Furtails
Михаил Атаманов
«Котёнок и его человек - 1»
#NO YIFF #волк #кот #оборотень #хуман #эльф #Лит-РПГ #попаданец #приключения #фантастика #фентези
Своя цветовая тема

Котёнок и его человек - 1

Михаил Атаманов



Введение. Ресторанная ссора


— Молодой человек, они ведь убьют вас!

Я оторвался от созерцания разбитых в кровь костяшек пальцев, а заодно и прекратил тщетные попытки вытащить скользкими окровавленными ногтями глубоко застрявший в ладони осколок стекла. Поднял глаза. Со мной заговорил высокий худощавый мужчина в тёмном старомодном костюме с причудливыми позолоченными пуговицами и запонками. Очень странный покрой одежды, у меня почему-то сразу возникли ассоциации с временами Шерлока Холмса, королевы Виктории и «Алисы в стране чудес». Для довершения образа английского джентльмена конца 19-го века незнакомцу не хватало разве что шляпы-цилиндра и золотых часов на цепочке. К тому же одет совершенно не по погоде. Сейчас в душный безветренный июльский вечер мне и в парадной военной форме-то было жарковато, а каково ему?

А между тем странный незнакомец снова повторил свою фразу, что меня убьют. Вот только на этот раз ещё и конкретизировал детали:

— Пырнут дважды ножом, едва вы выйдете из ресторана на улицу. Плохая рана в печень. Но гораздо хуже второй удар, который пробьёт брыжеечную артерию. Смерть от потери крови. Вызванная вашей бывшей подругой «скорая помощь» не успеет довезти вас, Андрей, до больницы.

Я вздрогнул, поскольку своего имени не называл. Хотя тут же сообразил, что оно несколько раз прозвучало во время недавней драки — когда моя подруга, к сожалению, уже действительно бывшая, пыталась образумить меня и оттянуть от её нового кавалера. Но всё равно слова этого странного мужчины вызвали у меня суеверную дрожь. Откуда он мог знать то, что случится в будущем? Тем более, такие точные детали будущих событий? А ведь этот незнакомец совершенно искренне верил в то, что говорил!

Он был то ли безумец, то ли просто храбрец, не знаю… Лично я не стал бы связываться с человеком, который только что участвовал в жестокой кровавой драке и явно находился не в том эмоциональном состоянии, чтобы спокойно выслушивать советы и нравоучения. Тем не менее, никакого страха в глазах незнакомца я не заметил и в помине. Наоборот, от него исходило ледяное спокойствие. Этот тип был абсолютно уверен в том, что при необходимости способен со мной справиться. И это, признаться, пугало не меньше жутких предсказаний.

Немолодой, но совсем ещё не старый. Я вообще затруднился определить возраст собеседника — уж слишком не сочетались его тёмные волосы с заметной сединой и совершенно молодая гладкая кожа без единой морщины. Но главное глаза — чёрные, пронзительные, проникающие насквозь. Если бы не эти глаза и седые пряди в волосах, на вид ему можно было бы дать лет тридцать пять. Но нет, не бывает в таком возрасте настолько пронзительных глаз, в которых читалась мудрость долгих прожитых лет. Смуглая гладкая кожа, вытянутое лицо, густые брови, аристократический нос. Признаться, не только возраст, но и национальность собеседника я тоже затруднился определить.

Кто он? И откуда взялся? На официанта или ресторанного музыканта совершенно не похож — униформу работников этого заведения я видел, совершенно не такая. Да и слишком уверенный, я бы даже сказал привыкший повелевать у него был голос. Может, хозяин ресторана? А между тем собеседник терпеливо ждал от меня ответа на своё предупреждение.

— Ну почему обязательно убьют? — после долгой паузы попытался я всё же возразить странному типу. — Я ведь могу полицию вызвать, и стражи порядка вспугнут этих отморозков. Или могу выйти через чёрный ход и избежать роковых ударов ножом.

Незнакомец на пару секунд задумался, потом отрицательно помотал головой и проговорил со странной убеждённость в голосе:

— Нет, Андрей, это не изменит вашу судьбу. Вызов наряда полиции лишь отсрочит, но не изменит неизбежного финала. Как и попытка бегства через заднюю дверь ресторана. В этом случае убийца просто подстережёт вас возле подъезда в ваш дом. Карина уже сообщила адрес вассалам вашего недруга.

Мне стало не по себе. Имени моей бывшей подруги, я это совершенно точно помнил, никто из участников недавней ссоры вслух не произносил. Да и это странное слово «вассалы». Не «шестёрки», не «прихвостни» или «подпевалы», как сказал бы любой современный человек. От полузабытого же слова «вассалы» веяло седой древностью.

Точно безумец! А между тем странный собеседник вздохнул, похоже, искренне мне сочувствуя, и неторопливо опустился в соседнее кресло, где вальяжно развалился, скрестив руки на животе и переплетя пальцы. Я невольно обратил внимание на массивные золотые перстни с крупными драгоценными камнями, украшавшие ухоженные пальцы моего соседа. При этом мне почему-то невыносимо трудно было смотреть собеседнику прямо в глаза, я не выдержал и отвёл взор, снова принявшись рассматривать свою повреждённую кисть.

Что удивительно, в душе я чувствовал, что он прав. Моя бывшая подруга Карина действительно уже наверняка сообщила своему новому ухажёру адрес проживания его обидчика, так что он со своими дружками легко сможет найти меня. Карина действительно знала квартиру, в которой я сейчас проживал, и в которой мы несколько раз встречались. Глупо! Глупо!! Насколько же глупо всё вышло!!! Ведь сердцем же чувствовал все последние три месяца армейской службы, что что-то в наших отношениях c Кариной пошло не так. Ещё когда подруга перестала отправлять ежедневные потоки смс-ок со словами любви и заверениями, что обязательно дождётся меня из армии. На мои же звонки Карина с какого-то момента стала отвечать односложно и стараться быстро прекращать разговор, ссылаясь на неудобный момент — мол, то она на экзамене, то подруга в гостях, и поговорить при постороннем не получится…

С досады я смахнул со столика на пол хрустальную салатницу, чудом уцелевшую во время недавней потасовки, и тяжёлая посуда со звоном разбилась, разлетевшись десятком осколков и разметав по паркету остатки греческого салата. Так и не забранный Кариной букет цветов постигла та же участь — шикарные красные розы полетели на пол, и я безжалостно растоптал их. Посетители ресторана стали оборачиваться на шум и с явным неодобрением качать головами, наблюдая за моими выходками, однако вмешиваться и лезть под горячую руку никто из них всё же не решился. Наоборот, под моим тяжёлым и напряжённым взглядом соседи по залу отворачивались и быстро переключали внимание на свои тарелки. Желающих урезонить меня так и не нашлось. Так-то! Я разжал кулаки.

И лишь мой сосед по столику сохранял абсолютную невозмутимость и смотрел на меня… нет, вовсе не осуждающе, а скорее заинтересованно и похоже чего-то ожидая. Злость и раздражение постепенно проходили, уступая место усталости и полному опустошению после выплеснутых эмоций. Я последовал примеру своего на удивление спокойного соседа и тоже уселся в кресло. После чего проговорил устало и безразлично:

— Значит, моя судьбы предопределена, и Аннушка уже разлила масло…

Странный собеседник резко встрепенулся, поднял голову и удивлённо посмотрел на меня, затем на его тонких губах растянулась довольная улыбка:

— Вот так бы сразу! А то мой костюм ему, видите ли, не понравился, и золотых часов в жилетном кармане не оказалось. Отлично, Андрей! Приятно встретить начитанного, а главное умного и догадливого собеседника. Мне и самому этот момент встречи у Патриарших прудов в книге великого мастера нравится. Значит, представляться мне не нужно. Перейдём тогда сразу к делу.

Словно по волшебству, в руках моего соседа появился маленький металлический пинцет, и незнакомец протянул инструмент мне. Я находился в лёгком шоке после его слов и послушно взял пинцет. Поморщившись от боли, исхитрился-таки ухватить и вытянуть причинявший мне страдания осколок стекла. Снова потекла кровь, и я обмотал ладонь протянутой моим соседом салфеткой.

— Благодарю… Только прошу, не смотрите так осуждающе! Я не всегда такой буйный. И сам знаю, что выгляжу неприглядно, — мне действительно было неловко за свою недавнюю несдержанность и особенно за внешний вид: лицо в синяках, рука в крови, ворот парадного мундира порван, левый погон с лычками младшего сержанта болтается… — Но сегодня по-другому было нельзя! Новому хахалю моей бывшей девушки теперь понадобится визит к стоматологу. А заодно наверняка и к хирургу, так как нос я ему тоже хорошенько «подрихтовал» — вон сколько кровищи на полу!

Мой сосед промолчал, да я и не ждал от него ответа. Вообще глупо хвастаться перед совершенно незнакомым человеком (а тем более «не человеком», если мои догадки верны) своей лихостью в ресторанной драке. Я посерьёзнел и сообщил, что очень внимательно слушаю.

— Хорошо, Андрей. Собственно, первый исход из сложившейся ситуации вы уже знаете: можно оставить всё как есть, и сегодня вы умрёте.

Я коротко кивнул, сам удивляясь своему спокойствию. Да, про мою смерть собеседник уже говорил, причём даже несколько раз. Но меня сейчас больше интересовали другие варианты развития событий — ведь зачем-то весь этот разговор был начат?

Собеседник снова довольно улыбнулся:

— Да, молодой человек, вы весьма проницательны. У меня действительно есть что вам предложить. Нет, нет, какая ещё покупка души? — вдруг рассмеялся странный сосед по столику, и я смутился — уж слишком точно он считал мои страхи и сомнения. — У вас, Андрей, весьма устаревшие сведения о наших интересах. На планете Земля почти восемь миллиардов людей, а истинных праведников среди них можно пересчитать по пальцам одной руки. Так что грешных душ более чем достаточно, и тот возникший тысячелетие назад дефицит давным-давно закрыт. Нет, меня и мою сторону интересует совершенно другое.

Жутковатый собеседник замолчал, поскольку к нашему столику подошёл нахмуренный и подчёркнуто официальный менеджер ресторанного зала в строгом костюме с бабочкой. Понятно, будет сейчас требовать с меня оплатить счёт с учётом всего попорченного имущества, а затем скажет выметаться из их приличного заведения и больше никогда здесь не появляться. Впрочем, к нему лично никаких претензий я не имел и даже был в какой-то мере благодарен за то, что он и его коллеги вовремя вмешались и прекратили драку, не дав дружкам моего уже побеждённого и поваленного на пол оппонента взяться за меня всерьёз. Четверо на одного, к тому же у двоих из нападавших были ножи, разве это честно?!

