения для Таркая.

Они с облегчением сбежали, и Лоренс снова прошелся по террасе, остановившись в дальнем конце, чтобы посмотреть на город и Золотой Рог; сгущались сумерки: Мустафа, конечно же, не придет сегодня.


- А день пропадает впустую” - сказал Грэнби, присоединяясь к нему, когда прозвучал последний призыв к молитве: грубые напряженные голоса муэдзинов смешались с далекими минаретами и рядом, один из которых был так близко, что мог быть только по другую сторону высокой кирпичной стены, отделявшей их двор от гарема.


Этот зов снова разбудил Лоренса на рассвете: он оставил все ставни открытыми на ветру, чтобы ночью поднять голову и увидеть Темерера, спящего в безопасности в слабом призрачном свете разбросанных по дворцовым стенам фонарей.
И снова они услышали его пять раз подряд, но по-прежнему без всякой связи: ни одного визита, ни единого слова, ни единого признака, что их существование вообще признано, кроме еды, которую быстро и молчаливо принесла им горстка слуг, и все это исчезло прежде, чем им успели задать какие-либо вопросы.

По просьбе Лоуренса Таркай попытался заговорить с охранниками по-турецки, но те лишь невнятно пожали плечами и открыли рты, чтобы показать, где у них вырваны языки, что было проявлением варварства.
Когда их просили взять письмо, они твердо качали головами, то ли не желая покидать свои посты с этой целью, то ли по инструкции держать их без связи с внешним миром.

- Как вы думаете, мы могли бы подкупить их?
- Сказал Грэнби, когда наступила ночь, но по-прежнему ничего не было слышно. - Если бы только мы могли выбраться отсюда, хотя бы немногие из нас: кто-то в этом проклятом городе должен знать, что случилось со штабом посла; не все они могли уйти.

- Мы могли бы; если бы у нас было что-нибудь, чтобы подкупить их, - сказал Лоуренс.
- У нас ужасно мало денег, Джон, и я думаю, что они станут вынюхивать все, что я могу себе позволить. Я сомневаюсь, что он увидит нас вне дворца, когда это будет означать их положение, если не их головы.

- Тогда мы могли бы попросить Темера снести стену, чтобы освободить нас; по крайней мере, это могло бы привлечь внимание, - сказал Грэнби, не совсем шутя, и бросился на ближайшую кушетку.


- Мистер < 01120>. Таркай, переведи мне еще раз,-сказал Лоренс и снова обратился к стражникам; хотя поначалу они терпели своих пленников-гостей с добродушным юмором, теперь они заметно разозлились, потому что Лоренс уже в шестой раз за этот день пристал к ним.
- Пожалуйста, скажите им, что нам нужно еще немного масла для ламп и свечей, - обратился Лоренс к Тарки, - а также, возможно, немного мыла и других туалетных принадлежностей.

Вскоре они, как он и надеялся, привели одного из юных пажей, которых они видели издалека, чтобы тот принес их сюда; мальчик был достаточно впечатлен предложением серебряной монеты, чтобы согласиться передать Мустафе послание.
Отправив его сначала за свечами и прочим барахлом, чтобы предупредить всякие подозрения со стороны стражников, Лоренс сел с пером и бумагой, чтобы составить самое строгое официальное письмо, какое только мог придумать, и надеялся, что оно передаст этому улыбающемуся джентльмену, что он вовсе не намерен спокойно сидеть в этой беседке.

- Я не совсем понимаю, что вы подразумеваете под началом третьего абзаца, - с сомнением сказал Темерер, когда Лоренс прочел ему письмо, написанное по-французски.


- ‘Каковы бы ни были ваши намерения, оставляя без ответа все вопросы, которые... ”— начал Лоренс.


- - О, - сказал Темерер, - я думаю, что ты хочешь зачатия вместо Дессена.
Кроме того, Лоренс, я не думаю, что ты хочешь сказать, что ты его послушная домашняя хозяйка.

- Спасибо, моя дорогая” - сказал Лоренс, поправляя слова и гадая, как пишется хоуруа, прежде чем сложить письмо и передать его мальчику, который уже вернулся с корзинкой свечей и маленькими кусочками мыла, сильно надушенного.


- Я только надеюсь, что он не бросит его в огонь, - сказал Грэнби, когда мальчик убежал, сжимая монету в кулаке, не очень осторожно.
- Или я думаю, что Мустафа сам мог бы это сделать.

- Мы все равно сегодня ничего не услышим”, - сказал Лоуренс.
- Нам лучше поспать, пока можно. Если мы не получим ответа, нам придется подумать о том, чтобы сделать рывок на Мальту завтра. У них здесь нет большой береговой батареи, и я думаю, что они ответят нам совсем по-другому, если мы вернемся с первоклассным кораблем и парой фрегатов позади нас.


- Лоренс, - позвал снаружи Темерер, разбудив его от густого, слишком реального сна о плавании; Лоренс сел и потер мокрое лицо: перемена ветра принесла ему ночью брызги фонтана.


- Да”-ответил он и пошел умыться в фонтане, все еще полусонный; он спустился в сад, вежливо кивнув зевающим стражникам, и Темерер с интересом подтолкнул его локтем.


- Это хороший запах, - сказал он, отвлекаясь, и Лоренс понял, что он умылся душистым мылом.


- Мне придется отскрести его позже, - сказал он в смятении.
- Ты что, проголодался?

- Я бы не отказался чего-нибудь поесть, - сказал Темерер, - но должен тебе кое-что сказать: я разговаривал с Безаидом и Шераздой, и они говорят, что их яйцо очень скоро вылупится.


- - Кто же это?
- Озадаченно спросил Лоренс, а затем уставился на пару драконов Казилика, которые с легким интересом подмигнули ему в ответ своими блестящими глазами. - Темерер, - медленно произнес он, - ты хочешь сказать, что у нас будет их яйцо?

- Да, и еще два других, но те еще не начали твердеть”, - сказал Темерер.
- Я думаю, - добавил он. - Они только немного знают французский и немного драконьего языка, но они говорили мне слова по-турецки.

Лоренс не обратил на это никакого внимания, слишком ошеломленный новостями; почти с тех пор, как начался какой-либо организованный вид разведения драконов, Британия пыталась приобрести линию огнедышащих.
После Азенкура было привезено несколько огнедышащих воинов, но последний из них вымер всего лишь столетие спустя, и с тех пор случались только неудачи: Франция и Испания, естественно, отказывали им, слишком близким соседям, чтобы желать уступить столь великое преимущество, и в течение долгого времени турки были не более склонны иметь дело с неверными, чем англичане с язычниками.

- А ведь всего каких-то двенадцать лет назад мы вели переговоры с инками, - сказал Грэнби, и лицо его вспыхнуло от страстного возбуждения, - но в конце концов все это кончилось ничем; мы предложили им выкуп за королевство, и они, казалось, были довольны, а потом ночью они вернули нам все шелка, чай и ружья, которые мы им привезли, и выгнали нас вон.


- Сколько мы им предложили, вы не помните?
- Спросил Лоренс, и Грэнби назвал сумму, которая заставила его резко сесть. Шераздэ с самодовольным видом сообщила им на ломаном французском языке, что ее яйцо стоило еще дороже, и в это почти невозможно было поверить.

- Боже милостивый, я даже представить себе не могу, как удалось собрать половину такой суммы”, - сказал Лоренс.
- Они могли бы построить полдюжины первоклассных кораблей за ту же самую цену, и еще пару драконьих транспортов.

Темерер сидел совершенно неподвижно, плотно обхватив себя хвостом и ощетинив шерсть на загривке.
- Значит, мы покупаем яйца?- сказал он.

- Почему... — Лоренс удивился; он и не подозревал раньше, что Темерер не понимает, что яйца приобретаются за деньги.
- Да, но вы сами видите, что ваши знакомые не возражают отдать свое яйцо, - сказал он, с тревогой поглядывая на Казиликов, которые и в самом деле казались равнодушными к разлуке со своим потомством.

Но Темерер отбросил эту мысль нетерпеливым взмахом хвоста.
” Конечно, они не возражают против этого, они знают, что мы позаботимся о яйце", - сказал он. - Но ведь вы сами мне сказали, что если вы покупаете вещь, то она ваша собственность и вы можете делать с ней все, что захотите. Если я куплю корову, то смогу ее съесть, а если ты купишь имение, то мы сможем жить на него, а если ты купишь мне драгоценность, то я смогу ее носить. Если яйца-это собственность, то и драконы, которые из них вылупляются, тоже, и неудивительно, что люди обращаются с нами как с рабами.

Ответить на этот вопрос было почти невозможно; воспитанный в семье аболиционистов, Лоренс, несомненно, понимал, что людей не следует покупать и продавать, и, когда речь заходила о принципах, он едва ли мог не согласиться; однако было очевидно, что положение драконов и несчастных бедняков, живущих в рабстве, сильно различалось.


- Вряд ли мы сможем заставить драконов делать то, что хотим, когда они вылупятся, - предложил Грэнби, что послужило нам полезным вдохновением.
- Можно сказать, что мы только покупаем шанс убедить их присоединиться к нам.

Но Темерер сказал с воинственным блеском в глазах: "а если бы вместо этого, когда они вылупятся, они захотели улететь и вернуться сюда?


- Ну что ж,-неловко сказал Грэнби и смутился; естественно, в таком случае дикого дракончика отвезли бы на место размножения.


- По крайней мере, подумайте, что в этом случае мы увозим их в Англию, где у вас будет возможность улучшить их состояние”, - попытался утешить Лоренс, но Темерера было не так легко успокоить, и он задумчиво сидел в саду, обдумывая проблему.


- Ну что ж, он взял удила в зубы и не ошибся, - сказал Грэнби Лоренсу с тревожной вопросительной ноткой в голосе, когда они вернулись в дом.


- Да” - мрачно сказал Лоренс.
У него были некоторые надежды добиться реального улучшения условий жизни Драконов, когда они вернутся домой; он был уверен, что Адмирал Лентон и другие старшие адмиралы корпуса будут вполне готовы принять все такие меры, которые позволит их авторитет. У Лоренса были с собой планы построить павильон в китайском стиле, с обогревательными камнями внизу и журчащими фонтанами, которые так нравились Темереру.; Гонг Су мог бы легко обучить других искусству драконьей кулинарии, и верноподданность несла домой помимо рамок для чтения и письменных столов песка, которые, несомненно, могли быть адаптированы к западному использованию. Про себя Лоренс сомневался, что большинству драконов это будет интересно; Темерер был уникален не только своим даром к языку, но и страстью к книгам. Но какой бы интерес там ни был, он мог быть удовлетворен легко и без больших затрат и вряд ли мог вызвать какие-либо возражения.

Но помимо этих мер, которые могли быть приняты по усмотрению и на средства корпуса, правительство вряд ли пошло бы с доброй волей, и степень принуждения, необходимого для того, чтобы заставить что-либо еще, Лоренс не мог одобрить.
Восстание драконов ужаснуло бы всю страну и наверняка повредило бы делу в той же мере, что и способствовало бы ему; и закрепило бы министерство в предубеждении, что драконы не должны зависеть от него. Последствия такого конфликта для ведения войны едва ли можно было переоценить, и уже одно отвлечение внимания могло оказаться фатальным: в Англии не было достаточного количества Драконов, чтобы те, кто имелся в распоряжении, заботились больше об их жалованье и правах по закону, чем об их долге.

Он не мог не задаться вопросом, мог ли другой капитан, настоящий летчик и лучше обученный, удержать Темерера от роста такой озабоченности и недовольства, и направить его энергию лучше.
Он хотел бы спросить у Грэнби, часто ли возникают такие трудности, есть ли какие-нибудь советы по этому поводу, но он не мог просить подчиненного о помощи в управлении Темераром; и в любом случае, он не был уверен, что советы будут еще полезны. Назвать это рабством, когда драконье яйцо было куплено за полмиллиона фунтов стерлингов, и единственное изменение, должно ли оно вылупиться в Англии, а не в величественной порту, было неразумно с практической точки зрения, и вся философия в мире не могла этого изменить.

- Если яйцо начало затвердевать, то как долго, по-твоему, нам осталось жить?
-спросил он вместо этого у Грэнби, подставляя ладонь ветру, дувшему в сводчатый проход, обращенный к морю, и прикидывая в уме, сколько времени потребуется, чтобы привести корабль с Мальты; он был уверен, что они доберутся до острова за три дня полета, если Темерер будет хорошо отдохнувшим и сытым заранее.

- Ну, конечно, до нескольких недель, но я не могу сказать, три или десять, пока не увижу эту штуку, и даже тогда я могу ошибаться: вам придется спросить об этом Кейнса, - сказал Грэнби.
- Но ведь этого недостаточно, чтобы наложить руки на яйцо в последний момент. Этот дракончик не будет похож на Темерера и выскочит, зная сразу три языка, я никогда не слышал ни о чем подобном; мы должны взять яйцо и начать его на английском сразу же.

- - О, черт, - сказал Лоренс в смятении и опустил руку; он даже не подумал о том, чтобы говорить.
Он захватил яйцо Темера едва ли за неделю до вылупления и не знал достаточно, чтобы удивиться, обнаружив его говорящим по-английски, более удивленным, что только что вылупившееся существо вообще может говорить. Еще один пробел в его подготовке; и еще один новый источник срочности.


- Это придало бы султану странный вид в рядах правителей,-сказал Лоренс, лишь стараясь казаться невозмутимым,-терпеть исчезновение полумиллиона фунтов стерлингов, предназначенных для его казны, и смерть посла на его территории без всякого расследования; простая вежливость по отношению к союзнику заставила бы вас, сэр, более серьезно отнестись к обстоятельствам, которые вы мне описали.


- Но, капитан, я уверяю вас, что все расспросы уже сделаны,-сказал Мустафа очень серьезно и попытался надавить на него блюдом с пропитанным медом печеньем.


Мустафа наконец появился вскоре после полудня, сославшись в качестве извинения за свое отсутствие на неожиданное государственное дело, которое отвлекло его внимание; в качестве извинения он пришел вместе с их обедом и, кроме того, с весьма экстравагантным развлечением.
Две дюжины слуг или даже больше суетились вокруг с большим шумом, раскладывая ковры и подушки на террасе вокруг мраморного бассейна и перенося огромные блюда из кухни, нагруженные ароматным пловом и грудами пюре из баклажанов, капустных листьев и зеленого перца, фаршированных мясом и рисом, шампурами и тонко нарезанным жареным мясом, благоухающим густым дымом.

Темерер, высунув голову из-за перил, чтобы лучше видеть происходящее, обнюхал их с особенной благодарностью и, несмотря на то, что всего час назад его хорошо кормили двумя нежными ягнятами, незаметно проглотил в несколько укусов блюдо, поставленное на минуту в пределах его досягаемости, и оставил слуг смотреть на пустое блюдо, золото которого было поцарапано и помято его зубами.


На тот случай, если это не поможет отвлечься, Мустафа привел с собой музыкантов, которые сразу же подняли большой шум, и толпу танцовщиц в свободных полупрозрачных панталонах.
Их движения были так откровенно неприличны и так мало скрывались под покрывалами, которыми они закутывались, что Лоренс мог только краснеть за них, хотя многие из его молодых офицеров очень хвалили их игру. Стрелки вели себя наиболее возмутительно: Портис, по крайней мере, выучил свой урок, но Данн и Хэкли, более молодые и энергичные, бесстыдно вели себя, пытаясь ухватиться за спадающие вуали и одобрительно свистели; Данн даже поднялся на одно колено и протянул руку, прежде чем лейтенант Риггс ловко схватил его за ухо и потянул вниз.

Лоренс не боялся, что его собьют с пути истинного; женщины были прекрасны, белокожи и темноглазыи черкесы, но гнев его, вызванный этими простыми попытками отвлечь их от дел, был гораздо сильнее любого другого низменного чувства и подавлял все искушения, которые он мог бы испытать в противном случае.
Но когда он поначалу попытался заговорить с Мустафой, одна из них даже подошла к нему поближе, широко раскинув руки и выставив напоказ свои прелестные груди, которые были плохо прикрыты и двигались против ее бедер. Она грациозно уселась на его кушетку и протянула к нему свои тонкие руки в явном приглашении-действенный барьер к любому разговору, и не было в его характере насильно отталкивать женщину.

К счастью, его добродетель имела действенного опекуна: Темерер опустил голову, чтобы посмотреть на нее с ревнивым подозрением, еще больше прищурившись при виде множества сверкающих золотых цепей, и фыркнул; девушка, не готовая к такому приему, поспешно вскочила с дивана и вернулась в безопасное место к своим товарищам.


Наконец Лорансу удалось добиться от Мустафы хоть какого-то облегчения, но Паша отпустил его со смутными заверениями, что расследование принесет свои плоды: - скоро, очень скоро, конечно; хотя работы правительства много, капитан, я уверен, что вы понимаете.


- - Сэр, - резко сказал Лоренс, - я прекрасно понимаю, что вы можете растянуть дело в угоду себе; но когда вы слишком долго будете откладывать и сделаете все обсуждение спорным, то то, что вы сейчас держите на нашем терпении, исчезнет, и вы можете обнаружить, что такое обращение заслуживает ответа, который вам не понравится.


Это острое замечание было настолько близко, насколько он мог или должен был подойти к угрозе; ни один министр султана не мог не понимать, насколько уязвим этот город перед блокадой или даже нападением с моря, когда флот находился на Мальте на расстоянии легкого удара.
Действительно, на этот раз Мустафа остался без готового ответа, и его рот был плотно сжат.

- Я не дипломат, сэр, - добавил Лоренс, - и не могу выразить свою мысль в изящных словах.
Когда вы так же хорошо, как и я, знаете, что время не терпит отлагательств, а я все еще остываю без всякой цели, я не знаю, как это назвать, кроме как намеренно; и я не могу легко поверить, что мой посол мертв, а его секретарь пропал без вести, все его сотрудники должны были бесцеремонно уйти, хотя и знали, что нас ждут, и с такой огромной суммой неучтенными.

Но тут Мустафа сел и развел руками.
- Как мне убедить вас, капитан? Будете ли вы удовлетворены посетить его резиденцию, и проверить для себя?

Лоренс растерянно замолчал; он намеревался добиться от Мустафы именно такой свободы и не ожидал, что она будет предложена ему без его ведома.
- Я действительно был бы рад такой возможности, - ответил он, - и поговорить с теми слугами, которые остались в округе.

- Мне это нисколько не нравится, - сказал Грэнби, когда вскоре после обеда явилась пара немых стражников, чтобы проводить Лоуренса в поход.
- Тебе лучше остаться здесь, а я пойду с Мартином и Дигби, и мы приведем сюда всех, кого я найду.

- Они вряд ли позволят вам свободно привести людей во дворец; и они не могут быть настолько потеряны для разума, чтобы убить нас на улице, когда Темерер и две дюжины людей здесь уносят Новости, - сказал Лоренс.
- У нас все будет хорошо.

- Мне тоже не нравится, что ты уезжаешь, - недовольно сказал Темерер.
- Не понимаю, почему я не могу прийти.” Он привык свободно разгуливать по Пекину, и пока они были в дикой местности, конечно, его движения также не были ограничены.

- Я боюсь, что условия здесь не такие, как в Китае”, - сказал Лоуренс.
- Улицы Стамбула не пропустят вас, а если бы и пропустили, мы бы подняли панику среди населения. Итак, где же Мистер < 01224>. Таркай?

На мгновение воцарилась всеобщая тишина и смятение, все головы повернулись: Таркая нигде не было видно.
Поспешный допрос убедился, что никто не видел его со вчерашнего вечера, а затем Дигби указал на свой маленький спальный мешок, аккуратно сложенный и все еще связанный среди их багажа, неиспользованный. Лоренс смотрел на него с плотно сжатыми губами. - Хорошо, мы не можем медлить в надежде, что он вернется. Мистер < 01230>. Грэнби, если он вернется, ты поставишь его под стражу, пока я не поговорю с ним.

- - Да, сэр, - мрачно ответил Грэнби.


Некоторые фразы, которые могли бы стать частью этого разговора, всплыли в голове Лоуренса, когда он стоял в недоумении перед элегантной резиденцией посла: окна плотно закрыты ставнями, дверь заперта на засов, пыль и крысиный помет начинают собираться на крыльце.
Стражники только непонимающе смотрели на него, когда он пытался сделать жест, напоминающий о слугах, и хотя он дошел до того, что обратился в соседние дома, он не нашел никого, кто понимал бы хоть слово по-английски или по-французски, ни даже его жалкие задыхающиеся обрывки латыни.

- - Сэр, - тихо сказал Дигби, когда Лоренс вернулся из третьего дома, опять ничего не добившись, - я думаю, что это окно там не заперто, и осмелюсь сказать, что я мог бы влезть, если мистер
Мартин бы меня поддержал.

- Очень хорошо, только смотри не сломай себе шею, - сказал Лоренс; они с Мартином вдвоем подтащили Дигби поближе, чтобы добраться до балкона.
Переползти через железные перила было не так уж трудно для мальчика, поднявшегося, чтобы перелезть через спину дракона в середине полета, и хотя окно застряло наполовину, молодой прапорщик все еще был достаточно худым, чтобы протиснуться внутрь.

Охранники безмолвно запротестовали, когда Дигби открыл входную дверь изнутри, но Лоренс проигнорировал их и вошел внутрь, Мартин последовал за ним.
Они ступали по соломе и следам грязи в коридоре, следам босых пыльных ног на полу, следам поспешных сборов и ухода. В комнатах было темно и гулко даже тогда, когда ставни были распахнуты настежь, простыни лежали на мебели, оставленной на месте, призрачное качество покинутого и ожидающего дома и низкое бормочущее тиканье больших часов рядом с лестницей было странно громким в тишине.

Лоренс поднялся наверх и прошелся по комнатам; но хотя там и тут были разбросаны какие-то бумаги, это были не более чем обрывки упаковок: рваные тряпки и обрывки растопочной бумаги.
Один листок он нашел под письменным столом в большой спальне, в руке одной дамы, отрывок из веселого и обыкновенного письма домой, полного новостей о ее маленьких детях и любопытных историй об иностранном городе, оборванного на середине страницы и так и не закончившегося; он положил его снова, сожалея, что вторгся.

Маленькая комната дальше по коридору, подумал Лоренс, должно быть, принадлежала Ярмуту; казалось, что ее обитатель вышел только на час: два пальто, чистая рубашка, вечерний костюм, пара туфель с пряжками; бутылка чернил и ручка лежали аккуратно отделанные на столе, на полках остались книги, а внутри стола-маленькая Камея: лицо молодой женщины.
Но бумаги были унесены, или, по крайней мере, не осталось ни одной, которая содержала бы хоть какие-то полезные сведения.

Он снова спустился вниз, так ничего и не узнав, а Дигби и Мартину не повезло больше внизу.
По крайней мере, здесь не было никаких признаков нечестной игры или грабежа, хотя повсюду царил беспорядок и вся мебель была оставлена; они ушли в большой спешке, конечно, но не силой. Ее муж так внезапно умер, а его секретарь исчез при таких необычных обстоятельствах и с такой огромной суммой золота: одна лишь осторожность могла бы заставить жену посла забрать своих детей и остатки ее домашнего хозяйства и отступить, вместо того чтобы оставаться одной и без друзей в столь чужом и далеком от союзников городе.

Но письмо в Вену может занять недели, чтобы вернуться и принести ответ; у них не будет времени узнать правду, по крайней мере, до того, как яйцо будет безвозвратно потеряно для них, и, конечно же, здесь не было ничего, чтобы опровергнуть историю Мустафы.
Обескураженный Лоренс вышел из дома, стражники нетерпеливо подзывали их, а Дигби снова запер дверь изнутри и спустился с балкона, чтобы присоединиться к ним.

- Спасибо, джентльмены, я думаю, что мы узнали все, что могли, - сказал Лоренс; не было никакого смысла позволять Мартину и Дигби разделить его собственное смятение, и он изо всех сил скрывал свое беспокойство, когда они следовали в Гвардейском поезде обратно к реке.
И все же он был погружен в мрачные раздумья и почти не обращал внимания на то, что их окружало, но, наблюдая за ними, они не теряли стражников в огромной толпе. Резиденция посла стояла в квартале Бейоглу на другом берегу Золотого Рога, полная иностранцев и торговцев; на улицах, странно узких по сравнению с широкими проспектами Пекина, толпился народ, раздавались громкие голоса: купцы, стоявшие у своих витрин, манили к себе взглядом любого прохожего, пытаясь затащить его внутрь.

Но толпа резко расступилась, а вместе с ней и шум, когда они приблизились к берегу: дома и лавки были наглухо закрыты ставнями, хотя время от времени Лоренс замечал, как из-за занавески на мгновение выглядывает чье-то лицо, смотрит на небо и так же быстро исчезает.
Над ними мелькали широкие тени, на мгновение заслоняя солнце: драконы кружили над головой, так близко, что их звонарей можно было пересчитать по головам. Стражники с опаской поглядели на них и поторопили, хотя Лоренсу хотелось остановиться, чтобы получше разглядеть, чем они занимаются, задержавшись в таком густонаселенном районе и подавляя всю торговлю этого дня. Лишь горстка людей виднелась на улицах под тенью драконов, и те спешили торопливо и тревожно; одна собака лаяла скорее храбро, чем рассудительно, и ее пронзительный голос разносился над просторами гавани; драконы обращали на нее не больше внимания, чем человек на жужжащую муху, перекликающуюся в вышине.

Главный перевозчик с беспокойством ждал их, держа в руках конец якорного троса и, быть может, собираясь бросить их; он торопливо махал рукой, пока они спускались с холма.
Лоренс обернулся в лодке, чтобы посмотреть, как они отплывают за реку: сначала он подумал, что драконы, возможно, полдюжины из них, просто резвятся в воздухе. Но потом он увидел, что над гаванью тянутся толстые тросы, и драконы тянут их вверх, вытаскивая целые повозки, в которых безошибочно угадывались стволы длинных пушек.

Когда они достигли дальнего берега реки, Лоренс выскочил вперед стражников и подошел к причалу, чтобы посмотреть поближе: он уже мог сказать, что это не пустяки.
В гавани стояло множество низеньких пузатых барж, на которых толпились сотни людей, готовивших очередные повозки, а толпа лошадей и мулов почему-то держалась покорно, несмотря на драконов, находившихся так близко; возможно, потому, что драконы были выше и вне их прямого поля зрения. Не только ружья, но и пушечные ядра, бочки с порохом, груды кирпича.; такая масса мата, как у риэла Лоуренса, позволила бы неделям поднимать его на крутой холм, и все это двигалось вверх так же быстро, как мигало. А еще выше, на склоне холма, драконы опускали массивные стволы пушек в ожидающие их деревянные люльки так же легко, как пара человек могла бы передвинуть деревянную доску.

Лоренс был отнюдь не единственным любопытствующим наблюдателем; большая толпа туземцев собралась вдоль причалов, глядя на происходящее и с сомнением перешептываясь; не далее как в дюжине ярдов от них стояла компания янычар в шлемах с плюмажами, хмурясь и беспокойно поигрывая карабинами.
Один предприимчивый молодой человек предлагал зрителям за небольшую плату воспользоваться стаканом; он был не очень силен, и линзы затуманились, но достаточно хорош для более близкого взгляда.

- Девяносто шесть фунтовых пушек, если я не ошибаюсь, может быть, даже больше двадцати, и я думаю, что еще больше их уже было на азиатском побережье.
Эта гавань станет смертельной ловушкой для любого корабля, который войдет в нее, - мрачно сказал Лоренс Грэнби, смывая уличную пыль с лица и рук в тазике, установленном на стене, и на всякий случай опустив голову в воду, выжимая волосы с некоторой жестокостью: скоро он прибегнет к тому, чтобы отрубить концы своим мечом, подумал он, если не придет к цирюльнику.; он всегда отказывался расти достаточно долго для правильной очереди, только достаточно, чтобы быть раздражением и бесконечно капать, когда мокрый. - И они нисколько не жалели, что позволили мне увидеть его; эти охранники подгоняли нас весь день, но они были достаточно довольны, чтобы я остановился и смотрел так долго, как мне хотелось.

- С таким же успехом Мустафа мог бы показать нам нос, - согласился Грэнби.
—А я боюсь, Лоренс, что это не единственный... ну, ты сам увидишь,-и они вместе направились в сторону сада: казиликские драконы ушли, но вместо них вокруг Темерера собралось еще с десяток драконов, так что в саду стало тесновато, и некоторым из них пришлось даже взгромоздиться на спины других.

- О нет, они все очень дружелюбны и пришли только для того, чтобы поговорить,-серьезно сказал Темерер; он уже как-то объяснялся по-французски, разбросанному с турецким и драконьим языком, и с некоторым трудом и повторением представил Лоренса турецким драконам, которые все вежливо кивнули ему головами.


- Они все равно доставят нам массу хлопот, если нам придется спешно уходить,-сказал Лоренс, искоса поглядывая на них; Темерер был быстр, очень быстр для Дракона его размера; но курьеры, по крайней мере, могли его обогнать, и Лоренс подумал, что пара животных среднего веса вполне могла бы поспевать за ним достаточно долго, чтобы замедлить его для Дракона более высокого, чем его боевой вес.


Но они, по крайней мере, не были неприятными сторожевыми псами и оказались весьма информативными.
- Да, некоторые из них рассказывали мне о портовых работах, они здесь, в городе, помогают, - сказал Темерер, когда ему рассказали о тех операциях, которые видел Лоренс; и прибывшие драконы охотно подтвердили многое из того, что предполагал Лоренс: они укрепляли гавань с помощью огромного количества пушек. - Это звучит очень интересно; я бы хотел пойти и посмотреть, если можно.

- Мне самому очень хотелось бы взглянуть поближе, - сказал Грэнби.
- Я понятия не имею, как они справляются с этими лошадьми. Это настоящий дьявол времени, когда скот находится вокруг драконов; мы считаем, что нам повезло не спугнуть их, не говоря уже о том, чтобы получить от них какую-либо полезную работу. Этого недостаточно, чтобы держать их вне поля зрения; лошадь может учуять дракона более чем за милю.

- Я сомневаюсь, что Мустафа будет склонен позволить нам очень внимательно изучить их работы”, - сказал Лоуренс.
- Одно дело дать нам возможность взглянуть на гавань, чтобы мы убедились в тщетности нападения, и совсем другое-показать всю его руку. Было ли от него какое-нибудь известие, какое-нибудь дальнейшее объяснение?

- С тех пор, как ты уехал, ни писка, ни шкуры, ни волос Таркая тоже нет, - сказал Грэнби.


Лоренс кивнул и тяжело опустился на ступеньку.
- Мы не можем продолжать идти по всем этим министрам и официальным каналам", - сказал он наконец. - Времени слишком мало. Мы должны потребовать аудиенции у султана; его заступничество должно быть самым верным способом добиться их быстрого сотрудничества.

- Но если он позволил им отпугнуть нас, то так далеко—

- Я не могу поверить в его намерение испортить все отношения, - сказал Лоренс, - особенно когда Бонапарт находится ближе к его порогу, чем когда-либо, начиная с Аустерлица; и если бы он был так же рад сохранить яйца, это не значит, что он предпочел бы их открытой и окончательной брешь.
Но до тех пор, пока его министры служат в качестве заступников, он не связывает себя и свое государство: он всегда может обвинить их в этом; если действительно это не какой-то частный политический клубок, стоящий за этими задержками.


Глава 7


Вечером Лоренс писал новое письмо, на этот раз еще более страстное и адресованное непосредственно Великому Визирю.
Он мог расплатиться с ним только ценой двух серебряных монет вместо одной: мальчик-слуга почувствовал всю силу своего положения и твердо протянул руку, когда Лоренс вложил ему в ладонь первую монету, молча, но выжидательно глядя на нее, пока Лоренс наконец не положил другую; дерзость, на которую Лоренс был не в силах ответить иначе.

В тот вечер письмо не принесло никакого ответа, но утром ему показалось, что он наконец-то получил его, потому что вскоре после рассвета во двор быстро вошел высокий и внушительный человек, сопровождаемый несколькими черными евнухами-охранниками.
Он издал какой-то странный звук, а затем вышел в сад, где Лоренс сидел с Темерером и трудился над очередным письмом.

Новоприбывший явно был военным офицером какого-то ранга; летчиком-судя по длинному широченному кожаному плащу, великолепно вышитому по краям, и по коротко подстриженным волосам, которые отличали турецких летчиков от их собратьев в тюрбанах; и одаренным-благодаря сверкающему драгоценными камнями челенгку на груди, единственному знаку почета среди турок, редко даруемому, который Лоренс узнал по тому, что он был пожалован Лорду Нельсону после победы на Ниле.