Я уже морально приготовился выслушивать все эти нудные нотации, и даже заранее сунул руку в карман за кошельком, чтобы расплатиться. Однако ошибся. Никаких нотаций не последовало. Менеджер молча поставил на столик две рюмки водки — одну передо мной, другую перед важным господином в тёмном костюме — после чего подозвал немолодую уборщицу и велел ей замести осколки тарелок и размазанные по полу остатки еды вперемешку со следами крови.

— Вернёмся к нашему разговору, — предложил собеседник и залпом выпил рюмку водки, потом удивлённо посмотрел на меня. — Вы разве не будете, Андрей?

Я действительно машинально взял свою рюмку, подержал в руке и… поставил обратно на столик — совершенно не то было сейчас настроение.

— Хочется в столь ответственный момент сохранить ясность ума, — объяснил я свой поступок, и собеседника такой ответ вполне удовлетворил.

Второе объяснение я не стал озвучивать, а между тем мне лучше было оставаться полностью трезвым перед вполне ожидаемым появлением сотрудников полиции, прибывших на вызов о драке в городском ресторане. Будет чуть легче при разборе уже в полицейском участке стычки с «мажором» и его «вассалами» — не удастся приписать мне пьяную драку. Похоже, мои мысли не укрылись от собеседника, так как снова последовал очень уместный комментарий:

— Когда проходят вспышки импульсивности, вы становитесь удивительно рассудительным человеком для своих двадцати лет.

— Мне всю жизнь об этом говорят, — признался я, поскольку действительно регулярно слышал такое от самых разных людей. — Однако ничего не могу с собой поделать!

Во мне действительно странным образом уживались два совершенно разных человека. Один расчётливый, осторожный, не делающий резких движений и даже скучный. Благодаря его любви к точным наукам и усидчивости я по окончании школы набрал почти максимум баллов на госэкзаменах и поступил в самый престижный институт города. И в противоположность этому «зубриле» второй — импульсивный, взрывной, принимающий спонтанные решения и совершающий необдуманные поступки. Интересный, компанейский и очень нравящийся девушкам. Из-за него я вылетел из института уже на первом курсе, ввязавшись в нехорошую историю с реализацией фальшивых билетов на концерты и спортивные матчи… Кстати, именно моя подруга Карина втянула меня в ту авантюру. Впрочем, уже неважно. От более тяжёлых последствий меня тогда выручила полученная повестка в армию.

— Очень даже хорошо, что два разных характера, это может иметь весьма интересные последствия… Впрочем, вернёмся к теме. Андрей, как насчёт того, чтобы начать жить заново?

Видя абсолютное непонимание на моём лице, собеседник поспешил уточнить:

— Нет, не в смысле снова родиться и начать жизненный путь от неразумного младенца. Я говорю о другом: сохранив память, все накопленные знания и жизненный опыт, кардинально изменить свою жизнь. Попасть в совершенно иной мир. Неизведанный. Первобытный. Таинственный. Опасный. И при этом безумно интересный, это я вам точно обещаю!

Предложение стало для меня совершенно неожиданным. Вот так сразу дать ответ я не смог и решил сперва уточнить один принципиальный момент:

— Я правильно понимаю, что это будет вовсе не Земля?

— Да, вы всё верно поняли, — сразу же подтвердил господин в старомодном костюме. — Никакого смысла начинать жить заново тут на Земле нет. Большая игра на этой планете вошла в финальную стадию, итог ясен уже сейчас. И хотя для человечества это был, так сказать, «лёгкий уровень» — никаких конкурентов, из опасностей только дикие звери, демоническим сущностям вход в ваш мир был закрыт — ваша цивилизация всё равно уже прошла апогей своего развития и неумолимо угасает, быстро деградируя и скатываясь в пассивное общество потребления.

Говорил собеседник уверенно и убедительно, однако я сразу же зацепился за одно несоответствие:

— Если демоническим тварям вход в наш мир закрыт, откуда тогда взялись многочисленные сказки и легенды о встречах с ними, и даже упоминания в религиозных текстах? Откуда люди вообще тогда знают о демонах?

— Андрей, очередное очко в вашу пользу, — довольно усмехнулся собеседник. — Вы весьма проницательны. Вот только нужно различать возможность вызова одиночных демонических существ при совершении сложных ритуалов и полноценное демоническое вторжение. Кстати, заметьте, драконов в вашем мире тоже нет, но практически у всех народностей имеются мифы про них. Хотя драконы были в предыдущей, давным-давно закончившейся большой игре, в которой вы, люди, оказались успешнее расы атлантов и вытеснили их.

Предыдущая большая игра? Атланты? Ах да, диалоги Платона, исчезнувшая древняя Атлантида, уничтоживший её Великий Потоп и всё такое… Похоже, мой жутковатый сосед имел в виду ту древнюю доисторическую эпоху. Выходит, и драконы тогда обитали?

— С демонами и драконами понятно, — согласился я с доводами собеседника. — Но почему «человечество прошло пик развития»? Мои глаза говорят как раз об обратном: высокие компьютерные технологии, спутниковая связь, полёты в космос…

— Вы так и не вышли полноценно в космос. Возможно, и будет построена временная база на Луне, но это ваш предел. Компьютерные технологии? Обманка, отвлекающая вашу расу от проблем реального мира. Наука же в чистом виде свернулась, обслуживая сейчас лишь интересы корпораций и способствуя их наживе. К тому же за все тысячи лет человечество так и не смогло объединиться, а сейчас разобщённости в мире даже больше, чем было тысячу или десять тысяч лет назад. Увы для вас, люди, вы проиграли. Причём проиграли не внешнему врагу или конкурирующим разумным расам, а неодушевлённому предмету: деньгам.

Обидно было слышать такое. Я и хотел бы возразить, вот только понимал, что мой собеседник во многом прав. Человечество сейчас находилось дальше от покорения звёзд, чем было ещё тридцать, а тем более шестьдесят лет назад во времена Гагарина и Королёва. Во главе всего сейчас были поставлены деньги, деньги, и ещё раз деньги. И никакой надежды на улучшение ситуации в будущем, поскольку к власти во всех «развитых» странах, определяющих политику человечества в целом, прорывались лишь самые богатые, лживые и беспринципные. Абсолютно не заинтересованные в изменении сложившейся ситуации…

— Всё именно так, Андрей, — снова похвалил меня жуткий собеседник, в сверхъестественных способностях которого я уже нисколько не сомневался. — Достаточно было на каком-то этапе развития человечества подкинуть вам идею денег, а затем политического строя, при котором у власти оказываются самые пронырливые и подлые, и ваша цивилизация была обречена. Даже мои оппоненты по большой игре это признают и уже почти готовы объявить о своём поражении в этой партии. Именно поэтому в новой игре условия стали другими: у человеческой расы появились конкуренты, причём даже несколько. Вовсе не обязательно они станут врагами вам, людям, хотя с вашей человеческой природой конфликты с конкурентами считаю неизбежными. Зато участникам большой игры предоставлен целый мир с безграничными возможностями! Каждый может стать кем хочет, и это вовсе не пустые слова! А ещё — по нескольку жизней на каждого! Это интересное новшество, предложенное другой стороной, поскольку именно страх потерять единственную жизнь зачастую ограничивал светлые порывы человеческой натуры и особенно тягу к познанию нового. Но главное условие: для чистоты эксперимента в новый мир идут только добровольцы, полностью осознающие важность и необратимость этого шага. Силой или хитростью никого заманивать нельзя. Так что я жду вашего решения, Андрей.

Новый неисследованный мир? Несколько жизней? Очень даже интересно! Внутренне я уже определился с выбором, тем более что альтернативой была скорая смерть от ножей бандитов. Да и, скажу честно, здесь меня ничто не удерживало. Родители умерли. Любимая девушка изменила и ушла к другому. Друзья? Школьные разъехались, в армии же я особо близко ни с кем из сослуживцев так и не сошёлся. По крайней мере не до такой степени, чтобы посчитать кого-то близким другом. Единственным родственником у меня осталась старшая сестра, но у неё уже была своя семья и отдельная жизнь, и непутёвому младшему брату в этой жизни не было места. Сейчас сестра со своим мужем и двумя детьми улетела на курорт, меня же оставила присматривать за квартирой. Мой отъезд её не сильно расстроит, а возможно даже и обрадует.

В общем, решение я принял, о чём сразу же сообщил собеседнику.

— Мудрый выбор, Андрей. Признаюсь, далеко не на каждого потенциального игрока я трачу столько времени. Обычно при известии о скорой гибели человек, не раздумывая, соглашается на всё, лишь бы избежать смерти. Вы несколько иной, и мне действительно интересно было с вами общаться. А потому я сделаю вам подарок. Даже два подарка. Во-первых, Андрей, у вас будет десять жизней, а не девять, как у всех остальных. Во-вторых, что даже ценнее одной дополнительной жизни, я дам вам сутки на сборы. Обычно находящиеся на грани смерти люди такой роскоши не получают, входя в новую игру лишь с тем, что имеется при себе. Так что цените моё хорошее отношение! Завтра ровно в девять вечера выходите из квартиры сестры. И не забудьте прихватить котёнка, подобранного вчера на улице, иначе его голодная смерть в запертой квартире будет на вашей совести!


Глава первая. День сборов


Разбудил меня пробившийся сквозь плотные оконные шторы тоненький лучик света. Я скосил взгляд на настенные часы и мгновенно вскочил: была уже половина десятого утра! В армии подъём традиционно в шесть, к такому режиму быстро привыкаешь. Уже половина десятого! Давно так поздно не просыпался. Ох… Моя голова! При резком движении я скривился и даже застонал от боли. Голова просто раскалывалась, к тому же во рту пересохло, язык едва ворочался. Похоже, вчера я сильно напился… Где, с кем и по какому поводу? Не помню… Хотя… Вчера ведь должна была состояться долгожданная встреча с моей подругой Кариной после столь длительной разлуки. Я так готовился к этому важному событию! Парадный армейский мундир долго чистил и отглаживал, розы дорогущие купил.

Память ко мне постепенно возвращалась, вот только пока что какими-то обрывками. Так, я припомнил, как вчера долго стоял возле витрины ювелирного магазина и прикидывал, хватит ли мне денег на покупку двух золотых колец, если на свидании всё пройдёт идеально. Да, я действительно был настроен решительно и хотел предложить Кирине узаконить наши проверенные временем и долгой разлукой отношения.

Чем хоть закончилось вчерашнее свидание? И как я добрался обратно до дома? Ничего не помню… И что с моим левым глазом? Видел глаз как-то не так. Я попробовал дотронуться до лица и болезненно поморщился. С кряхтением встав с кровати, подошёл к зеркалу. Вот это да! Левый глаз покраснел и заплыл, вокруг него красовался смачный чёрно-фиолетовый фингал. Ещё один огромный синяк обнаружился на правом плече, да и вообще ссадин и ушибов на теле хватало. Кто это меня вчера так отделал? Возможно, головная боль и потеря памяти были как-то связаны с этими побоями? Наверное, по голове меня вчера сильно долбанули, возможно я даже сотрясение мозга получил. Ещё и рука сильно саднила, я рассмотрел полученные повреждения. Сбитые в кровь костяшки пальцев, глубокая рана на ладони правой руки… Я сопротивлялся? Ничего не помню…

От дальнейшего изучения полученных травм меня отвлекло донёсшееся из-за закрытой двери жалобное писклявое мяуканье. Я поспешил открыть дверь, впуская в комнату бодро прыгающего на трёх лапах рыжего пушистого котёнка. Зверёк смешно прискакал ко мне и, вертикально подняв хвостик, потёрся о мою голую ногу. Голодный небось. Подобрал этого бедолагу позавчера на улице. Прямо у меня на глазах этого перебегавшего через дорогу дурёху сбила машина. Вообще-то я всегда считал себя достаточно чёрствым человеком, но тут не смог пройти мимо. Подошёл, осмотрел пищащий от боли и страха комок рыжей шерсти, взял на руки. Задняя левая лапка у котёнка безжизненно свисала, а из носа сочилась густая тёмная кровь.

Досталось ему сильно. Непонятно, выживет ли вообще. И пусть у меня пока что не было собственного жилья, и после возвращения из армии я ютился в квартире у старшей сестры, но всё равно оставить умирать беспомощную зверушку не смог и прихватил котёнка с собой. Дома, как уж сумел, соорудил ему фиксирующую повязку на сломанную лапу, смазал йодом все раны. Позавчера бедняжка выглядел совсем плохо, я даже решил, что все мои усилия по его спасению напрасны. Но вчера котёнок уже начал приходить в себя и ковылял за мной хвостиком по всей большой квартире, постоянно падая и учась обходиться при ходьбе тремя лапками. Я напоил найдёныша подогретым молоком, накормил мелконарезанными кусочками сосисок. Вчера сразу после свидания с Кариной хотел своему питомцу лоток купить и нормальной кошачьей еды…

Стоп! Котёнок… Не забыть взять его с собой… Иначе умрёт от голода в запертой квартире… Недостающие воспоминания водопадом обрушились на меня. Причём яркие, отчётливые, я вспомнил каждую минуту вчерашнего дня.

Как пришёл в назначенное время в ресторан, как заказал ужин на двоих и долго ждал Карину. Как одновременно с девушкой неожиданно нарисовался её новый ухажёр вместе со своими дружками-подпевалами. И ведь что за подлец! Хотел бы поговорить со мной честь по чести, объяснить изменившуюся ситуацию, так пришёл бы один. Вот клянусь, у меня хватило бы гордости и достоинства выслушать его и Карину, после чего просто уйти, пожелав бывшей подруге счастья с другим. Вот только мой соперник припёрся не один, а в качестве силовой поддержки притащил троих дружков криминальной наружности. К тому же вёл себя новый дружок Карины откровенно нагло и грубо, постоянно угрожая и оскорбляя меня, так что мирного разговора у нас с ним всё равно бы не вышло. Он даже не представился, не назвал своего имени, а сразу начал с угроз и брани!

Из его бахвальства я лишь понял, что передо мной сынок заместителя мэра и близкий родственник прокурора города. Изнеженный и самовлюблённый, с раннего детства получавший всё самое лучшее готовым на блюдечке с голубой каёмочкой. Привыкший к абсолютной безнаказанности, а также тому, что всю грязную работу за него сделают другие. Вот и сейчас мой обнаглевший соперник надеялся отстояться в стороне, пока трое вооружённых цепями и ножами «шестёрок» будут меня показательно избивать и калечить на глазах моей бывшей девушки.

Вот только на этот раз зажравшийся «мажор» просчитался! Видя, к чему идёт дело, я ударил первым! Размахнувшись от всей души, со всеми накопленными злостью и отчаянием вмазал кулаком ему в челюсть так, что зубы охреневшего от безнаказанности мэрского сыночка разлетелись по всему ресторанному залу! А затем лупил этого подонка руками, ногами и обломком стула, который до этого разбил о голову прыгнувшего на меня бандита с ножом. И продолжал дубасить скулящего и потерявшего всю свою спесь наглеца до тех пор, пока трое избитых перепуганных дружков не утащили из ресторанного зала своего хозяина, выплёвывающего вперемешку с кровью проклятия и угрозы в мой адрес.

Но вспомнил я не только ссору. Последовавший затем разговор с таинственным незнакомцем также всплыл в моей памяти от первой и до последней фразы. И вот тут мне стало совсем нехорошо, я даже присел на стул.

Слишком невероятно, чтобы быть правдой. Мне причудилось? Или эта встреча на самом деле состоялась? Я не знал. И просидел минут пять, разбираясь в своих мыслях, чувствах и воспоминаниях. Конечно, такой бред мог просто присниться или быть следствием полученных по голове ударов. Вот только как же я попал домой? Самый простой способ выяснить это был позвонить Карине и спросить у неё, вот только после измены подруги я совершенно не желал с ней разговаривать. Да и Карина, скорее всего, не стала бы со мной общаться после того, как я избил её нового хахаля.

Посидев ещё немного, я тяжело вздохнул и принял решение: пусть лучше я сам в своих глазах буду выглядеть идиотом, потратившим все имеющиеся деньги на походное снаряжение, чем окажусь в опасном месте абсолютно неподготовленным. Я достал кошелёк и пересчитал имеющуюся наличность. Негусто, прямо скажем. Но что удивительно, сохранилось всё до копейки — перед рестораном я тоже прикидывал свои финансовые возможности, и ровно столько денег у меня тогда и имелось. Как же тогда я расплачивался в ресторане? И как оплатил такси до дома? По-видимому, без господина в старомодном костюме не обошлось. Это был уже серьёзный аргумент о реальности произошедшей встречи.

Я налил слегка подогретого на плите молока в блюдце и поставил на пол:

— Пей, дурашка, а мне нужно отлучиться на время.

Закрыв квартиру, я вызывал лифт, вышел на улицу и задумался. А что, собственно, нужно брать с собой в поход? Какие опасности могут подстерегать меня в неизвестном первобытном мире? Я понятия не имел. Но, подозреваю, в любом случае потребуется оружие, походное снаряжение и хорошая одежда. Начал свои покупки я с расположенного поблизости магазина «Охота и Рыбалка».

Непромокаемый комбинезон камуфляжной зелёно-бурой расцветки с капюшоном и противомоскитной сеткой. Туристический матрац «пенка». Рюкзак. Котелок. Фляга. Цепная компактная пила. Топорик. Раскладная лопата. Хороший охотничий нож. Компас. Ещё один нож, на этот раз многофункциональный со множеством лезвий и инструментов. Половины изначально имевшейся суммы уже как не бывало, а я ведь только-только начал покупки.

С огромным сожалением пришлось отказаться от мысли об охотничьем ружье — продавец стал требовать с меня лицензию на покупку огнестрельного оружия и кучу медицинских справок вместе с актом об умении владения оружием. Намекал, что все разрешительные документы можно оформить всего минут за двадцать и даже назвал сумму, но я лишь сокрушённо покачал головой — таких деньжищ у меня не было.

Я прогнал мысль решить свои финансовые затруднения, срочно набрав как можно больше кредитов в банках и одолжив денег у старых знакомых — пусть это и мой последний день в этом мире, но не хотелось оставлять о себе память как о мошеннике и моральном уроде. Нет, вполне обойдусь имеющейся суммой, хотя без огнестрельного оружия в полном опасностей мире придётся тяжко. Как с не меньшим сожалением мне пришлось отказаться и от палатки — слишком дорого для моих скромных финансов.

Тогда что? Походные спички? Нет, они быстро закончатся. Я предпочёл купить огниво — брусок из какого-то сплава, очень активно искрящего при ударах по нему камнем или ножом. Приобрёл хороший яркий фонарик на аккумуляторах и зарядку к ним от солнечной батареи. Прочную альпинистскую верёвку и металлические карабины к ней. Несколько мотков лески разной толщины и прочности. Грузила. Рыболовные крючки. Пару самых дешёвых поплавков. Саму удочку покупать не стал — и денег уже не осталось на неё, да и вырезать удилище можно будет из любой подходящей ветки. В армии (а служил я в инженерных войсках) мы с сослуживцами так и делали, когда перед большими учениями нам пришлось оборудовать новые места под вертолётные площадки в лесной глуши и жить по нескольку дней на берегах затерянных таёжных речек. Там вместо осточертевших консервов мы питались пожаренными над костром окунями и даже вкуснейшими хариусами.

Всё, с «Охотой и Рыбалкой» закончил, теперь в строительный магазин. Молоток и одновременно гвоздодёр. Большой топор в дополнение к маленькому туристическому — и оружие против лесных тварей, и проверенное веками средство валить деревья. Моток стальной проволоки. Рубанок. Стамеска. Долото. Несколько упаковок гвоздей. Небольшой рулон толстой полиэтиленовой плёнки.

На этом деньги полностью кончились. Но я особо и не переживал — нужные для выживания инструменты у меня уже имелись, так что маленький домик я себе смогу построить. Как и прокормить себя рыбалкой, если поблизости окажется река или озеро.

***

За сборами прошёл весь день. Небольшая сковородка (думаю, сестра не обидится). Крупа. Соль. Специи. Нитки с иголками. Целая упаковка прочных пластиковых мешков для мусора (полезнейший способ хранить вещи в защите от сырости). Всё набранное не лезло в рюкзак, приходилось по многу раз перекладывать и утрамбовывать. Но теперь возникла новая напасть: слишком тяжело, я с трудом передвигал ноги. Пришлось выложить половину крупы, макарон, сахара и соли, а также отложить часть одежды. Как ни прискорбно, но парадный армейский мундир тоже пришлось оставить.