Офицер упомянул имя Безаида, что заставило Лоренса заподозрить в нем капитана Казильского полка, но тот плохо говорил по-французски, и поначалу Лоренсу показалось, что он говорит слишком громко, чтобы его поняли.
Наконец он заговорил, путаясь в словах, и повернулся, чтобы также шумно обратиться к наблюдающим драконам.

- Но я не сказал ничего такого, что было бы неправдой, - возмутился Темерер, и Лоренс, все еще ломая голову над словами, которые ему удалось выловить из потока воды, понял, что офицер был глубоко, яростно взволнован, и его выплевываемые слова скорее свидетельствовали о высоком настроении, чем о невнятной речи.


Офицер действительно потряс кулаком в зубах Темерера и яростно сказал Лорансу по— французски: - он опять лжет, и... ” тут он провел рукой по горлу, жест, не требующий перевода.
Закончив свою бессвязную речь, он повернулся и бросился вон из сада; вслед за ним горстка драконов робко подпрыгнула в воздух и улетела: очевидно, им вовсе не было приказано охранять Темерер.

- Темерер” - сказал Лоренс в наступившей тишине, - что ты им говорил?


- Я только рассказывал им о собственности” - сказал Темерер, - и о том, как им следует платить, и что им не нужно идти на войну, если они этого не хотят, но они могут делать больше работы, как они делают в порту, или какую-нибудь другую работу, которая может быть более интересной, и тогда они смогут зарабатывать деньги на драгоценности и еду, и ходить по городу, как им нравится.—

- - О Господи, - простонал Лоренс, прекрасно представляя себе, как отнесся бы к этому сообщению турецкий офицер, чей дракон изъявил желание не вступать в бой, а заняться какой-нибудь другой профессией, которую Темерер мог бы предложить ему на основании своего опыта в Китае, например поэтом или нянькой.
- Прошу вас, отошлите всех остальных немедленно, иначе, смею сказать, каждый офицер турецкого корпуса, находящийся в пределах досягаемости, придет и будет бранить нас по очереди.

- Мне все равно, если они это сделают, - упрямо сказал Темерер.
- Если бы он остался, мне было бы что ему сказать. Если бы он заботился о своем драконе, то хотел бы, чтобы с ним хорошо обращались и чтобы он был свободен.

- Сейчас ты не можешь заниматься прозелитизмом, - сказал Лоуренс.
- Темерер, мы здесь гости и почти просители; они могут отказать нам в яйцах и сделать всю нашу работу совершенно бесполезной, и ты, конечно, видишь, что они ставят на нашем пути достаточно препятствий, чтобы мы не давали им больше повода быть трудными. Мы должны скорее примириться с доброй волей наших хозяев, чем оскорблять их.

- Почему мы должны умиротворять людей за счет драконов?
- Сказал темерер. - В конце концов, яйца принадлежат им, и я действительно не понимаю, почему мы не ведем с ними переговоров.

- Они не заботятся о своих собственных яйцах и не управляют их вылуплением; вы знаете, что они оставили яйца своим капитанам и отдали их обработку”, - сказал Лоуренс.
- В противном случае я был бы счастлив обратиться к ним; едва ли они менее рассудительны, чем наши хозяева, - добавил он с некоторым разочарованием. - Но сейчас мы находимся во власти турок, а не их драконов.

Темерер молчал, хотя быстрое подергивание хвоста выдавало его волнение.
- Но у них никогда не было возможности понять свое собственное состояние, ни того, что могло бы быть лучше; они так же невежественны, как и я сам, до того, как я увидел Китай, и если они не узнают так много, как что-нибудь изменится?

- Вы не добьетесь никаких перемен, если только сделаете их недовольными и оскорбите их капитанов, - сказал Лоуренс.
- Но в любом случае наш долг перед домом и военными усилиями должен быть превыше всего. Один только Казилик на нашей стороне канала может означать разницу между вторжением и безопасностью и нарушить баланс войны; мы едва ли можем взвесить какие-либо опасения против такого потенциального преимущества.

- Но— - он замолчал и почесал лоб ребром когтя.
- Но как все изменится, когда мы окажемся дома? Если люди будут недовольны предоставлением драконам свободы, разве это не помешает войне в Англии тоже, а не только удерживая нас от яиц здесь? Или, если некоторые британские драконы больше не хотят воевать, это также повредит войне.

Он с нескрываемым любопытством смотрел на Лоренса, ожидая ответа; ответа, который Лоренс не мог дать, ибо он действительно чувствовал именно это, и он не мог лгать и говорить иначе, не перед лицом прямого вопроса.
Он не мог придумать ничего такого, что удовлетворило бы Темера, и по мере того, как его молчание затягивалось, грива Темера медленно опускалась вниз, прижимаясь к его шее, а его усики вяло свисали.

- Ты ведь тоже не хочешь, чтобы я говорил такие вещи, когда мы будем дома, - тихо сказал Темерер.
- Ты что, только подшучиваешь надо мной? Вы думаете, что это все глупости, и мы не должны предъявлять никаких требований.

- Нет, Темерер, - очень тихо ответил Лоренс.
- Вовсе не глупость, у вас есть все права на свободу, но эгоизм—да, я должен назвать это так.

Темерер вздрогнул и слегка откинул голову назад, сбитый с толку; Лоренс опустил глаза на свои крепко стиснутые руки; теперь он уже не мог смягчиться и должен был заплатить за свою долгую отсрочку неизбежного под ростовщические проценты.


- Мы находимся в состоянии войны, - сказал он, - и наше положение отчаянное.
Против нас сражается генерал, который никогда не терпел поражений, во главе страны, обладающей в два и более раза большими природными ресурсами наших собственных маленьких Британских островов. Вы знаете, что Бонапарт однажды собрал силы вторжения; он может сделать это снова, если только он должен покорить континент к своему удовлетворению и, возможно, с большим успехом во второй попытке. В таких условиях начинать кампанию на частную выгоду, которая должна иметь материальные риски нанесения ущерба военным усилиям, на мой взгляд, не может носить другого названия; долг требует, чтобы мы ставили интересы нации выше своих собственных.

- Но, - возразил Темер голосом настолько тихим, насколько это было возможно из его глубокой груди, - я хочу добиться перемен не для себя, а для всех драконов.


- Если война будет проиграна, что еще будет иметь значение, или какой бы прогресс вы ни добились за счет такой потери?
- Сказал Лоренс. - Бонапарт будет тиранить всю Европу, и ни у кого не будет никакой свободы, ни у людей, ни у драконов.

Темерер ничего не ответил; его голова опустилась на передние лапы, свернувшись калачиком.


- Я прошу вас, моя дорогая, только наберитесь терпения, - сказал Лоренс после долгого и мучительного молчания, с болью видя его таким подавленным и искренне желая, чтобы он мог вспомнить свои собственные слова.
- Я обещаю вам, что мы начнем; как только мы вернемся домой в Англию, мы найдем друзей, которые будут слушать нас, и я надеюсь, что у меня также будет небольшое влияние, чтобы обратиться к ним. Есть много реальных достижений” - добавил он с некоторым отчаянием - - практических усовершенствований, которые могут быть сделаны без какого-либо неблагоприятного влияния на ход войны.; и с этими примерами, чтобы открыть путь, я уверен, что вы скоро найдете более счастливый прием для ваших более щедрых идей, лучший успех за счет только времени.

- Но сначала должна начаться война, - тихо сказал Темерер.


- - Да, —сказал Лоренс, - простите меня, я ни за что на свете не причинил бы вам боли.


Темерер слегка покачал головой и наклонился, чтобы слегка потереться об него носом.
- Я знаю, Лоренс,-сказал он и встал, чтобы подойти и поговорить с другими драконами, которые все еще стояли позади них в саду, наблюдая за ними; и когда он увидел, что все они снова улетели, он отошел с низко опущенной головой, чтобы свернуться калачиком в тени кипарисов. Лоренс вошел в дом и сел, глядя на него через оконную решетку, с горечью размышляя, был бы Темерер счастливее, в конце концов, остаться до конца своих дней в Китае.


- Вы могли бы сказать ему— - начал Грэнби, но остановился и покачал головой.
- Нет, так не пойдет, - согласился он. - Мне чертовски жаль, Лоренс, но я не вижу, как ты можешь подсластить его. Вы не поверите глупому показу в парламенте всякий раз, когда мы попросим денег только на то, чтобы сохранить тайну или два, или получить некоторые лучшие продукты для них; даже если мы только начнем строить им павильоны, у нас будет вторая война дома на наших руках, и это наименьшее из его понятий.

Лоренс посмотрел на него.
- А это не повредит вашим шансам?- тихо спросил он; в любом случае это не могло быть очень хорошо, учитывая, что больше года прошло вдали от дома, вдали от глаз старших офицеров, которые решали, каким лейтенантам следует дать шанс посадить детеныша в упряжку, а не с десятью нетерпеливыми солдатами или больше на каждое яйцо.

- Надеюсь, я не такой эгоистичный пес, чтобы капризничать по такой причине, - с жаром сказал Грэнби.
- Я никогда не встречал человека, который бы получал яйцо, постоянно беспокоясь об этом; прошу вас, не думайте об этом. Чертовски мало парней, которые приходят в корпус свежими, как я, когда-либо получают свой шаг; слишком много драконов идут по наследству, и адмиралы любят иметь товарищей из семей корпуса. Но если у меня когда-нибудь будет мальчик, то теперь я уже достаточно далеко продвинулась, чтобы помочь ему или одному из моих племянников; этого мне вполне достаточно, и я служу с таким первоклассным человеком, как Темерер.

Но он не мог полностью скрыть тоску в своем голосе; конечно, он хотел бы иметь своего собственного дракона, и Лоренс был уверен, что Служба в качестве первого лейтенанта на борту такого тяжелого судна, как Темерер, обычно означала бы очень хорошую возможность.
Уважение к Грэнби не было аргументом, который можно было бы привести самому Темереру, конечно, будучи совершенно несправедливым видом давления. На Лоренса, однако, это давило тяжело; он сам пользовался большим влиянием на своей флотской службе, во многом даже заслуженным, и считал делом чести, чтобы его собственные офицеры поступали правильно.

Он вышел на улицу.
Темерер отступил еще дальше в глубь сада; когда Лоренс наконец подошел к нему, Темерер все еще сидел, свернувшись калачиком, и только борозды, глубоко вырытые им в земле, выдавали его смятение. Голова его была опущена на передние лапы, глаза смотрели вдаль, с узкими щелками, а на затылке лежала почти плоская грива, полная печали.

Лоренс не очень ясно представлял себе, что сказать, но отчаянно желал видеть его менее несчастным и почти готов был снова солгать, если это не причинит ему еще большей боли.
Он подошел ближе, и Темерер поднял голову и посмотрел на него; они оба молчали, но он подошел к Темереру и положил ему руку на плечо, а Темерер устроился в изгибе его передней ноги, чтобы Лоренс мог сесть.

Дюжина Соловьев пела, сидя в каком-то соседнем вольере; ни один другой звук не тревожил их долгое время, а затем Эмили прибежала через сад и позвала: - сэр, сэр”, пока, задыхаясь, она не подошла к ним и не сказала: - Сэр, умоляю вас, пойдемте, они хотят взять Данна и Хэкли и повесить их.


Лоренс вытаращил глаза, спрыгнул с руки Темера и помчался обратно по лестнице во двор; Темерар сел и тревожно склонил голову над перилами террасы; почти вся команда находилась в сводчатой галерее, участвуя в дикой шумной борьбе со своими собственными стражниками у дверей и несколькими другими дворцовыми евнухами: люди гораздо более высокого положения, судя по их золотым рукоятям ятаганов и богатым одеяниям, и более мощного вида, с бычьей шеей и явно не немые, с яростными проклятиями летящими от их лица.губы, как они боролись более легких авиаторов на Землю.


Данн и Хэкли находились в самой гуще событий; два молодых стрелка тяжело дышали и боролись с крепко державшими их крепкими мужчинами.
- Что, черт возьми, вы все хотите этим сказать?- Проревел Лоренс, и его голос разнесся над их головами; Темерер добавил ударения своим грохочущим рычанием, и борьба утихла: летчики отступили, а охранники уставились на Темерера с таким выражением, что можно было подумать, что они побледнели бы, если бы могли. Они не освободили своих пленников, но, по крайней мере, не попытались сразу же оттащить их.

- Ну а теперь, - мрачно сказал Лоренс, - что будет дальше, Мистер<01375>? - Данн?
- Он и Хэкли опустили головы и ничего не сказали, это был само по себе ответ; очевидно, они занимались чем-то вроде вылазки на крышу и потревожили стражу.

- Пойди и приведи Хасана Мустафу-пашу, - сказал Лоренс одному из своих телохранителей, знакомому ему парню, и несколько раз повторил это имя, тот неохотно взглянул на остальных; внезапно один из чужеземных евнухов, высокий и представительный человек в высоком тюрбане, белоснежном на фоне его темной кожи и украшенном большим рубином в золотой оправе, повелительно заговорил с охранником; на это немой наконец кивнул и поспешил вниз по лестнице, направляясь к остальной части дворца.


Лоренс обернулся.
- Вы мне ответите, Мистер < 01380>. Данн, немедленно.

- Сэр, мы не хотели ничего плохого,— сказал Данн, - мы только думали, мы думали... - он посмотрел на Хэкли, но другой стрелок молчал и смотрел на него, бледный под своей веснушчатой кожей.
- Мы только перелезли через крышу, сэр, а потом подумали, что можно было бы оглядеться вокруг, а потом... а потом эти ребята погнались за нами, и мы снова перелезли через стену, и побежали сюда, и попытались вернуться внутрь.

- - Понятно, - холодно сказал Лоренс, - и вы решили, что сделаете это, не обращаясь ни ко мне, ни к мистеру
Грэнби, что касается мудрости этого курса действий.

Данн сглотнул и снова опустил голову.
Последовало неловкое, неловкое молчание, долгое ожидание; но не так уж и долго, прежде чем Мустафа быстрым шагом вышел из-за угла, охранник вел его, и его лицо покраснело и покрылось пятнами поспешности и гнева. - Сэр” - сказал Лоренс, опережая его, - Мои люди без разрешения покинули свои посты; я сожалею, что они вызвали беспорядки.—

- Вы должны их передать, - сказал Мустафа.
- Они должны быть немедленно преданы смерти: они пытались войти в сераль.

Лоренс некоторое время молчал, а Данн и Хэкли еще ниже сгорбились и с тревогой смотрели ему в лицо.
- Они вторглись в частную жизнь этих женщин?

- Сэр, мы никогда... - начал было Данн.


- Замолчи, - свирепо сказал Лоуренс.


Мустафа что-то сказал стражникам; главный евнух подозвал одного из своих людей, и тот ответил ему неразборчивым потоком слов.
- Они смотрели на них и делали им через окно приглашающие жесты, - сказал Мустафа, оборачиваясь. - Более чем достаточное оскорбление: запрещено любому мужчине, кроме султана, смотреть на женщин гарема и вступать с ними в сношения; только евнухи могут разговаривать с ними.

Темерер, услышав это, фыркнул с такой силой, что брызги фонтана ударили им в лицо.
- Это очень глупо, - горячо возразил он. - Я не хочу, чтобы кого-то из моей команды казнили, и вообще я не понимаю, почему кого-то вообще надо казнить за то, что он разговаривает с кем-то другим; это же никому не повредит.

Мустафа даже не попытался ответить ему, но вместо этого устремил на Лоренса прищуренный оценивающий взгляд.
- Я надеюсь, что вы не хотите таким образом нарушить закон Султана, капитан, и нанести оскорбление; Я думаю, что вы уже говорили что-то о вежливости между нашими народами раньше.

- - Об этом предмете, сэр... — сказал Лоренс, разозлившись на эту лысую попытку давления, а затем проглотил слова, которые так и рвались с языка: например, язвительное замечание, что Мустафа был достаточно быстр, чтобы сразу же прийти на этот раз, хотя предыдущие просьбы нашли его настолько занятым, что он не мог уделить им ни минуты.


- Сэр, я думаю, что ваша охрана, возможно, из усердия думала, что произошло больше, чем произошло на самом деле; я полагаю, что мои офицеры вообще не видели этих женщин, а только кричали в надежде увидеть их.
Это большая глупость, и вы можете быть уверены” - добавил он с сильным ударением, - что они понесут наказание за это.; но предавать их за это смерти я не стану, по крайней мере по слову свидетеля, который имеет все основания обвинять их в том, что они сделали гораздо больше, чем сделали, из естественного желания защитить своих подопечных от оскорблений.

Мустафа, нахмурившись, казалось, был готов спорить дальше; Лоренс добавил: "Если бы они оскорбили добродетель любой из женщин, я без колебаний поступил бы с ними в соответствии с вашим представлением о справедливости; но столь неопределенные обстоятельства, когда один свидетель говорит против них, должны доказывать степень милосердия.


Он не положил руку на рукоять меча и не подал знак своим людям, но, не поворачивая головы, тщательно обдумал их положение и то, как они распорядятся своим багажом, большая часть которого была спрятана в киосках; если турки захотят силой захватить Дюнна и Хэкли, ему придется приказать людям немедленно подняться на борт и оставить все позади; если полдюжины драконов поднимутся в воздух до того, как Темерер поднимется в воздух, все будет кончено.


- Милосердие-это великая добродетель, - сказал наконец Мустафа, - и действительно, было бы печально портить отношения между нашими странами несчастными и ложными обвинениями.
Я уверен, - добавил он, многозначительно взглянув на Лоренса, - что в любом обратном случае вы будете столь же наивно думать о своей невиновности.

Лоренс плотно сжал губы.
- Вы можете на это положиться, - процедил он сквозь зубы, прекрасно понимая, что обязался по крайней мере терпеть недостатки турецких объяснений до тех пор, пока у него не будет доказательств обратного. Но выбора у него не было: он не мог допустить, чтобы два молодых офицера, находившихся под его опекой, были казнены за то, что целовали через окно руки горстке девушек, как бы ему ни хотелось свернуть им шеи.

Рот Мустафы приподнялся в уголке, и он склонил голову.
- Я полагаю, что мы понимаем друг друга, капитан; мы оставим их исправление вам, и я надеюсь, что вы не допустите подобного инцидента: мягкость, проявленная один раз, является милосердием, проявленная дважды-глупостью.

Он собрал стражников и повел их в сад, не без некоторого низкого и сердитого протеста с их стороны; когда они наконец неохотно скрылись из виду, раздались вздохи облегчения, а двое других стрелков зашли так далеко, что похлопали Данна и Хэкли по спине: поведение, которое нужно было немедленно прекратить.
- Этого будет достаточно, - угрожающе сказал Лоренс. - Мистер < 01416>. Грэнби, вы заметите для журнала, что мистер < 01417>. Данн и Мистер < 01418>. Хэкли выгнали из летного экипажа,и вы внесете их имена в список наземной команды.

Лоренс не очень хорошо представлял себе, можно ли так повернуть летчика перед мачтой, но выражение его лица не допускало возражений, и он не услышал ничего, кроме спокойного ответа Грэнби: - Да, сэр.
- Суровый приговор, и он будет выглядеть безобразно в их послужном списке даже после того, как они вернутся на свои посты, как намеревался поступить Лоренс, когда они усвоят урок. Но у него не было другого выбора, если они должны были быть наказаны; он не мог вызвать военный трибунал здесь, так далеко от дома, и они были слишком стары, чтобы начинать с палкой. - Мистер < 01423>. Пратт, возьмите этих людей в кандалах, Мистер < 01424>. Феллоус, я надеюсь, что наш запас кожи позволит вам приготовить плеть.

- Да, сэр” - сказал Феллоус, неловко откашлявшись.


- Но Лоренс, Лоренс, - сказал Темерер в полном молчании, единственный, кто осмелился бы вмешаться.
- Мустафа и те охранники ушли, теперь тебе незачем пороть Данна и Хэкли.—

- Они покинули свои посты и сознательно рисковали всем успехом нашего предприятия, все для удовлетворения самых низких и плотских побуждений, - сказал Лоуренс решительно.
-Нет, не говори больше в их защиту, Темерер: любой военный трибунал повесил бы их за это, а хорошее настроение не может служить оправданием; они знали лучше.

Он заметил, что молодые люди с мрачным одобрением вздрогнули, и коротко кивнул.
- Кто был на страже, когда они уходили?- спросил он, оглядывая остальных членов экипажа.

Глаза всех присутствующих опустились; затем молодой Сэлиер шагнул вперед и сказал дрожащим голосом: - я был там, сэр”.


- Вы видели, как они уходили?
- Тихо спросил Лоренс.

- - Да, сэр, - прошептал Сэлиер.


- Сэр, - поспешно сказал Данн, - сэр, мы сказали ему, чтобы он помалкивал, что это всего лишь шутка.—

- Этого вполне достаточно, Мистер
Данн, - сказал Грэнби.

Сам сальер извиняться не стал; он и в самом деле был мальчиком, только недавно сделавшимся повитухой, хотя и высоким и неуклюжим в своем подростковом возрасте.
- Мистер < 01440>. Сальер, поскольку тебе нельзя доверить нести вахту, ты превращаешься в прапорщика, - сказал Лоренс. - Поди срежь рубильник с одного из этих деревьев и ступай ко мне.- Сэлиер отшатнулся, пряча лицо, которое под его рукой было покрыто красными пятнами.

Повернувшись к Данну и Хэкли, Лоуренс сказал: - пятьдесят плетей каждому, и вы можете считать себя чертовски удачливыми.
Мистер < 01445>. Грэнби, мы соберемся в саду для наказания ровно в одиннадцать часов; проследите, чтобы прозвенел звонок.

Он пошел к своей палатке, а когда пришел Сальер, дал ему десять ударов; это был ничтожный счет, но мальчик по глупости срезал хлыст с упругого зеленого дерева, гораздо более болезненный и похожий на порез кожи, и мальчик будет унижен, если он будет доведен до слез.
- Вот и хорошо, смотри не забывай этого, - сказал Лоренс и отослал его прочь, прежде чем дрожащие вздохи перешли в слезы.

Затем он достал свой лучший костюм; у него все еще был не лучший сюртук, чем китайский, но он велел Эмили начистить ему сапоги, а Дайеру-поправить шейный платок, а сам вышел и побрился над маленьким умывальником.
Он надел парадную шпагу и свою лучшую шляпу, затем снова вышел и увидел, что остальная команда собралась в своем воскресном костюме, а самодельные рамы из голых сигнальных флагштоков глубоко воткнуты в землю. Темерер тревожно топтался на месте, переминаясь с ноги на ногу и вспахивая землю.

- Мне очень жаль просить вас об этом, мистер
Пратт, но это должно быть сделано, - тихо сказал Лоренс оружейнику, и Пратт, низко опустив свою большую голову между плеч, кивнул один раз. - Я сам буду вести счет, а ты не считай вслух.

- - Да, сэр, - сказал Пратт.


Солнце поднялось еще немного выше.
Вся команда уже собралась и ждала, и прошло уже минут десять, а то и больше; но Лоренс не произнес ни слова и не пошевелился, пока Грэнби не прочистил горло и не сказал: - мистер Дигби, позвони, пожалуйста, в одиннадцать часов”, - с большой формальностью, и одиннадцать ударов ударили, хотя и тихо.

Раздетые до пояса и в своих самых старых бриджах, Данн и Хэкли были отведены к шестам; они, по крайней мере, не позорили себя, а молча подняли свои трясущиеся руки, чтобы их связали.
Пратт стоял с несчастным видом в десяти шагах от него, держа в руках длинный ремень хлыста и складывая его через каждые несколько дюймов. Он был похож на старый обрывок упряжи, который, надо надеяться, размяк от долгого использования и сильно истерся; во всяком случае, лучше, чем новая кожа.

- - Очень хорошо, - сказал Лоренс; наступила ужасная тишина, нарушаемая только щелканьем опускающегося плети, вздохи и крики становились все тише, граф все говорил и говорил, а их тела, обмякшие в раме, тяжело повисли на запястьях, и с них капала тонкая кровь.
Темерер жалобно заплакал и спрятал голову под крыло.

- У меня их уже пятьдесят, Мистер
Пратт, - сказал Лоренс; ближе к сорока, если даже так далеко, но он сомневался, что кто-нибудь из его людей считал очень тщательно, и он был болен до глубины души этим делом. Он редко отдавал приказ о порке более чем на дюжину ударов, даже будучи морским капитаном, и такая практика была совершенно не распространена среди авиаторов. Несмотря на всю серьезность содеянного, Данн и Хэкли были еще очень молоды, и он в немалой степени винил себя за то, что они прибежали сюда в таком бешенстве.

И все же это нужно было сделать; они знали лучше, гораздо лучше, и едва ли за несколько дней до этого были обузданы; столь вопиющая брешь, оставленная без контроля, полностью погубила бы их.
Гранби был не так уж далеко отсюда, в Макао, чтобы беспокоиться о том, как скажется их долгое путешествие на молодых офицерах; долгая праздность их морского путешествия, сопровождавшаяся более недавним избытком приключений, не могла заменить постоянного давления обычной повседневной дисциплины в тайне; для солдата было недостаточно быть храбрым. Лоренс не был огорчен, увидев сильное впечатление от наказания на лицах других офицеров, особенно молодых людей, что, по крайней мере, это маленькое благо может произойти из несчастного случая.

Дюнна и Хэкли срубили, не без злости отнесли обратно в большую палатку и положили в отгороженном углу на две койки, которые приготовил Кейнс; они лежали ничком, все еще тяжело дыша в полубессознательном состоянии, пока он с плотно сжатыми губами смачивал кровь с их спин и давал им по четверти стакана опия, чтобы они выпили.


- Как они это делают?
-Спросил Лоранс у драконьего хирурга позже вечером; они притихли после приема лекарства и лежали неподвижно.

- Достаточно хорошо, - коротко ответил Кейнс.
- Я уже привык к тому, что они были моими пациентами; они только что встали со своих больничных коек.—

- Г-н < 01475>. Кейнс, - тихо сказал Лоуренс.


Кейнс посмотрел ему в лицо, замолчал и снова обратил свое внимание на раненых.
- Они склонны немного лихорадить, но в этом нет ничего удивительного. Они молоды и сильны, кровотечение хорошо прекратилось; они должны быть на ногах к утру, во всяком случае, на некоторое время.

- - Очень хорошо,-сказал Лоренс и, повернувшись, увидел Таркая, стоявшего перед ним в низком круге света свечи и смотревшего на Данна и Хэкли; их полосатые спины были голыми, а рубцы ярко-красными и пурпурными по краям.


Лоренс уставился на него, резко втянул в себя воздух, а затем со сдерживаемой яростью сказал:
Я удивляюсь, что ты снова пришел сюда.

- Надеюсь, мое отсутствие не доставило вам слишком больших неудобств, - сказал таркай со спокойной дерзостью.


- Только слишком короткий срок, - сказал Лоуренс.
- Возьми свои деньги и вещи и убирайся с моих глаз, а я хочу, чтобы ты пошел к черту.

- - Ну что ж, - сказал Таркай через минуту, - если вы больше не нуждаетесь в моих услугах, я, пожалуй, пойду; я дам вам Мистера
Так принеси же свои извинения, и мне действительно не следовало тебя посылать.

- Кто такой мистер < 01488>. Maden?
- Сказал Лоренс, нахмурившись; имя было ему смутно знакомо, а затем он медленно потянулся к своему пальто и вытащил письмо, которое пришло к ним в Макао все эти долгие месяцы назад и которое Таркай принес ему: клапаны, все еще отмеченные печатями, и один из них был помечен твердой буквой М. - Вы говорите о джентльмене, который нанял вас, чтобы передать нам наши приказания?- резко спросил он.

- Так и есть, - сказал Таркай.
- Он банкир здесь, в городе, и Мистер Арбетнот пожелал, чтобы он нашел надежного посыльного для письма; увы, только я один должен был быть у него.- В его голосе было что-то насмешливое. - Он приглашает вас на обед; вы придете?


Глава 8


- - Ну вот,-сказал ТАРКАЙ тихо-тихо, они были у Дворцовой стены, и Ночная стража только что прошла мимо; он бросил абордажную веревку, и они вскарабкались наверх и перелезли через нее: не слишком хитрый трюк для моряка, каменная стена с оборванным лицом и щедрой опорой для ног.
Во внешних садах стояли павильоны для увеселений с видом на море, и единственная огромная колонна возвышалась на фоне полумесяца, пока они бежали через лужайки.; затем они благополучно пересекли открытое пространство и углубились в дикие заросли на склоне холма, увитые плющом обломки старых-престарых руин, кирпичные арки и колонны, свисающие вниз.

Им предстояло перелезть еще через одну стену, но эта стена, идущая по всему периметру обширной территории, была слишком длинной, чтобы ее можно было хорошо охранять; затем они спустились к берегам Золотого Рога, где Таркай тихонько позвал паромщика, чтобы тот перевез их через пролет в своей маленькой мокрой лодке.
Приток мерцал, чтобы соответствовать своему названию даже в темноте, отражения простирались далеко от света окон и лодочных фонарей на обоих его берегах, люди брали воздух на балконах и террасах, и звуки музыки легко неслись над водой.

Лоренсу очень хотелось остановиться и посмотреть на гавань, чтобы получше рассмотреть те сооружения, которые он видел накануне, но Таркай повел его без промедления прочь от доков и дальше по улицам, но не в том направлении, где находилось посольство, а к древнему шпилю Галатской башни, стоявшей на страже на холме.
Низкая стена окружала район вокруг сторожевой башни, мягкая, осыпающаяся и очень старая, без присмотра; внутри улицы были намного тише; лишь горстка кофеен, принадлежащих грекам или итальянцам, все еще горела, маленькие пригоршни мужчин за столиками негромко переговаривались за чашками сладко пахнущего яблочного чая, а там и сям преданный кальянщик пристально смотрел на улицу, в то время как благоухающий пар медленно, тонкими струйками выходил из его рта.

Дом Авраама Мадена был красивым, в два раза шире ближайших соседей и обрамленным раскидистыми деревьями, расположенными на аллее с ясным видом на старую башню.
Горничная приветствовала их, и внутри были все признаки процветания и долгой жизни: старые, но богатые и все еще яркие ковры; портреты на стенах в золоченых рамах, изображающие темноглазых мужчин и женщин: скорее испанского, чем турецкого характера, как сказал бы Лоренс.

Маден налила им вина, а служанка поставила на стол блюдо с тонким хлебом и блюдо с пастой из баклажанов, очень пикантной, и еще одно-из сладкого изюма и фиников, нарезанных вместе с орехами и сдобренных красным вином.
- Моя семья приехала из Севильи, - сказал он, когда Лаврентий упомянул о портретах, - когда Король и инквизиция изгнали нас; Султан был добрее к нам.

Лоренс надеялся, что ему не придется особенно скучно ужинать, так как у него было смутное представление об ограничениях Еврейской диеты, но поздний обед был более чем приличным: очень хорошая баранья нога, зажаренная по-турецки и нарезанная тонкими ломтиками на вертеле, с молодой картошкой в кожице и ароматной глазурью из оливкового масла и крепких трав; и кроме того, целая рыба, зажаренная с перцем и помидорами, острая и сильно приправленная обычной желтой пряностью, и нежно тушеная курица, против которой никто не мог бы возразить.


Маден, который в своей профессии часто служил посредником для британских гостей, прекрасно говорил по-английски, и его семья тоже; они сидели за пятым столом, два сына Мадена уже обосновались в своих собственных домах; кроме жены дома оставалась только его дочь Сара, молодая женщина далеко за пределами классной комнаты: еще не тридцати лет, но уже старая, чтобы быть незамужней с таким хорошим приданым, как у Мадена, и ее внешность и манеры были приятны, хотя и на иностранном языке, темные волосы и брови резко выделялись на фоне светлой кожи, очень похожие на ее элегантную мать.
Сидя напротив гостей, она то ли от скромности, то ли от застенчивости не поднимала глаз, хотя говорила довольно непринужденно, когда к ней обращались, вполне хладнокровно.

Лоренс не стал сам приступать к своим настойчивым расспросам, чувствуя в них некоторую грубость, а скорее вернулся к описанию их путешествия на Запад, вызванному расспросами хозяев; они были вежливы поначалу, но вскоре стали по-настоящему любопытны.
Лоренс был воспитан так, что считал своим долгом вести хороший разговор за обедом, и их появление снабдило его достаточным материалом для анекдотов, чтобы в данном случае это не было слишком обременительно. В присутствии дам он несколько скептически отнесся к самым страшным опасностям песчаной бури и лавины и не стал говорить об их столкновении с всадниками-разбойниками, но и без этого было достаточно интересно.

- А потом эти негодяи набросились на скот и снова ушли без вашего позволения,-сказал он, печально оканчивая рассказ об унизительном выступлении дикарей у городских ворот,-с этим негодяем Аркадием, качающим головой на нас, когда он уходил, и все мы застыли с открытыми ртами.
Они вернулись вполне довольные собой, я уверен, а что касается нас, то самое удивительное, что нас не бросили в тюрьму.

- Холодный прием для тебя после трудной дороги, - весело сказал Маден.


- Да, очень трудная дорога, - сказала Сара Мэден своим тихим голосом, не поднимая глаз.
- Я рад, что вы все благополучно добрались сюда.

Последовала короткая пауза в разговоре; затем Маден протянул Лоуренсу блюдо с хлебом и сказал: "Ну что ж, я надеюсь, что теперь вам достаточно удобно; по крайней мере, во Дворце вы не должны подвергаться всему этому шуму.


Он имел в виду сооружение в гавани, очевидно, источник большой обиды.
- Кто может что-то сделать с этими огромными зверями наверху?- Миссис < 01522>. - Мэден покачала головой. - Они так шумят, а если бы они уронили одну из этих пушек? Ужасные твари; лучше бы их не пускали в цивилизованные места. Не говоря уже о вашем драконе, конечно, капитан; я уверена, что он прекрасно воспитан, - поспешно сказала она, спохватившись и с некоторым смущением извиняясь перед Лоренсом.

- Я полагаю, что мы звучим для вас жалобщиками по пустякам, капитан, - сказала Маден, придя ей на помощь, - когда вы ежедневно должны ухаживать за ними вблизи.


- - Нет, сэр, - сказал Лоренс, - я действительно был удивлен, увидев стаю драконов здесь, в центре города; нам не разрешается подходить так близко к оседлым местам в Англии, и мы должны следовать определенным курсом, чтобы ориентироваться наверху в городах, чтобы не беспокоить население или скот, и даже тогда всегда есть что-то вроде шума, производимого нашими движениями.
Темерер часто находил ее обременительной стриктурой. Тогда это новый вид соглашения?

- Конечно, " Миссис < 01531>. - Спросила мэден.
- Я никогда раньше не слышал о таких вещах и надеюсь, что никогда не услышу их снова, когда все закончится. И ни слова предостережения; они явились однажды утром, как только закончился призыв к молитве, и мы весь день дрожали в своих домах.

- К этому привыкаешь, - сказал Маден, философски пожав плечами.
- В последние две недели это было немного медленно, но магазины снова открываются, драконы они или нет.

- Да, и не слишком скоро” - Миссис < 01537>. - Спросила мэден.
—Как мы все устроим меньше чем через месяц... Надир, - крикнула она служанке, - дай мне, пожалуйста, вина, - с едва заметной паузой произнесла она.

Вошла маленькая горничная, протянула графин, стоявший на буфете так, что до него можно было легко дотянуться, и быстро вышла из комнаты; пока бутылка ходила по кругу, Маден тихо сказал, наливая чай Лоренсу: - моя дочь скоро выйдет замуж.
- Он говорил странно мягким тоном, почти извиняющимся.

Наступило неловкое, выжидательное молчание, которого Лоренс не понимал; Миссис
Маден посмотрела на свою тарелку и закусила губу. Таркай разбил его, поднял свой бокал и сказал Саре: - Я пью за твое здоровье и счастье.- Она наконец подняла свои темные глаза и посмотрела на него через стол. Только на мгновение, а затем он оторвался от ее пристального взгляда, поднимая стакан между ними; но этого было достаточно долго.

- Мои поздравления, - сказал Лоренс, чтобы заполнить тишину, поднимая свой бокал к ней в свою очередь.


- Спасибо, - сказала она.
Лицо ее слегка порозовело, но она вежливо наклонила голову, и голос ее не дрогнул. Молчание все еще продолжалось; Сара сама нарушила его, слегка расправив плечи, и обратилась к Лоренсу через стол, немного твердо: - капитан, могу я спросить вас, что случилось с мальчиками?

Лоренсу очень хотелось помочь ей набраться храбрости, но он никак не мог взять в толк, о чем идет речь, пока она не добавила: - разве они не из вашей команды, эти мальчишки, которые заглядывали в гарем?


- О, я боюсь, что должен признать это,-сказал Лоренс, огорченный тем, что рассказ каким-то образом зашел так далеко, и надеясь, что он не усугубляет ситуацию, говоря о таких вещах; он не счел бы гарем подходящей темой для молодой турецкой леди, как и вопросы о полумондене или оперной певице от английской дебютантки.
- Они были хорошо дисциплинированы за свое поведение, уверяю вас, и повторения этого события не будет.

- Но тогда их не казнили?
- сказала она. - Я рада это слышать; я смогу успокоить женщин гарема; это было все, о чем они говорили, и они действительно надеялись, что мальчики не будут слишком страдать.

- Неужели они так часто выходят в свет?
- Лоренс всегда представлял себе гарем чем-то вроде тюрьмы, и никакой связи с внешним миром ему не дозволялось.

- О, я Кира, деловой агент, для одного из кадинов, - сказала Сара.
- Хотя они и покидают гарем во время прогулок, но только с большими трудностями; никто не имеет права их видеть, поэтому их следует запереть в каретах, взять с собой много стражников и получить разрешение султана. Но будучи женщиной, я могу войти к ним и выйти снова свободно сама.

- Тогда я надеюсь, что смогу также попросить Вас передать им мои извинения за вторжение и извинения молодых людей, - сказал Лоренс.


- Они действительно были бы лучше удовлетворены более удачной и более продолжительной операцией, - сказала она с оттенком удивления и улыбнулась, заметив смущение Лоренса.
- О, я не имею в виду никакой нескромности; только они страдают от большой скуки, не имея ничего, кроме праздности, и султан больше заинтересован в своих реформах, чем в своих фаворитах.

Покончив с едой, она встала вместе с матерью, и они вышли из-за стола; она не оглянулась, а вышла из комнаты высокая и прямая, а Таркай молча подошел к окну и выглянул в сад за домом.


Маден беззвучно вздохнула и налила еще крепкого красного вина в бокал Лоуренса.
Принесли сладости-блюдо с марчпаном. - Насколько я понимаю, у вас есть ко мне вопросы, капитан, - сказал он.

Он служил мистеру < 01569>. Арбутнот не только договорился с Таркаем, чтобы тот передал сообщение, но и выступил в роли банкира, и, как выяснилось, был главным агентом по сделке.
- Вы можете себе представить, какие меры предосторожности мы приняли, - сказал он. "Золото перевозилось не все сразу, а на нескольких тяжело сопровождаемых судах, через различные промежутки времени, все в сундуках, помеченных как железные слитки; и доставлялось прямо в мои хранилища, пока все не было собрано.

- Сэр, насколько вам известно, были ли уже подписаны соглашения, прежде чем платеж был доставлен сюда?
- Спросил Лоренс.

Маден без всяких обязательств протянул ему поднятые вверх руки.
- А чего стоит договор между монархами? Какой судья вынесет решение в таком споре? Но Мистер < 01578>. Арбатнот решил, что все уже решено. Иначе разве он пошел бы на такой большой риск, принес бы сюда такую сумму? Все казалось хорошо, все было в полном порядке.

- Но если эта сумма никогда не будет передана... — сказал Лоренс.


Ярмут прибыл с письменными инструкциями от посла, чтобы организовать доставку, за несколько дней до смерти последнего и исчезновения первого.
- Я ни на минуту не сомневался в этом послании и очень хорошо знал почерк посла, его доверие к мистеру Ярмут был полон", - сказал Маден. - Прекрасный молодой человек, и скоро женится; всегда спокойный. Я бы не поверил в его коварное поведение, капитан.- Но он говорил с некоторым сомнением, и в его голосе не было такой уверенности, как в его словах.

Лоренс молчал.
- И вы передали ему деньги, как он просил?

- В резиденцию посла, - подтвердил Маден.
- Как я понял, оттуда его должны были доставить прямо в казну, но на следующий день посол был убит.

У него были расписки, подписанные рукой Ярмута, но не посла.
Он вручил их Лоренсу с некоторым смущением и, оставив его ненадолго смотреть на них, резко сказал: - капитан, Вы были очень любезны, но давайте говорить откровенно. Вот и все доказательства, которыми я располагаю: люди, которые везли золото, были прииском и служили много лет, и только Ярмут получил его. Меньшую сумму, потерянную в этих обстоятельствах, я верну вам из своих собственных средств, а не потеряю свою репутацию.

Лоренс внимательно разглядывал квитанции под лампой; в самом деле, в каком-то уголке его сознания могли расцвести такие сомнения.
Он бросил бумаги на стол и подошел к окну, злясь на себя и на весь мир. - Боже милостивый, - тихо сказал он, - что за адское состояние-смотреть во все стороны с подозрением. Нет.- Он обернулся. - Сэр, я прошу вас не роптать на это. Я осмелюсь сказать, что вы человек с характером, но я не верю, что вы могли организовать убийство британского посла и позор вашего собственного народа. А в остальном, Мистер < 01604>. Арбутнот, а не вы отвечали за защиту наших интересов в этом деле; если он слишком доверял Ярмуту и ошибся в своем человеке... — он замолчал и покачал головой. - Сэр, если мой вопрос оскорбителен для вас, я прошу вас сказать это, и я сразу же заберу его; но—Хасан Мустафа, если вы его знаете; возможно ли, что он замешан? То ли он сам виноват, то ли вступил в сговор, если уж на то пошло, с Ярмутом? Я уверен, что он намеренно солгал, по крайней мере до тех пор, пока не заявил, что соглашения не были заключены.

- - Возможно?
Все возможно, капитан: один человек мертв, другой пропал, тысячи и тысячи фунтов золота исчезли? Что же не получается? Маден устало провел рукой по лбу, успокаиваясь, и через мгновение ответил: - Прости меня. Нет. Нет, капитан, я не могу в это поверить. Он и его семья находятся в страстной поддержке реформ султана, а также чистки корпуса янычар—его двоюродный брат женат на сестре султана, его брат является главой новой армии султана. Я не могу сказать, что он человек безупречной чести; может ли быть таковым любой человек, который глубоко погружен в политику? Но чтобы он предал всю свою работу и работу своего дома? Человек может немного солгать, чтобы сохранить лицо, или с удовольствием ухватиться за предлог, чтобы избежать сожалеющего соглашения, не будучи предателем.

- Но почему они должны об этом сожалеть?
Наполеон сейчас, пожалуй, представляет для них большую угрозу, чем когда-либо, и мы все больше нуждаемся в союзниках”, - сказал Лоранс. - Укрепление наших сил над Ла-Маншем должно иметь для них первостепенное значение, так как оно отвлекает все больше сил Наполеона на Запад.

Маден выглядел слегка смущенным и на призыв Лоренса говорить откровенно сказал: - капитан, Существует популярное мнение, начиная с Аустерлица, что Наполеон не должен быть побежден, и глупо нации, которая выбирает быть его врагом.
Мне очень жаль, - добавил он, заметив мрачный взгляд Лоренса, - но так говорят на улицах и в кофейнях, а также улемы и везиры. Австрийский император теперь сидит на своем троне с молчаливого согласия Наполеона, и весь мир это знает. Лучше бы он вообще никогда не дрался с ним.


Когда они уходили, таркай низко поклонился Мэдену.
- Вы долго пробудете в Стамбуле?- Спросила его Маден.

- - Нет, - ответил Таркай, - я больше не вернусь.


Маден кивнула.
- Да пребудет с вами Господь, - мягко сказал он и стоял, глядя им вслед.

Лоренс был утомлен, причем не только физической усталостью, и Таркай совершенно ушел в себя.
Им пришлось немного подождать на берегу другого перевозчика; ветер с Босфора был достаточно силен, чтобы принести прохладу в воздух, хотя летняя погода все еще держалась. Лоренс проснулся под ударами морского ветра и посмотрел на Таркая: выражение его лица было неподвижным и неподвижным, застывшим в спокойных чертах и не выражавшим никаких сильных эмоций, за исключением, пожалуй, некоторого стеснения во рту, трудно различимого при свете фонаря.

Наконец один из паромщиков подвел лодку к причалу; они переправились молча, только скрипели дрова и гремели весла, чтобы сломать ее, перекошенные и нетвердые удары, перевозчик хрипел, и вода колыхалась о борт лодки; на дальнем берегу мечети сияли изнутри, свет свечей лился сквозь витражи; все гладкие купола сливались воедино, как архипелаг в темноте, и монументальная слава Святой Софии возвышалась над ними.
Перевозчик спрыгнул с лодки и придержал ее для них.; они вскарабкались на берег в Мерцание еще одной мечети, маленькой только благодаря сравнению; Чайки дико летали вокруг купола, крича своими хриплыми голосами, животы были освещены желтым отраженным светом.

Теперь уже слишком поздно для торговцев, даже базары и кофейни были закрыты, и слишком рано для рыбаков; улицы были пусты, когда они поднимались обратно к Дворцовым стенам.
Может быть, они стали неосторожны из-за часа, усталости или рассеянности; а может быть, это была просто неудача; мимо прошел отряд стражников, Таркай схватился за поручень; Лоренс стоял на вершине стены, ожидая, чтобы протянуть ему руку, а Таркай стоял на полпути, и вдруг из-за поворота дороги появились еще два стражника, тихо переговариваясь между собой; через минуту они его увидят.

Таркай отпустил его и спрыгнул на землю, чтобы подогнуть под себя ноги, когда они бросились вперед, крича; они уже схватились за свои мечи.
Один из них схватил его за руку; Лоренс спрыгнул на другого, повалил его на землю и, ухватив за шиворот, снова сильно ударил головой о землю, оставив его ошеломленным. Таркай вытаскивал из руки другого мужчины выстиранный красным нож, освобождаясь от его ослабевшей хватки. ; он подхватил Лоуренса под руку, помогая ему подняться, и они вместе побежали по улице, с криками и воплями бросаясь вдогонку.

Из-за шума остальные стражники бросились врассыпную, выскочив на них из кроличьей норы улиц и переулков; верхние этажи домов краммединов с любопытством высовывались над улицами, и огни расцветали из решетчатых окон, оставляя за собой след.
Неровные булыжники мостовой были коварны; Лоренс метнулся мимо угла, едва избежав размахнувшегося меча, когда двое стражников вышли из другого переулка, едва не поймав их.

Погоня не сразу прекратилась; Лоренс, слепо следуя за Таркоем вверх по склону, почувствовал, как его легкие сдавливают ребра; он надеялся, что они уклоняются с какой-то определенной целью: нет времени останавливаться и спрашивать.
Наконец таркай остановился у развалившегося старого дома и повернулся, чтобы пригласить его войти; остался только нижний этаж, открытый небу, и заплесневелый люк в подвал. Но стражники были слишком близко, их могли заметить, и Лоренс сопротивлялся, не желая быть пойманным в мышиной норе без выхода.

- Ну же!
- Нетерпеливо сказал таркай, распахивая люк, и повел их вниз, вниз; вниз по прогнившей лестнице в подвал из голой земли, очень сырой, и далеко позади была еще одна дверь; вернее, дверной проем, такой низкий, что Лоренсу пришлось чуть ли не согнуться пополам, чтобы пролезть в него, а дальше вниз вели ступени, вырубленные не из дерева, а из камня, закругленные и скользкие от времени; из глубокой тьмы доносился мягкий щиплющий звук капающей воды.

Они спускались очень долго.
Лоренс нащупал одну руку на рукояти своего меча; другую он держал на стене, которая, когда они спускались, внезапно исчезла из-под его вытянутых пальцев, и его следующий шаг вошел в воду по щиколотку глубже. - А где же мы?- прошептал он, и его голос унесся далеко в пустоту, поглощенный темнотой; вода омывала его сапоги с каждым шагом по полу.

Когда стражники спустились вслед за ним, позади него забрезжил первый свет факелов, и он смог немного разглядеть: невдалеке стояла бледная колонна, влажно блестевшая на истертой гальке, шире, чем могли бы охватить его руки; потолок был слишком высоко, чтобы его разглядеть, а у его колен несколько тусклых серых рыб бились в слепом голоде, их ищущие рты на поверхности воды издавали негромкие хлопающие звуки.
Лоренс схватил Таркая за руку и указал на него пальцем:; они боролись с тяжестью воды и грязи, покрывавшей пол, и укрылись за колонной, когда робкие огоньки факелов стали спускаться все ниже, расширяя круг тусклого красного света.

Галерея колонн зияла во всех направлениях вокруг них, странная и уродливая; некоторые были сложены в отдельные несочетающиеся блоки, нагроможденные друг на друга, как детские попытки, не удерживаемые вместе ничем, кроме давящей на них тяжести города: напряжение для атласа, а не осыпающийся кирпич и руины этого пустого места, какой-то зал собора, давно похороненный и забытый.
Несмотря на всю холодную пустоту этого места, воздух казался странным и очень близким, как будто какая-то часть этого груза давила на его собственные плечи.; Лоренс невольно представил себе катаклизм грядущего обрушения: далекий свод потолка рушился кирпич за кирпичом, пока однажды арки не перестали держать свои головы, и все-дома, улицы, дворец, мечети, сверкающие купола-рухнуло вниз и утонуло десять тысяч человек в этой поджидающей гробнице.

Он еще раз сжал плечи, чтобы избавиться от этого ощущения, и, молча похлопав Таркая по руке, указал на следующую колонну: стражники входили в воду с таким шумом, что заглушали их собственные движения.
Грязь дна поднималась вверх черными вихрями, когда они тащились дальше, держась в тени колонн: густая грязь и Ил хрустели под его сапогами, и бледные отблески чистой кости пробивались сквозь воду. Не вся рыба: выступающая кривая челюстной кости виднелась над грязью, несколько зубов все еще цеплялись за нее.; покрытая зелеными пятнами кость ноги прислонялась к основанию колонны, как будто ее смыло каким-то подземным приливом.

Какой-то ужас охватил его при мысли о том, что он встретит здесь свой собственный конец, помимо простого страха смерти; что-то отвратительное при формировании одного из безымянных бессчетных, брошенных гнить в темноте.
Лоренс тяжело дышал открытым ртом, не только для того, чтобы замолчать, не только чтобы избежать зловония плесени и разложения; он согнулся почти по пояс, подавленный, все больше ощущая яростное иррациональное желание остановиться, развернуться и пробиться обратно на чистый открытый воздух. Он прикрыл рот уголком плаща и упрямо продолжал:

Стражники стали более систематичными в своем преследовании: они выстроились в линию, растянувшуюся по всей ширине зала, каждый из них с поднятым факелом освещал только небольшое слабое кольцо, но края его перекрывались, образуя барьер, который их жертва не могла пересечь незаметно, такой же хороший, как железная ограда.
Они двигались медленно, но уверенно, громко распевая в унисон, голоса звучали тихо, прогоняя тьму из ее последних цепких углов с помощью Эха и света. Лоренсу показалось, что он увидел впереди первые отражения от дальней стены.; они действительно приближались к концу мышиной норы, откуда не было другого выхода, кроме как попытаться прорваться вперед и надеяться, что им снова удастся уйти от погони; но теперь ноги устали и замерзли, когда они оба тащились по глубокой воде.

Таркай прикасался к колоннам, когда они с Лоренсом метались теперь от одной к другой, стараясь держаться впереди; он пробегал рукой по их бокам и щурился на их поверхность; наконец он остановился на одной, и Лоренс, коснувшись ее, также обнаружил глубокие резные изображения, вырезанные в камне повсюду, формы, подобные каплям дождя с мыльно-мокрой грязью, собранной в гребнях: совершенно непохожие на другие незаконченные колонны.
Шеренга ищеек все приближалась, но Таркай остановился и начал ковырять пол носком сапога.; Лоренс вытащил свой меч и, мысленно извинившись перед Темераром за столь оскорбительное обращение, принялся водить им также по твердому камню под слоем грязи, пока не почувствовал, что острие меча резко скользнуло в какой-то неглубокий канал в полу, менее фута шириной и основательно закупоренный.

Таркай, ощупав все вокруг, кивнул, и Лоренс последовал за ним по всей длине канала, оба они бежали теперь так быстро, как только могли в воде высотой по колено; всплески Эха терялись в неумолимом пении позади них: Бир-Ики—üç—d & # 246;rt, повторяемый так часто, что Лоуренс начал узнавать подсчитывающие слова.
Стена была теперь прямо перед ними, испещренная зелеными и коричневыми полосами поверх толстого, плоского раствора, и в остальном целая; и канал прекратился так же внезапно, как и начался.

Но Таркай повернул их: небольшая пристройка стояла чуть в стороне, две колонны поддерживали ее свод, и Лоренс чуть не отпрянул назад: из воды у основания колонны высунулось чудовищное лицо, один слепой каменный глаз уставился на них, тусклый адски красный.
Поднялся крик: их видели.

Они бросились бежать, и когда пробегали мимо отвратительного монумента, Лоренс почувствовал на своем лице первую тонкую струйку движущегося воздуха: где-то рядом дул сквозняк.
Вместе они ощупью перебрались через стену и нашли черный узкий проход, скрытый от факелов за выступом: лестница была наполовину забита грязью, а воздух-зловонным и болотистым; он неохотно глотал его большими глотками, пока они бежали по узкому проходу и наконец выбрались наружу через старый водосточный желоб, отодвинув покрытую коркой железную решетку почти на четвереньках.

Таркай согнулся пополам и тяжело дышал; с огромным усилием Лоренс отодвинул решетку и сорвал ветку с невысокого деревца неподалеку, чтобы просунуть ее в пустой засов и удержать на месте.
Он схватил Таркая за руку, и они, шатаясь, как пьяные, побрели прочь по улицам; ничего особенного не произошло, пока никто не присмотрелся к состоянию их сапог и нижней части плащей; стук по каминной решетке уже раздавался далеко позади, и лица их, конечно, не были видны; не говоря уже о том, чтобы назвать их имена в этом безумном преследовании.

Наконец они нашли место, где дворцовые стены были немного ниже, и, позаботившись на этот раз о том, чтобы их никто не заметил, Лоренс помог Таркею подняться и с его помощью, в свою очередь, сумел кое-как перебраться наверх.
Они упали в лишенную грации и благодарности кучу неподалеку от старого железного фонтана, наполовину скрытого зеленью, вода была тонкой, но холодной, и они жадно набирали ее горстями в рот и на лицо, без сожаления промокая одежду: она немного смывала зловоние.

Поначалу тишина была полной, но постепенно, по мере того как рев его собственного сердца и легких затихал, Лоренс стал отчетливее различать негромкие звуки ночи, шелест мышей и листьев; слабый и отдаленный звук пения птиц в дворцовом вольере за внутренними стенами; неровный скрежет ножа Таркая о точильный камень; он медленно, нерегулярно чистил лезвие, чтобы не привлекать внимания.


- - Я бы хотел кое-что тебе сказать, - тихо произнес Лоренс, - о том, что стоит между нами.


Таркай на мгновение замер, и лезвие ножа задрожало на свету.
- Очень хорошо, - сказал он, возобновляя свою медленную, осторожную работу, - говори, что хочешь.

- - Я говорил сегодня утром в спешке, - сказал Лоренс, - и в манере, которую я обычно презираю, чтобы использовать к любому человеку на моей службе.
И все же даже сейчас я не знаю, как мне следует извиниться перед вами.

- Умоляю вас, не утруждайте себя больше, - холодно сказал Таркай, не поднимая головы, - пусть все это пройдет; я обещаю вам, что не буду роптать на это.


- Я обдумал ваше поведение, - сказал Лоренс, не обращая внимания на эту попытку уклониться, - и не могу понять вас; сегодня вечером вы не только спасли мне жизнь, но и внесли существенный вклад в успех нашей миссии.
И если я буду рассматривать только окончательные последствия ваших действий, то во всей нашей экспедиции едва ли найдется место для жалоб; действительно, Вы довольно стойко провели нас через одну опасность и через другую, часто на свой страх и риск. Но уже дважды вы покидали свой пост в обстоятельствах, чреватых неисчислимыми трудностями, с совершенно ненужной и надуманной скрытностью, оставляя нас в результате дрейфовать и предаваться серьезным тревогам.

- Возможно, мне и в голову не приходило, что мое отсутствие вызовет такое смятение, - мягко сказал Тарки, и гнев Лоренса сразу же поднялся, когда он принял этот новый вызов.


- Пожалуйста, не представляйте себя мне дураком”, - сказал он.
- Мне было бы легче поверить, что ты самый бесстыдный предатель, который когда-либо ходил по земле, и к тому же самый непоследовательный.

- Благодарю вас, это прекрасный комплимент.
- Таркай иронически отсалютовал острием ножа в воздух. - Но мне кажется, что нет особого смысла спорить, если вы все равно не пожелаете больше пользоваться моими услугами.

- Хоть на минуту, хоть на месяц, - сказал Лоренс, - я все равно покончу с этими играми.
Я благодарен тебе, и если ты уйдешь, то уйдешь вместе со мной. Но если ты останешься, я получу от тебя обещание, что впредь ты будешь подчиняться моему приказу и прекратишь эту гонку без разрешения; у меня на службе не будет человека, в котором я сомневаюсь, а Таркай,-добавил он внезапно уверенным тоном, - Я думаю, что ты любишь, чтобы в тебе сомневались.

Таркай отложил нож и точильный камень; его улыбка исчезла, а на лице появилось насмешливое выражение.
- Вы можете скорее сказать, что я хотел бы знать, не сомневаюсь ли я, и вы не так уж сильно ошибетесь.

- Вы, безусловно, сделали все возможное, чтобы обеспечить это.


- Тебе это кажется извращением, - сказал Таркай, - но меня уже давно учили, что мое лицо и происхождение не позволяют мне вступить в естественные отношения с джентльменами, и я ничего не предпринимаю.
И если мне нельзя доверять, то я скорее спровоцирую немного открытого подозрения, свободно выраженного, чем смиренно буду терпеть бесконечные оскорбления и перешептывания, не вполне скрытые за моей спиной.

- Я тоже терпел перешептывания общества и каждого из моих офицеров; мы служим не тем недалеким существам, которые любят глумиться по углам, а нашей стране; и эта служба является лучшей защитой нашей чести перед лицом мелкого оскорбления, чем самые яростные возражения, которые мы могли бы сделать”,-сказал Лоренс.


- Я не знаю, стали бы вы так говорить, если бы Вы были вынуждены терпеть все это в полном одиночестве, если бы не только общество, но и все те, на кого вы могли бы справедливо претендовать как на братство, смотрели на вас с таким же презрением, ваши высшие офицеры и ваши товарищи по оружию, если бы вам отказали во всякой надежде на независимость и продвижение по службе и, как простаку, вам предложили место старшего слуги, где-то между слугой и дрессированной собакой.


Он закрыл рот на все остальное, хотя его обычное кажущееся безразличие теперь выглядело неумело надетой маской, и на его лице появился какой-то намек на румянец.


- Неужели я должен принять все эти обвинения на свой собственный счет?
- Спросил Лоренс, испытывая одновременно негодование и беспокойство, но Таркай покачал головой.

- Нет, я прошу прощения за свою горячность; раны, о которых я говорю, не менее горьки для их возраста.
- С тенью прежней насмешливости он добавил: - Я не отрицаю, что спровоцировал вас на такие неучтивости; у меня вошло в привычку предвкушать: забавно, по крайней мере для меня, а может быть, и несправедливо по отношению к моему обществу.

Он сказал достаточно, чтобы Лоренс мог без излишних размышлений представить себе то обращение, которое заставило Таркая покинуть страну и общество ради его теперешнего одинокого существования, никому и ничему не обязанного, которое казалось Лоренсу совершенно бесплодным, пустым расточительством человека, оказавшегося достойным чего-то лучшего.; - если вы можете поверить в это в данном случае, то дайте мне ваше слово и возьмите мое—я надеюсь, что смогу в безопасности обещать не менее чем полную преданность любому человеку, который отдаст мне свое, и я думаю, что мне было бы еще более жаль потерять вас, чем я знаю сейчас.


Таркай взглянул на него со странным неуверенным выражением, мелькнувшим на его лице, а затем небрежно сказал: - Ну что ж, я твердо стою на своем, но поскольку вы готовы поверить мне на слово, капитан, я полагаю, что с моей стороны было бы невежливо отказаться”, - и с веселым видом протянул ему руку, но в его рукопожатии не было ничего неискреннего.



- Фу” - сказал Темерер, поднимая их обоих в сад и с отвращением рассматривая слизистые следы на своих передних лапах.
-Но мне все равно, что от тебя дурно пахнет, раз уж ты вернулся; Грэнби сказал, что ты наверняка задержался только к обеду и что я не должен тебя искать; но ты так долго отсутствовал, - добавил он еще более жалобно, прежде чем погрузить свою руку в пруд с лилиями, чтобы смыть ее.

- Мы были очень неуклюжи, когда он вернулся, и нам пришлось немного поискать лазейку, но, как вы видите, все закончилось хорошо; я очень сожалею, что дал вам повод для беспокойства,-сказал Лоренс, бесцеремонно снимая свою одежду и направляясь прямо в пруд; Таркай уже погружался.
- Дайер, возьми их и мои сапоги, а потом посмотри, что вы с Роландом можете с ними сделать, и принеси мне это проклятое мыло.

- - Я не думаю, что это поможет, если Ярмут окажется виновным, - сказал Грэнби, когда Лоренс, умытый, в рубашке с короткими рукавами и бриджах, закончил свой отчет об обеде.
- Но как он мог перевезти такую массу золота? Ему следовало бы сесть на корабль, если только он не был достаточно безумен, чтобы увезти его караваном.

- Его бы заметили, - тихо согласился Таркай.
- По словам Мадена, золото нуждалось в нескольких сотнях сундуков, и ни из караван-сарая, ни с верфи не поступало никаких сообщений о каком-либо столь крупном перемещении; вчера утром я навел справки. Действительно, ему было бы трудно найти какой-либо транспорт; половина погонщиков перевозила припасы для портовых укреплений, а другая половина держалась подальше от города из-за драконов.

- Может быть, тогда он нанял дракона?
- Спросил Лоренс. - Мы видели этих торговцев драконами на Востоке; они когда-нибудь заходили так далеко?

- Я никогда не видел их по эту сторону Памира, - сказал Таркай.
- На Западе люди не хотят держать их в городах, так что они ни в коем случае не могли бы получить прибыль, а так как их считают не иначе как дикарями, то их, вероятно, схватили бы и бросили в места размножения, если бы они пришли.

- Это не имеет значения; он не мог бы переместить золото драконом, даже если бы захотел вернуть его обратно, - сказал Грэнби.
- Я не верю, что ты мог бы дать дракону кучу золота и драгоценных камней, чтобы таскать их целыми днями, а потом попросить его вернуть все обратно.

Они остались в саду, чтобы продолжить свой негромкий спор, и Темер теперь заметил слегка задумчивым тоном: - похоже, здесь действительно очень много золота”, - нисколько не оспаривая замечание Грэнби.
- Может быть, он спрятал его где-нибудь в городе?

- Ему самому пришлось бы быть наполовину драконом, чтобы довольствоваться накоплением такой огромной суммы, где он не смог бы снова показать свое лицо, чтобы воспользоваться ею, - сказал Лоуренс.
- Нет, он не стал бы заходить так далеко, если бы у него не было возможности отобрать деньги.

- Но вы все уже сказали, что золото не могло быть отнято, - резонно возразил Темерер.
- Значит, он все еще здесь.

Они замолчали, и Лоренс наконец сказал: - тогда что может быть альтернативой, кроме как по крайней мере попустительство министров, если не их активное участие?
И на такое оскорбление Британия должна была бы ответить; даже если они хотят положить конец нашему союзу, будут ли они намеренно провоцировать войну, которая наверняка будет стоить им большей суммы, чем эта, и кровью, а также золотом?

- Они были чертовски заняты, чтобы позаботиться о том, чтобы мы уехали, думая, что во всем виноват Ярмут, - указал Грэнби.
- У нас нет доказательств, чтобы начать войну снова.

Таркай резко поднялся с земли, отряхиваясь от пыли; они принесли коврики, чтобы лечь на них, по Турецкому обычаю, так как в киосках не было ничего похожего на стулья.
Лоренс оглянулся через плечо, и они с Грэнби тоже вскочили на ноги: в дальнем конце рощи, в тени кипарисов, стояла женщина. Возможно, она была той же самой, которую они видели раньше, на территории дворца, хотя за плотной завесой едва ли можно было отличить одну от другой.

- Тебе здесь не место, - тихо сказал Таркай, когда она быстро подошла к ним.
- А где же твоя горничная?

- Она ждет меня на лестнице и закашляется, если кто-нибудь придет, - холодно и твердо ответила женщина, не сводя с него темных глаз.


- Ваш покорный слуга, Мисс Маден” - неловко сказал Лоренс, не зная, что делать.
При всем своем сочувствии к ней он не мог позволить себе тайной встречи или, что еще хуже, бегства, а кроме того, он был в долгу перед ее отцом; но если они попросят его о помощи, он не сможет отказаться. - Могу я представить вам Темерера и моего первого лейтенанта, Джона Грэнби? - спросил он, возвращаясь к формальностям.