В половине шестого вечера раздался звонок, который я одновременно и надеялся, и страшился услышать. Звонила моя бывшая подруга Карина. Вот только вместо ожидаемых извинений за измену и подлость я услышал совершенно другие слова:

— Андрей, я тебя ненавижу!!! Эдик впал в кому от твоих побоев, у него обширное кровоизлияние в мозг. Из Москвы прилетела бригада лучших нейрохирургов, они проводят сейчас операцию на головном мозге моего жениха. Но я подслушала разговор врачей с родителями Эдуарда, шансов на полное выздоровление мало. Прокурор города, а он двоюродный брат отца Эдуарда, поклялся «впаять тебе срок на всю катушку». На что заместитель мэра возразил, что самым правильным будет вариант, когда тебя «случайно» пристрелят при задержании. Так что мой тебе совет: прямо сейчас добровольно иди сдаваться в ближайшее отделение полиции и пиши явку с повинной. Это учтётся при вынесении приговора судом. Если же ты этого не сделаешь, я скажу полицейским, где ты скрываешься…

Я отключил мобильник, не став дальше слушать эти нелепицы. Что за чушь Карина несла?! Какая ещё явка с повинной? Они вчетвером пришли ко мне с ножами и цепями! Я лишь защищался! И мне совершенно не жаль было искалеченного соперника — если бы не мои решительные действия, на его месте оказался бы уже я с раскроенным черепом. Вот только у меня не было ни нужных связей, ни достаточных средств, чтобы вызывать из Москвы и оплачивать работу лучших нейрохирургов…

Кстати… я посмотрел на неплохой смартфон в своей руке. А зачем мне мобильный телефон в другом мире? Поскорее одевшись, я поспешил на городской рынок, пока тот ещё работал. Там, даже не торгуясь, продал скупщику на рынке свой мобильник. Немного совсем выручил денег, но всё же лучше, чем ничего. И сразу же зашёл в ближайшую аптеку, где накупил на все деньги бинты, антибиотики, противовоспалительные и противогистаминные препараты — питаться, возможно, придётся непривычными и незнакомыми продуктами, так что требовалось побеспокоиться о возможности отравления и аллергии.

Последние минуты перед объявленным сроком в девять вечера текли медленно-медленно. Я уже давно собрался и сидел полностью одетым, постоянно посматривая на часы. Напоследок до отвала наелся и заодно накормил котёнка. Нет, я не собирался брать это милое рыжее существо с собой, поскольку первобытный полный опасностей мир — совершенно неподходящее место для искалеченного и хромающего домашнего питомца. Я намеревался вынести котёнка на улицу и оставить его возле подъезда, положив рядом пару пакетиков кошачьего корма. Вот только дальнейшие события спутали все мои планы.

Без десяти девять, когда я готовил свежий горячий чай в походный термос, обратил внимание на донёсшийся с улицы звук полицейский сирены и мигающий свет. Заинтересовавшись, подошёл к окну. Прямо к моему подъезду многоэтажного дома подъехали сразу две полицейские машины с включёнными мигалками. Из них вышло человек восемь сотрудников полиции с оружием в руках. Они спросили что-то у сидящих на лавочке старушек и решительно направились ко входу в подъезд.

Не по мою ли душу? Сердце испуганно застучало в груди. У бывшей подруги Карины действительно могло хватить злости и подлости натравить на меня сотрудников полиции. Про эту квартиру моя бывшая подруга прекрасно знала — во времена нашего общего студенчества мы несколько раз встречались с ней тут. И учились, и… более интересно проводили время. Я прекрасно помнил про возможность «случайной» смерти при задержании, а потому не мешкал. Так и не дождавшись закипания чайника, выключил плиту и поспешил на выход из квартиры. Накинул рюкзак, прицепил к поясу топор. Чуть было не забыл впопыхах про котёнка, но увидел его у дверей и взял с собой.

Вызванный кем-то лифт уже поднимался и находился сейчас на подходе к моему восьмому этажу, так что даже времени закрыть дверь квартиры на ключ у меня не оставалось. С тяжёлым рюкзаком на спине я побежал по лестнице вверх. На одиннадцатом этаже остановился и прислушался.

Как я и опасался, лифт остановился на восьмом, из него высыпали сотрудники полиции. Почти сразу они обнаружили, что квартира не заперта. С шумом и криками бойцы ворвались в оставленное мною помещение. Штурмующим хватило всего полуминуты понять, что они опоздали. Я расслышал голос, сообщивший, что чайник по плите горячий, и последовавшую команду перекрыть подъезд и проверить все квартиры с первого по шестнадцатый этажи. При этом меня назвали опасным и, возможно, вооружённым преступником. Спускаться и объяснять полицейским, что у них совершенно неверные сведения, я не стал и тихо, стараясь не шуметь, продолжил подниматься выше, пока не достиг последнего шестнадцатого этажа. К моему глубочайшему сожалению, лестницы на чердак в этом подъезде не имелось. Всё, кажется, попался…

Я позвонил во все ближайшие квартиры, намереваясь укрыться в одной из них внутри, но похоже жильцов ни в одной из них не оказалось. Плохо! Очень плохо! Жить мне, похоже, оставалось пару минут. Но когда поднимающаяся по лестнице группа полицейских находилась уже на пятнадцатом этаже и вот-вот должна была меня заметить, на поверхности бетонной стены возле меня засветился яркий голубой овал. Неужели обещанный портал в другой мир? Я взглянул на свои наручные часы. Было ровно девять часов вечера, минута в минуту. Не раздумывая, я шагнул прямо в светящийся проход, уже слыша за спиной удивлённые вскрики полицейских — меня и таинственный проход в стене заметили. Но это было уже совершенно неважно.

Я успел!!!



Глава вторая. Призрачный поезд


— Ещё один появился! — я расслышал женский голос и открыл глаза.

Где это я? Почему в поезде? Меньше всего ожидал обнаружить себя сидящим на нижней полке плацкартного вагона, самого что ни есть обычного и типового. Напротив меня сидела молодая женщина с мокрыми растрёпанными волосами, прижимающая к себе перепуганного зарёванного пацана лет двенадцати на вид. В вагоне было достаточно прохладно, если не сказать холодно, а между тем и на женщине, и на её сынишке были лишь влажные купальные костюмы. Слышался стук колёс, за окном сквозь ночную темень можно было различить заснеженный лес. Поезд куда-то нёсся сквозь ночь и холод. Интересно куда? Да и вообще совершенно не так представлял я себе первобытный мир. Уж точно без действующей железной дороги.

Я хотел было поинтересоваться у своей соседки этим странным местом, неожиданной сменой времени года с лета на зиму и маршрутом ночного поезда, но так и замер с приоткрытым ртом, поскольку моё внимание привлекло нечто гораздо более важное, чем полураздетые спутники и плацкартный вагон. Перед глазами где-то слева-сверху области обзора одна за другой вдруг стали проявляться разноцветные полоски. Красная. Жёлтая. Серая. При этом всплывающие подсказки услужливо сообщили, что это полоски жизни, усталости и голода. Сейчас все три показателя были на максимуме. Не успел я прийти в себя от таких неожиданных изменений в своей жизни, как внизу области обзора появилась четвёртая шкала, на этот раз наоборот пустая. Подсказка сообщила, что это полоска прогресса до следующего уровня.

Что со мной? Уровни, показатели хитпоинтов и опыта… Я что, попал в компьютерную игру? Не было такого уговора! Речь шла про нормальный мир! Вот только дальнейшие события лишь подтвердили моё предположение о виртуальной игре: над головами сидящих напротив людей возникли надписи:

Елена Макарова. Человек. Женщина. Класс не определён. 1-ый уровень

Антон Макаров. Человек. Мужчина. Класс не определён. 1-ый уровень

По-видимому, и над моей головой отобразилось сообщение с именем/фамилией, поскольку женщина неожиданно обратилась ко мне по имени, при этом стуча зубами от холода:

— Андрей, у вас… случ-чайно не найдётся з-запасного свитера или тёплой одежды?

Изо рта женщины при каждом слове вырывалось облачко пара. Да, температура в вагоне была близкой к нулю, если не вообще отрицательной. Я без раздумий полез расстёгивать рюкзак — у меня там и шерстяной свитер имелся, и тёплая байковая рубаха. Пока рылся в своих вещах, доставая нужное, Елена принялась рассказывать:

— Мы с сыном катались на лодке, когда она неож-жиданно перевернулась на волнах, и мы с-стали тонуть. Ни я, ни Антошка, плавать не умеем, так что сразу погрузились в воду и пошли ко дну… Когда возник этот странный с-свет, я не раздумывала ни секунды и сразу сог-г-гласилась на новую жизнь. Воз-зникла тут в вагоне одна. Страшно перепугалась, что с-сын остался в воде и погиб. Но через полминуты Антон возник возле меня. Вот только мокрый купальник и плавки — совершенно неподходящая одежда для этого места. Я пробовала снять занавески с окон, но рука проходит сквозь них. Спасибо вам, Андрей!

Вещи оказались сильно великоваты для моих соседей, но в их отчаянном положении было не до привередничанья. Женщина натянула свитер прямо поверх мокрого купальника, её сынишка надел рубаху, закатав слишком длинные рукава. Я же в это время проверил слова Елены и попробовал дотронуться до занавески на окне. Забавно и одновременно жутко… Моя рука проходила сквозь предметы, словно была бесплотной! Я стал призраком? Или сами занавески нематериальны?

Кстати… я обратил внимание, что полоска прогресса до следующего уровня у меня слегка заполнилась! Немного всего, процентов на пять, но в любом случае я совершил одобряемые игрой действия и чуть-чуть приблизился ко второму уровню. Вот только не заметил, когда это произошло — когда отдавал вещи нуждающимся или когда исследовал занавеску? Эх, жаль, что термос я так и не успел наполнить горячим чаем, а то моим соседям действительно не помешало согреться — у них зуб на зуб не попадал. Да и я, подозреваю, ещё сильнее заполнил бы полоску прогресса.

— Может, и для меня что найдётся из зимних вещей? — с верхней полки свесился немолодой небритый мужчина, от которого заметно разило куревом, перегаром, а ещё почему-то дымом.

Волосы нового собеседника с левой стороны оказались подпалены, а на грязной футболке и спортивных штанах виднелись прожжённые дыры. Похоже, уснул пьяным с сигаретой и спалил квартиру.