Грэнби, вздрогнув, сделал ей не очень гладкую ногу.
- Польщен, Мисс Маден, - сказал он, произнося ее имя вопросительным тоном, и озадаченно взглянул на Лоренса; Темерер посмотрел на нее сверху вниз с более открытым любопытством после того, как сам поздоровался.

- Я больше не буду спрашивать, - тихо сказал ей Таркай.


- Давайте не будем говорить о том, чего не может быть, - сказала она, вынимая руку из глубокого кармана пальто, но не для того, чтобы протянуть к нему руку, как сначала подумал Лоренс.
Вместо этого она протянула его им навстречу со словами: - я смогла на мгновение проникнуть в сокровищницу, хотя, боюсь, большая часть ее была переплавлена”, и на ее ладони безошибочно лежал единственный золотой соверен, оттиснутый печатью короля.


- Вы не можете доверять этим восточным тиранам, - сказал Грэнби с пессимизмом, - и в конце концов, мы все равно что называем его вором и убийцей.
Как будто он не будет иметь вашу голову прочь.

Темерер был значительно более оптимистичен, так как ему было позволено идти дальше, и поэтому он считал все физические опасности ничтожными из-за его присутствия.
- Я хотел бы видеть Султана, - сказал он. - Может быть, у него найдутся какие-нибудь интересные драгоценности, и тогда мы наконец вернемся домой. Хотя очень жаль, что Аркадия и других здесь нет, чтобы увидеть его.

Лоренс, вовсе не разделявший этого последнего чувства, сам надеялся на хороший исход; Мустафа мрачно смотрел на золотую монету и даже не пытался изобразить удивление на холодном признании Лоренса, что она попала к нему из сокровищницы.


- - Нет, сэр, я не назову вам моего источника, - сказал Лоренс, - но если вы хотите, я прямо сейчас пойду с вами в сокровищницу; я даже думаю, что мы найдем еще, если вы сомневаетесь в происхождении этого источника.


Это предложение Мустафа отверг; и хотя он не признавал своей вины, не давал никаких объяснений, он резко сказал: - я должен поговорить с великим визирем” - и снова ушел; а вечером пришел вызов: наконец их пригласили на аудиенцию к султану.


- Я вовсе не собираюсь заставлять его краснеть, - добавила Теперь Лоренс.
- Бог свидетель, бедный Ярмут заслуживает лучшего, да и сам Арбетнот тоже, но когда мы вернем яйца в Британию, правительство уже само решит, как заставить их отвечать за это, и я чертовски хорошо знаю, что они скажут, если я приму меры в этом направлении.- В самом деле, он мрачно подозревал, что о его действиях будет много сказано даже в отношении яиц. - Во всяком случае, я надеюсь, что мы узнаем, что это действительно какая-то махинация его министров, о которой сам султан ничего не знает.

Два Казиликских дракона Безаид и Шераздэ вернулись, чтобы снова сопровождать их на встречу с подобающими церемониями, хотя все трое едва поднялись в воздух на мгновение, только пролетев над дворцом и приземлившись на большой открытой лужайке первого двора, за передними воротами дворца.
Хотя Лоренсу и казалось абсурдным, что его с такой торжественностью вводят во дворец, где он уже три ночи спал, но их поставили в один ряд с Казиликами до и после и величественно провели через широко распахнутые Бронзовые ворота во двор, стоявший прямо перед роскошно украшенным портиком Врат блаженства; вдоль дороги ровными рядами стояли везиры, их белые тюрбаны сверкали на солнце, а чуть дальше вдоль стен гарцевали нервно фыркающие кони кавалерии, сопровождавшие их.

Трон султана, широкий, золотой и весь сверкающий отполированными зелеными драгоценными камнями, стоял на великолепном ковре, сотканном из многоцветной шерсти и украшенном искусно вышитыми цветами и орнаментами; его платье было еще более пышным-оранжево-желтая атласная мантия, отороченная черным поверх туники из синего и желтого шелка, с инкрустированной алмазами рукоятью кинжала, видневшейся над поясом; а вокруг большого квадратного изумруда висел высокий пучок жестких перьев, прикрепленный к голове его высокого белого тюрбана.
Хотя двор был большой и многолюдный, там почти не было шума; высокопоставленные чиновники не разговаривали и не шептались между собой, и даже не ерзали.

Это было впечатляющее зрелище, рассчитанное с успехом на то, чтобы навязать любому посетителю некое естественное нежелание нарушать это молчание.
Но как только Лоренс сделал шаг вперед, Темерер вдруг зашипел у него за спиной, и этот звук был так же опасен, как скрежет меча, вынимаемого из ножен; Лоренс в ужасе обернулся, чтобы протестующе взглянуть на него, но взгляд Темерера был устремлен влево: в тени, отбрасываемой высокой башней дивана, навалившись на себя сверкающими белыми кольцами, лежала Лин и смотрела на них своими кроваво-красными глазами.


Глава 9


У него не было ни малейшей возможности думать, делать что-либо, кроме как пялиться; казиликские драконы двинулись на фланг Темерера, и Мустафа уже подзывал их ближе к трону.
Лоренс молча шагнул вперед и отвесил свой официальный поклон с меньшей, чем обычно, грацией. Султан посмотрел на него без особого выражения. Его лицо было очень широким, шея исчезала между одеждой и квадратной Каштановой бородой, а черты лица были довольно тонкими, с задумчивым взглядом в красивых темных глазах.; он носил в себе вид покоя и достоинства, которые казались скорее естественными, чем напускными.

Вся заготовленная речь совершенно вылетела из головы Лоренса, и он отрепетировал свои фразы; он прямо взглянул на султана и сказал на чистейшем французском языке:,

- Ваше Величество, вы знаете мое поручение и соглашение между нашими народами.
Все свои обязательства по этому соглашению Британия выполнила, и платеж был доставлен. Дашь ли ты нам яйца, за которыми мы пришли?

Султан принял эту грубую речь спокойно и без малейших признаков гнева; сам он говорил свободно и непринужденно.

- Да будет мир вашей стране и вашему королю; будем молиться, чтобы дружба между нами никогда не угасла.
- Он сказал еще немного в том же духе и говорил о переговорах между своими министрами, и обещал еще одну аудиенцию, и продолжение многих расспросов. Все еще находясь в сильном и несчастном шоке от того, что Лин оказалась среди придворных султана и его внутренних советов, Лоренс с трудом понимал все, что он говорил, но совершенно не понимал скрытого смысла: еще больше промедления, еще больше отказа и никакого намерения удовлетворить его. На самом деле это значение почти не скрывалось: султан не делал никаких опровержений, никаких объяснений, не изображал ни гнева, ни смятения. Он почти заговорил с оттенком жалости во взгляде, но нисколько не смягчился, а когда кончил, тотчас же отпустил их, не дав Лоренсу другого повода заговорить.

Все это время внимание темерера не ослабевало: он даже не взглянул на султана, которого так жаждал увидеть, несмотря на все блестящее зрелище, а вместо этого не сводил глаз с Лин; плечи его то и дело вздымались, а передние лапы понемногу подкрадывались к спине Лоренса, готовясь вырвать его.


Казиликам пришлось толкнуть его локтем, чтобы он двинулся дальше по тропинке, и он пошел боком, крабами неловко ступая, чтобы не отворачиваться от нее; она же, со своей стороны, даже не пошевелилась, но спокойно, как змея, следила за ними глазами, огибая дворец и снова выходя во внутренний двор, пока стена не скрыла ее из виду.



- Безаид говорит, что она пробыла здесь три недели, - сказал Темерер; его загривок был распущен и дрожал, но не опускался с того момента, как они увидели Лин.
Он сильно протестовал, когда Лоренс попытался войти в палатку, отказываясь выпускать его из поля зрения; даже в саду он настойчиво подталкивал Лоренса, чтобы тот взобрался на его переднюю ногу, и его офицеры были вынуждены выйти, чтобы выслушать его доклад.

- Достаточно долго, чтобы мы все вздрогнули, - мрачно сказал Грэнби.
- Если бы она была того же мнения о Юнсин, то не колеблясь бросила бы беднягу Ярмута в мед, так же как он не возражал бы против того, чтобы тебя ударили по голове; а что касается несчастного случая с Арбутнотом, то дракону не составит большого труда спугнуть лошадь.

- Она могла бы сделать все это и даже больше, - сказал Лоренс, - и не пошла бы против нас, если бы турки не были вполне готовы извлечь из этого выгоду.


- Они наверняка связались с Бонапартом и не ошибаются, - согласился лейтенант Феррис, кипя от гнева, - и мне бы хотелось, чтобы они радовались этому, когда танцуют под его дудку; скоро они об этом пожалеют.


- Мы еще пожалеем об этом, - сказал Лоренс.


Тень наверху заставила их всех замолчать, за исключением дикого и грохочущего рычания Темерера, и оба Казлика встревоженно зашипели, когда Лин спустилась вниз и грациозно приземлилась на поляне.
Темерер оскалил на нее зубы и зарычал.

- Вы говорите как собака, - холодно и презрительно сказала она ему на беглом французском языке, - и ваши манеры не сильно отличаются.
Может ты еще на меня наораешь?

- Мне все равно, если ты считаешь меня грубой, - сказала Темерер, воинственно хлеща хвостом, с большой опасностью для окружающих деревьев, стен, скульптур.
- Если ты хочешь сражаться, я готов, и я никогда не позволю тебе причинить вред Лоуренсу или моей команде.

- Почему я должен хотеть драться с тобой?
- Сказала Лин; она снова села на корточки, выпрямившись, как кошка, аккуратно обернув вокруг себя хвост, и, не мигая, уставилась на них.

- Темерер помолчал.
- Потому что... потому что... но разве ты не ненавидишь меня? Я бы возненавидел вас, если бы Лоренс был убит, и это была бы ваша вина, - сказал он откровенно.

- И как варвар, ты бросишься на меня и попытаешься загрызть когтями, я уверена, - сказала Лин.


Хвост темерера медленно опустился на землю, только самый кончик все еще подергивался, и он в замешательстве уставился на нее; это была бы, конечно, самая его реакция.
- Ну, а я тебя не боюсь.

- Нет, - спокойно ответила она.
- Пока нет.

- Темерер пристально посмотрел на нее, и она добавила: - твоя смерть возместит хотя бы десятую часть того, что ты отняла у меня?
Неужели ты думаешь, что я буду считать кровь твоего капитана равной крови моего дорогого товарища, великого и благородного принца, настолько же выше твоей, насколько чистый нефрит выше отбросов, лежащих на улицах?

- ОУ!
- Возмутился темерер, еще больше распаляясь. - Он вовсе не был благороден, иначе он не стал бы пытаться убить Лоренса; Лоренс стоит сотни таких людей, как он или любой другой принц, да и сам Лоренс теперь принц, - добавил он.

- Такого принца ты можешь оставить себе, - презрительно сказала она.
- За моего спутника я отомщу по-настоящему.

- - Ну что ж, - фыркнул Темерер, - если вы не хотите драться и не хотите обидеть Лоренса, то я не знаю, зачем вы пришли; а теперь вы можете снова уйти, потому что я вам нисколько не доверяю, - вызывающе закончил он.


- - Я пришла, - сказала она, - чтобы убедиться, что вы все поняли.
Вы очень молоды и глупы, и вы плохо воспитаны; я бы пожалел вас, если бы у меня осталась хоть капля жалости.

- Вы разрушили всю мою жизнь, оторвали меня от семьи, друзей и дома; вы разрушили все надежды моего господина на Китай, и я должен жить, зная, что все, за что он боролся и трудился, было напрасно.
Его дух будет жить неспокойно, и его могила останется неухоженной.

- Нет, я не убью ни тебя, ни твоего капитана, который привязывает тебя к своей стране.
- Она встряхнула своим загривком и, наклонившись вперед, тихо сказала: - я увижу, как ты лишишься всего, что у тебя есть, дома, счастья и прекрасных вещей. Я увижу, как ваш народ будет повержен, а ваши союзники оттянуты прочь. Я увижу тебя таким же одиноким, одиноким и несчастным, как и я; и тогда ты сможешь жить сколько захочешь в каком-нибудь темном и одиноком уголке Земли, и я буду называть себя довольным.

Темерер широко раскрыл глаза и был ошеломлен низкой монотонной окончательностью ее слов, его собственный воротник медленно опускался вниз, чтобы лечь плашмя на его шею, и к тому времени, когда она закончила, он уже съежился от нее, прижимая Лоренса еще ближе, обе его передние ноги защищали его, как клетка.


Она наполовину расправила крылья, собираясь с мыслями.
- Я уезжаю сейчас во Францию, на службу к этому варварскому императору, - сказала она. - Несомненно, что страдания моего изгнания будут многочисленны, но теперь, поговорив с тобой, я буду лучше переносить их. Может быть, мы еще долго не увидимся; я надеюсь, что ты вспомнишь меня и поймешь, сколько у тебя радостей.

Она взмыла вверх и тремя быстрыми взмахами крыльев была уже далеко и быстро уменьшалась.


- - Ради Бога, - твердо сказал Лоренс, когда они все вместе некоторое время стояли в полном молчании и смятении, - мы не дети, чтобы нас до смерти пугать угрозами, и что она хочет причинить нам столько зла, сколько мы уже знаем.


- - Да, но я не знал этого так хорошо, - тихо сказал Темерер и, казалось, не собирался отпускать Лоранса.


- Моя дорогая, умоляю, Не позволяй ей расстроить тебя, - сказал Лоренс, положив руку на мягкую мордочку Темерера.
- Ты дашь ей только то, чего она хочет, - свое несчастье, да и то по дешевке, в обмен на несколько слов. Они пусты: даже она, при всем ее могуществе, сама по себе не может так сильно повлиять на ход войны, и Наполеон приложит все усилия, чтобы уничтожить нас, независимо от ее помощи.

- Но она и сама уже причинила нам много вреда, - печально сказал Темерер.
- Теперь они не дадут нам яиц, в которых мы так нуждаемся и для которых так много сделали.

- - Лоренс,-резко сказал Грэнби,-клянусь Богом, эти негодяи чертовски хорошо украли полмиллиона фунтов стерлингов и вроде бы не использовали эти средства для строительства себе этих укреплений, чтобы они могли совать свой нос во флот.
Мы не можем позволить этому продолжаться, мы должны что-то сделать. Темерер мог бы обрушить половину этого дворца на их головы одним настоящим ревом—

- Мы не станем убивать и разоряться, чтобы отомстить, как это делает она; такое удовлетворение мы должны были бы презирать и презираем, - сказал Лоренс.
- Нет, - продолжал он, поднимая руку, когда Грэнби хотел возразить. - Ты пойдешь и пошлешь людей ужинать, а потом немного отдохнешь, как можно больше поспишь, пока еще светло.

- Мы уезжаем сегодня вечером, - продолжал он очень холодно и спокойно, - и забираем яйца с собой.



- Шераздэ говорит, что ее яйцо хранится в гареме, - сказал Темерер после некоторого раздумья, - рядом с банями, где тепло.


- Темерер, они нас не выдадут?
- С тревогой спросил Лоренс, глядя на Казиликов.

- Я не сказал им, почему спрашиваю, - признался Темерер с виноватым видом.
- Это не совсем правильно, но в конце концов, - добавил он, - мы позаботимся о яйцах, чтобы они не возражали, и люди не имеют права возражать, так как они взяли золото. Но я не могу задать им слишком много вопросов, иначе они удивятся, почему я хочу это знать.

- У нас будет чертовски много времени, чтобы ковылять и искать их, - сказал Грэнби.
- Я полагаю, что это место должно быть усеяно стражниками, и если женщины увидят нас, они наверняка поднимут вой; эта миссия не будет шуткой.

- Я думаю, что мы должны пойти только вдвоем, - тихо сказал Лоуренс.
- Я возьму с собой несколько добровольцев.—

- О, черт возьми, ты будешь!
- Яростно воскликнул Грэнби. - Нет, на этот раз я, черт побери, твердо стою на своем, Лоренс. Отослать тебя бродить по этому лабиринту, не имея ни малейшего понятия, куда ты идешь, и ничего более вероятного, чем наткнуться на дюжину охранников за каждым углом; мне бы хотелось посмотреть, как я это сделаю. Я не собираюсь возвращаться в Англию, чтобы сказать им, что я сидел и вертел большими пальцами, пока тебя резали на куски. Темерер, ты не должен отпускать его, слышишь меня? Он наверняка будет убит, даю вам слово.

- Если партию обязательно убьют, я никого не отпущу!
- Сказал темерер в сильном испуге и резко сел, вполне готовый физически задержать любого, кто попытается уйти.

- Темерер, это явное преувеличение, - сказал Лоренс.
- Мистер < 01862>. Грэнби, ты преувеличиваешь значение этого дела и выходишь за его пределы.

- Ну а я нет, - с вызовом ответил Грэнби.
- Я уже раз десять прикусил язык, потому что знаю, как ужасно тяжело сидеть и смотреть, а тебя этому не учили, но ты же капитан и должен быть осторожнее со своей шеей. Это не только ваше дело, но и дело корпуса, если вы его заберете, и мое тоже.

- Если позволите, - тихо сказал Таркей, прерывая дальнейшие увещевания Лоренса, обращенные к Грэнби, - я пойду; я вполне уверен, что один найду дорогу к яйцам, не поднимая тревоги, а потом вернусь и поведу туда остальных.


- - Таркай, - сказал Лоренс, - это не та служба, которую ты должен нам оказать; я не стал бы приказывать даже человеку, давшему присягу на верность оружию, без его согласия.


- Но я готов,-Таркай слабо улыбнулся своей полуулыбкой, - и скорее всего вернусь оттуда целым, чем кто-либо другой здесь.


- Ценой втрое большего риска, уходя, возвращаясь и снова уходя, - сказал Лоренс, - с новым шансом каждый раз натыкаться на охранников.


- Так что это очень опасно, - сказал Темерер, слишком уж нарочито подслушав их разговор и еще больше приподняв свой загривок.
- Ты вообще не поедешь, Грэнби совершенно прав, и никто другой тоже.

- О черт, - пробормотал Лоуренс себе под нос.


- Похоже, у меня нет никакой альтернативы моему отъезду, - сказал Таркай.


- Да и ты тоже!
- Возразил темерер, к изумлению Таркая, и уселся так упрямо, как только мог выглядеть дракон; а Грэнби сложил руки на груди и принял очень похожее выражение. Обычно у Лоуренса было очень мало склонности к сквернословию, но в этот раз он испытывал сильное искушение. Обращение к разуму Темерера могло бы склонить его к тому, чтобы позволить какой-либо стороне сделать попытку, если бы его можно было убедить принять риск как необходимый для получения выгоды, подобно битве; но он, конечно же, будет противиться отъезду Лоуренса, а у Лоуренса не было ни малейшего намерения посылать людей на столь смертоносное предприятие, если он сам туда не поедет, да будут прокляты правила корпуса.

Они остановились, и тогда Кейнс вышел в сад.
- Из соображений секретности следует надеяться, что ни один из этих драконов не понимает по-английски, - сказал он. - Если вы уже перестали кричать, как рыбачки, то Дюнн просит вас замолвить словечко, капитан; он и Хэкли видели бани во время их прогулки.

- - Да, сэр,-сказал Данн; он сидел на своей импровизированной койке, бледный, с горячими щеками, одетый только в бриджи и рубашку, свободно свисавшую на его израненную кожу; Хэкли, более худой, чем он, перенес порку еще хуже и все еще лежал ничком.
- По крайней мере, я почти уверен.; у них у всех были мокрые кончики волос, выходящие из дома, а у белокурых—белокурые от жары казались розовыми.- Он смущенно опустил глаза, стараясь не смотреть Лоренсу в лицо, и поспешно закончил: - а в доме было еще с десяток труб, сэр, и все они дымились, хотя стоял полдень и было жарко.

Лоренс кивнул.
- Ты помнишь дорогу и достаточно ли силен, чтобы идти?

- Я и так неплохо справляюсь, сэр, - сказал Данн.


- Он вполне мог бы остаться лежать, - язвительно заметил Кейнс.


Лоренс колебался.
- Ты можешь нарисовать нам карту?- спросил он у Данна.

- Сэр, - проговорил Данн, сглотнув, - Сэр, пожалуйста, позвольте мне пойти.
По правде говоря, я не думаю, что смогу, не видя этого места вокруг меня; мы очень сильно развернулись.

Несмотря на это новое преимущество, Темерер принял гораздо более убедительные меры; наконец Лоренс был вынужден уступить требованию Грэнби и позволить ему следовать за собой, оставив молодого лейтенанта Ферриса командовать остальной командой.
-Ну вот, Темерер, ты можешь быть спокоен, - удовлетворенно сказал Грэнби, засовывая сигнальные ракеты себе за пояс. - Если есть хоть малейшая опасность, я выпущу сигнальную ракету, а ты придешь и заберешь Лоуренса наверх, с яйцами или без; я прослежу, чтобы он был там, где ты сможешь до него добраться.

Лоренс почувствовал сильное возмущение; все это было явным нарушением субординации, но так как это было явно одобрено не только Темерером, но и всем экипажем, у него не было другого выхода; и он втайне сознавал, что Адмиралтейство будет полностью того же мнения, за исключением, быть может, еще более решительного осуждения его за то, что он вообще пошел на это.


Без особой любезности он повернулся к своему исполняющему обязанности второго лейтенанта.
- Мистер < 01899>. - Феррис, - сказал он, - держите всех людей на борту наготове. Темерер, если ты не видел нашего сигнала, а во дворце начинается шум или над головой появляются какие-нибудь признаки присутствия драконов, немедленно поднимайся наверх; в темноте ты можешь долго оставаться вне поля зрения.

- И вы не должны думать, что я уйду, если я не увижу ваш сигнал в течение долгого времени, так что не пытайтесь сказать мне это, - сказал Темерер с воинственным блеском в глазах.



К счастью, Казилики ушли еще до наступления темноты, и их снова сменили более мелкие стражники, еще одна пара драконов среднего веса, которые, немного побаиваясь Темерера, остались в роще и не беспокоили его; а Луна была чуть больше узкой полоски, достаточно, чтобы дать им немного света, чтобы поставить свои ноги рядом.


- Вы должны помнить, что я полагаюсь на вас, чтобы обеспечить безопасность всей команды, - мягко сказал Лоренс Темереру.
- Пожалуйста, позаботьтесь о них, если что-нибудь пойдет не так.

- - Но я не улетаю и не оставляю тебя здесь, так что обещай мне, что будешь осторожен и пришлешь за мной, если возникнут какие-нибудь неприятности; мне совсем не хочется оставаться здесь и оставаться одному, - закончил он с несчастным видом.


- Я тоже не хочу покидать тебя, моя дорогая, - сказал Лоренс и погладил мягкую мордочку, чтобы успокоить Темерера и самого себя.
- Мы постараемся не задерживаться надолго.

Темерер издал тихий несчастный звук, а затем сел на корточки, наполовину расправив крылья, чтобы скрыть свои движения от драконов-хранителей, и один за другим осторожно высадил на крышу назначенную группу: Лоуренса и Грэнби; Таркай; Дюнн; Мартин; Феллоус, мастер упряжи, всю запасную кожу которого распределили между ними в мешках, чтобы собрать яйца для переноски; и для их дозорного Дигби, только что сделанного мичманом.
Когда Сэлиер, Дюнн и Хэкли были сбиты с ног, Лорансу не хватало младших офицеров, и мальчик заслужил это своим постоянным трудом, хотя и был молод для повышения; гораздо приятнее было поднять его выше, чем прежние понижения, и они начали отчаянное приключение с выпивки и Тихого тоста, за нового мичмана, за успех их предприятия и, наконец, за короля.

Наклонная крыша была ненадежной и труднопроходимой опорой, но им все равно приходилось пригибаться, и, удерживая равновесие руками, они сумели подползти к тому месту, где крыша встречалась со стеной гарема, достаточно широкой, чтобы на нее можно было встать; с высоты они могли видеть весь этот свирепый лабиринт: минареты и высокие башни, галереи и купола, дворы и монастыри, стоящие друг на друге почти без перерыва, как будто все это было почти единым зданием, работа архитектора сводила их с ума.; белые и серые крыши, в изобилии разбитые слуховыми и чердачными окнами, но все они были забраны решетками.


Большой мраморный бассейн примыкал к стене на дальней стороне, очень далеко внизу, узкий проход из серого сланца тянулся вдоль всей границы и к паре открытых арок: путь внутрь.
Они опустили веревку, и Таркай соскользнул вниз первым, все они напряженно следили за освещенными окнами, ожидая увидеть мелькающую тень, темноту-внезапный свет, любой признак того, что их заметили. Никто не вскрикнул; они закинули Данна в петлю, и Феллоус с Грэнби спустили его вниз вместе, веревка прижалась к их бедрам и тихо шипела сквозь их руки в перчатках; все остальные последовали за ним, по одному зараз.

Они ползли гуськом по дорожке; свет множества окон отражался в воде, желтая рябь пробегала по ней, а на приподнятой террасе, выходящей к бассейну, горели фонари.
Они добрались до арки; они были внутри, и масляные лампы, мерцающие из ниш на полу, тянулись вдоль узкого прохода с низким потолком, плохо освещенного оплывающими свечами, разбитого на множество дверей и лестниц. В их лицах появился шепчущий сквозняк, похожий на далекий разговор.

Они шли молча и очень быстро, так быстро, как только осмеливались; Таркай шел впереди, а Дюнн шептал ему о дороге, насколько он мог припомнить в темноте.
Они прошли мимо множества маленьких комнат, некоторые из которых все еще были наполнены плавающим ароматом, сладким и более хрупким, чем розы, который мог быть пойман только случайным дыханием, и растворился в более сильном затяжном запахе ладана и специй, если попытаться втянуть его внутрь. Повсюду, разбросанные на диванах и на полу, лежали прелести праздных часов гарема: письменные шкатулки, книги и музыкальные инструменты, украшения для волос, отброшенные шарфы, краски и кисти красоты. Просунув голову в одну из дверей, Дигби испуганно ахнул, и, подойдя к нему, они сначала потянулись за своими саблями и пистолетами, но вдруг увидели вокруг себя толпу бледных искаженных лиц: они смотрели на кладбище старых зеркал, потрескавшихся и беззубых, прислонившихся к стенам, все еще в золотых рамах.

Время от времени Таркай останавливал их и приглашал в ту или иную комнату, где они молча сидели на корточках, ожидая, пока вдали снова не стихнут шаги; однажды несколько женщин прошли мимо, смеясь в коридоре, звонкие высокие голоса звенели от веселья.
Постепенно Лоуренс ощутил тяжесть, влагу в воздухе, нарастающее тепло, и Таркай, оглядываясь вокруг, поймал его взгляд и кивнул, подзывая к себе.

Лоренс подкрался к нему поближе: сквозь сетчатую перегородку они увидели высокий, хорошо освещенный мраморный холл.
- Да, мы видели, как они выходили оттуда, - прошептал Дюнн, указывая на высокую узкую арку; пол вокруг нее был блестящим и влажным.

Таркай приложил палец к губам и жестом велел им отступить в темноту; он пополз прочь, исчезнув на несколько минут, которые показались ему бесконечными, а затем вернулся и прошептал: - я нашел путь вниз, но там есть стражники.


Четверо черных евнухов стояли в своей униформе у подножия лестницы, ленивые и сонные от позднего часа, разговаривая друг с другом и не обращая особого внимания; но не было легкого способа подойти к ним незамеченными и поднять тревогу.
Лоренс открыл свою патронную коробку и вырвал полдюжины пистолетных пуль из их бумажных завитков, рассыпав порох по земле; они спрятались по обе стороны лестницы, и он позволил шарам скатиться вниз по лестнице, громко стуча и звеня о гладкий мрамор.

Стражники, скорее озадаченные, чем встревоженные, подошли поближе и низко склонились над черным порошком; Грэнби бросился вперед, как только Лоренс подал знак, и ударил одного прикладом пистолета; Таркай другого одним быстрым ударом рукояти ножа в висок легко опустил его на землю.
Третий, Лоренс, схватил его за горло рукой, заставив замолчать, а потом и вовсе замереть, но последний, крупный мужчина с бочкообразной грудью и толстой шеей, успел издать сдавленный крик, прежде чем Мартин успел ударить его.

Они стояли, тяжело дыша, прислушиваясь, но ответа не последовало, ни единого звука пробужденной бдительности.
Они запихнули стражников в темный угол, где их самих спрятали, связали и заткнули им рты шейными платками.

- А теперь нам надо поторопиться, - сказал Лоренс, и они побежали вниз по лестнице и пустому сводчатому коридору, их ботинки внезапно громко застучали по каменным плитам.
Бани были пусты-огромная комната из мрамора и камня, сводчатая высоко над головой с изящными остроконечными арками из теплого пожелтевшего камня, большие каменные чаши и золотые краники, установленные в стене, с темными деревянными ширмами и маленькими туалетными нишами во многих углах, и каменные платформы в середине комнаты, все это было скользким от пара и воды-бисером. Арочные проходы вели из комнаты во все стороны, и клубы пара выходили в комнату из вентиляционных отверстий, расположенных высоко в стенах; единственная узкая лестница, построенная из камня, вела их извилистым путем к железной двери, горячей на ощупь.

Они сгрудились вокруг нее и распахнули ее настежь, а Грэнби и Таркай тут же выскочили в комнату, почти обжигающе горячую и освещенную адским оранжево-красным свечением.
Приземистая многоногая печь почти полностью заполняла комнату вместе с большим кипящим котлом из блестящей меди, трубы змеились и исчезали в стенах, куча дров лежала рядом с ней, чтобы накормить ревущую утробу, а рядом с ней жаровня со свежеотложенными углями только начинала вспыхивать и вспыхивать, маленькое открытое пламя лизало вверх, чтобы нагреть висящую чашу с камнями. Два чернокожих раба, обнаженные до пояса, стояли и смотрели; один держал ковш с длинной ручкой, наполненный водой, которую он выливал на горячие камни, а другой-железную кочергу, которой он помешивал угли.

Грэнби поймал первого и с помощью Мартина повалил его на землю, заглушая его крики; но второй взмахнул раскаленной докрасна кочергой и отчаянно ткнул Таркая, открывая рот, чтобы закричать; Тарки издал странное сдавленное хрюканье и схватил мужчину за руку, оттолкнув кочергу, а Лоренс вскочил, чтобы прикрыть крик рукой; Дигби ударил его дубинкой.


- С тобой все в порядке?
- Резко спросил Лоренс; Таркай затушил фалдами сюртука маленькое пламя, вспыхнувшее в его штанах, но на правую ногу он не опирался и, понурившись, прислонился к стене; пахло почерневшей и запекшейся плотью.

Таркай ничего не сказал, крепко сжав челюсти, но отмахнулся от беспокойства, указывая; маленькая решетчатая решетчатая дверь из железной решетки стояла позади печи, Красная ржавчина стекала по решеткам, и в немного более прохладной камере позади, в больших гнездах шелковой ткани, лежала дюжина драконьих яиц.
Ворота были горячими на ощупь, но Феллоус достал несколько широких кусков кожи, и таким образом прикрывая свои руки, Лоуренс и Грэнби отодвинули засов и распахнули дверь.

Грэнби нырнул внутрь и подошел к яйцам, отодвинув шелк и с любовной заботой коснувшись скорлупы.
- О, вот она, наша красавица, - благоговейно произнес он, снимая покрывало с одного из них, пыльного красноватого оттенка, слегка тронутого зеленью. - Да, это наш Казилик, и самое большее через восемь недель мы уже будем здесь. Он снова накрыл его, и с большой осторожностью они с Лоуренсом сняли его с насеста, шелковые пеленки и все остальное, и вынесли в котельную, где Феллоус и Дигби начали привязывать его к кожаным ремням.

- Только посмотри на них, - сказал Грэнби, снова поворачиваясь к остальным яйцам и слегка поглаживая их скорлупу кончиками пальцев.
- То, что корпус отдал бы за все это. Но это те, что нам обещали: Аламан-это один из их товарищей по легкому бою, вот этот,-он указал на самое маленькое яйцо, бледно-лимонно-желтое размером в половину человеческой груди,-а Ахалтекинец-это яйцо среднего веса, кремового цвета с красными и оранжевыми пятнами, почти в два раза больше.

Теперь они все трудились над тем, чтобы застегнуть ремни, натягивая их поверх шелковых покрывал, туго застегивая пряжки руками, скользящими по коже; все они обливались потом, большие темные пятна проступали сквозь задние полы их пальто.
Они снова закрыли дверь, чтобы работать в укрытии, и, несмотря на узкие окна, комната была почти печью, чтобы испечь их живьем.

Внезапно из вентиляционных отверстий донеслись голоса: они остановились, все еще держа руки на ремнях, а затем раздался более громкий голос, более отчетливый, женский.
- Еще пара, - шепотом перевел Таркай, и Мартин схватил ковш и вылил немного воды из стоячего таза на камни; но облака пара не все проходили через вентиляционные отверстия и делали комнату почти невидимой.

- Мы должны сделать рывок: спуститься по лестнице и выйти из ближайшей арки, а затем выйти на любой открытый воздух, который вы видите, - тихо сказал Лоренс, оглядываясь, чтобы убедиться, что они все слышали.


- Я не умею драться, я возьму Казилик, - сказал Феллоус, оставляя остаток своей кожи в куче на полу.
- Пристегните его к моей спине, и Мистер < 01957>. Данн может помочь мне успокоиться.

- - Очень хорошо,-сказал Лоренс и велел Мартину и Дигби идти к Ахалтекинцу и младшему Аламану; они с Грэнби вытащили свои мечи, а Таркай, перевязавший ему ногу какими-то кожаными лоскутами, вынул нож: после того как они четверть часа промочили вместе в густой и влажной атмосфере, на их ружья уже нельзя было полагаться.


- Держитесь все вместе, - сказал он, вылил всю оставшуюся воду одним большим рывком на горячие камни и угли и пинком распахнул дверь.


Огромные белые волны шипящего пара несли их вниз по лестнице и дальше в бани; они были уже на полпути к арке, когда воздух очистился настолько, что можно было хоть что-то разглядеть.
Затем струящийся пар рассеялся, и Лоренс обнаружил, что смотрит на изысканно красивую женщину, совершенно обнаженную и держащую кувшин с водой; ее лицо было точь-в-точь цвета чая с молоком, а волосы, уложенные в длинные блестящие влажные черные веревки, служили ей единственным прикрытием; она смотрела на него необычайно большими глазами цвета морской волны, окаймленными коричневой каймой, сначала в замешательстве, а потом в полном недоумении.; а потом она пронзительно вскрикнула, разбудив и всех остальных женщин: их было больше дюжины, одинаково красивых, хотя и совершенно разных по стилю, и все их голоса звучали дико и музыкально тревожно.

- О Господи! - воскликнул Лоренс; глубоко пристыженный, он схватил ее за плечи, решительно отодвинул в сторону и бросился к арке, а его люди последовали за ним.
Еще несколько охранников вбежали в комнату с дальних сторон, и двое из них чуть ли не налетели прямо на лица Лоренса и Грэнби.

Они были настолько ошеломлены, что не могли одновременно размахнуться, и Лоренс смог выбить меч из руки своего противника и отбросить его в сторону, кувыркаясь по полу.
Вместе Лоренс и Грэнби вытолкнули их обратно в коридор, все они наполовину поскользнулись на скользком полу, и они выскочили в коридор и побежали к лестнице, два охранника, сбитые с ног, кричали своим товарищам.

Лоренс и Грэнби поднырнули под руки Таркая и помогли ему, прихрамывая, подняться по лестнице; остальные были нагружены яйцами; но все они продолжали бежать с огромной скоростью, погоня за ними кипела яростно, а женские крики привлекали еще больше внимания.
Бегущие шаги, приближающиеся спереди, предупредили их о том, что их первоначальный маршрут был отрезан; вместо этого Таркай резко сказал: - Идите на восток, туда”, и они повернули в другой коридор, чтобы бежать.

Порыв холодного воздуха, отчаянно желанного, ударил им в лицо, и они выбежали из маленькой мраморной галереи на открытый четырехугольник, все окна которого пылали вокруг них; Грэнби тут же опустился на одно колено и зажег сигнальные ракеты; один и другой отказались идти, слишком мокрые, чтобы стрелять, и с проклятиями он бросил инертные цилиндры на землю, но третий, который был более глубоко засунут за пазуху, наконец исчез, и голубая сверкающая дорожка, дымясь, поднялась в черное небо.


Потом им пришлось отложить яйца, повернуться и драться: первые стражники набросились на них, крича, и еще больше людей высыпало из здания.
Одна маленькая милость, что из-за боязни повредить яйца турецкие гвардейцы не прибегали к своим собственным пушкам и были осторожны в слишком тесном контакте, полагаясь на свою массу, чтобы победить захватчиков только с небольшим терпением. Лоренс изо всех сил пытался удержать одного из охранников, отклоняя один удар, а затем другой в обе стороны; он считал мгновения в взмахах крыльев, но едва он достиг половины ожидаемой суммы, как Темерер с ревом пронесся над двором, и сильный ветер его прохода почти сравнял их всех с землей.

Охранники с криками отползли назад.
Там не было места для приземления Темерара, чтобы не разрушить здания, возможно, обрушив их, но небожители могли парить; его крылья мощно били, Темерар держался почти прямо над ними. От грохота его крыльев во двор посыпались обломки кирпича и камня, а многочисленные окна вокруг двора разлетелись на мелкие осколки, усеявшие землю острыми осколками бритвы.

Команда, уже находившаяся на борту, протягивала им тросы.
Они неистово привязали яйца и отправили их наверх, чтобы спрятать в брюшной такелаж; Феллоус даже не снял свою драгоценную ношу, но позволил поднять себя наверх, все еще привязанный к яйцу и засунутый в брюшную сеть, многие руки потянулись, чтобы закрепить его карабины на ремнях.

- Скорей, скорей”, - громко крикнул Темерер; теперь тревога действительно была поднята, вдалеке дико затрубили Рога, в небо полыхнуло еще больше факелов, а затем из садов на севере поднялся ужасный рев, и огромная струя пламени опалила пылающим красным пламенем небо: Казилики поднимались в воздух, закручиваясь спиралью в собственном дыму и пламени.
Лоренс подхватил Дюнна в протянутые руки носильщиков и сам прыгнул за снастями.

- Темерер, мы на борту, вперед!
- крикнул он, повиснув на руках; посыльные помогали им всем пристегнуться, а Терро держал карабины Лоуренса в руках. Внизу стражники возвращались с ружьями в руках, осторожность уступала место почти потерянным яйцам; они строились в роту, их ружья были нацелены в одну точку, и это был единственный возможный способ ранить дракона мушкетным огнем.

Темерер собрался с силами, взмахнув крыльями вперед, и с сильным толчком начал двигаться прямо вверх и вверх, поднимаясь все выше и выше.
- Яйцо! - крикнул Дигби и бросился к нему: маленькое лимонно-желтое Аламанское яйцо, шелковая оболочка которого зацепилась за какой-то выступ на земле и развернулась длинной великолепной красной лентой из-под кожаных ремней, оставив мягкое, скользкое от влаги яйцо слишком свободно висеть в упряжи.

Цепкие пальцы Дигби ухватились за раковину, но она все же выскользнула, просунувшись между кожаными ремнями и брючной сеткой, и он отпустил упряжь, поймав ее другой рукой.
Его болтающиеся карабины еще не были пристегнуты. - Дигби!-Крикнул Мартин, протягивая к нему руки; но прыжок Темерера уже не мог быть остановлен: они были уже над крышей и все еще поднимались с силой его огромного взмаха крыльев, а Дигби отпрянул в испуге и с открытым ртом, все еще прижимая яйцо к груди.

Мальчик вместе с яйцом упал, кувыркаясь в воздухе, и разбился вдребезги о камни двора под крики стражников.
Руки Дигби лежали широко раскинутые на белом мраморе, свернутое и наполовину сформировавшееся змеиное тело дракончика лежало в развалинах разорванной скорлупы, и свет фонаря мрачно освещал их маленькие изломанные тела, лежащие в пятне крови и яичной слизи, когда Темерер поднялся еще выше и удалился.


Глава 10


Долгое и отчаянное бегство к австрийской границе; у всех у них было тяжело на сердце, и только срочность момента удерживала их от потворства своему горю.
Темерер бросился вперед сквозь ночь, не говоря ни слова, не отвечая на тихие призывы Лоранса, лишь усиливая свое горе, а позади них бушевал огненный Холокост, гнев Казиликских драконов полетел по небу, пытаясь найти их.

Луна уже зашла; они летели вперед, не видя ничего, кроме затуманенных звезд, да изредка рискованного огонька фонаря, чтобы разглядеть компас.
Полуночная шкура темерера была почти невидима в темноте, и его уши настороженно прислушивались к звуку драконьих крыльев. Трижды он сворачивал в ту или иную сторону, когда мимо проносились более быстрые курьеры, вынося тревогу наружу: вся местность поднималась против них. Но все это время они неслись вперед, Темерер растягивался на пределе своей скорости, как никогда раньше, сложенные чашечкой взмахи крыльев, похожие на сверкающие весла, погружались в ночь, подгоняя их.

Лоренс не пытался удержать его; теперь в нем не было ни возбуждения, ни боевой лихорадки, которые в других обстоятельствах могли бы заставить Темерера выйти за пределы его собственной выносливости.
Невозможно было также определить, насколько быстро они двигались; под ними все было погружено во тьму, лишь изредка мелькал слабый отблеск камина. Они все молча прижались к телу Темера, прячась от хлещущего ветра.

Восточный край ночи, позади них, начинал светиться более бледно-голубым светом; звезды гасли.
Нет смысла торопить Темерера; если они не смогут добраться до границы до рассвета, им придется как-то прятаться до следующей ночи; днем переправиться будет невозможно.

- Сэр, я зажигаю там свет, - сказал Аллен, нарушая тишину, его голос был сдавленным и все еще хриплым от слез; он указал вдаль и на север.
Один за другим стали видны отблески факелов: тонкое ожерелье огней, натянутое вдоль границы, и низкий гневный рев драконов, в отчаянии зовущих друг друга. Они летели вдоль границы небольшими группами, взад и вперед, как кружащиеся птицы, все они проснулись и вглядывались в темноту.

- У них нет ночных летунов, они только рискуют выстрелить в темноте, - тихо сказал Грэнби на ухо Лоуренсу, прикрыв ладонью шум.
Лоренс кивнул.

Волнение турецких драконов разбудило и австрийскую границу; на дальнем берегу Дуная Лоренс увидел неподалеку укрепленную крепость, стоявшую на холме и ярко освещенную; он коснулся бока Темерера, и когда тот огляделся вокруг, его большие глаза блестели и блестели в темноте, Лоренс молча указал ему на нее.


Темерер кивнул; он не пошел прямо к границе, а некоторое время летел параллельно линии укреплений, наблюдая за полетом турецких драконов; время от времени экипажи заходили даже так далеко, что стреляли из винтовки в темноту, вероятно, больше для того, чтобы издать немного шума, чем в реальной надежде поразить цель.
Время от времени они пускали вверх факелы, но это было безнадежно, учитывая мили границы, чтобы осветить все это.

Темерер только предупредил их о внезапно набравшихся мускулах; Лоренс потянул вниз Аллена и другого впередсмотрящего, Харли, и сам пригнулся к шее Темерера, а затем Темерер начал двигаться вперед короткими быстрыми ударами, набирая большую скорость; на расстоянии десяти драконьих лап от границы он вообще перестал бить крыльями, оставив их широко расправленными, и сделал большой глубокий вдох, который раздул его бока; скользя, он пошел прямо в одно из темных мест между форпостами, и факелы по обе стороны от него не зажглись.так же как и канава.


Он не бил снова так долго, как только мог; они плыли так низко к Земле, что Лоренс почувствовал запах свежих сосновых иголок, прежде чем Темерер наконец рискнул нанести новый удар, а затем еще один, чтобы подняться выше верхушек деревьев.
Он прошел к северу от австрийского форта больше мили, прежде чем снова повернул назад; турецкая граница теперь была более отчетливо видна на фоне бледнеющего неба, и не было никаких признаков того, что их заметили на переправе: драконы продолжали свои поисковые полеты.

И все же они должны были укрыться до рассвета; Темерер был слишком велик, чтобы легко спрятаться в сельской местности.
- Разбегитесь по цветам и повесьте вместе с ними белый флаг, Мистер Аллен, - сказал Лоренс. - Темерер, садись как можно быстрее; пусть они лучше шумят внутри стен, чем при нашем приближении.

Голова темерера была опущена; он летел тяжелее, чем, возможно, когда-либо в своей жизни, и после более раннего напряжения и горя; его взмахи крыльев были теперь медленными не от осторожности, а от усталости.
Но он безропотно выпрямился для последнего рывка: в отчаянном порыве он бросился к форту, перемахнул через его стены и тяжело опустился во дворе, покачиваясь на задних лапах, в ужасе разбрасывая отряд кавалерийских лошадей с одной стороны и отряд пехотинцев с другой, и все они дико кричали, убегая.

- Не стреляйте больше!
- Крикнул Лоренс из своей говорящей трубы, затем повторил его по-французски, вставая и размахивая британским флагом. Он заставил австрийцев немного поколебаться, и в этой паузе Темерер вздохнул, присел на корточки, опустил голову на грудь и сказал: - О, я так устал.


Полковник Эйгер снабдил их кофе и постелями, а Темерера-одной из лошадей, которая в своем бешенстве сломала ногу; остальных поспешно вывели за стены форта и оставили в загоне под охраной.
Лоренс проспал до полудня и поднялся со своей койки, все еще наполовину погруженный в сон, в то время как снаружи Темерер продолжал храпеть таким образом, что его наверняка выдали бы даже турки, находившиеся в полумиле отсюда, если бы он не свернулся калачиком за толстыми деревянными стенами форта.

- Они собираются танцевать под скрипку Бонапарта, не так ли?
- Сказал Эйгер, когда получил более полный отчет об их приключении, чем Лоренс смог собрать прошлой ночью; его собственная озабоченность, вполне естественно, состоянием отношений его нации может ожидать с ее соседями. - Пусть они получат от него много радости.

Он угостил Лоренса хорошим обедом и выразил ему некоторое сочувствие, но у него было мало свободного времени.
- Я бы отправил вас в Вену, - сказал он, наливая себе еще один бокал вина, - но, Боже милостивый, я бы оказал вам дурную услугу. Мне стыдно говорить об этом, но есть существа, называющие себя людьми, которые подадут вам Бонапарта на блюде и преклонят перед ним оба колена, пока будут там.

- Я очень благодарен Вам за убежище, которое Вы нам предоставили, сэр, и ни за что на свете не хотел бы смутить вас или вашу страну; я знаю, что вы живете в мире с французами.


- С миром, - горько сказал Эйгер.
- Вы можете сказать, что мы жмемся к их ногам, и это еще не вся правда.

К концу трапезы он выпил почти три бутылки, и медлительность, с которой вино подействовало на него, свидетельствовала о том, что это не было чем-то необычным.
Он был джентльменом, но не принадлежал к высокому сословию, что ограничивало его продвижение и положение ниже того, чего, как подозревал Лоренс, заслуживала его компетентность; но не обида заставляла его пить, а страдание, которое находило отклик по мере приближения вечера, а сочетание бренди и общества еще больше развязывало ему язык.

Аустерлиц был его демоном; он служил под командованием генерала Ланжерона в той роковой битве.
- Дьявол дал нам Працен-Хайтс, - сказал он, - и сам город; он нарочно вывел своих людей с лучших земель и играл в отступление, а зачем? Чтобы мы сражались с ним. Тогда у него было пятьдесят тысяч человек, а у нас девяносто, и он заманивал нас в бой.- Он невесело рассмеялся. - А почему бы не отдать их нам? Через несколько дней он довольно легко забрал их обратно.- Он взмахнул рукой над столом с картами, на котором была нарисована картина сражения, задача, которая заняла у него не более десяти минут, хотя он уже был полностью пьян.

Лоренс же, со своей стороны, не успел опьянеть настолько, чтобы заглушить свою потрясенную реакцию; он узнал о Великой катастрофе под Аустерлицем уже в море, по пути в Китай, и только в самых неопределенных выражениях; прошедшие месяцы не дали ему ничего лучшего, и он постепенно позволил себе поверить, что победа была преувеличена.
Оловянные солдатики Эйгера и деревянные драконы в их величественном строю производили глубоко неприятное впечатление, когда полковник передвигал их.

- Он позволил нам немного развлечься, ударив по его правой стороне, пока мы не опустошили наш центр, - сказал Эйгер, - и тогда они появились: пятнадцать драконов и двадцать тысяч человек.
Он привел их сюда форсированным маршем, и мы не слышали ни единого шепота об их появлении. Мы хромали еще несколько часов, Русская Императорская Гвардия стоила им крови, но на этом все закончилось.

Протянув руку, он опрокинул командирским жезлом маленькую фигурку в седле и откинулся на спинку стула, закрыв глаза.
Лоренс взял одну из маленьких драконьих фигурок и повертел ее в руках, не зная, что сказать.

- Император Франциск пошел и умолял его о мире на следующее утро”, - сказал Эйгер через некоторое время.
- Император Священной Римской империи кланяется корсиканцу, который схватил себе корону.- Его голос был хриплым, и он не заговорил снова, а медленно впал в оцепенение.


Лоренс оставил Эйгера спящим и отправился в Темерер, уже проснувшийся и не менее несчастный.
- Дигби был бы достаточно плох, - сказал Темерер, - но мы убили и этого дракончика, и он не имел ничего общего со всем этим; он не хотел быть проданным нам или удерживаться турками, и он не мог уйти.

Он задумчиво свернулся вокруг двух оставшихся яиц, прижимая их к своему телу, возможно инстинктивно, и время от времени высовывал свой длинный раздвоенный язык, чтобы коснуться скорлупы.
Он только неохотно разрешил даже Лоуренсу и Кейнсу осмотреть их и продолжал висеть так близко, что доктор-дракон нетерпеливо сказал: - Уберите свою окровавленную голову с дороги, пожалуйста; я ничего не вижу, так как вы загораживаете весь свет.

Кейнс легонько постучал по раковинам, прижал ухо к поверхности и прислушался, смочил палец, слегка потер его и поднес ко рту.
Удовлетворившись осмотром, он снова отошел в сторону, и Темерер еще плотнее обвил яйца своими кольцами, с тревогой ожидая услышать его вердикт.

- Ну, они в хорошей форме, и не приняли никакого вредного холода”, - сказал Кейнс.
- Нам лучше держать их завернутыми в шелк, и, - он ткнул большим пальцем в сторону Темерера, - им не повредит, если он будет играть роль няньки. Средний вес вообще не находится в непосредственной опасности; судя по звуку, я бы сказал, что дракончик еще не сформировался; у нас могут быть месяцы, чтобы ждать там. Но для Казилика-не больше восьми недель и не меньше шести; нельзя терять ни минуты, чтобы доставить его домой.

- Австрия не в безопасности, ни немецкие государства, с французскими войсками толстыми на земле, как они есть”, - сказал Лоранс.
- Я собираюсь идти на север, через Пруссию; через полторы недели мы доберемся до побережья, а оттуда через несколько дней долетим до Шотландии.

- Куда бы вы ни пошли, вы должны идти быстро; я постараюсь немного задержать свой доклад в Вене, чтобы вы покинули страну до того, как эти проклятые политики придумают какой-нибудь способ использовать вас, чтобы еще больше опозорить Австрию”, - сказал Эйгер, когда Лоранс снова заговорил с ним в тот вечер.
- Я могу обеспечить тебе безопасный проход до границы. Но разве вы не должны плыть морем?

- Это будет стоить нам, по крайней мере, еще одного месяца, чтобы обойти Гибралтар, и нам придется найти убежище вдоль итальянского побережья большую часть пути”, - сказал Лоуренс.
- Я знаю, что пруссаки до сих пор уступали Бонапарту, но неужели вы думаете, что они зайдут так далеко, что отдадут нас ему?

- Сдаться тебе?
Нет", - сказал Эйгер. - Они идут на войну.

- Против Наполеона?
- Воскликнул Лоренс; это была хорошая новость, которую он никак не ожидал услышать. Пруссаки издавна были самой лучшей боевой силой в Европе; если бы только они вовремя присоединились к более ранней коалиции, конечно, исход был бы совсем другим, и их вступление в борьбу теперь казалось ему великой победой для врагов Наполеона. Но было ясно, что Эйгер не видел ничего приятного в этом интеллекте.

- Да, и когда он втопчет их в грязь, а вместе с ними и русских, в Европе уже не останется никого, кто мог бы его удержать”, - сказал полковник.


Лоренс держал свое мнение об этом пессимизме при себе.
Эта новость заставила его сердце радостно забиться, но австрийский офицер, как бы страстно он ни ненавидел Бонапарта, вполне мог не желать видеть успех прусской армии там, где его собственная потерпела неудачу. - По крайней мере, у них не будет причин откладывать наше путешествие, - тактично заметил он.

- Иди быстро и держись впереди боя, а то Бонапарт сам тебя задержит”, - сказал Эйгер.



На следующий вечер они снова отправились в путь под покровом темноты.
Лоренс оставил несколько писем Эйгеру, которые следовало отослать в Вену, а оттуда в Лондон, хотя он и надеялся, что его собственная дорога домой будет быстрее; но в случае какого-либо несчастного случая их прогресс должен быть по крайней мере известен, и ситуация с Османской империей тоже.

Его рапорт Адмиралтейству, тщательно зашифрованный в годовалых шифрах, которые были всем, что он имел под рукой, принял более деревянный тон, чем обычно.
Это была не совсем вина; он был совершенно убежден в справедливости своих действий, но сознавал, как все это может показаться враждебному судье: безрассудная и неосторожная авантюра, не санкционированная никаким высшим авторитетом, кроме него самого, совершенная на основании малейшего доказательства. Достаточно легко сделать изменение настроений турок следствием, а не причиной кражи.

И это нельзя было защищать как вопрос долга; никто никогда не назвал бы долгом человека выполнение такой дикой и отчаянной миссии, имеющей глубокие последствия для отношений с иностранной державой, без приказа; это можно было бы даже назвать совершенно противоположным.
Да и сам он был не из тех софистов, которые могут с пустым лицом указывать на приказ Лентона принести яйца домой и называть это оправданием. Конечно, это была всего лишь срочность; более разумным ответом было бы немедленное возвращение домой, чтобы передать запутанное дело в руки Министерства.

Он не был уверен, одобрил ли бы он свои собственные действия, услышав о них из вторых рук; просто такого дикого поведения мир ожидал от авиаторов, и действительно, возможно, в этом было что-то; он не знал, рискнул бы ли бы он так сильно, зная, что должен служить на благо флота.
Если бы он действовал обдуманно, это была бы жалкая предосторожность; но нет, он никогда сознательно не выбирал политический курс.; было только что-то совершенно особенное в том, чтобы быть капитаном перед живым драконом, который всецело отдавался своим обязанностям и не мог быть отдан или отнят по воле других людей. Лоренс с беспокойством размышлял, не грозит ли ему опасность начать считать себя выше власти.

- Лично я не понимаю, что такого удивительного в авторитете,-сказал Темерер, когда Лоренс осмелился в то утро открыть свое беспокойство, когда они устроились отдохнуть; они расположились лагерем высоко на подветренной стороне горного склона, не заботясь ни о чем, кроме горсти бывших овец, которые теперь жарились под заботливой рукой Гонг Су в яме для костра, которая не давала много дыма, чтобы лучше не привлекать внимания.


- Мне кажется, что это только заставляет людей делать то, чего они не хотят делать, и то, что их нельзя убедить сделать, с помощью угроз”, - продолжил он.
- Я очень рад, что мы выше этого. Я бы совсем не обрадовался, если бы кто-то мог забрать тебя у меня и заставить меня иметь другого капитана, как корабль.

Лоренс едва ли мог возразить на это, и хотя он мог бы поспорить с описанием авторитета, он не мог, чувствуя себя слишком фальшивым при этом; ему явно нравилось быть свободным от сдержанности, по крайней мере до сих пор, и если бы он стыдился этого, то мог бы по крайней мере не лгать об этом.
- Ну, я полагаю, что любой человек был бы тираном, и он мог бы, - сказал он печально. - Тем больше оснований отрицать у Бонапарта больше власти, чем он уже имеет.

- Лоренс, - задумчиво сказал Темерер, - почему люди поступают так, как он говорит, когда он такой неприятный человек?
И драконы тоже.

- Ну, я не знаю, неприятен ли он сам по себе, - признался Лоренс.
- По крайней мере, его солдаты любят его, хотя едва ли этому можно удивляться, когда он продолжает выигрывать для них войны; и у него должно быть какое-то обаяние, чтобы подняться так высоко.

- Тогда почему же так ужасно, что он должен иметь власть, если кто-то должен ее иметь?
- Спросил темерер. - В конце концов, я никогда не слышал, чтобы король выигрывал хоть одно сражение.

- Власть короля ни на что не похожа, - ответил Лоренс.
- Он глава государства, но у него нет абсолютной власти; ни у одного человека в Британии ее нет. У Бонапарта нет ни сдержанности, ни сдержанности своей воли; и те дары, которые он имеет, он использует только для того, чтобы служить самому себе. Король и его министры - все они, в конце концов, прежде всего слуги нашего народа, во всяком случае, лучшие из них.

Темерер вздохнул и, не вдаваясь в дальнейшие рассуждения, вяло свернулся вместе с яйцами, предоставив Лоренсу смотреть на него с тревогой.
Это была не только печальная утрата; смерть любого из членов его экипажа всегда огорчала Темерера, но скорее приводила его в отчаяние, чем в эту тягостную летаргию; и Лоренс глубоко боялся, что истинной причиной было скорее их несогласие по вопросу о свободе драконов; более глубокое разочарование, и время не оставит его в покое.

Он мог бы попытаться рассказать Темереру немного о медленной политической работе эмансипации, о долгих годах, которые Уилберфорс уже потратил на то, чтобы протолкнуть один частичный акт, а затем другой через парламент, и о том, как они все еще трудились над тем, чтобы запретить даже торговлю; но это казалось ему слабым утешением и не очень-то пригодным в качестве образца: столь медленный и рассчитанный прогресс никогда не будет полезен жадной душе Темерера, и в любом случае у них будет мало времени заниматься политикой, занимаясь своими обязанностями.


Но он все больше чувствовал, что должен каким-то образом найти какую-то надежду; несмотря на все то, что он не мог отбросить убежденность в том, что их долг-поставить военные усилия на первое место, ему было нелегко видеть Темерера таким подавленным.



Австрийская сельская местность была зеленой и золотистой от созревающего урожая, а стада были жирными и довольными, по крайней мере, до тех пор, пока Темерер не схватил их своими когтями; они не видели других драконов и не сталкивались с вызовом.
Они переправились в Саксонию и неуклонно продвигались на север еще два дня, по-прежнему не имея никаких признаков мобилизации армии; наконец они пересекли одно из последних вздувшихся предгорий последних хребтов гор Эрцгебирге и резко приблизились к обширному лагерю, разбитому на окраине Дрездена: семьдесят тысяч человек или даже больше, и около двух дюжин драконов, растянувшихся в долине рядом.

Лоренс запоздало отдал приказ вывесить флаг, так как внизу поднялась тревога и люди побежали к своим пушкам, экипажи-к своим драконам; однако британский флаг принес им совсем другой прием, и Темерер был взмахом руки спущен на поспешно расчищенное место в импровизированном укрытии.


- Держите людей на борту, - сказал Лоренс Грэнби.
- Я надеюсь, что нам не придется долго задерживаться; мы могли бы сделать еще сто миль сегодня.- Он спрыгнул с упряжи на землю, мысленно собирая свои объяснения и просьбы по-французски, и безрезультатно отряхнул худшую часть грязи.

- Ну что ж, самое время, черт возьми, - произнес чей-то голос на чистом английском.
- А где же, черт возьми, остальные из вас?

Лоренс повернулся и тупо уставился на британского офицера, который стоял перед ним, нахмурившись и щелкая хлыстом по ноге.
Лоренс едва ли был бы более удивлен, встретив на Пиккадилли торговца рыбой в таких же обстоятельствах. - Боже милостивый, неужели мы тоже мобилизуемся?- спросил он. - Прошу прощения, - сказал он, запоздало опомнившись. - Капитан Уильям Лоуренс из Темерера к вашим услугам, сэр.

- О, полковник Ричард Торндайк, офицер связи, - сказал полковник.
- И что ты имеешь в виду; ты чертовски хорошо знаешь, что мы ждали тебя много.

- - Сэр, - сказал Лоренс еще более растерянно, - я думаю, что вы приняли нас за другую компанию; вы не могли нас ожидать.
Мы приехали из Китая через Стамбул; мои последние заказы уже несколько месяцев.

- Что?
Теперь настала очередь Торндайка смотреть на него с растущей тревогой. - Вы хотите сказать, что вы один?

- Как видите, - сказал Лоренс.
- Мы остановились здесь только для того, чтобы попросить вас о безопасном проходе; мы направляемся в Шотландию по срочному делу для корпуса.

- Ну, а какие еще более срочные дела, чем эта проклятая война, есть у нашего корпуса, хотел бы я знать, черт побери!
- Сказал Торндайк.

- Со своей стороны, сэр, - сердито сказал Лоренс, - я хотел бы знать, по какому поводу вы сделали такое замечание о моей службе.


- Повод!
- Воскликнул Торндайк. - Армия Бонапарта на горизонте, и вы спрашиваете меня, по какому поводу это случилось! Я ждал двадцать драконов, которые должны были быть здесь еще два месяца назад; вот это кровавое событие.



III


Глава 11


Князь Гогенлоэ выслушал объяснения Лоренса без особого выражения: ему было около шестидесяти лет, и его веселое лицо, скорее исполненное достоинства, чем неприятной формальности, придавало ему седой напудренный парик, но все же он выглядел решительным.
- Мало что Британия могла предложить для победы над тираном, которого ты так ненавидишь, - сказал он наконец, когда Лоренс закончил. - Ни одна армия не пришла с ваших берегов, чтобы вступить в битву. Другие, капитан, могли бы пожаловаться, что британцы предпочитают тратить золото, а не кровь; но Пруссия не против принять на себя главный удар войны. И все же двадцать драконов нам было обещано, обещано и обещано; а теперь мы стоим на пороге войны, и никого здесь нет. Неужели Британия хочет опозорить свое соглашение?

- Клянусь вам, сэр, я об этом и не думал, - сказал Торндайк, сверля Лоренса взглядом.


- Такого намерения быть не может", - сказал Лоуренс.
- Я не знаю, что задержало их, сэр, но это только усилит мое желание вернуться домой. Мы улетаем чуть больше чем на неделю; если вы дадите мне безопасный проход, я смогу улететь и вернуться до конца месяца, и я доверяю вам со всей компанией, которую вы обещали.

- У нас может быть не так много времени, и я не склонен принимать более пустые заверения”, - сказал Гогенлоэ.
- Если обещанная компания появится, вы можете получить свой безопасный проход. А до тех пор вы будете нашим гостем; или, если хотите, вы можете сделать все, что в ваших силах, чтобы выполнить данные обещания, которые я оставляю на вашу совесть.

Он кивнул своему стражнику, и тот открыл дверь шатра, ясно давая понять, что беседа окончена, и, несмотря на вежливость его манер, в словах его звучала ирония.


- Надеюсь, ты не настолько глуп, чтобы сидеть здесь и смотреть, как мы вызываем у них еще большее отвращение, - сказал Торндайк, когда они вышли из палатки.


Лоренс резко повернулся к нему, очень рассерженный.
- Я мог бы надеяться, что вы примете нашу сторону, а не станете поощрять пруссаков к тому, чтобы они обращались с нами скорее как с пленными, чем как с союзниками, и оскорбляли наш корпус; это было бы очень мило со стороны британского офицера, когда вам чертовски хорошо известны наши обстоятельства.

- Какая пара яиц может иметь значение рядом с этой кампанией, вы должны попытаться убедить меня”, - сказал Торндайк.
- Ради Бога, неужели ты не понимаешь, что это может значить? Если Бонапарт свернет их, то где, черт возьми, он будет искать их дальше, как не на другом берегу канала? Если мы не остановим его здесь, мы остановим его в Лондоне в это же время в следующем году; или попытаемся, и половина страны будет в огне. Вы, авиаторы, скорее пойдете на все, чтобы не рисковать этими тварями, к которым вы подсели, я знаю это достаточно хорошо, но, конечно же, вы можете видеть—

- Этого вполне достаточно, черт возьми, - сказал Лоренс.
- Ей-богу, вы заходите слишком далеко.- Он повернулся к этому человеку спиной и зашагал прочь в кипящей ярости; он не был по натуре сварливым человеком и редко так нуждался в удовлетворении; подвергать сомнению его храбрость, его верность долгу и даже оскорбление его службы было очень тяжело, и он думал, что если бы их обстоятельства не были столь отчаянными, он не смог бы сдержаться.

Но запрет, запрещающий офицерам корпуса участвовать в дуэлях, не был обычным правилом, которое следовало обойти; здесь, в разгар войны, он не мог рисковать получить какое-то ранение, даже близкое к смерти, которое могло не только вывести его из боя, но и полностью уничтожить Темерера.
Но он чувствовал себя глубоко оскорбленным своей честью - - и я думаю, что этот проклятый гусар думает про себя, что у меня нет храбрости собаки, - сказал он с горечью.