Фартовый. Человек. Мужчина. Класс не определён. 1-ый уровень

Я не сразу ответил, сперва заинтересовавшись странным ником нового собеседника. Почему не обычные имя/фамилия? Разве так можно? Как вообще имя меняется? Неожиданно перед глазами возникла справка по моему персонажу:

Андрей Бестужев-Кисляков

ВНИМАНИЕ!!! Возможно изменение (однократное) имени вплоть до 5-го уровня.

Человек. Мужчина

1-ый уровень. Класс не определён

ВНИМАНИЕ!!! Игровой класс устанавливается автоматически на 10-ом уровне на основании приобретённых навыков и стиля игры. В дальнейшем вплоть до достижения 25-го уровня возможно уточнение/корректировка класса. После достижения 25-го уровня смена игрового класса невозможна, несовместимые с игровым классом навыки становятся недоступными для получения.

Предполагаемый на текущий момент класс: Хулиган, Военный, Боец

Характеристики персонажа:

Сила 17 (+15 % наносимого в ближнем бою урона)

Ловкость 18 (+20 % скорость реакции, +20 % точность действий)

Интеллект 11 Эффект неизвестен

Восприятие 12 (-10 % дальность обзора, слуха, чутья)

Телосложение 20 * Высокий показатель параметра Телосложение даёт вашему персонажу особые способности

Модификатор удачи -3 * Крайне низкий показатель параметра Удача даёт вашему персонажу особые способности

ВНИМАНИЕ!!! Возможно перераспределение не более трёх единиц характеристик

Параметры персонажа:

Очков здоровья 132 из 132

Очков выносливости 187 из 187 (высокий показатель для персонажа вашего уровня)

Очков магии 0 из 0

Переносимый груз 34 кг

Использовано мутагенов 0

Известность 0

Навыки персонажа

Рукопашный бой 1 * мутагены не использованы

ВНИМАНИЕ!!! Выбран 1 из 6 возможных на 1-ом уровне навыков

Особые способности персонажа:

Живучая тварь * способность доступна существам с резко отрицательной Удачей

+10 % сопротивление холоду, жаре, ядам, радиации и другим агрессивным воздействиям

Устойчивость * способность доступна существам с высоким показателем Телосложения

+15 % сопротивление холоду, жаре, ядам, радиации и другим агрессивным воздействиям

Регенерация * способность доступна существам с показателем Телосложения от 20+

+1 Очко здоровья в минуту

Смутили разве что схожие особые свойства, дающие сопротивление к внешней среде и за счёт Телосложения, и за счёт низкой Удачи. Зачем мне повторяющиеся параметры? Или они складываются, суммарно давая +25 % защиты от внешних воздействий? В таком случае было бы круто. А в остальном очень даже неплохой персонаж мне достался. Сильный, ловкий, выносливый и живучий. Прирождённый боец. Пожалуй, огорчала лишь крайне низкая Удача. Что она вообще даёт? Игровая подсказка появилась моментально:

Модификатор Удачи персонажа влияет на шанс попадания при стрельбе из любых типов дальнобойного оружия, на возможность получения травмы при падении или получении урона, на выигрыш в азартных играх, на нанесение противнику критического повреждения. Модификатор Удачи не влияет на шанс обнаружения трофеев, но с какой-то вероятностью увеличивает ценность находки.

Ерунда полная? Да, пожалуй. Без Удачи можно вполне обойтись. Азартные игры я никогда не любил, а стрелкового оружия у меня с собой не имелось, сражаться я рассчитывал топором. Возможность получить травму при падении? Но у меня хорошая Ловкость, так что слишком часто падать вроде не должен. Необходимости перераспределять очки характеристик персонажа я не видел.

Зато имя… вот тут я действительно хотел исправить. Никогда не любил и даже стеснялся своей двойной фамилии, совершенно не понимая, почему мои родители так над ней трясутся. Да, Бестужевы — очень древний дворянский род России, своими корнями идущий к семнадцатому веку и временам царицы Елизаветы Петровны, дочери Петра Первого. Традиции графского рода Бестужевых действительно предписывали двойную фамилию дочерям, откуда взялись все эти Бестужевы-Рюмины, Бестужевы-Марлинские и прочие. Но сейчас на дворе двадцать первый век! Все эти графские, княжеские и прочие титулы давным-давно исчезли! К тому же пытаться седьмой воде на киселе, какими были мои далёкие предки по отношению к основным генеалогическим ветвям графского рода Бестужевых, пыжиться и строить из себя потомков известных аристократов, как минимум смешно. К тому же название фамилии Бестужевы, как просветила нас учительница истории в школе, происходило от слова «бесстыжие». Меня потом одноклассники несколько лет «бесстыжим» дразнили. Как бы в этом мире насмешки не повторились…

Итак, можно ли убрать фамилию из игрового ника? Оказалось, что да. Вот только имя просто «Андрей» мне установить не удалось:

Ошибка. Уже существует игрок с таким именем.

Это что же, мне теперь использовать Андрей_1, Андрей123 или другое подобное нелепое буквенно-цифровое прозвище? Бред какой-то. И если уже сейчас дефицит уникальных имён, так что случится через несколько поколений, когда все до единого имена окажутся заняты?

Я попробовал вообще полностью сменить игровой ник. Хотелось выбрать короткое ёмкое слово, но при этом грозное, показывающее мою силу и отвагу, и заодно ассоциирующееся со службой в армии. Вот только имена «Герой», «Боец», «Стрелок», «Дембель», «Солдат» оказались уже заняты. Я попробовал ещё с десяток подобных вариантов, но все они также были заняты. Это сколько же людей уже в игре?!

Вот слово «Сержант» оказалось свободно. А что? Нормальный игровой ник для бойца. И пусть я дослужился лишь до младшего сержанта, но всё же поспешил занять имя «Сержант», пока его не умыкнул кто-либо другой.

— Ну так что, солдатик, найдутся для меня тёплые вещи? — снова привлёк моё внимание сосед с верхней полки, оторвав меня от рассматривания характеристик Сержанта.

Вот же назойливый этот Фартовый! Ведь и вполне нормальные брюки у него имелись, и какая-то пусть драная, но футболка, и даже шлёпки на ногах. В сравнении с другими находящимися в поезде пассажирами он был относительно благополучным. Вон, на боковой нижней полке темноволосая девушка вообще голой только что возникла, ошалело озираясь по сторонам и запоздало прикрывая наготу руками.

Маргарита Овчинникова. Человек. Женщина. Класс не определён. 1-ый уровень

Тяжело же ей придётся совсем без вещей и даже одежды… Сам я в сравнении с другими оказавшимися в этом странном поезде пассажирами смотрелся чуть ли не олигархом. Так мне ли осуждать Фартового за желание получше подготовиться к встрече с новым миром? Только сейчас я осознал, какую огромную помощь получил в виде целого дня на сборы. Теперь нужно пользоваться своим преимуществом и совершать полезные в плане прокачки персонажа действия, а возможно и приобретать новых друзей.

Я порылся и достал тёплые носки для моего соседа сверху. Фартовый моментально надел их на свои грязные ноги и указал на мои стоящие возле рюкзака болотные сапоги:

— Отдай мне и сапоги заодно, не будь жмотом! Мне здоровье уже не позволяет по снегу босым топать. Не переживай, солдатик, в долгу не останусь! Помогу чем смогу! А тапки свои я вот той мамаше отдам, — указал он на прислушивающуюся к нашему разговору Елену Макарову.

Подарить что ли действительно Фартовому сапоги? Человек он, по-видимому, бывалый, тёртый жизнью и многое повидавший. Вдруг действительно чем-то поможет мне в будущем? К тому же новый мир ожидался опасным, так что друг и напарник будет полезен.

— Держи! Носи на здоровье! — я передал Фартовому сапоги и заодно полез за запасной футболкой, чтобы жутко стесняющаяся девушка-брюнетка, также уже убедившаяся в невозможности завернуться в занавеску, смогла хоть как-то прикрыться.

Но что это? Под ворохом вещей в моём рюкзаке обнаружилась светящаяся синяя карточка пластинка с игральную карту. Я сам укладывал все вещи и точно знал, что ничего подобного раньше там не было. Взял странный предмет в руки и рассмотрел. Действительно похоже на игральную карту. По материалу не то плотный картон, не то пластик, наощупь не разобрать. На одной стороне непонятная рунная надпись, на другой рисунок в виде снежинки. Что это вообще за странная вещь?

У вашего персонажа недостаточен параметр Интеллект для опознавания предмета.

— Одноразовый магический артефакт, вызывающий снежную бурю, — вдруг сообщила голая Маргарита, и тут же сама удивилась. — Ой! Откуда я это знаю?

Я достал свою старую футболку, за которой, собственно, и лез в рюкзак, и передал обнажённой девушке. Полоска прогресса до второго уровня заполнилась процентов до двадцати.

Исчез возможный для дальнейшего выбора класс Хулиган.

Добавился возможный для дальнейшего выбора класс Интендант.

— Спасибо, э… Сержант! Я — Маргарита, — зачем-то представилась она, хотя её имя и так уже секретом для окружающих не являлось.

Видя обращённые на себя любопытные взгляды пассажиров, Маргарита побыстрее надела длинную футболку, оказавшуюся невысокой девушке чуть ли не до коленей, и решительно заявила, отвечая на невысказанные вслух вопросы:

— Да, знайте, я дура! Лежала в ванной и перерезала себе вены. Что, не видно уже? — девушка удивлённо осмотрела запястье в поисках порезов, но ничего не обнаружила. — Странно. Ещё пару минуту назад вот тут на запястье порезы были. На самом деле хотела просто попугать родителей, слишком бурно воспринявших появление у меня парня. Я думала, мать с отцом прибегут на мой крик, увидят меня в окровавленной ванной и спасут. А заодно получат хороший урок на будущее считаться с моим мнением. Вот только… не рассчитала и действительно чуть не убила себя. Кровищи было! Вся вода красной стала! Я пыталась звать на помощь, но меня не услышали, а сил уже не хватало встать из ванны… Если бы не появившийся ангел, так бы и умерла попусту.

Ангел??? У меня господин в старомодном костюме ассоциировался скорее с демонической фракцией. По-видимому, с разными кандидатами на перемещение в новый мир общались рекрутёры разных играющих с «большую игру» сторон. Кстати… Я прислушался, а затем даже посмотрел в окно. Мне кажется, или наш поезд сбавлял ход?

— Тормозим, — подтвердил моё наблюдение Фартовый, со старческим кряхтением слезая со второй полки.

Оказался он совсем невысоким лысеющим с затылка мужчиной, всё тело которого покрывали тюремные наколки. Сквозь большую прореху на груди в футболке можно было рассмотреть собор с четырьмя куполами. Четыре «ходки»? Фартовый долго всматривался в темень окна, а потом неожиданно обратился ко мне:

— Ну что, солдатик, пойдём сходим вместе к проводнице вагона? Выясним, куда это наш поезд прибывает. А заодно спросим у этой суки, почему так холодно в вагоне?!

Я на секунду замешкался, решая: брать или нет рюкзак с вещами? Потом всё же не рискнул оставлять настолько искусительный для соседей рюкзак и накинул на плечи. Запоздало вспомнив, присел и поискал под столами и лавками вагона хромоногого котёнка, но рыжего зверька нигде не было. Что же, тем лучше для него. По узкому коридору полностью уже заполненного людьми вагона вслед за Фартовым поспешил в сторону купе проводника. Сколько же тут в вагоне находилось людей! Они сидели по двое-трое на каждой полке, многие даже стояли в коридоре. И у всех на лицах были написаны смятение, растерянность и даже страх. Меня с Фартовым провожали удивлёнными взглядами, но никто окликать и тем более останавливать не стал.

Уголовник резко рывком распахнул двери купе проводника… вот только высказывать претензии было некому, купе оказалось пустым. Причём, похоже, пустовало оно очень давно, а возможно и никогда не было обитаемо — никаких личных вещей проводника мы не обнаружили, как не нашли никаких стопок матрацев и одеял. Тем временем раздалось шипение тормозной системы — поезд останавливался. Я глянул в окно и рассмотрел впереди яркий свет и какие-то тёмные фигуры. Наш поезд встречали…


Глава третья. Новый мир


— Тут гораздо теплее, да и снега нет! — я самым первым спрыгнул c остановившегося вагона на усыпанную гравием площадку и обернулся к столпившимся в тамбуре людям. — А вы знаете, что наш вагон вообще единственный во всём составе?! И никакого тепловоза в нашем поезде вообще нет! А рельсы заканчиваются буквально в метре от вагона…

Наш вагон действительно странным образом перемещался в ночи и остановился внутри круга диаметром метров ста. Я отчётливо видел переливающиеся всполохами электрических разрядов границы этой зоны. Внутри круга оказалось на удивление светло, хотя источников освещения я не видел. Едва ли света далёких звёзд хватало для такого хорошего освещения, хотя действительно стояла безоблачная звёздная ночь. Луны не было видно, да и вообще знакомых созвездий я не обнаружил. Не то, чтобы я хорошо разбирался в астрономии, но уж Большую Медведицу, Полярную звезду и Пояс Ориона по любому бы распознал, находись они на небе. Но их там не было.

Выбрать персонажу возможный для изучения навык Астрономия?

Нет, нет! А даже испугался от такого скоропалительного предложения игровой системы. Ну какой из меня Астроном? Я и в школе этот предмет не любил. Строчка предложения тут же исчезла.

Второй следом за мной на землю спрыгнула Маргарита, придерживая руками полы длинной футболки. Кстати, на ногах у девушки я увидел истоптанные шлёпанцы Фартового — видимо, именно ей бывалый уголовник передал свою старую обувь.

— О! Тут снаружи действительно гораздо теплее, чем внутри вагона, — сразу же воодушевилась темноволосая девушка. — Там я едва не окоченела, а тут не мёрзну даже просто в футболке, и это ночью! Похоже, тут сейчас лето или…

Маргарита замерла на полуслове, заметив застывшие в полусотне метров от нас за светящимся силовым барьером тёмные фигуры. За нашим прибытием действительно внимательно наблюдала группа из двух десятков людей. Я тоже во все глаза смотрел на встречающих. Крепкие мужчины преимущественно в армейской форме, хотя некоторые в кожаных куртках и одеждах из звериных шкур. У двух ближайших в руках имелись автоматы, остальные были вооружены чем попало: от арбалетов и охотничьих ружей до мечей и копий. Все они внимательно наблюдали за выходящими из вагона людьми и о чём-то тихо переговаривались между собой. Интересно, чего нам ждать от них?

Выбрать персонажу возможный для изучения навык Зоркий Глаз?

Эээ… Вот это предложение игровой системы меня заинтересовало. Возможно и интересно. Только понять бы, что этот навык конкретно даёт? Словно в ответ на мой невысказанный вслух вопрос раскрылась окошко игровой справки:

Зоркий Глаз. Навык, улучшающий дальность обзора, а также в плохих условиях (туман, дым, темнота, камуфляж и т. д.) увеличивающий вероятность обнаружения предметов и существ, а также позволяющий считывать информацию об этих объектах. Повышение навыка улучшает дальность обзора и вероятность обнаружения (+1 % за каждый уровень навыка).

Очень даже нужный моему Сержанту навык, чтобы компенсировать десятипроцентный штраф к дальности обзора из-за низкого Восприятия! Беру однозначно!

Получен навык Зоркий Глаз первый уровень.

Выбрано 2 из 6 возможных на 1-ом уровне персонажа навыков.

Исчез возможный для дальнейшего выбора класс Интендант.

Добавился возможный для дальнейшего выбора класс Дозорный.

В это время из вагона выходили всё новые пассажиры. Никто никуда не разбредался, все стояли возле вагона и рассматривали новый мир, в котором нам предстояло теперь жить. Фартовый вышел одним из самых последних и, отыскав взглядом меня с Маргаритой, сразу же подошёл ближе.

— Хотел взять хоть что-нибудь полезное с вагона, — объяснил он причину своей задержки. — Пытался отломать крышку диванчика или металлические дверные ручки. Даже пробовал вынуть металлические пруты, на которых держатся занавески. Всё без толку. Руки сквозь предметы проходят… — Фартовый тоже заметил группу встречающих, оценивающе осмотрел незнакомцев, после чего недовольно оскалился, обозвал их надзирателями-вертухаями и обернулся в другую сторону. — Интересно, а что вон то? — Фартовый указал рукой в сторону горизонта, где полыхали частые вспышки молний, озаряя странные развалины не то старинного города, не то древней крепости. — Весь мой жизненный опыт прямо кричит в голос, что там можно неплохо поживиться! Километра три всего от этого места, за полчаса дойдём!

Но я предложил не торопиться покидать освещённый круг, а сперва всё же поговорить со встречающими и послушать, что они нам сообщат. И тут пред моими глазами возникла яркая надпись:

ВНИМАНИЕ!!! Необходимо срочно покинуть стартовую локацию! Обратный отсчёт пошёл!

10 минут… 9 минут 59 секунд… 9 минут 58 секунд…

Судя по тому, как одновременно встрепенулись и засуетились люди вокруг меня, все они также увидели эту предупреждающую надпись. Словно до этого ожидая именно такой нашей реакции, наконец-то проявили активность и далёкие наблюдатели. Один из копейщиков суетливо подбежал и с уважительным глубоким поклоном протянул автоматчику импровизированный рупор-усилитель из скрученной бересты. Немолодой автоматчик подошёл вплотную к светящемуся барьеру и поднял рупор ко рту.

— Раз, раз! — раздался усиленный устройством хрипловатый голос. — Итак, новички, подходите ближе и слушайте внимательно! Обратный отсчёт пошёл. Это значит, что зона, в которой вы находитесь, скоро схлопнется. Все, кто не успеет выйти из неё, неминуемо погибнут. Минус первая из девяти жизней. Смерть в этом мире не окончательная, хотя и неприятная. Поплаваете рыбкой. После чего станете умнее и расторопнее.

Вместе с остальными пассажирами поезда я подошёл ближе, остановившись шагах в десяти от немолодого хмурого оратора. Совершенно не понял его фразу про «поплавать рыбкой», но в остальном сказанное пока что было понятным. Кстати, считать имя и уровень говорившего, как и его спутников, долго не получалось — сильно мешал разделяющий нас прозрачный переливающийся всполохами разрядов барьер. Но наконец, мне удалось считать данные копейщика, который принёс берестяной рупор.

КАСТЕТ. Человек. Мужчина. Клан «Новые Фараоны». Охранник 22-го уровня

Навык Зоркий Глаз повышен до второго уровня!

«Новые Фараоны»? Насколько же помпезно-пафосное название клана! У его лидера похоже зашкаливающее чувство собственного величия! А между тем автоматчик, чьё имя я так и не смог считать, уже опустил ненужный на таком близком расстоянии рупор и продолжил свою речь:

— Не обращайте внимания на находящийся за вашими спинами железнодорожный вагон — это всего лишь иллюзия, и она скоро исчезнет. Главное другое. Отсюда из стартовой локации три выхода. Все они смертельно опасные. Вон там, — говоривший указал рукой в сторону всполохов молний, — находится Город Сотен Черепов. Опасная локация с кучей постоянно возрождающихся жутких монстров-людоедов. Без тридцатого уровня, слаженного отряда друзей и хорошего снаряжения у всей группы я бы не рискнул туда соваться. В противоположной от нас стороне, на востоке, находится снежный перевал, где дует жуткий пронизывающий до костей ледяной ветер. Каких-то сорок минут, и вы окоченевшие трупы. А даже если и удастся пройти горный перевал, с той стороны расположен город оборотней. Мерзкие твари-людоеды, ненавидящие людей и убивающие при каждом случае. И, наконец, дорога в долину…

Тут автоматчик вообще убрал рупор и отдал какие-то приказы своим подчинённым, указывая рукой вдаль. Я всмотрелся в темноту. На дороге за спинами встречающих показались две большие крытые повозки, причём запряжены в них были не привычные лошади, а странные огромные ящерицы, каждая размером с бегемота. Я заметил, как слегка заполнилась полоска прогресса — по-видимому, активно использовался только что полученный моим персонажем навык Зоркий Глаз. Автоматчик же продолжил свою речь:

— Путь в обжитую долину очень опасный, он идёт через лес со множеством жутких тварей. Новичок первого уровня там однозначно не пройдёт. Поэтому садитесь в наши повозки, сидите в них тихо и по дороге не высовывайтесь! Мы с опытными бойцами постараемся вас защитить и доставить в безопасное убежище, где вы получите крышу над головой и работу по специальности.