- Слава Богу, вы поступили именно так, как должны были, - сказал Грэнби, побледнев от облегчения.
- Нельзя отрицать, что это очень неприятно, но рисковать нельзя. Вам незачем снова встречаться с этим парнем; мы с Феррисом можем пойти вместе с ним, если нам что-то понадобится.

- Но я скорее позволю ему застрелить меня, чем позволю ему думать, что у меня есть хоть малейшее нежелание встречаться с ним лицом к лицу, - сказал Лоренс.


Грэнби встретил его у входа в укрытие; теперь они вместе добрались до маленькой голой поляны, отведенной им; Темерер свернулся калачиком, стараясь найти хоть какое-то утешение, и внимательно прислушивался к разговору прусских драконов, стоявших рядом с ним, настороженно навострив уши и подняв воротник, в то время как мужчины хлопотали у костра, торопливо хватая еду.


- Мы уже уходим?
- спросил он, когда приехал Лоренс.

- Нет, боюсь, что нет, - сказал Лоуренс, подзывая других старших офицеров, Ферриса и Риггса, чтобы присоединиться к ним.
- Ну что ж, джентльмены, мы в самой гуще событий, - мрачно сказал он им. - Они отказали нам в охранной грамоте.

- Но, сэр, мы будем сражаться, не так ли... я имею в виду, будем ли мы сражаться вместе с ними?
- поспешно поправил он сам себя.

- Мы не дети и не трусы, чтобы дуться в углу, когда есть сражение под рукой, и такое жизненно важное значение”, - сказал Лоуренс.
- Они были оскорбительны, но я допускаю, что они были жестоко испытаны, и они могут быть такими возмутительными, как им хотелось бы, прежде чем я позволю гордости удержать нас от выполнения нашего долга, и едва ли может быть какой-либо вопрос об этом; только я хотел бы знать, почему корпус не послал обещанную помощь.

- Это может быть только одно; они должны быть нужны еще где-то, - сказал Грэнби, - и, вероятно, это та же самая причина, по которой они послали нас за яйцами в первую очередь; только если канал не находится под бомбардировкой, проблема должна быть где—то за границей-какой-то большой беспорядок в Индии или проблема в Галифаксе—

- ОУ!
Может быть, мы возвращаем себе американские колонии?- Предложил Феррис; Риггс предположил, что скорее всего колонисты вторглись в Новую Шотландию, неблагодарные мятежники; и они поспорили об этом за мгновение до того, как Грэнби прервал их бесплодные размышления.

- Ну, это не имеет значения, где именно; Адмиралтейство никогда не обнажит канал, независимо от того, насколько занят Бонапарт в другом месте, и если все запасные драконы возвращаются домой на транспорте, любой беспорядок на море мог бы задержать их.
Но если они уже просрочены на два месяца, то должны прибыть в любой момент.

- Со своей стороны, капитан, я надеюсь, что вы простите меня за то, что я сказал, что я скорее останусь и буду сражаться, если они придут сюда завтра, - сказал Риггс в своей откровенной манере блефа.
- Мы всегда можем передать яйца кому-нибудь из людей среднего веса, чтобы забрать их домой; было бы чертовски обидно упустить шанс помочь Бони получить хорошую взбучку.

- Конечно, мы должны остаться и сражаться, - вставил Темерер, отмахнувшись от всего этого вопроса взмахом хвоста; и действительно, если бы сражение происходило где-нибудь поблизости, его бы никто не удерживал: молодые самцы драконов не особенно отказывались бросаться в драку.
- Очень жаль, что здесь нет Максима и Лили, а также остальных наших друзей, но я очень рада, что мы наконец-то снова сможем сражаться с французами. Я уверен, что мы сможем победить их и на этот раз, и тогда, возможно, - добавил он внезапно, садясь.; - он широко раскрыл глаза, и его хохолки поднялись с видимым приливом энтузиазма, - война закончится, и мы сможем вернуться домой и посмотреть на свободу драконов, в конце концов.

Лоренс был поражен силой своего собственного чувства облегчения; хотя ему и было не по себе, но он не вполне понимал, как низко пал Темерер, что этот взрыв возбуждения так резко контрастировал с ним.
Это полностью подавляло любые его попытки высказать обескураживающие предостережения; хотя он прекрасно понимал, что победа здесь была необходима, но недостаточна для окончательного поражения Бонапарта. Вполне возможно, убеждал он себя в глубине души, что Бонапарту придется пойти на уступки, если его тщательно сдержать в этой кампании. ; и таким образом дать Великобритании реальный мир по крайней мере на некоторое время.

Поэтому он просто сказал: "Я рад, что вы все единодушны со мной, господа, в том, что касается участия в битве; но теперь мы должны рассмотреть нашу другую обязанность: мы купили эти яйца слишком дорого в крови и золоте, чтобы потерять их сейчас.
Мы не можем предполагать, что корпус прибудет вовремя, чтобы благополучно доставить их домой, и если эта кампания продлится больше месяца или двух, что вполне вероятно, у нас будет яйцо Казилика, вылупляющееся посреди поля боя.

С минуту они молчали; Грэнби, чье светлое лицо покраснело до самых корней, потом побледнело; он опустил глаза и ничего не сказал.


- Мы их как следует укутали, сэр, в палатке с хорошей жаровней и парой прапорщиков, следящих за ней каждую минуту, - сказал Феррис через мгновение, взглянув на Грэнби.
- Кейнс говорит, что они прекрасно справятся, и если дело дойдет до настоящего боя, то нам лучше всего высадить наземную команду где-нибудь далеко за линией фронта, а Кейнса оставить присматривать за яйцами; если нам придется отступать, мы сможем остановиться и догнать их достаточно быстро.

- Если ты беспокоишься, - неожиданно вмешался Темерер, - я попрошу его подождать столько, сколько он сможет, как только раковина немного затвердеет, и он сможет понять меня.


Все они тупо уставились на него.
- Попросить его подождать?- Растерянно переспросил Лоуренс. - Вы имеете в виду... детеныша? Конечно же, это не вопрос выбора?

- Ну что ж, человек действительно начинает очень голодать, но он не чувствует себя таким уж навязчивым, пока не вылезет из раковины, - сказал Темерер, как будто это было общеизвестным делом, - и все снаружи кажется очень интересным, как только он понимает, что говорится.
Но я уверен, что детеныш может немного подождать.

- Боже, Адмиралтейство будет пялиться, - сказал Риггс, после того как они все пережевали эту поразительную информацию.
- Хотя, возможно, таковы только небожители; я уверен, что никогда не слышал, чтобы дракон говорил о том, что помнит что-то из своей скорлупы.

- Ну, тут и говорить не о чем, - прозаично сказал Темерер.
- Это совершенно неинтересно; вот почему мы выходим.

Лоренс отпустил их и велел разбить что-то вроде лагеря с их скудными припасами.
Грэнби поспешил прочь, лишь кивнув головой; остальные лейтенанты переглянулись и последовали за ним. Лоуренс полагал, что у авиаторов, как и у моряков, было меньше общего с тем, что человек делает свой шаг только для того, чтобы оказаться в нужном месте в нужный момент, поскольку люки находятся под более регулярным контролем, чем захваченные корабли. В первые дни их знакомства Грэнби сам был одним из тех офицеров, которые негодовали по поводу приобретения Лоренсом Темерера. Лоренс понимал его скованность и нежелание говорить; Грэнби не мог высказаться в пользу курса, который почти наверняка привел бы к тому, что он был бы самым старшим кандидатом, доступным, когда яйцо должно вылупиться; или протестовать против того, который потребовал бы от него сделать попытку обуздать детеныша при самых тяжелых обстоятельствах, посреди поля боя, яйцо едва ли было в их руках в течение нескольких недель, редкой породы, почти неизвестной им, и почти наверняка никаких будущих шансов на повышение, если бы он потерпел неудачу.


Лоренс провел вечер, сочиняя письма в своей маленькой палатке: все, что у него было на пути к квартирам, было поставлено его собственным экипажем; ни ему, ни его людям не предлагали более формального жилья, хотя вокруг укрытия были построены казармы для прусских авиаторов.
Утром он собирался отправиться в Дрезден и посмотреть, не удастся ли ему снять деньги со своего счета.; последние деньги ушли бы через день, обеспечив его людей и Темерер продовольствием по ценам военного времени, и он не имел никакого желания идти просить милостыню у пруссаков в нынешних обстоятельствах.

Вскоре после наступления темноты Таркай постучал по одному из столбов палатки и вошел; уродливая рана, по крайней мере, не была задушена, но он все еще немного хромал и до конца своих дней будет носить на своем бедре глубокую рану, вся борозда плоти была выжжена.
Лоренс встал и помахал ему рукой, указывая на ящик с наваленными на него подушками, который был единственным его креслом. - Нет, садитесь, я прекрасно устроюсь здесь,-сказал он и сам лег по-турецки на другие подушки, лежавшие на земле.

- Я пришел только на минутку, - сказал Таркай.
- Лейтенант Грэнби сказал мне, что мы не должны уходить; насколько я понимаю, Темерер был захвачен вместо двадцати драконов.

- Мне кажется, это даже лестно, если так подумать, - криво усмехнулся Лоренс.
- Да, мы обосновались здесь, хотя и против нашего замысла, и независимо от того, сможем ли мы заполнить этот список или нет, мы сделаем все, что в наших силах.

Таркай кивнул.
- Тогда я сдержу свое слово, - сказал он, - и на этот раз скажу тебе, что собираюсь уехать. Я сомневаюсь, что необученный человек будет чем-то иным, кроме опасной помехи на борту "Темерера" в воздушном сражении, и вам вряд ли понадобится проводник, Когда вы не можете выйти из лагеря: я больше не могу быть вам полезен.

- - Нет, - медленно проговорил Лоренс, неохотно, но не в силах спорить, - и я не стану настаивать, чтобы вы остались в наших нынешних обстоятельствах, хотя мне и жаль терять вас из-за грядущей нужды; и я не могу сейчас вознаградить вас так, как вы заслужили свою боль.


- Давайте отложим это", - сказал Таркай.
- А кто его знает? Возможно, мы еще встретимся; в конце концов, мир не так уж велик.

Он заговорил со слабой улыбкой и встал, чтобы подать Лоренсу руку.
- Надеюсь, что так и будет, - сказал Лоренс, крепко сжимая ее, - и что когда-нибудь я тоже смогу быть вам полезен.

Тарки отказался от предложения попытаться раздобыть ему более надежную личную страховку; да и сам Лоренс не очень-то боялся, что она ему понадобится, несмотря на его бойкую ногу.
Без дальнейших церемоний Таркай накинул капюшон плаща и, взяв свой маленький узелок, исчез в суматохе и шуме укрытия; вокруг драконов было выставлено несколько часовых, и он быстро исчез среди разбросанных костров и бивуаков.


Лоренс послал полковнику Торндайку короткое сухое сообщение о том, что они намерены предложить свои услуги пруссакам; утром полковник снова пришел в укрытие, приведя с собой прусского офицера, несколько моложе других старших командиров, с действительно внушительными усами, кончики которых свисали ниже подбородка, и свирепым, ястребиным выражением лица.


- - Ваше Высочество, позвольте представить вам капитана Уильяма Лоуренса из воздушного корпуса Его Величества, - сказал Торндайк.
- Капитан, это Принц Луи Фердинанд, командир авангарда; вы назначены под его командование.

Они были вынуждены для прямого общения прибегнуть к французскому языку.
Лоренс с сожалением подумал, что, по крайней мере, его знание этого языка улучшается, так как он вынужден им пользоваться; на этот раз он не был худшим оратором, так как принц Людовик говорил с сильным и почти непроницаемым акцентом. - Давайте посмотрим на его дальнобойность, его мастерство, - сказал принц Людовик, указывая на Темерера.

Он подозвал прусского офицера, капитана Дайхерна, из одного из соседних укрытий и дал ему указания вести свою тяжеловесную "Эройку" и их строй в строевом строю, чтобы показать им пример.
Лоренс стоял рядом с головой Темерера, наблюдая за ним с тайной тревогой. За долгие месяцы, прошедшие после их отъезда из Англии, он совершенно пренебрег строевой тренировкой, и даже на пике своей формы они не могли сравниться с этим искусством, демонстрируемым сейчас. Героика была почти одного роста с Максимом, одногодкой Темерера и царственным медяком, самой крупной из известных пород драконов; и он не был быстрым летуном, но когда он двигался прямо, его углы почти заострялись, и расстояние, отделяющее его от других драконов, почти не менялось невооруженным глазом.

- Я вообще не понимаю, почему они так летят?
- Сказал темерер, склонив голову набок. - Эти повороты выглядят очень неуклюжими, и когда они развернулись, между ними было достаточно места для любого, кто мог бы пройти.

- Это всего лишь учебная тревога, а не боевое построение,-сказал Лоуренс.
- Но вы можете быть уверены, что они сделают все лучше в бою за дисциплину и точность, необходимые для выполнения таких маневров.

Темерер фыркнул.
- Мне кажется, что им лучше бы практиковаться в вещах, которые действительно были бы полезны. Но я вижу эту закономерность и могу сделать это сейчас”, - добавил он.

- Вы уверены, что не хотите еще немного понаблюдать?
- С тревогой спросил Лоренс; прусские драконы проделали только одно полное повторение, и он, со своей стороны, вовсе не возражал бы немного попрактиковаться в этом маневре в уединении.

- Нет, это очень глупо, но совсем не трудно, - сказал Темерер.


Это был, пожалуй, не самый лучший настрой для такой практики, и Темерер никогда особенно не любил летать в строю, даже в менее строгом британском стиле.
Несмотря на все усилия Лоуренса удержать его, он сорвался с места на большой скорости, гораздо быстрее, чем это удалось прусскому строю, не говоря уже о том, что ни один другой дракон более легкого размера не смог бы за ним угнаться, витиевато кружась в воздухе.

- Я включил переворачивание, чтобы всегда смотреть наружу из формирующего тела, - добавил Темерер, свернувшись клубком на земле и весьма довольный собой.
- Таким образом, я не могу быть застигнут врасплох нападением.

Эта хитрость явно не произвела особого впечатления ни на принца Людовика, ни на героику, которая коротко кашлянула и презрительно фыркнула.
Темерер приподнял свой загривок и, прищурившись, сел на корточки. - Сэр,— поспешно заговорил Лоренс, чтобы предотвратить ссору, - возможно, вы не знаете, что Темерер-это небожитель; у них есть особое искусство... - тут он замолчал, внезапно осознав, что божественный ветер может показаться поэтичным и преувеличенным, если его перевести прямо.

- Продемонстрируйте, пожалуйста, - сказал принц Людовик, жестикулируя.
Однако поблизости не было подходящей цели, кроме небольшой группы деревьев. Темерер любезно сбил их с ног одним глубоким грудным неистовым ревом, отнюдь не в полную силу своей мощи, в то же время разбудив всю стаю драконов громкими криками и расспросами и вызвав испуганное отдаленное ржание кавалерии на противоположной стороне лагеря.

Принц Людовик с некоторым интересом осмотрел разбитые сундуки.
- Ну, когда мы отбросим их обратно на их же собственные укрепления, это будет полезно, - сказал он. - А на каком расстоянии он эффективен?

- Против закаленного дерева, сэр, не очень хорошо, - сказал Лоуренс.
- Он должен был бы подойти слишком близко, подвергаясь их пушкам; однако, против войск или кавалерии, дальность действия больше, и я уверен, что это будет иметь превосходный эффект—

- - А!
Но это слишком дорого обошлось, - сказал принц Людовик, выразительно махнув рукой в сторону совершенно слышного визга лошадей. "Армия, которая сменит свою кавалерию на корпус Драконов, будет разбита на поле боя, если пехота их противника удержится; это окончательно доказал труд Фридриха Великого. Вы раньше сражались в наземном сражении?

- Нет, сэр”, - вынужден был признать Лоренс; на счету Темерера было всего несколько боевых действий, все они носили чисто воздушный характер, и, несмотря на многолетнюю службу, сам Лоренс не мог претендовать на какой-либо опыт, так как большинство летчиков, проходящих по службе, имели бы некоторую практику, по крайней мере, работая в поддержку пехоты, но он провел эти годы на плаву и по какой-то случайности никогда не участвовал в сухопутных сражениях любого рода.


- Хм.
Принц Людовик покачал головой и выпрямился. - Мы не будем пытаться обучить тебя сейчас, - сказал он. - Лучше уж использовать тебя как можно лучше. Вы будете сметать с формированием Eroica, в начале боя, а затем удерживать противника от своих флангов; держать с ними, и вы не будете пугать кавалерию.


Расспросив Темереров о пополнении, принц Людовик настоял также на том, чтобы предоставить им несколько прусских офицеров и еще полдюжины сухопутных матросов для пополнения их числа; Лоренс не мог отрицать, что лишние матросы были полезны после тех несчастных потерь, которые он понес, не имея замены, со времени их отъезда из Англии: Дигби и Бейлсворт совсем недавно, Макдонауф был убит в пустыне, а бедный маленький Морган погиб вместе с половиной своих упряжных людей во время французского ночного штурма близ Мадейры так давно, когда они едва снялись с якоря.
Новые люди, казалось, знали свое дело, но почти не говорили по-английски и очень равнодушно по-французски, и ему не нравилось, что на борту находятся такие совершенно незнакомые люди; он немного беспокоился за яйца.

Пруссаки были явно не слишком умиротворены его готовностью помочь; они немного смягчились по отношению к Темереру и его команде, но о воздушном корпусе все еще говорили как о коварном.
Помимо боли, которую это не могло не причинить Лоренсу, так как этого оправдания было достаточно, чтобы пруссаки спокойно держали его против его воли, он не был бы совершенно удивлен, если бы они воспользовались возможностью конфисковать яйцо Казилика, если бы они узнали о скором вылуплении.

Он упомянул о своей срочности, не сказав им точно, что яйцо было так близко к своему времени, и он не сказал, что это был Казилик, что, безусловно, должно было обеспечить большое увеличение искушения: у пруссаков также не было огнедышащего.
Но теперь, когда прусские офицеры были поблизости, секрет был в некоторой опасности, и все они были неосведомленными, обучая яйца немецкому языку своим разговором, который должен был сделать припадок еще более легким.

Он не обсуждал этот вопрос со своими офицерами, но в этом не было необходимости, чтобы они разделяли его опасения; Грэнби был популярным первым помощником, его все любили, и даже если бы он был всем сердцем ненавидим, никто из команды не был бы счастлив увидеть, как плоды всех их отчаянных трудов будут унесены прочь.
Без всяких указаний они держались настороженно по отношению к прусским офицерам и старались держать их подальше от яиц, которые были оставлены в пеленках и хранились в самом сердце их лагеря под охраной теперь уже утроенного добровольческого караула, выставляемого Феррисом, когда Темерер был занят маневрами или учениями.

Это случалось не очень часто; пруссаки не очень-то верили в драконью силу вне боя.
Отряды ежедневно тренировались и совершали разведывательные вылазки, пробираясь немного в глубь местности, но далеко они не уходили, будучи стеснены кругом своих самых медлительных членов. Предложение Лоренса увезти Темерера подальше от города было отвергнуто на том основании, что в случае столкновения с какой-нибудь французской партией их следует захватить или отвести обратно в прусский лагерь, предоставив слишком много разведданных в обмен на ничтожную выгоду: еще одна сентенция Фридриха Великого, которую он уже устал слушать.

Только Темерер был совершенно счастлив: он быстро приобретал немецкий язык у прусских матросов и был так же доволен, что ему не приходилось постоянно выполнять строевые упражнения.
- Мне не нужно летать по квадратам, чтобы преуспеть в битве”, - сказал он. - Жаль, что мы больше не увидим сельскую местность, но это не имеет значения; как только мы победим Наполеона, мы всегда сможем вернуться с визитом.

Он рассматривал предстоящую битву в свете гарантированной победы, как и почти вся армия вокруг них, за исключением ворчащих саксов, в основном неохотно набираемых новобранцев.
Такие надежды можно было во многом оправдать: уровень дисциплины во всем лагере был просто замечателен, а пехотная выучка превосходила все, что Лоренс когда-либо видел. Если Гогенлоэ и не был гением наполеоновского калибра, то он определенно казался воинственным генералом, и его растущая армия, как бы велика она ни была, составляла менее половины прусских войск.; и это даже не считая русских, которые собирались на польских территориях к востоку и вскоре должны были выступить в поддержку.

Французы будут сильно превосходить их численностью, действуя далеко от своей родной территории с тонко натянутыми линиями снабжения; они не смогут взять с собой много драконов, а сохраняющаяся угроза Австрии на их фланге и Британии по ту сторону Ла-Манша вынудит Наполеона оставить значительную часть своих войск позади, чтобы предотвратить неожиданное позднее вступление в войну со стороны обеих держав.


- И вообще, с кем он воевал: с австрийцами, итальянцами и какими-то язычниками в Египте?
- Капитан Дайхерн сказал, что Лоренс из вежливости был допущен в капитанскую кают-компанию прусских авиаторов, и они были счастливы по случаю его визита перевести разговор на французский язык, чтобы с удовольствием описать ему неизбежное поражение этой нации. "У французов нет настоящего боевого качества, нет боевого духа; несколько хороших ударов-и мы увидим, как вся его армия растает.

Все остальные офицеры кивнули и поддержали его, и Лоренс, как и любой из них, был готов поднять бокал за поражение Бонапарта, хотя и менее склонен считать его победы столь же пустыми; Лоренс достаточно сражался с французами на море, чтобы знать, что они не были сутулыми в бою, если не сильно отличались от моряков.


И все же он не думал, что они были солдатами Прусского калибра, и ему было приятно находиться среди людей, столь решительно настроенных на победу; ничего подобного застенчивости или даже неуверенности среди них не было.
Они были достойными союзниками; он, без сомнения, знал, что не колеблясь должен встать в один ряд с ними в день битвы и доверить свою собственную жизнь их мужеству; это была самая высокая похвала, какую он только мог дать, и тем более неприятные ощущения он испытал, когда Дайхерн отвел его в сторону, когда они вместе покинули столовую однажды вечером.

- Надеюсь, вы позволите мне говорить, не обижаясь, - сказал Дайхерн.
- Никогда бы я не стал учить человека, как следует управлять его драконом, но ты так долго был на Востоке; теперь у него в голове какие-то странные идеи, я думаю?

Дайхерн был простодушным солдатом, но он не говорил недобро, и его слова были задуманы как мягкий намек; достаточно унизительный, чтобы принять все это, с его предположением, что - возможно, он недостаточно упражнялся, или его слишком часто удерживали от битвы; хорошо не позволять им становиться озабоченными.


Его собственный дракон, Эройка, безусловно, был образцом Прусской драконьей дисциплины: он даже выглядел как роль, с тяжелыми накладывающимися пластинами кости, которые окружали его шею и путешествовали по гребням его плеч и крыльев, придавая ему бронированный вид.
Несмотря на свои огромные размеры, он не выказывал склонности к праздности, вместо этого довольно быстро ругал других драконов, если они должны были уступить, и всегда был готов ответить на призыв к строевой подготовке. Другие прусские драконы очень боялись его и охотно отступали в сторону, чтобы дать ему возможность взять первые фрукты, когда они ели.

Лоренсу было предложено позволить Темереру кормиться из загона, раз уж они решили вступить в битву; и Темерер, склонный ревновать к своему превосходству, не стал бы медлить в пользу Эройки.
Да и Лоренсу не хотелось бы, чтобы он это сделал, если уж на то пошло. Если пруссаки не захотели больше использовать дары Темерера, то это было их наблюдением; он даже мог оценить доводы, которые удерживали их от нарушения их прекрасных точных построений, вводя в столь поздний срок нового участника. Но он не потерпел бы ни минуты пренебрежения качествами Темерера, не потерпел бы и намека на то, что Темерер ни в коем случае не был равен—и, по его собственному мнению, превосходил—героику.

Эройка не возражала против того, чтобы разделить с ним ужин, но другие прусские драконы немного кисло посмотрели на дерзость Темерера, и все они уставились на него, когда Темерер не сразу поел, а взял свою добычу, чтобы сначала приготовить Гонг Су.
- У него всегда один и тот же вкус, если только есть его просто, - сказал Темерер на их очень сомнительные выражения. - Это гораздо приятнее, когда его готовят; попробуй немного, и ты увидишь.

Эройка ничего не ответила на это, только фыркнула и нарочно вгрызлась в собственных коров совершенно сырыми, пожирая их до самых копыт; остальные прусские драконы тут же последовали его примеру.


- Лучше не поддаваться их капризам, - добавил Теперь Дайхерн, обращаясь к Лоуренсу.
- Это кажется мелочью, я знаю—почему бы не позволить им получить все удовольствие, которое они могут, когда они не борются? Но это так же, как и с мужчинами. Там должна быть дисциплина, порядок, и они от этого только счастливее.

Догадавшись, что Темерер снова заговорил о своих реформах с прусскими драконами, Лоренс коротко ответил ему и, вернувшись на поляну Темерера, увидел его скорчившимся и молчаливым.
То немногое, что Лоренс хотел было упрекнуть его, исчезло перед его разочарованным лицом, и Лоренс сразу же подошел к нему, чтобы погладить его мягкую морду.

- Они говорят, что я мягок, потому что хочу есть приготовленную пищу и читать, - тихо сказал Темерер, - и они думают, что я глуп, говоря, что драконы не должны сражаться; они никто из них не хотел слушать.


- - Ну что ж, - мягко сказал Лоренс, - моя дорогая, если ты хочешь, чтобы драконы сами выбирали свой путь, то должна быть готова к тому, что некоторые из них не захотят ничего менять.


- Да, но, конечно, каждый может видеть, что это лучше, чтобы иметь возможность выбирать, - сказал Темерер.
- Не то чтобы я не хотел драться, что бы там ни говорил этот болван-эротик, - добавил он с внезапным и нарастающим негодованием, оторвав голову от Земли и распустив плечи, - и что он может сказать, когда не думает ни о чем, кроме подсчета количества взмахов крыльев между одним поворотом и другим, я хотел бы знать; по крайней мере, я не настолько глуп, чтобы по десять раз в день упражняться в том, как лучше всего показать свой живот тому, кто захочет напасть на меня с фланга.

Лоренс воспринял эту вспышку гнева с ужасом и попытался успокоить расшатанные нервы Темерера, но безуспешно.


- Он сказал, что я должен тренироваться в строю вместо того, чтобы жаловаться, - горячо продолжал Темерер, - когда я могу свернуть их в два захода, как они летают; он должен оставаться дома и целый день есть коров, потому что они могут принести пользу в бою.


Наконец он позволил себе успокоиться, и Лоренс больше ни о чем не думал; но утром, сидя и читая вместе с Темераром—теперь уже старательно разгадывая для его пользы знаменитый роман писателя Гете "Die Leiden des jungen Werther", часть несколько сомнительной морали, —Лоренс увидел, как строи идут на свои боевые учения, и Темер, все еще испытывая боль, воспользовался случаем, чтобы сделать множество критических замечаний по поводу их формы, которые показались Лоренсу точными настолько, насколько он мог их понять.


- Как вы думаете, он только в диком настроении или ошибается?
- Лоренс потом тайком спросил Грэнби. - Неужели все это время от них не могли ускользнуть такие недостатки?

- Ну, я не говорю, что у меня есть совершенно ясная картина того, о чем он говорит, - сказал Грэнби, - но он не ошибается ни в одном из них, насколько я могу судить, и вы помните, как ловко он придумывал эти новые формации, еще во время нашей тренировки.
Жаль, что у нас до сих пор не было возможности заставить их работать.

- Надеюсь, я не слишком критичен, - сказал Лоуренс Дайхерну в тот же вечер.
- Но хотя его идеи временами бывают необычны, Темерер удивительно ловок в таких вещах, и я счел бы неправильным не ставить этот вопрос перед вами.

Дайхерн посмотрел на импровизированные и поспешные диаграммы Лоуренса, а затем покачал головой, слабо улыбаясь.
- Нет, нет, я не обижаюсь; как же я мог, когда вы так вежливо терпели мое вмешательство?- сказал он. - Ваша точка зрения вполне понятна: то, что правильно для одного, не всегда справедливо для другого. Странно, как сильно может отличаться характер драконов. Он был бы несчастлив и обижен, если бы вы всегда поправляли или отрицали его, я полагаю.

- О, нет” - сказал Лоуренс в смятении.
- Дайхерн, я не имел в виду ничего подобного; умоляю вас, поверьте, что я совершенно искренне хочу обратить ваше внимание на возможную слабость нашей защиты, и только.

Дайхерн не выглядел убежденным, но он еще немного посмотрел на чертежи, а затем встал и похлопал Лоренса по плечу.
- Ну же, не волнуйся, - сказал он. - Конечно, есть некоторые лазейки, которые вы здесь нашли; нет никакого маневра без его слабых мест. Но не так-то легко воспользоваться маленькой слабостью в воздухе, как это может показаться на бумаге. Сам Фридрих Великий одобрил эти учения; с их помощью мы победили французов в Россбахе; мы победим их снова здесь.

Этим ответом Лоуренсу пришлось довольствоваться, но он удалился недовольный: дракон, получивший хорошую выучку, должен был бы лучше разбираться в воздушных маневрах, чем любой человек, и ответ Дихерна показался ему скорее своевольной слепотой, чем здравым военным суждением.



Глава 12


Внутренние советы армии были совершенно непроницаемы для Лоуренса; языковая преграда и их установление в тайне, вдали от большинства других подразделений армии, дважды отдаляли его даже от обычных слухов, ходивших по лагерю.
То немногое, что он слышал, было противоречиво и неясно: они будут концентрироваться в Эрфурте, они будут концентрироваться в Хофе; они поймают французов на реке Заале или на Майне; а тем временем погода станет осенней прохладной, и листья пожелтеют по краям без всякого движения.

Почти две недели прошло в лагере, и вот наконец пришло известие: принц Людовик пригласил капитанов на обед в соседнюю усадьбу, щедро накормил их из своего кошелька и, к их еще большему удовлетворению, немного просветил.


- Мы хотим сделать рывок на юг, через перевалы Тюрингского леса, - сказал он.
- Генерал Гогенлоэ будет продвигаться через Хоф к Бамбергу, в то время как генерал Брунсвик и главная армия пройдут через Эрфурт к Вюрцбургу, - продолжал он, указывая на места на большой карте, разложенной за обеденным столом, города назначения вблизи известных позиций, где французская армия была создана летом. - Мы все еще не слышали, что Бонапарт покинул Париж. Если они предпочтут сидеть в своих лагерях и ждать нас, тем лучше. Мы ударим по ним прежде, чем они узнают, что случилось.

Их собственной целью, как части Авангарда, будет город Хоф, расположенный на границе Великого леса.
Марш не будет быстрым; так много людей не было легко снабжено, и нужно было покрыть около семидесяти миль. Тем временем вдоль их маршрута должны были быть устроены склады снабжения, особенно со стадами для драконов, и укреплены линии связи. Но, несмотря на все эти предостережения, Лоренс все же вернулся на поляну с большим удовлетворением: наконец-то знать что-то и двигаться было в тысячу раз лучше, как бы медленно это ни казалось внезапно скованным скоростью пехоты и кавалерии, тащившей свои пушки в повозках.

- Но почему бы нам не пойти дальше вперед?
- Сказал темерер, когда на следующее утро легкий двухчасовой перелет доставил их в новое укрытие. - Мы ведь не делаем здесь ничего полезного, а только расчищаем себе поляны; даже эти медлительные драконы могут еще немного полетать.

- Они не хотят, чтобы мы слишком далеко ушли от пехоты, - сказал Грэнби.
- Для нашего же блага, как и для их; если бы мы пошли сами и наткнулись на отряд французских драконов с полком их собственной пехоты и парой пушек, чтобы поддержать их, мы не могли бы наслаждаться этим больше чем наполовину.

В таком случае у вражеских драконов было бы явное преимущество, полевые орудия давали бы им пространство безопасности, в котором они могли бы перегруппироваться и отдохнуть, и обеспечивали бы зону опасности, к которой драконы без поддержки пехоты могли бы быть прижаты.
Но несмотря на это объяснение, Темерер все еще вздыхал и только ворчливо примирился с тем, чтобы повалить еще несколько деревьев для костра и расчистить место для себя и прусских драконов, пока они ждали, когда их догонит марширующая пехота.

Таким ползучим способом они прошли всего лишь двадцать пять миль за два дня, когда внезапно их приказы изменились.
- Сначала мы соберемся в Йене,-сказал принц Людовик, уныло пожимая плечами при виде капризов старших офицеров, которые продолжали ежедневно встречаться, переправляемые туда и обратно драконьими курьерами. - Вместо этого генерал Брунсвик хочет провести всю армию через Эрфурт.

- Сначала мы совсем не двигаемся, а теперь меняем направление,-сказал Лоренс Грэнби с некоторым раздражением; они уже ушли дальше на юг, чем Йена, и теперь им придется идти не только на запад, но и на север; при медленном темпе пехоты это может означать потерю половины дня.
- Им было бы лучше проводить меньше таких конференций, и к тому же с большим смыслом.

Армия не собиралась вокруг йены до начала октября; к тому времени Темерер был едва ли единственным, кого раздражала такая скорость.
Даже самые невозмутимые из прусских драконов не находили себе места оттого, что их держали в столь коротком поводке, и каждый день вытягивали шеи на Запад, как будто надеясь выиграть еще несколько миль. Город стоял на берегу великой реки сейл, широкой и неприступной, которая могла послужить хорошим барьером для обороны. Их первоначальная цель-Гоф - лежала всего в двадцати милях к югу от города, и Лоренс, изучая карты, разложенные в импровизированной капитанской кают-компании, устроенной в большом павильоне, покачал головой; перемена позиции казалась ему беспричинным отступлением.

- Нет, Видите ли, часть кавалерии и пехоты все равно была послана вперед, в Хоф, - сказал Дайхерн.
- Немного наживки, чтобы они думали, что мы идем этим путем, а потом мы обрушимся на них через Эрфурт и Вюрцбург и поймаем их еще по частям.

Это звучало достаточно хорошо, но было небольшое препятствие к плану, вскоре обнаруженному: французы уже были в Würzburg.
Новость распространилась по лагерю, как лесной пожар, едва ли через несколько мгновений после того, как задыхающийся курьер нырнул в палатку командира, едва ли задержавшись даже среди летчиков.

- Говорят, там сам Наполеон, - сказал один из других капитанов, - Императорская Гвардия в Майнце, а его маршалы по всей Баварии: вся Великая армия мобилизована.


- Ну, и тем лучше, - высказал свое мнение Дайхерн.
- По крайней мере, больше никаких этих проклятых маршей, слава Богу! Пусть они сами придут к нам за поркой.

Все они были готовы погрузиться в это настроение, и внезапная энергия охватила лагерь; все почувствовали, что битва близка, поскольку старшие офицеры снова закрылись для интенсивных дискуссий.
Теперь уже не было недостатка в новостях и слухах: каждый час, казалось, до них доходили какие-то свежие разведданные, хотя пруссаки все еще почти не посылали разведывательных миссий, опасаясь их захвата.

- Вам это понравится, господа, - сказал принц Луи, входя в их кают-компанию.
- Наполеон сделал дракона офицером: он отдавал приказы командирам своих воздушных сил.

- Его капитан, конечно же, - запротестовал один из прусских офицеров.


- Нет, у него вообще нет никакой команды, - сказал принц Людовик, смеясь; однако Лоренс не нашел ничего забавного в этой новости, особенно когда подтвердилось его подозрение, что дракон, о котором идет речь, был совершенно белым.


- Мы позаботимся о том, чтобы у вас была возможность встретиться с ней на поле боя, не бойтесь, - сказал Дайхерн только тогда, когда Лоренс кратко познакомил их всех с Лин и ее историей.
- Ха-ха! Может быть, французы не будут отрабатывать свои построения, если она будет руководить? Сделав дракона офицером, он затем возвысит своего коня до генерала.

- Мне это вовсе не кажется глупым, - сказал Темерер с презрительным фырканьем, когда ему передали эти слова; он был недоволен известием о том, что Лиен предпочел французов, в отличие от его собственного обращения с пруссаками.


- Но она ничего не знает о битвах, Темерер, не то что ты, - сказал Грэнби.
- Юнсин подняла такой шум из-за того, что небожители не воюют; она сама никогда не была в таком состоянии.

- Моя мать говорила, что Лин был очень большим ученым” - сказал Темерер, - и есть много китайских книг о воздушной тактике; есть одна, написанная самим желтым императором, хотя у меня не было возможности прочитать ее, - закончил он с сожалением.


- О, это все из книг, - сказал Грэнби, махнув рукой.


- Бонапарт отнюдь не дурак, - мрачно сказал Лоренс.
Я уверен, что он держит их стратегию в своих руках; и если бы предоставление Лин звания было достаточным поводом, чтобы убедить ее вступить в битву, я уверен, что он сделал бы ее маршалом Франции и назвал бы это дешевой ценой; теперь мы должны бояться божественного ветра и того, что он может сделать с прусскими войсками, а не ее полководчества.

- Если она попытается причинить вред нашим друзьям, я остановлю ее, - сказал Темерер и тихо добавил: - Но я уверен, что она не тратит время на глупые формации.



На следующий день рано утром они вместе с принцем Людовиком и остальной частью Авангарда двинулись из Йены в город Заальфельд, расположенный в десяти милях к югу от остальной части армии, чтобы дождаться наступления французов.
Когда они прибыли, все было тихо; Лоренс улучил момент, чтобы войти в город до того, как туда войдет пехота, надеясь через контору лейтенанта Баденхаура, одного из молодых прусских офицеров, добавленных к его команде, приобрести приличное вино и лучшую провизию.; пополнив свои сбережения в Дрездене, он теперь намеревался дать своим старшим офицерам ужин на этот вечер и организовать какое-то специальное обеспечение для остальной своей команды. Первое сражение может начаться уже сейчас, и в любой день, а во время последующих маневров, вероятно, не хватит ни припасов, ни времени на их подготовку.

Река сейл бодро неслась по их курсу, несмотря на то что осенние дожди еще не начались.
Лоренс остановился на полпути через мост и бросил в воду длинную ветку: она доходила до самой руки, но еще не дошла до дна, а когда он опустился на колени, чтобы дотянуться чуть дальше, волна течения грубо вырвала ее у него из рук.

- Я не хотел бы пробовать форсировать это; и меньше всего с артиллерией, - сказал Лоренс, вытирая руки, когда он сошел с моста; хотя Баденхаур едва знал английский язык, он кивнул в полном согласии: перевод едва ли был необходим.


Жители были не слишком довольны предстоящим вторжением в их сонный маленький городок, но лавочники были достаточно готовы к тому, чтобы смягчиться золотом, даже если женщины с некоторой горячностью закрывали ставни на верхних этажах своих домов, когда проходили мимо.
Они договорились с хозяином небольшого постоялого двора, который в отчаянии согласился продать большую часть своей провизии, прежде чем прибудут основные силы и, вероятно, реквизируют остальные. Он также одолжил им пару своих младших сыновей, чтобы они отнесли припасы обратно. - Молю вас, скажите им, что бояться нечего,-сказал Лоренс Баденхауэру, когда они снова переправились через реку и приблизились к укрытию; взволнованные драконы издавали необычайно громкий звук, переговариваясь друг с другом; глаза мальчиков стали совсем круглыми.

Они не очень-то утешились тем, что сказал Баденхаур, и убежали домой, прежде чем Лоренс успел дать им по несколько пенсов в знак благодарности.
Однако, когда они оставили еду, восхитительные запахи, поднимающиеся от корзин, никого особенно не беспокоили. Гонг Су взял на себя заботу о еде; к этому времени он в основном взял на себя роль повара для людей, а также Темерера, эта обязанность обычно вращалась вокруг мужчин наземной команды и редко хорошо выполнялась. Все они постепенно привыкли к ползучему включению восточных специй и препаратов в свою пищу, пока теперь они, скорее всего, не заметили бы их отсутствие больше.

Во всем остальном кухарка была свободна.
Когда драконы собрались на свою собственную трапезу, эройка сказала Темереру: "Иди и поешь с нами! Свежее мясо - вот что вам нужно накануне битвы; горячая кровь разжигает огонь в груди”, - ободряюще воскликнул Темерер, который не мог скрыть, что рад такому приглашению; он согласился и даже с большим рвением набросился на свою корову, если тот с большей брезгливостью вылизывал свои отбивные, чем остальные, а потом умывался в реке.

К тому времени, когда первые кавалерийские эскадроны начали переправляться через реку, в воздухе уже царила почти праздничная атмосфера, а звуки и запахи лошадей доносились до них сквозь завесу деревьев, скрип и резкий запах масла из орудийных лафетов: остальные солдаты прибудут только утром.
Когда наступили сумерки, Лоренс взял Темерера в короткий одинокий полет, чтобы дать ему возможность рассеять часть нервной энергии, которая заставила его снова царапать землю. Они поднялись высоко, чтобы не спугнуть лошадей, и Темерер некоторое время стоял, щурясь в сумерках.

- Лоренс, разве мы не останемся очень открытыми на этой земле?
- Спросил темерер, вытягивая шею. - Мы не сможем быстро перебраться обратно через реку, если там будет только один мост, а вокруг столько леса.

- Мы не собираемся переходить обратно; мы удерживаем мост для остальной армии”, - объяснил Лоуренс.
- Если бы они подошли и французы завладели этим банком, нам было бы очень трудно пересечь границу перед лицом их сопротивления, поэтому мы должны удержать его, если сможем.

- Но я больше не вижу никакой армии, - сказал Темерер.
- Я хочу сказать, что вижу принца Луи и остальных солдат Авангарда, но позади нас никого нет, а впереди очень много костров.

- Эта проклятая пехота опять ползет вперед, - сказал Лоренс, сам прищурившись; он едва мог различить огни кареты принца Людовика, покачивающейся вдоль дороги к лагерю вокруг города, а за ней далеко-далеко не было ничего, кроме темноты; в то время как на юге маленькие дымные костры мелькали в поле зрения, как светлячки, сверкая в сгущающейся темноте: французы были менее чем в миле.



Принц Людовик не отступил в своем ответе: к рассвету его батальоны быстро продвигались по мосту и занимали свои позиции.
Около восьми тысяч человек с более чем сорока четырьмя орудиями для их поддержки, хотя половина из них были набранными саксами, чье бормотание было тем громче теперь, когда французы были так близко. Первые мушкетные выстрелы раздались лишь немного позже: это было не настоящее начало сражения, а лишь небольшие беспорядочные перестрелки передовых постов с французскими разведчиками.

К девяти часам утра французы уже спускались с холмов, держась подальше от деревьев, где драконы не могли легко добраться до них.
Эройка вела его строй угрожающими большими взмахами над их головами, а Темерер следовал за ними, но без особого успеха; Темереру было запрещено использовать божественный ветер так близко к кавалерии. К их общему разочарованию, вскоре они получили сигнал назад, чтобы кавалерия и пехота могли пробиться вперед и вступить в бой.

Эройка выбросила сигнальный флаг:” вниз, земля", - перевел Баденхаур, сидевший слева от Лоренса, и все они снова спрыгнули в укрытие: там был запыхавшийся посыльный с новыми приказами для капитана Дайхерна.


- Ну что ж, друзья мои, нам повезло, - весело отозвался Дайхерн, обращаясь ко всему строю и размахивая над головой пакетом.
- Вон маршал Ланн, а там целая куча Орлов, которых надо сегодня завоевать! На какое-то время наступит очередь кавалерии; мы должны попытаться обойти их сзади и посмотреть, сможем ли мы спугнуть несколько французских Драконов, чтобы сразиться с ними.

Они снова поднялись высоко над полем боя; когда давление драконьего строя было снято, французские стрелки выскочили из леса, чтобы вступить в бой с передними рядами войск принца Людовика, а за ними промаршировал один батальон пехоты и несколько эскадронов легкой кавалерии: еще не было большого стычения сил, но сражение было должным образом начато, и теперь пушки заговорили своими глубокими грохочущими голосами.
По лесистым холмам двигались тени.; невозможно было разглядеть их точные движения, и когда Лоренс повернулся к ним подзорной трубой, Темерер издал звенящий рев: французский строй драконов поднялся в воздух и шел на них.

Формация была значительно больше, чем у Эройки, но почти полностью состояла из небольших драконов, большинство из которых были легкими, и даже несколько курьеров среди них.
У них не было той четкости, которая отличала прусские маневры: они образовали своего рода пирамиду, но шаткую, и бились с такой разной скоростью, что по мере приближения менялись местами.

"Эройка" и его строй выстроились в идеальном порядке, чтобы встретить наступающих французов, растянувшись в двойную линию на двух высотах.
Темерер почти кружился, стараясь не промахнуться мимо их левого фланга, где Лоренс поставил его на позицию; но пруссаки были уже в строю, прежде чем французы добрались до них, и стрелки на борту каждого дракона наводили свои орудия для сокрушительного залпа, за который пруссаки справедливо опасались.

Но как только они вышли на стрельбище и ружья начали трескаться, французский строй растворился в еще более полном хаосе, драконы метались во все стороны, а прусский залп почти не произвел впечатления.
Лоренс был вынужден признать, что это была очень аккуратная работа, которая искушала их на залп; но он не сразу понял, в чем дело: от нее было бы мало толку, если бы маленькие французские дракончики не несли столько людей, чтобы ответить огнем в том же духе.

Они, похоже, тоже не хотели этого; вместо этого они только кружили вокруг в неистовом, жужжащем облаке, держась на безопасном расстоянии слишком далеко для абордажа, и их экипажи стреляли выстрелами почти наугад, выбирая людей здесь и там, бросаясь на мгновение, чтобы схватить когтями или укусить прусских драконов в любом отверстии, которое им давали.
Из тех, что были, их было много; Раздраженные критические замечания Темера оказались слишком точными, и почти каждый дракон прусских войск вскоре был помечен и окровавлен, там и сям, поскольку сбитые с толку они пытались идти в том или ином направлении, чтобы встретить своих противников должным образом.

Темерер, двигаясь в одиночку, сумел лучше всего уклониться от стычки с более мелкими драконами и дать им отпор; не угрожая абордажем и артиллерийской стрельбой, а лишь напрасно тратя боеприпасы против таких маленьких быстрых целей, Лоренс только дал ему голову и махнул своим людям, чтобы они не высовывались и держались подальше от дороги.
Яростно преследуя их, Темерер ловил одного за другим маленьких французских драконов, сильно встряхивая каждого из них и царапая когтями, что заставляло их кричать от боли и поспешно отступать с поля боя.

Но он был только один, а маленьких драконов было гораздо больше, чем он мог поймать в одиночку; Лоуренс хотел бы попытаться сказать Дайхерну, чтобы тот разогнал строй, и пусть одинокие драконы сражаются, как им заблагорассудится: по крайней мере, они не стали бы так предсказуемо уязвимы, снова и снова, и их более тяжелый вес должен был плохо сказаться на меньших драконах.
У него не было возможности, но после еще нескольких проходов Дайхерн пришел к тому же выводу: поднялся еще один сигнальный флаг, и строй распался; окровавленные, обезумевшие от боли драконы с новой силой бросились на французов.

- - Нет, нет!
- Вскричал темерер, испугав Лоренса, и, резко повернув голову, сказал: "Лоренс, смотри вниз!—

Он наклонился над шеей Темерера, уже вытаскивая свой стакан: огромная группа французской пехоты выходила из леса на Западе, окружая правый фланг принца Людовика, и центр был оттеснен назад жестким, решительным боем: люди отступали через мост, и кавалерия не могла атаковать.
Именно сейчас был бы идеальный момент для драконьего удара, чтобы отбросить попытку обойти противника с фланга, но теперь, когда строй был разбит, он почти наверняка потерпит неудачу.

- Темерер, уходи!
- Воскликнул Лоренс, и Темерер, уже затаив дыхание, сложил крылья и устремился вниз, навстречу наступающим французским войскам на Западе; его бока раздулись, и Лоренс зажал уши руками, чтобы хоть немного приглушить этот ужасный рев, когда Темерер пустил в ход божественный ветер. Покончив с этим, он поднялся и ушел; десятки людей неподвижно лежали на земле, свернувшись калачиком, кровь сочилась из их ноздрей, ушей и глаз, а маленькие деревца валялись вокруг них, как спички.

Однако прусские защитники были скорее ошеломлены, чем воодушевлены, и в их шокированной паузе француз в офицерской форме выскочил из-за деревьев среди своих собственных мертвецов, подняв знамя, и закричал: - Vive l'Empereur!
Vive la France! Он бросился вперед, а за ним последовал весь остальной французский авангард, почти две тысячи человек, и обрушился на пруссаков, рубя их штыками и саблями, пробиваясь между ними так, что Темерер не мог ударить снова, не убив столько же своих сторонников.

Ситуация становилась все более отчаянной: всюду пехотинцев загоняли в реку Саале и тащили вниз по течению под тяжестью их собственных сапог, копыта лошадей скользили по берегам.
Пока Темерер топтался в поисках свободного места, Лоренс увидел, как принц Людовик собирает остальную кавалерию для атаки в центре города. Лошади сгрудились вокруг него, и с ревом и громом они галантно бросились вперед, чтобы встретить французских гусар ударом, подобным звону колокола, мечи против сабель. Грохот поднял густые черные клубы порохового дыма вокруг них, чтобы они цеплялись за ноги лошадей и кружились вокруг них, как буря. Лоренс на мгновение понадеялся, а потом увидел, как принц Людовик падает, меч вываливается из его руки, и ужасные крики раздались от французов, когда прусский флаг опустился рядом с ним.


Но спасения не последовало.
Саксонские батальоны разбились первыми и дико рассыпались по мосту или бросили оружие, сдаваясь в плен; пруссаки держались маленькими карманами, в то время как подчиненные принца Людовика пытались удержать людей вместе и отступить в полном порядке. Большая часть орудий была оставлена на поле боя, и французы обстреливали пруссаков смертельным огнем, люди падали на землю или падали в реку толпами, пытаясь спастись бегством. Другие начали отступать на север вдоль реки.

Мост рухнул, едва перевалив за полдень; к тому времени Темерер и другие драконы были заняты только обороной отступления, пытаясь удержать маленьких стремительных французских драконов от превращения отступления в полный разгром.
Они не встретили большого успеха; саксы были в полном бегстве, и маленькие французские драконы выхватывали артиллерию и лошадей у прусских войск, некоторые из которых все еще были с кричащими людьми на борту, и передавали их обратно в руки французской пехоты, теперь расположившейся на дальнем берегу долины, среди все еще закрытых ставнями зданий города.

Сражение было почти окончено; сигнальные флаги sauve qui peut печально развевались на развалинах Прусской позиции, и клубы дыма уносились прочь.
Французские драконы наконец отступили, так как отступление было слишком далеко от их пехотной поддержки, и все поникшие и усталые Темерер и прусские драконы спустились на землю, чтобы отдышаться по сигналу Дайхерна.

Он даже не пытался подбодрить их, потому что никакого подбадривания не было.
Самый маленький дракон этого отряда, легкий, осторожно нес в когтях изломанное тело принца Людовика, который в отчаянном порыве вырвался с поля боя. - Соберите свои наземные команды и отступайте на йену; там мы встретимся, - коротко приказал дайхерн.


Глава 13


Лоренс высадил свою наземную команду глубоко в сельской местности на дальнем берегу долины, спрятав ее в хорошо скрытой лесистой лощине, которую не так легко было увидеть сверху; они стояли все вместе, самая сильная из рук впереди с топорами, саблями и пистолетами наготове, а Кейнс и бегуны-сзади, яйца были надежно запеленуты в пеленки и упряжь возле небольшого скрытого костра.


- С тех пор как вы покинули нас, сэр, мы слышали, что пушки приближаются, - с тревогой сказал Феллоус, в то время как он и его люди начали осматривать снаряжение Темерера на предмет повреждений.


- - Да, - сказал Лоренс, - они захватили наши позиции; мы отступаем к йене.
Ему казалось, что он говорит откуда-то издалека; им овладела безмерная усталость, которую нельзя было выказать. - Паек Рома для всего летного экипажа; пожалуйста, проследите за этим, мистер Роланд, Мистер Дайер, - сказал он, опускаясь на землю; Эмили и Дайер носили бутылки со спиртом, держа в руках по стакану, и мужчины пили каждый свою порцию. Лоренс с благодарностью выпил свою последнюю рюмку; горячее питье по крайней мере присутствовало тут же.

Он вернулся, чтобы поговорить с Кейнсом за яйцами.
- Ничего страшного, - сказал хирург. - Они могли бы продержаться так целый месяц без всяких затруднений.

- Есть ли у вас какое-нибудь лучшее чувство, когда мы можем ожидать вылупления?
- Спросил Лоренс.

- Вообще ничего не изменилось, - сказал Кейнс в своей раздраженной манере.
- У нас все еще есть от трех недель до пяти, или я должен был сказать.

- - Очень хорошо, - сказал Лоренс и послал его посмотреть на Темерера, на случай, если у него обнаружатся какие-нибудь повреждения мышц, вызванные чрезмерным напряжением, которого он, возможно, не заметил бы в пылу битвы или в теперешней печали.


- Это было главным образом потому, что они застали нас врасплох, - горестно сказал Темерер, когда Кейнс вскарабкался на него, - и эти несчастные формирования; О, Лоренс, я должен был сказать больше и заставить их слушать.


- В сложившихся обстоятельствах на это едва ли можно было рассчитывать, - сказал Лоренс.
- Не упрекайте себя; Подумайте лучше, как можно было бы легче всего изменить формационные движения, не вызывая в них большого замешательства. Я надеюсь, что теперь мы сможем убедить их прислушаться к вашему совету, и если это так, то мы исправим серьезную ошибку в тактике, не заплатив за это больше, чем за потерю одного боя; каким бы болезненным уроком это ни было, мы будем считать, что нам повезло не больше.


Они прибыли в иену ранним утром; армия сомкнулась вокруг города, отступая сама на себя.
Французы захватили крайне необходимый поезд снабжения в Гере, и склады в городе были почти пусты. Темереру оставалось съесть только одну маленькую овечку; Гонг Су растянул ее тушеным мясом с добавлением каких-то ароматических веществ, которые он собрал, и Темерер приготовил лучший обед, чем мужчины, которым пришлось довольствоваться чем-то вроде наспех сваренной каши и черствого хлеба.

Когда Лоренс проходил мимо костров, по всему лагерю разнесся уродливый ропот: саксонские солдаты, возвращавшиеся с поля боя, бормотали, что они приняли на себя главный удар, пожертвовали собой, чтобы попытаться удержать французов; и что еще хуже, было еще одно поражение: генерал Тауентцейн, отступая из Хофа перед лицом наступления французов, отступил из рук маршала Сульта прямо в руки маршала Бернадота, от сковороды к огню, и потерял четыреста человек, прежде чем, наконец, сбежать.
Достаточно, чтобы встревожить любого человека, а тем более тех, кто рассчитывал на легкую, уверенную победу; теперь уже не было и следа той ранней высшей уверенности.

Он обнаружил, что Дайхерн и другие прусские авиаторы заняли маленький ветхий коттедж, поспешно покинутый своими крестьянами-арендаторами, когда драконы спустились на их поля, ради их скудного комфорта.
- Я не предлагаю никаких кардинальных изменений, - торопливо сказал Лоренс, раскладывая свои чертежи, набросанные по приказу Темерера, - я предлагаю только те изменения, которые легко могут быть приняты; любой риск, связанный с такой отчаянной переменой в последний час, едва ли может быть сопоставлен с неизбежностью катастрофы, если ничего не будет сделано.

- - Вы так добры, что не говорите мне об этом, - сказал Дайхерн, - но я все равно слышу.
Ну что ж, пусть дракон будет нашим наставником и посмотрит, что можно сделать; по крайней мере, мы не будем тайком зализывать свои раны, как собаки после побоев.

Он и его товарищи капитаны угрюмо сидели вокруг почти пустого стола, пили молча; теперь же он собрал себя и их обоих с огромным усилием и одной только силой своей личности вложил в них свежее сердце, ругая их за то, что они впадают в уныние, и почти вытащил их всех наружу и обратно к их драконам.
Эта деятельность подняла их головы и настроение, Темерера не в последнюю очередь; он сидел с горящими глазами, когда все они собрались, и с радостью бросился в упражнение, показывая им новые модели полета, которые он изобрел.

Лоренс и Грэнби внесли в это дело небольшой вклад, но многое упростили; сложные маневры, которые Темерер мог выполнять без раздумий, были просто за пределами физической ловкости большинства западных пород драконов.
Даже значительно замедлившись, новые узоры давали пруссакам, так долго привиравшимся к их формальным упражнениям, сначала некоторую трудность, но точность, которая определяла их регулярную практику, медленно начала сказываться, и после дюжины проходов или около того они устали, но торжествовали. Некоторые из других драконов с армией подползли поближе, чтобы понаблюдать за ними, и вскоре появились и их офицеры; когда Дайхерн и его строй наконец-то опустились на землю отдохнуть, их тут же окружила толпа с вопросами, и вскоре еще несколько отрядов поднялись в воздух, пробуя свои силы.

Однако в тот же день их занятия были прерваны новым изменением планов: армия вновь сосредоточилась вокруг Веймара, намереваясь отступить, чтобы защитить свои линии коммуникаций с Берлином, и снова Драконы должны были возглавить наступление.
Это известие было встречено гневным ворчанием; до сих пор все эти марши туда-сюда, изменчивые приказы принимались в хорошем настроении, рассматривались как неизбежное изменение хода войны. Но теперь отступление назад, словно пары маленьких французских побед было достаточно, чтобы загнать их домой, приводило всех в бешенство.; и путаница приказов приняла более тревожный характер из-за отсутствия решения среди командиров.

В этом враждебном настроении до них дошли дальнейшие известия о том, что злополучный принц Людовик занял свою позицию на другом берегу долины в ответ на неясный приказ Гогенлоэ, который действительно подразумевал наступление, хотя это самое наступление не было должным образом санкционировано ни Брунсвиком, ни королем; вся армия в конце концов так и не двинулась на юг, и Гогенлоэ, очевидно, думал лучше о своих планах.


- Он отдал новый приказ отступать”-с горечью сказал Дайхерн, узнав об этом от одного из адъютантов принца Людовика, который только что вернулся в лагерь пешком, так как его бедная лошадь упала, пересекая долину реки.
- Но к тому времени мы уже были заняты, и нашему принцу не оставалось и часа жизни, так что Пруссия выбросила одного из своих лучших солдат.

Нельзя было сказать, что они были мятежны, но все они были очень сердиты и, что еще хуже, обескуражены; чувство успеха, накопленное в течение дня, исчезло.
Они молча отправились на свои поляны, чтобы понаблюдать за работой по укладке вещей.


Звук того, как курьер-дракон покидает укрытие, начал превращаться в ненавистный шум, означающий, что приближается еще одно из бесконечных бесполезных совещаний.
Лоренс проснулся от этого шелеста крыльев в неподвижно-черные утренние часы и выкатился из своей палатки босиком, в одной рубашке с короткими рукавами, чтобы вытереть лицо о бочку с водой: Мороза еще не было, но было достаточно холодно, чтобы разбудить человека как следует. Темерер спал неподвижно, дыхание его шло теплыми клубами из ноздрей.; Солер настороженно поднял глаза, когда Лоренс заглянул в тесную палатку, где они с храпящим Алленом всю ночь сторожили яйца: самое теплое место в лагере, ткань согнута пополам, а в жаровне пылают угли.

Теперь они скрывались немного севернее йены, у восточного края прусской армии, почти объединившись: герцог Брауншвейгский ночью передвинул свои войска ближе.
Вся местность казалась оживленной лагерными кострами, чей дым печально смешивался с горящим вдалеке городом: что-то среднее между паникой и бунтом вспыхнуло среди войск Гогенлоэ прошлой ночью из-за слишком малого количества еды и слишком больших плохих новостей. Французский авангард был снова замечен только на юге, и несколько ожидаемых обозов снабжения еще не прибыли.; слишком много, особенно для саксов, неохотных союзников поначалу и теперь полностью разочарованных.

Отделенный от остальной части лагеря, каким был тайник, Лоуренс не видел многого из этих несчастных событий, но прежде чем спокойствие было восстановлено, огонь вспыхнул среди зданий, и теперь утренний воздух был едким и горьким от плавающего пепла и дыма, влажного от плотного тумана.
Это было в самом начале тринадцатого октября; прошел уже почти месяц с тех пор, как они прибыли в Пруссию, а он все еще не получил ни одного известия из Англии, пост был медлителен и ненадежен, а местность полна вооруженных людей. Стоя в одиночестве со своим чаем на краю поляны, он с тоской посмотрел на север.; он глубоко чувствовал потребность в общении, такую мучительно близкую, и он редко знал такое сильное желание быть дома, даже когда они были на тысячу миль дальше.

Солнце начало делать некоторые набеги к рассвету, но туман держался мрачно, густой серый туман окутал весь лагерь.
Звуки доносились лишь на короткое расстояние, странно притупляясь или появляясь как бы из ниоткуда, так что можно было видеть беззвучно движущиеся призрачные безмолвные фигуры и в другом направлении слышать плывущие бестелесные голоса. Мужчины медленно поднялись и принялись за работу, почти не разговаривая друг с другом: усталые и голодные.

Приказ пришел вскоре после десяти утра: основные силы армии должны были отступить на север через Ауэрштадт, в то время как войска Гогенлоэ сохраняли свои позиции, прикрывая отступление.
Лоренс молча прочел его и вернул посыльному Дайхерна, не сказав ни слова: он не стал бы критиковать прусское командование ни одному прусскому офицеру. Пруссаки были менее сдержанны между собой, громко говоря на своем родном языке по мере того, как передавались инструкции.

- Они говорят, что мы должны дать французам здесь настоящий бой, и я думаю, что они совершенно правы, - сказал Темерер.
- Зачем мы вообще здесь, если не для того, чтобы сражаться? Мы могли бы остаться в Дрездене, потому что весь этот марш Мы проделали; это все равно, что бежать.

- Это не наше дело, чтобы говорить такие вещи, - сказал Лоуренс.
- Возможно, есть разум, которого нам не хватает, чтобы понять смысл всех этих маневров.- Это была маленькая шутка в утешение; сам он в нее не очень верил.

В ближайшее время они не должны были двигаться, а поскольку драконов кормили всего лишь три дня подряд, то был отдан приказ не требовать от них никаких усилий, так как в любой момент их могли вызвать для нового похода или битвы, хотя теперь это казалось менее вероятным.
Темерер погрузился в дремоту и стал мечтать об овцах, а Лоренс сказал Грэнби: - Джон, Я пойду и осмотрю окрестности с высоты, за пределами этого проклятого тумана”, оставив его командовать.


Холм с плоской вершиной, Ландграфенберг, возвышался над плато и долиной йены; Лоренс снова взял молодого Баденхаура в проводники, и они вместе пробрались вверх по узкой извилистой лощине, которая вела вверх по лесистым склонам, загроможденным местами колючими ежевичными кустами.
Дальше дорожка исчезала в высокой траве: здесь никто не косил сено, холм был слишком крут, чтобы беспокоиться, хотя кое-где были срублены более высокие деревья и ровные поляны, вытоптанные овцами; двое из них равнодушно посмотрели вверх и затрусили в папоротник.

Обливаясь потом, они добрались до вершины после почти часового тяжелого труда.
- Итак, - сказал Баденхаур, невнятно махнув рукой в сторону прекрасной перспективы, и Лоренс кивнул. Кольцо дымчато-Голубых гор закрывало вид вдалеке, но с их идеальной точки обзора вся долина была развернута вокруг них почти как живая карта, ее более мягкие холмы были покрыты желтеющими буками и меньшими рощами вечнозеленых растений, среди которых выделялись несколько белокожих берез. Поля были в основном коричнево-желтыми и плоскими, большая часть урожая была собрана, приглушенная в тонком осеннем свете, который заставлял день казаться уже далеко продвинувшимся и бросал разбросанные фермерские дома в яркий рельеф.

Тяжелая гряда облаков, неуклонно двигавшихся на Запад, вскоре закрыла утреннее солнце от их непосредственного взгляда, и тень поползла вверх и за холмы.
Напротив, часть реки сейл, приютившаяся среди холмов дальше, поймала яркий солнечный свет и сверкала на них, пока Лоренс не обнаружил, что его глаза почти слезятся от яркого света. Поднялся ветер, негромко потрескивая в огне смятыми листьями и сухими ветвями, и под ним раздался глухой глухой рев, похожий на первый раскат паруса, но продолжающийся без конца. В остальном же наступила необъятная тишина. Воздух был странным на вкус, пахучим и непривычно голым: никаких запахов животных или гнили, земля уже затвердела от мороза.

На склоне горы, откуда они пришли, сомкнутыми рядами лежала прусская армия, почти полностью скрытая густым одеялом тумана; но тут и там солнце доблестно мерцало на штыках, когда легионы Брунсвика начали отходить на север к Ауэрштадту.
Лоренс осторожно подошел к противоположному берегу, где лежал город; никаких явных признаков французов видно не было, но огни в Йене Гасли: оранжевые пылающие остатки, как угли с этой высоты, таяли один за другим среди невнятных голосов, кричавших:; Лоренс едва мог различить очертания лошадей с повозками, которые шли к реке и обратно, неся воду.