Собравшиеся возле меня люди, заметно было сникшие при словах про Город Сотен Черепов и смертельный снежный перевал, сразу же воодушевились и даже заулыбались. Со всех сторон послышались одобрительные реплики. Самые нетерпеливые даже шагнули было к светящемуся барьеру, собираясь пройти через него, но выступающий остановил их:

— Стоп, стоп! Не так быстро! Сперва я озвучу обязательное условие: мои люди обыщут каждого на предмет оружия и опасных предметов. Не хватало нам ещё в дороге беспорядков, бунта или паники, поэтому оружие у вас будет изъято и возвращено только по прибытию на место. Но больше нас интересуют святящиеся магические карточки — они с какой-то вероятностью появляются у прибывающих в новый мир новичков. Это опасные артефакты, которые вам совершенно ни к чему, вы всё равно не сможете ими правильно воспользоваться. Сданные карточки — плата за проезд всей вашей группы новичков. Опытные бойцы моего отряда смогут их применить для защиты всей нашей колонны от всевозможных опасностей…

— У меня есть магическая карточка! — закричала немолодая женщина, с гордостью демонстрируя высоко поднятую вверх переливающуюся зелёным игральную карту.

Ух ты! Выходит, не только у меня одного появился магический артефакт? У других новичков тоже появляются аналогичные карточки! И тут я наконец-то сумел считать информацию о хмуром автоматчике:

☠ТОПОР. Человек. Мужчина. Клан «Новые Фараоны». Надсмотрщик 42-го уровня.

Навык Зоркий Глаз повышен до третьего уровня!

Самое странное, что в отличие от всех ранее виденных мною надписей о персонажах, текст о ТОПОРЕ был почему-то не серого, а синего цвета, а рядом с именем светился знак черепа. Почему так? Однако никакой подсказки по данному вопросу я не смог получить. Более того, игровая система весьма обидно сообщила, что мой Сержант малость туповат для таких знаний:

У вашего персонажа недостаточен параметр Интеллект для совершения данного действия.

Ладно, пропустим пока знак черепа и цветовую дифференциацию встречных игроков. Когда-нибудь всё равно узнаю ответы на эти вопросы. Но вот игровой класс «Надсмотрщик»? Такой класс ассоциировался либо с тюрьмой, либо с рабами. В этот момент Фартовый отвлёк меня, потянув за рукав:

— Ты что, солдатик, и дальше будешь слушать этого фуфлыжника? Ясно ведь, как пить дать, что возвращать волыны и пырялы они не собираются. А хотят обезоружить прибывших, чтобы потом без сопротивления скрутить. Уходить надо в другую сторону! К Городу Сотен Черепов или через снежный перевал. Подумай сам: если тут место появления в новом мире совсем зелёных игроков, ну не может быть в соседних зонах слишком сложно!

Признаться, бывалому уголовнику удалось посеять сомнения в искренности слов хмурого автоматчика, особенно на фоне и так уже имевших у меня подозрений из-за странного игрового класса Надсмотрщик. Мне совершенно не верилось в бескорыстность этих людей, да и некоторые из встречающих выглядели словно откровенные бандиты или даже работорговцы. Я не настолько уж хороший физиономист, но всё равно чувствовал исходящую от них фальшь. Все встречающие с плохо скрываемым нетерпением только и ждали, когда же новички пройдут через барьер прямо к ним в лапы! Да, решено, нужно уходить другим путём! Вот только… я поискал глазами Маргариту, уже вставшую в очередь желающих пройти барьер и личный досмотр.

Я подошёл к девушке и поинтересовался, пойдёт ли она со мной и Фартовым в Город Сотен Черепов? Идти через перевал я девушке не предлагал, поскольку она была слишком легко одета для похода через снежные горы.

— Ты сдурел, Сержант?! Нет, конечно! Я хочу поскорее попасть в убежище вместе со всеми!

Мои слова об игровом классе ТОПОРА и о том, что Надсмотрщик может лгать, заманивая новичков в ловушку, Маргарита даже слушать не захотела. Более того, именно меня она обвинила во лжи! И даже резко высказалась в духе того, что своими словами я пытаюсь заманить беззащитную едва одетую девушку подальше в безлюдное место. Очень обидно было слышать такое. Что же… Выходит, наши пути тут разойдутся. Жаль, симпатичная девушка… Я попрощался и поспешил за зачем-то возвращающимся к вагону Фартовому. Тот видел мои метания и попытался успокоить:

— Не расстраивайся, солдатик! Не пошла бы эта цыпа с нами, поэтому я даже предлагать ей не стал. Тут нужна решительность и храбрость, а баба она и есть баба. Идём скорее, всего четыре минуты до схлопывания круга! — торопил меня уголовник-рецидивист.

Он подошёл к вагону и стукнул по металлическому колесу носком своего (бывшего моего) сапога. И сразу же расплылся в улыбке:

— Говорю же, лапшу на уши двигал этот свисток с автоматом! «Бесполезная иллюзия». Как же! Специально же отвлекал наше внимание, чтобы мы не набрали полезных вещей. После начала обратного отсчёта это очень даже реальный вагон! Две минуты на сбор ценного и бежим!

Действительно, те предметы, которые ранее невозможно было потрогать, стали очень даже доступными! По совету своего более опытного спутника я кинулся в вагон, срывая с окон занавески и собирая в пучок толстые стальные пруты — и копьё из них можно будет соорудить, и много чего другого полезного. Да и ткань самих занавесок тоже пригодится на что-нибудь.

— Время! — остановил сбор трофеев Фартовый. — Бежим со всех ног из зоны, солдатик!

Я кинулся вслед за напарником. Выронил несколько кусков материи, но уже не было времени останавливаться и подбирать их. Мы и так едва успевали. В тот момент, когда я проскочил светящийся барьер, до окончания обратного отсчёта оставалось всего четыре секунды!!!

Освещённый круг за нашими спинами исчез. Не осталось ни плацкартного вагона, ни рельсов. Со всех сторон виднелся лишь ночной заснеженный лес. Не видно стало и группы пассажиров. По-видимому, пространство как-то изменилось, и нас теперь разделяло достаточно большое расстояние.

ВНИМАНИЕ!!! Мир опасен и труден! Тот игрок, кто без единой смерти переживёт первые сутки в новом мире, получит +2 очка характеристик персонажа!

Я вчитался в высветившуюся надпись и довольно улыбнулся. Плюс два очка! Совсем неплохо! Только отдышавшись, я наконец-то обратил внимание, что Фартовый, а вслед за ним и я, побежали в сторону заснеженного перевала. Почему не в Город Сотен Черепов? Я задал этот вопрос своему более опытному напарнику. Тот, всё ещё тяжело дыша, лишь отмахнулся:

— Оружия нет у нас нормального… Было бы к твоему топору хотя бы ещё что-то, можно было рискнуть. А так… ткань набрали, утеплимся. Перейдём снежный перевал. И посмотрим, что там за город. Не верю я, что там живут убивающие всех встречных оборотни. Как-то ведь люди про них узнали и сумели рассказать?

Я согласно кивнул и по совету Фартового присел убрать скомканные занавески в рюкзак. Расстегнул ремешки и… самого удара по голове я не заметил, как и не почувствовал боли. Лишь увидел почему-то со стороны, как оседает моё тело с проломленной головой. Фартовый же брезгливо отбросил окровавленный булыжник и присел рядом с моим трупом. Произнёс с довольной интонацией: «Самое быстрое убийство. Надо же! Забавное достижение».

Несколько секунд он рылся в моём рюкзаке, затем матюгнулся и заорал по-звериному:

— На хрен мне твои сахар и гвозди, Сержант?! Почему я не могу твою куртку, топор и остальные предметы взять???

По-видимому, в лут выпало совсем немногое. Чем занимался дальше мой убийца, я уже не видел. Картинка быстро темнела, наконец перед глазами на чёрном фоне загорелась ярко-красная надпись:

Ваш персонаж погиб! Первая смерть из десяти возможных в этом мире. Возрождение будет доступно через пятнадцать минут.

Получено достижение: Самая быстрая смерть. Ваш персонаж погиб на 51-ой секунде пребывания в новом мире.

Известность повышена до 1.


Глава четвёртая. У меня лапки!!!


Никогда в жизни не испытывал настолько сильного шока. Я теперь кот, точнее маленький котёнок!!! Причём у меня появился человек-хозяин с именем, которое я сам ещё недавно носил! В это очень сложно было поверить, а ещё труднее смириться и принять. Я пробовал выйти в новый мир, чтобы своими глазами убедиться в реальности таких перемен, но раз за разом перед глазами возникала одна и та же надпись:

ВНИМАНИЕ!!! Вы — зависимый от хозяина питомец и не можете войти в игровой мир, пока ваш хозяин не находится в нём.

Я выл от бессилия и надеялся, что всё это лишь дурной сон, после которого я проснусь в своём привычном человеческом теле. Но единственное, что мог сейчас, это просматривать информацию о своём персонаже. С экрана характеристик на меня смотрел рыжий лохматый котёнок с перебитой левой задней лапкой, туго обмотанной бинтом.

Имя не определено *

ВНИМАНИЕ!!! Возможно придумывание имени хозяином вплоть до достижения вами 5-го уровня.

В противном случае будет выбрано по умолчанию имя «Васька».

Котёнок. Самец. Питомец Андрея Бестужева-Кислякова

1-ый уровень. Класс не определён

ВНИМАНИЕ!!! Игровой класс устанавливается автоматически на 10-ом уровне на основании приобретённых навыков и стиля игры. В дальнейшем вплоть до достижения 25-го уровня возможно уточнение/корректировка класса. После достижения 25-го уровня смена игрового класса невозможна, несовместимые с игровым классом навыки становятся недоступными для получения.

Предполагаемый на текущий момент класс: Озорник, Плакса, Охотник на птиц

Характеристики персонажа:

Сила 8 (-30 % наносимого в ближнем бою урона)

Ловкость 20 (+30 % скорость передвижения, +30 % скорость реакции, +30 % точность действий) * Высокий показатель параметра Ловкость даёт вашему персонажу особые способности (временно неактивно)

** Из-за полученной травмы Ловкость временно снижена до 18, получаемые от показателя Ловкость бонусы снижены

Интеллект 18 Высокий для существа вида «кот» показатель Интеллекта позволяет видеть расширенные характеристики существ и предметов, а также даёт дополнительную информацию о навыках и игровых классах

Восприятие 18 (+20 % дальность обзора, слуха, чутья)

Телосложение 14 эффектов нет

Модификатор удачи -3 * Крайне низкий показатель параметра Удача даёт вашему персонажу особые способности

ВНИМАНИЕ!!! Возможно перераспределение не более трёх единиц характеристик

Параметры персонажа:

Очков здоровья 61 из 61

Очков выносливости 138 из 138

Очков магии 0 из 0

Переносимый груз 1 кг * Инвентарь заблокирован

Использовано мутагенов 0

Известность 0

Навыки персонажа

Рукопашный бой 1 * мутагены не использованы

Внимание!!! Выбран 1 из 6 возможных на 1-ом уровне навыков

Особые способности персонажа:

Маленький зверёк * прирождённая способность существ вашего вида

+30 % защита от холода из-за меха. Существа крупных и особо крупных размеров игнорируют вас

Живучая тварь * способность доступна существам с резко отрицательной Удачей

+10 % сопротивление холоду, жаре, ядам, радиации и другим агрессивным воздействиям

Ночной хищник * прирождённая способность существ вашего вида

Отсутствует штраф к дальности обзора ночью, автоматический Бесшумный Шаг ночью

В качестве еды вам не подходит растительная пища

Всеобщий любимец * прирождённая способность существ вашего вида

+20 к реакции любых кошачьих, +20 к реакции мужчин, +50 к реакции женщин всех разумных рас.