Он постоял некоторое время, созерцая землю, жестикулируя Баденхауэру, изредка прибегая к помощи горстки французов, которыми они оба владели, а потом оба замерли; дуновение ветра унесло густой поднимающийся столб дыма прочь от города и открыло взору дракона, приближавшегося с востока: это был Лин, летевший над рекой и городом быстрым шагом колибри, останавливаясь здесь и снова.
Было одно удивительное мгновение, когда у Лоуренса возникло ощущение, что она летит прямо на них: всего лишь мгновение, а потом он понял, что это не иллюзия.

Баденхаур потянул его за руку, и они вместе бросились на землю и поползли под ежевичные кусты, царапая и дергая длинные шипы.
Примерно в двадцати футах они нашли убежище, выдолбленное из земли и ежевики: работа овец. Ветви продолжали шелестеть после того, как они устроились в низине, и через мгновение овца, отбиваясь и брыкаясь, присоединилась к ним в маленькой лощине, оставив позади большие пучки своей шерсти, свисающие с шипов, как приветственный экран. Дрожа всем телом, он бросился вниз рядом с ними, возможно, находя некоторое утешение в человеческом обществе, когда белая драконица сложила свои огромные крылья и грациозно опустилась на вершину.

Лоренс напрягся, выжидая; если она их видела, если охотилась за ними, то куст ежевики вряд ли удержит ее надолго.
Но она отвела взгляд, скорее заинтересованная перспективой, которую они сами рассматривали. В ее внешности было что-то особенное: в Китае он видел, как она носила сложные ансамбли из золота и рубинов; в Стамбуле она была совершенно без драгоценностей; но теперь она носила совсем другой предмет, что-то вроде диадемы, закрепленной вокруг основания ее воротника и ловко загнутой под края и подбородок, сделанной из блестящей стали, а не из золота, и закрепленной в центре одного огромного алмаза почти размером с куриное яйцо, который дерзко сверкал даже в слабом утреннем свете.

Человек в форме французского офицера спрыгнул с ее спины и спрыгнул на землю.
Лоренс был глубоко удивлен, увидев, что она терпит пассажира, тем более такого непримечательного: офицер был с непокрытой головой, коротко остриженными и редеющими темными волосами, в одной только тяжелой кожаной куртке, наброшенной поверх мундира егеря, в высоких черных сапогах поверх штанов, с крепкой шпагой на поясе.

- Вот это хорошо, все наши хозяева собрались, чтобы поприветствовать нас, - сказал он со своим французским странным акцентом, открывая бокал, чтобы осмотреть прусскую армию с особым вниманием к рядам, уходящим на дорогу на север.
- Мы заставили их ждать слишком долго, но это скоро будет сделано. Даву и Бернадотт скоро пришлют этих ребят обратно к нам. Я ведь не вижу королевского Знамени, а ты?

- Нет, и мы не должны ждать здесь, чтобы найти его, не установив никаких аванпостов.
Ты слишком беззащитна” - сказала Лин неодобрительным тоном, лишь равнодушно оглядывая поле: ее кроваво-красные глаза были не очень сильны.

- Ну же, конечно же, я в безопасности в вашем обществе!
офицер пожурил ее, смеясь, и улыбка, которую он на мгновение обратил к ней, осветила все его лицо.

Баденхор судорожно сжимал руку Лоуренса почти до боли.
- Бонапарт, - прошипел пруссак, когда Лоренс взглянул на него. Потрясенный Лоренс обернулся и наклонился поближе к кустам ежевики, чтобы лучше видеть: мужчина был не особенно низкорослым, как он всегда представлял себе корсиканца по изображениям в британских газетах, а скорее плотным, чем коротким. Сейчас, когда он был полон энергии, его большие серые глаза блестели, а лицо слегка раскраснелось от холодного ветра, его можно было бы даже назвать красивым.

- Спешить некуда", - добавил Бонапарт.
- Мы можем дать им еще три четверти часа, я думаю, и пусть они пошлют еще одну дивизию на дорогу. Небольшая прогулка туда-сюда приведет их в самое правильное расположение духа.

Большую часть отведенного ему времени он провел, расхаживая взад и вперед по гребню, задумчиво глядя на лежащее внизу плато, и на лице его было написано почти то же самое, что на лице хищника, в то время как Лоуренс и Баденхаур, пойманные в ловушку, были вынуждены пережить мучительную тревогу за своих товарищей.
Дрожь рядом с ним заставила Лоренса обернуться; рука Баденхауэра поползла к пистолету, и на лице лейтенанта отразилась ужасная нерешительность.

Лоренс положил свою руку на плечо Баденхаура, удерживая его, и молодой человек сразу же опустил глаза, бледный и пристыженный, и опустил руку вниз; Лоренс молча грубо потряс его за плечо, чтобы успокоить.
Это искушение он хорошо понимал; невозможно было не предаваться самым диким мыслям, когда всего в десяти ярдах от него стоял архитектор всех европейских бед. Если была хоть малейшая надежда сделать его пленником, то их долгом, несомненно, было попытаться сделать это, как бы это ни грозило обернуться личной катастрофой.; но никакая атака из кустов не могла бы увенчаться успехом. Их первое движение насторожило бы Лин, и Лоренс по личному опыту хорошо знал, как быстро может действовать небесное существо. Их единственным возможным шансом был действительно пистолет: выстрел убийцы, с их скрытой позиции, в его ничего не подозревающую спину: нет.

Их долг был ясен: они должны были ждать, скрываясь, а затем как можно скорее доставить разведданные в лагерь, что Наполеон сомкнул на них челюсти капкана; укушенный еще мог быть укушен, и почетная победа была бы одержана.
Но в этой задаче должна была учитываться каждая минута, и это была основательная пытка-лежать тихо и неподвижно, наблюдая за медитациями императора.

- Туман рассеивается, - сказала Лин, беспокойно помахивая хвостом; она прищурившись смотрела вниз, на позиции артиллерии Гогенлоэ, откуда была видна гора.
- Вы не должны так рисковать собой; пойдемте сейчас же. Кроме того, вы получили все необходимые отчеты.

- Да, да, моя няня, - рассеянно сказал Бонапарт, снова глядя в свой стакан.
- Но это совсем другое дело-видеть все своими глазами. На моих картах есть по меньшей мере пять ошибок в высотах, даже без топографической съемки, и это не трехфунтовые пушки, а шесть с той конной артиллерией слева.

- Император тоже не может быть разведчиком, - строго сказала она.
- Если вы не можете доверять своим подчиненным, вы должны заменить их, а не выполнять их работу.

- Смотрите, как меня правильно отчитали!
- Сказал Бонапарт с притворным негодованием. - Даже Бертье так со мной не разговаривает.

- Ему следовало бы это сделать, когда ты ведешь себя глупо, - сказала она.
- Пойдем, ты же не хочешь спровоцировать их подняться сюда и попытаться удержать вершину, - добавила она вкрадчиво.

- Ах, они упустили свой шанс на это", - сказал он.
- Но очень хорошо, я буду снисходителен к вам; в любом случае нам пора заняться этим делом.- Он наконец-то убрал свой бокал и шагнул в ее ожидающие сложенные когти, как будто всю свою жизнь его держал дракон.

Баденхаур беззаботно карабкался по кустам ежевики еще до того, как она скрылась из виду.
Лоренс выскочил на поляну позади него и остановился, чтобы в последний раз оглядеть окрестности в поисках французской армии. Туман становился все тоньше и невесомее, постепенно рассеиваясь, и теперь он мог ясно видеть вокруг йены корпус маршала Ланна, занятый нагромождением складов боеприпасов и продовольствия, спасая для своего укрытия древесину и материалы от сгоревшей оболочки зданий, устанавливая пустые загоны. Но хотя Лоренс вытащил свою подзорную трубу и огляделся по сторонам, он не видел никаких признаков присутствия других французских войск, особенно на этом берегу реки сейл; куда Бонапарт намеревался вывести своих людей, чтобы начать любую атаку, он не мог видеть.

- Возможно, нам еще удастся захватить эти высоты, прежде чем он сумеет собрать своих людей, - рассеянно сказал Лоренс, обращаясь только наполовину к Баденхауру.
Артиллерийская батарея, находясь на этой позиции, давала бы главенствующее преимущество над плато; неудивительно, что Бонапарт намеревался захватить его. Но ему казалось, что он отступил назад, чтобы закрепиться.

А потом над дальними лесами, как чертик из табакерки, начали появляться драконы: не те легковесы, с которыми они столкнулись в битве при Заальфельде, а средние, составлявшие основную массу любой воздушной силы: клыки и Папиллоны, летевшие с огромной скоростью и вне строя.
Они приземлились среди французских войск, охраняющих йену, и в их внешности было что-то очень странное. Присмотревшись поближе к окну, Лоренс увидел, что все они почти сплошь покрыты людьми: не только их собственные экипажи, но и целые роты пехоты, цепляющиеся за шелковые ремни, похожие на те, что он видел в Китае для обычных перевозок граждан, только гораздо более тесные.

У каждого было свое ружье и рюкзак; самый большой из драконов нес по сотне человек, а то и больше.
И когти их не были пусты: они тащили, трудясь, также целые кессоны боеприпасов, огромные мешки с провизией и, к своему ужасу, сети, полные живых животных: их складывали в загоны и освобождали от пут, а потом они бесцельно бродили, натыкаясь на стены и падая, так же явно одурманенные наркотиками, как свиньи, которых Темерер не так давно перевез через горы. Лоренс с тоской осознал всю дьявольскую хитрость этого плана: если французские драконы везли с собой таким образом свой собственный паек, то их могло быть сколько угодно, а не несколько десятков, которые считались общей суммой, способной поддержать армию на марше через враждебную территорию.

В течение десяти минут на земле собралось около тысячи человек, и драконы уже поворачивали назад за новыми грузами; они приближались, по оценке Лоренса, не далее чем на пять миль, но на пять миль без дороги, густо заросшие лесом и изломанные рекой.
Обычно отряду солдат потребовалось бы несколько часов, чтобы пересечь его, но через несколько минут они уже приземлялись на своих новых позициях.

Как Бонапарт убедил своих людей присоединиться к драконам и лететь по воздуху, Лоренс не мог себе даже представить, да и времени на размышления у него не было: Баденаур бессвязно тянул его прочь.
Вдалеке поднимались тяжеловесы L'Arm'e de l'Air, великие Шевалье и Шансон-де-Герр во всем их массивном и ужасном великолепии, направляясь к самой вершине, и они несли не еду и боеприпасы, а полевые орудия.

Лоренс и Баденхаур бросились вниз по склону холма и понеслись прочь, оба они скользили и скользили в облаке гальки на крутой тропе, облака пыли и умирающих листьев жалили их лица, когда драконы приземлились на вершине вершины.
На полпути вниз по склону Лоренс остановился достаточно долго, чтобы рискнуть в последний раз оглянуться назад: тяжеловесы выгружали батальоны по двое и по трое, люди бежали сразу, чтобы перетащить пушки на место вдоль переднего гребня, а драконье брюхо отцеплялось, чтобы положить рядом с ними большие кучи патронов и картечи.

Там не будет никакого вызова для них на вершину, и нет никаких шансов на отступление.
Сражение должно было состояться так, как того желал Наполеон, под сенью французских орудий.


Глава 14


Артиллерийские батареи обменивались горячими словами еще до того, как Лоренс покинул палатку Гогенлоэ; самые быстрые курьеры уже отчаянно летели за Брунсвиком и королем на запад, чтобы вызвать резервы из Веймара.
Теперь у него не было другого выбора, кроме как как можно быстрее сконцентрироваться и дать бой. Со своей стороны, Лоренс мог быть почти благодарен французам за то, что они их поймали, если бы не внезапность их нападения.; ему казалось, как и Темереру, что командиры отчаянно трудились всю последнюю неделю, чтобы избежать той самой войны, которую они сами спровоцировали и которую все их люди были готовы вынести; глупая робкая задержка, которая могла только подорвать моральный дух, сократить их снабжение и оставить отряды незащищенными и уязвимыми для того, чтобы быть убитыми один за другим, как это случилось с бедным принцем Людовиком.

Перспектива боя совершенно развеяла нависшую над лагерем тревогу, и железная дисциплина и строевая подготовка говорили в их пользу: когда он быстро шел по рядам, то слышал смех и шутливые звуки; приказ встать был встречен повсюду мгновенным ответом, и хотя люди были сами в печальном состоянии, мокрые и измученные голодом, они держали свои руки в хорошем состоянии, и их цвета весело вспыхивали над головой, большие знамена хлопали на ветру, как мушкетная пуля.


- Лоренс, поторопись, они уже сражаются без нас!
- Быстро позвал темерер, сидя высоко на задних ногах и высунув голову из укрытия, заметив Лоренса еще до того, как тот достиг поляны.

- Я обещаю вам, что сегодня у нас будет достаточно сражений, как бы поздно мы ни вступили в бой,-сказал Лоренс, вскочив в поджидающую лапу Темерера с быстротой, противоречащей его совету терпения, и быстро вскочил на место с помощью протянутой руки Грэнби; весь экипаж был уже на своих местах, прусские офицеры не меньше, чем британские, а Баденхаур, который был обучен как офицер-связист, тревожно сидел рядом с собственным местом Лоренса.


- Мистер
Феллоус, Мистер Кейнс, я надеюсь, что вы сделаете безопасность яиц своей первой заботой, - крикнул Лоуренс вниз, запирая карабины на упряжь как раз вовремя: Темерер уже взлетал вверх, и единственным ответом Лоуренсу были их размахивающие руки, любые слова, неслышные в потоке взмахов крыльев, когда они ехали к линии фронта поля боя, чтобы вступить в бой с приближающимся французским авангардом.


Несколько часов спустя, когда закончилась первая утренняя стычка, Эройка отвела их на землю в небольшую долину, где драконы могли бы сделать несколько глотков воды и отдышаться.
Лоренс был рад видеть, что темерер держится хорошо и почти не страдает душевным расстройством, хотя можно сказать, что он получил отпор. Действительно, было мало надежды удержать французов от захвата плацдарма, не под орудиями, которые уже были установлены на высотах: по крайней мере, им пришлось заплатить за завоеванную землю, и пруссаки получили достаточно времени, чтобы развернуть свои собственные полки.

Отнюдь не испугавшись, Темерер и другие драконы были гораздо более взволнованы тем, что сражались, и полны предвкушения еще одной битвы, которая должна была произойти.
Кроме того, они извлекли пользу из своей работы: мало кто из драконов не сумел захватить мертвую лошадь или двух, чтобы съесть, так что они были лучше накормлены, чем они были в течение многих дней, и полны результирующей энергии. Ожидая своей очереди напиться, они даже перекликались через всю долину, рассказывая друг другу о своей личной храбрости и о том, как они расправились с тем или иным вражеским драконом. Эти слова Лоренс счел преувеличением, так как вся равнина не была усеяна трупами их жертв, но никакие угрызения совести не мешали им с удовольствием хвастаться. Матросы остались на борту, передавая друг другу фляги и сухари, но капитаны собрались на несколько минут, чтобы посовещаться.

- - Лоренс, - сказал ему Темерер, спускаясь вниз, чтобы присоединиться к остальным, - эта лошадь, которую я ем, кажется мне очень странной; на ней шляпа.


Безвольная свисающая голова была покрыта странным капюшоном, прикрепленным к уздечке и сделанным из какого-то тонкого хлопкового материала, очень легкого, но с жесткими деревянными манжетами, почти окружающими глазные отверстия, и какими-то мешочками, закрывающими ноздри.
Темерер протянул ему сверток, и Лоренс срезал ножом один из мешочков: мешочек с засушенными цветами и травами, и хотя теперь он был пропитан кровью и влажным дыханием лошади, Лоренс все еще чувствовал сильный запах духов под ним.

- Вот так, над самым носом, они не должны чуять драконов и пугаться, - сказал Грэнби, спустившись посмотреть вместе с ним.
- Я полагаю, именно так они управляют кавалерией вокруг драконов в Китае.

- Это плохо, очень плохо, - сказал Дайхерн, когда Лоренс поделился с ним своими соображениями.
- Это значит, что они смогут использовать свою кавалерию под огнем драконов, когда мы не сможем использовать свою. Шлейц, тебе лучше пойти и сказать генералам,-добавил он, обращаясь к капитану одного из своих легковесов, и тот кивнул и бросился назад к своему дракону.


Они пробыли на мели не более пятнадцати минут, но, поднявшись наверх, обнаружили, что мир уже изменился.
Великое состязание теперь развернулось полностью под ними: ничего подобного Лоуренс никогда не видел. На протяжении целых пяти миль по деревням, полям и лесам формировались батальоны, железные изделия и сталь сверкали на солнце среди моря цветов, мундиры зеленых, красных и синих тысячами, десятками тысяч, все скопления полков выстраивались в свои боевые порядки, как чудовищный балет, под аккомпанемент пронзительных звериных криков лошадей, грохота и грохота колес обозов, грохота грозовых туч полевых орудий.

- Лоренс, - сказал Темерер, - сколько же их там!
- Этот масштаб мог бы справедливо заставить даже драконов чувствовать себя маленькими, ощущение, к которому Темерер едва ли мог быть менее привычен; он остановился на месте и неуверенно завис, глядя на поле боя.

Клубы бело-серого порохового дыма поднимались над полями и клубились в дубовых и сосновых лесах.
На левом фланге Пруссии, вокруг небольшой деревни, продолжались ожесточенные бои; сражалось больше десяти тысяч человек, прикинул Лоренс, и все это было несущественно. В других местах французы остановились, чтобы укрепить свои позиции, на том пространстве, которое они уже заняли: люди и лошади переправлялись через мосты долины, орлы на их знаменах сверкали золотом, и еще больше приближалось на спине дракона. На первом утреннем поле битвы тела погибших лежали брошенными с обеих сторон; только победа или время могли похоронить их.

- Я и не знал, что сражения могут быть такими масштабными, - тихо сказал темерер. - куда же нам идти?
Некоторые из этих людей находятся далеко, и мы не можем помочь им всем.

- Мы можем только играть свою собственную роль так хорошо, как только можем, - ответил ему Лоренс.
- Ни одному человеку и ни одному дракону не дано выиграть этот день; это дело генералов. Мы должны внимательно следить за своими приказами и сигналами и добиваться того, чего они от нас требуют.

Темерер издал тревожный рокот.
- А что, если у нас не будет очень хороших генералов?

Вопрос был неприятно уместен; тут же невольно пришло на ум сравнение между этим худощавым человеком с блестящими глазами, стоявшим на вершине холма, таким уверенным и властным, и стариками в их шатрах с их советами и спорами и бесконечно меняющимися приказами.
Внизу, в глубине поля, он видел Гогенлоэ верхом на коне, с седым напудренным париком на голове, с кучкой адъютантов и людей, бегавших вокруг него взад и вперед; Тауентцайн, Гольцендорф и Бл-Шер двигались среди своих отдельных войск.; герцога Брунсвикского еще не было на поле боя, его армия все еще спешила назад из своего прерванного отступления. Ни один из них не был так далек от шестидесяти; и они стояли на стороне французов перед маршалами, которые сражались и прокладывали себе путь через революционные войны, и человеком, который держал их вожжи, любой из которых мог бы дать им двадцать лет.

- Хорошо это или плохо, но наш долг остается тем же, что и у любого другого человека, - сказал Лоренс, с усилием отбрасывая прочь такие недостойные мысли.
"Дисциплина на поле может одержать победу даже в том случае, если стратегия будет ошибочной, а ее отсутствие обеспечит поражение.

- Я вижу, - сказал Темерер, продолжая свой полет: впереди французские легкие драконы снова поднимались, чтобы атаковать разворачивающиеся ряды прусских батальонов, и Эройка вместе с его строем повернулась им навстречу.
"С таким количеством людей все должны повиноваться, иначе не было бы никакого порядка вообще; они даже не могут видеть себя так, как мы можем, и знать, как они стоят в целом.—Он сделал паузу и добавил взволнованно и тихо:—Лоренс, если-только если-мы проиграем эту войну, и французы снова попытаются войти в Англию, неужели мы не сможем остановить их?

- Лучше не проигрывать, - мрачно сказал Лоренс, и они снова оказались в самой гуще событий, когда картина поля битвы растворилась в сотне частных сражений их собственного уголка войны.



Ближе к вечеру они впервые почувствовали, как прилив смещается в их сторону.
Армия Брунсвика возвращалась назад с удвоенной быстротой, задолго до того, как Бонапарт мог бы ожидать их, и Гогенлоэ выслал все свои батальоны: двадцать из них уже были развернуты в виде плаца на открытом поле и готовились к атаке на передовые корпуса французской пехоты, которые притаились в небольшой деревне недалеко от центра сражения.

Но французские тяжеловесы все еще не вступили в бой, и большие прусские драконы все больше раздражались.
Как сказал Темерер: "мне кажется, что это нехорошо-только болтаться вокруг этих маленьких человечков; где же большие драконы с их стороны? Это не очень честная борьба.- Судя по громкому и ворчливому ответу Эройки, он полностью согласился, и его удары по маленьким французским дракончикам стали отрывистыми.

Наконец один из прусских курьеров, высоко летевший "Мауэрфукс", рискнул быстро пролететь над французским лагерем, в то время как остальные с близкого расстояния сражались с легковесами.
Он почти сразу же отлетел назад, торопясь сказать, что большие французские драконы больше не приводят людей, а теперь все валяются на Земле, едят и даже дремлют. - О!- Они все должны быть великими трусами, которые спят, когда идет сражение, - возмущенно сказал темерер. - что они хотят этим сказать?

- Мы можем быть благодарны за это; они, должно быть, измучили себя, таская эти пушки”, - сказал Грэнби.


- Но при такой скорости они будут достаточно хорошо отдохнувшими, когда войдут, - сказал Лоренс; их собственный борт летел уже несколько часов с самыми короткими перерывами на воду.
- Может быть, нам тоже следует сменить друг друга; Темерер, не хочешь ли ты ненадолго приземлиться?

- -Я вовсе не устал,-запротестовал Темерер, - и посмотри, вон те драконы пытаются что-то сделать, - добавил он и бросился прочь, не дожидаясь ответа, так что им всем пришлось вцепиться в его упряжь, чтобы не упасть, когда он столкнулся в воздухе с испуганной и визжащей парой французских легкоатлетов, которые только кружили вокруг, оглядывая поле боя, и быстро бежали от его атаки.


Прежде чем Лоренс успел возобновить свое предложение, внизу раздались громкие аплодисменты, и их внимание было отвлечено: из-за непрекращающегося ужасного артиллерийского огня сама Королева Луиза выскочила и помчалась галопом вдоль Прусской линии, сопровождаемая лишь горсткой Драгун, Прусское знамя блестяще развевалось позади их маленького отряда.
Поверх одежды на ней был надет мундир полковника, а также шляпа с жестким плюмажем, из-под которой были аккуратно уложены волосы. Солдаты дико выкрикивали ее имя: возможно, она была сердцем прусской военной партии и уже давно призывала к сопротивлению Наполеону и его грабежам Европы. Ее храбрость не могла не подбодрить солдат; король тоже был на поле боя, его знамя было видно дальше слева от Пруссии, и все старшие офицеры вместе со своими солдатами подставляли себя под огонь.

Не успела она расчистить поле боя, как приказ был отдан; в качестве еще одного ободрения по передним рядам шли бутылки, мужчины выливали спиртное прямо им в рот.
Барабаны выбили сигнал, и пехота ринулась прямо со своих позиций с примкнутыми штыками, люди кричали грубыми голосами и штурмовали узкие переулки деревни.

Число погибших было ужасающим: из-за каждой садовой стены и окна французские снайперы поднимались и стреляли безостановочно, и почти каждая пуля находила свою цель; в то время как вниз по прямым путям главных путей деревни грохотала артиллерия, канистры разрывались на смертельные осколки, когда они вылетали из устьев орудий.
Но пруссаки шли вперед с непреодолимой силой, и одна за другой пушки замолкали, когда они вливались в фермерские дома, амбары, сады, свинарники и рубили французских солдат на их местах.

Деревня была потеряна, и французские батальоны высыпали из ее тыла, отступая в хорошем порядке, но тем не менее отступая, почти в первый раз за этот день.
Пруссаки ревели и продолжали наступать вперед; за деревней они снова собрались в линию под крики своих сержантов и снова обрушили страшный залп на отступающих французов.

- Это большой успех, Лоренс, не так ли?
- Торжествующе воскликнул темерер. - А теперь, конечно, мы будем оттеснять их еще дальше?

- Да, - сказал Лоренс с невыразимым облегчением, наклоняясь, чтобы пожать руку Баденхауэру в знак поздравления, - теперь мы увидим, как будет выполнена некоторая надлежащая работа.


Но у них больше не было возможности наблюдать за разворачивающимся наземным сражением; Баденхаур с удивлением крепче сжал руку Лоранса, и молодой прусский офицер показал ему кругом: с вершины Ландграфенберга поднимались массированные силы французского воздушного корпуса, наконец-то наступавшие на поле боя тяжеловесы.


Прусские драконы почти одновременно издали громкий восторженный рев и, полные новой энергии, начали выкрикивать язвительные замечания по поводу позднего появления французских драконов на поле боя, ожидая, пока остальные построятся и приблизятся.
Французские легкоатлеты, которые так доблестно удерживали поле боя весь день, теперь сделали героическое последнее усилие и поддерживали своего рода ширму перед приближающимися драконами, метаясь взад и вперед вокруг голов пруссаков, чтобы заслонить им обзор, отвлекающе хлопая крыльями перед их лицами. Большие драконы нетерпеливо фыркали и метались туда-сюда, но без особого внимания, скорее вытягивая головы, чтобы лучше видеть. Только в последний момент легкоатлеты отстранились, и Лоренс увидел, что французы вовсе не собираются строиться.

Или почти-там был один строй, самый простой, какой только можно вообразить, только клин, но целиком состоящий из тяжеловесов: впереди шел один великий Шевалье, худощавый, но с более широкими плечами, чем у героики, а за ним три маленьких Шевалье, каждый больше Темерера, а за ними ряд из шести Шансонов-Де-Гир чуть поменьше, несообразно веселых на вид своими оранжевыми и желтыми отметинами.
Возможно, все они были формационными лидерами в своем собственном праве; вместо этого они составляли одну огромную, хотя и неуклюжую группу, окруженную огромной бесформенной толпой среднего веса.

- Ну, это никогда не китайская стратегия?
- Сказал Грэнби, вытаращив глаза. —какого дьявола они сейчас пытаются сделать? Лоренс озадаченно покачал головой; они видели несколько военных обозов среди китайских драконов, которые действовали наверху почти так же, как люди на земле, сверля линии и колонны, и никогда не были в таком замешательстве.

"Эройка" и его строй закрепились в центре Прусской линии, и теперь, оскалив зубы, он бросился навстречу Великому Шевалье, выкрикивая звенящий вызов.
Прусские цвета струились с его плеч, как еще одна пара крыльев. Две группы увеличивали скорость по мере приближения друг к другу; мили превращались в ярды, затем в ноги, а затем исчезали все вместе. Столкновение было уже близко—а затем момент был упущен, и Эройка обернулась в недоумении и негодовании в воздухе: большие французские драконы один и все свернули, чтобы пройти мимо него и направились прямо к крыльям его строя, рядам меньших средних весов.

- Фейглингс!
- Эройка ревела им вслед во всю мощь своих легких, пока они царапали когтями и разгоняли крылатых драконов. Он остался лететь почти один, и даже когда он снова пошел в атаку, трое французов среднего веса схватились за отверстие и подтянулись к нему. Они были слишком малы, чтобы причинить ему прямой вред, и даже не пытались, но их спины были забиты людьми. Не менее трех абордажных команд перепрыгнули через него, почти двадцать человек с мечами и пистолетами в руках схватились за его ремни.

Команда "эройки" начала действовать, чтобы сдержать новую угрозу, все стрелки подняли свои пушки, и внезапно раздался выстрел из мушкета, заставляя поднятые мечи петь высокими, ясными нотами, когда пули ударили в них.
Густые струи порохового дыма вскипели, когда "Эройка" бешено завертелась в воздухе, мотая головой туда-сюда, пока он пытался разглядеть, что происходит вокруг и защитить своего капитана.

Его усилия сбили с ног многих несчастных жильцов, которые, размахивая руками, рассыпались в воздухе, но другие уже крепко держались за них, а Эройка сбивала с ног его собственный экипаж и самих жильцов.
Эта неразбериха послужила французам удачным ударом: два лейтенанта, цепляясь друг за друга для поддержки, удержались на ногах после одной из таких конвульсий в воздухе, когда весь экипаж был сбит с ног, и в мгновенном промежутке они прыгнули вперед и отсекли карабинные ремни примерно восьми человек, отправив их кувыркающимися навстречу своей смерти.

Остальная часть схватки была резкой, но короткой, так как абордажные отряды стремительно наступали на шею дракона.
Дайхерн выстрелил в двух человек и убил еще одного ударом сабли, но затем его клинок вонзился в грудь человека и больше не вырывался, а падающее тело вырвало его из рук. Французы схватили его за руки и приставили клинок к горлу, крича героике: - Geben Sie oben”, а сами тем временем стянули прусские флаги и водрузили на их место триколор.

Это была ужасная потеря, и они не могли ее предотвратить: самого Темерера преследовали пятеро средних гирь, столь же нагруженных людьми, и вся его скорость и изобретательность требовались, чтобы избежать их.
Время от времени несколько человек шли на отчаянный риск и прыгали ему на спину, даже если они были не очень близко; но их было так мало, что Темерер отбрасывал их сразу же, быстрым извивающимся поворотом, или топмены рубили их мечом или пистолетом.

Но один из почтенных рыцарей-д'Ор, набравшись смелости, бросился прямо на голову Темерера; он инстинктивно пригнулся, и когда она пронеслась над ним, двое ее посыльных отпустили его и прыгнули прямо на плечи Темерера, расплющив молодого Аллена и сбив Лоренса и Баденхаура в путаницу ремней и конечностей.
Лоренс слепо схватился за какую-то опору; Баденхаур с избытком храбрости пытался броситься на Лоренса, чтобы защитить его, и мешал ему снова встать на ноги.

Но этот поступок был оправдан: он упал назад, задыхаясь, в объятия Лоренса, кровь темнела из колотой раны на его плече; француз, нанесший удар, отвел меч для новой попытки.
Грэнби с криком бросился на горстку нападавших и отбросил их назад на три шага. Наконец Лоренс выпрямился и закричал—Грэнби сбросил ремни, чтобы атаковать, и два французских офицера, схватив его за руки, бросили его за борт.

- Темерер!
- Крикнул Лоренс. - Темерер!

Земля ушла у него из-под ног: Темерер согнулся пополам и ринулся вслед за падающим телом Грэнби, размахивая крыльями.
Лоренс не мог дышать из-за тошнотворной, головокружительной скорости этого движения, размытой земли, несущейся к ним, и жужжания, похожего на жужжание пчел вокруг них от полета пуль в воздухе, когда они низко пролетали над полем боя. А затем Темерер штопором взмыл вверх и улетел, его хвост ударил по стройному молодому дубу, отчего тот вздрогнул. Лоренс изо всех сил вцепился в ремни и заглянул через плечо Темерера: Грэнби лежал в когтях Темерера, тяжело дыша и пытаясь остановить кровь, струящуюся из его ноздрей.

Лоренс вскочил на ноги и потянулся за мечом.
Французы снова бросились в атаку; он свирепо ударил рукоятью в лицо Первого из них и почувствовал, как хрустнула кость под его затянутым в перчатку кулаком; затем он вырвал клинок из ножен и замахнулся на второго. Это был первый случай, когда он нанес настоящий удар китайским мечом: тот снес ему голову без малейшего сопротивления.

От неожиданности и неожиданной реакции Лоренс стоял, вытаращив глаза на обезглавленное тело, все еще держа в руке меч.
Затем Аллен запоздало вскочил на свое место и перерезал французам ремни, так что их тела отпали, а Лоренс снова пришел в себя. Он поспешно вытер свой меч и убрал его обратно, с благодарностью вернувшись на свое место на шее Темера.

Французы развернули свой успешный маневр против других формирований по одному: тяжеловесы массово бросались на фланги, изолируя лидеров, чтобы средние массы могли атаковать.
Эройка улетала несчастная с висячей головой, и не одна; еще три прусских тяжеловесных дракона следовали за ним в коротком порядке, все они бились так медленно, что спускались к земле между каждым взмахом крыла и следующим. Остальные члены их формирований неуверенно топтались без них, медленно осознавая внезапные потери: обычно члены формирования, лишенные своего лидера, сразу же шли бы на поддержку другого формирования, но теперь, будучи поражены все сразу, они в основном летели на пути друг друга, во власти своих врагов.