Вплоть до достижения 10-го уровня абсолютная защита от агрессии любых кошачьих

Когтистые лапки * прирождённая способность существ вашего вида

10 % шанс при ударе вызвать у врага кровотечение

Невозможность использования инструментов

Вездесущая тварь * способность доступна существам с показателем Ловкости от 20+ **

Способность взбираться по вертикальным поверхностям, проникать в узкие проёмы и щели, преодолевать прыжком расстояние до десятикратной длины своего тела

** Способность временно неактивна из-за травмы, время восстановления 30 дней

И что мне делать со всем этим??? Уповать на то, что это всего лишь дурной сон, и я проснусь человеком? Но что, если этого не случится никогда? Мне придётся играть ЭТИМ???

Чуть успокоившись, я уже внимательнее вчитался в характеристики доставшегося мне зверька. Мдаа… Не боец, мягко говоря. С таким громадным штрафом минус 30 % к наносимому когтями и зубами дамагу мой котёнок едва ли способен был хоть с кем-то справиться в одиночку, и десятипроцентная вероятность вызвать у противника кровотечение тут не сильно-то помогала. Напрашивалось подкачать Силу за счёт каких-либо других характеристик, чтобы улучшить боевые возможности. Я попробовал добавить единичку к Силе за счёт Ловкости (благо до подтверждения действий варьировать характеристики возможно было как угодно) и выяснил, что каждое дополнительное очко к Силе добавляет +5 % к наносимому в ближнем бою урону. Это значило, что даже максимально возможные три добавленные очка к Силе в итоге лишь уменьшат штраф до минус 15 %… Не слишком-то обнадёживающий результат. Тем более что я обратил внимание на другую проблему моего персонажа: крайне низкий модификатор Удачи котёнка. Чем это мне грозит?

Модификатор Удачи персонажа влияет на шанс попадания при стрельбе из любых типов дальнобойного оружия, на возможность получения травмы при падении или получении урона, на выигрыш в азартных играх, на нанесение противнику критического повреждения. Модификатор Удачи не влияет на шанс обнаружения трофеев, но с какой-то вероятностью увеличивает ценность находки.

Текущее значение Модификатора Удачи означает штраф -3 к любым проверкам на парирование, уклонение, сохранение равновесия, получение травмы, нанесение критического урона, а также означает повышенную вероятность случайных негативных событий.

Дальнобойное оружие, как и участие в азартных играх, меня в теле котёнка совершенно не интересовали. В когтистых лапках не удержишь лук или ружьё, как и колоду карт. Но вот штраф минус три к любым проверкам на Ловкость, а также «повышенная вероятность негативных событий» откровенно пугали. Я попробовал добавить единичку к Удаче за счёт Ловкости. Штраф ко всем проверкам снизился до минус двух, но одновременно пропало особое свойство «Вездесущая Тварь». Хотя последнее было не настолько уж страшным, поскольку из-за травмы лапы мой котёнок ещё месяц не мог карабкаться по деревьям и далеко прыгать. За целый же месяц игры с таким жутким штрафом к Удаче, подозреваю, котёнок получил бы кучу новых травм, так что особое свойство «Вездесущая Тварь» всё равно бы не заработало.

Ещё одно вложенное очко уменьшало штраф ко всем проверкам до минус одного, но одновременно с этим пропало и особое свойство «Живучая Тварь», дающее моему персонажу десятипроцентную защиту от холода, жары и прочих агрессивных воздействий. Пожалуй нет, это полезное свойство хотелось бы сохранить.

Я вернул распределённые очки на место и продолжил «баловаться» с характеристиками персонажа, пока ещё не подтверждая изменения и просто изучая последствия. Так, увеличение и уменьшение Телосложения, соответственно, увеличивало и уменьшало запас Очков Здоровья, а также Очков Выносливости. Ну, в общем-то, это было предсказуемо.

Но тут…

ВНИМАНИЕ!!! Произошло изменение описания вашего персонажа!

Теперь вы: Котёнок. Самец. Питомец Сержанта

Что случилось??? Я совершенно не понимал причины таких изменений. Мой игровой хозяин подарил своего питомца кому-то? Или… тут я усмехнулся хищной улыбкой чеширского кота, поскольку догадался, что именно произошло. Кто бы ни играл за моё человеческое тело, он сразу же избавился от пафосной двойной «дворянской» фамилии и сменил игровой ник на «Сержант». Кстати, лично я бы именно так и поступил.

Хм… Что там говорил незнакомец в баре? «Два разных характера — это может быть интересно» и «Не забудьте взять котёнка». Кажется, я догадался, зачем требовалось брать с собой котёнка. Тело маленького зверька стало моей тюрьмой! А за человека-хозяина, как бы странно это ни звучало, играл тоже я!

Я попробовал закрыть окошко характеристик, чтобы убедиться в том, что Сержант — это я сам. Но…

ВНИМАНИЕ!!! Вы — зависимый от хозяина питомец и не можете войти в игровой мир, пока ваш хозяин не находится в нём.

Чёрт! Когда же мне позволят войти в игру? Я снова вернулся к характеристикам персонажа. На этот раз экспериментировал с Интеллектом. Уменьшение параметра Интеллект на одно, и даже на два очка в явном виде никак не проявлялось. Уменьшение же на три очка до 15 убрало надпись о высоком для существа вида «кот» показателе, да и подсказки-описания ко всем характеристикам и навыкам стали лаконичнее. А если, наоборот, ещё больше увеличить Интеллект?

Интеллект девятнадцать. Никаких видимых изменений, разве что чуть упало количество Очков Выносливости (подозреваю, что из-за уменьшения Ловкости, от которой я «отщипнул» очко). Интеллект двадцать. Осталось ещё меньше Очков Выносливости, но зато…

Оба-на! У котёнка под разноцветными полосками жизни, усталости и голода появилась ещё одна, на этот раз синяя! Всплывшая подсказка сообщила, что передо мной шкала Очков Магии. Всего три Очка Магии. Мало. Даже очень мало. Но это только начало!!!

Одновременно с этим в таблице моего персонажа появилась строчка об ещё одном особом свойстве:

Маг-самоучка * способность доступна существам с показателем Интеллекта от 20+

Способность использовать Очки Магии для сотворения изученных заклинаний выбранного раздела магии.

ВНИМАНИЕ!!! Требуется наличие у персонажа соответствующего навыка

Вот она — возможность моему котёнку сражаться не только слабыми когтями и зубами! Чувствуя, что нахожусь на правильном пути, я ознакомился с возможными для изучения котёнком разделами магии.

Магия Иллюзий. Магия Лечения. Магия Проклятий. Магия Превращений. Магия стихий.

Ещё два раздела (Магия Вызова и Магия Смерти) были для меня почему-то неактивными. Не знаю уж по какой причине. Возможно, этот мир имел какие-то ограничения по балансу и не предполагал существование вызывающего жутких демонов или рассылающего смерть направо-налево милого и безобидного на вид домашнего питомца. Ну ладно, и пяти имеющихся разделов магии мне более чем хватит. Хотя… вот же чёрт!

Для использования каждого раздела магии требовалось наличие у персонажа соответствующего навыка. Но главная проблема состояла в том, что эти навыки были между собой несовместимы! Я мог выбрать только один из пяти! Не, ну так нечестно!

Хотелось всё. И пускать огненные файерболы во врагов. И лечить себя и своих друзей. И вызывать коварные иллюзии. И превращаться из безобидного котёнка в нечто большое и опасное. Но после долгого изучения предлагаемых заклинаний я всё же остановился на Магии Проклятий!

Ослабить врага. Затормозить врага. Вызвать у врага болезнь.

Эти заклинания были доступны сразу же на 1-ом уровне, хотя использование последнего требовало аж пяти Очков Магии при моих всего трёх. Тем не менее, свой выбор я сделал:

Уменьшить Ловкость с 20 до 18, высвободив таким образом два очка характеристик. Прощай полезное свойство «Вездесущая тварь», придётся обходиться без тебя. Да и временно из-за травмы лапы эффективная Ловкость котёнка будет всего 16. Ещё одно очко характеристик возьмём за счёт уменьшения Восприятия до 17 (да, на 5 % упала дальность чутья, слуха и обзора, но это некритично). Главное, получили три возможных для изменения характеристик персонажа очка.

Первым делом поднимаем Интеллект с 18 до 20! Есть полоска магии! Встречайте в новом мире пушистого мага-котёнка! И наконец, последним очком характеристик Модификатор Удачи поднимаем с минус 3 до минус 2, чтобы будущему грозе всех врагов жить стало хоть чуточку полегче!

Получен навык Магия Проклятий первый уровень.

Выбор второго раздела магии возможен только на 10-ом уровне персонажа.

Выбрано 2 из 6 возможных на 1-ом уровне персонажа навыков.

Исчез возможный для дальнейшего выбора класс Плакса.

Добавился возможный для дальнейшего выбора класс Проклинатель.

Я вчитался в строки текста и довольно заурчал — другие разделы магии для котёнка вовсе не закрыты, просто для их изучения ещё не настало время. Придётся ждать десятого уровня. Так, начало положено. Теперь я хотел разобраться с полезными для своего котёнка навыками, но именно в этот момент меня выдернуло в новый мир! Наконец-то!

ВНИМАНИЕ!!! Мир опасен и труден! Тот игрок, кто без единой смерти переживёт первые сутки в новом мире, получит +2 очка характеристик персонажа!

О, приятный бонус! Нужно будет постараться его получить. Вот только где это я??? Зима… Ночь… Заснеженный лес… Сугробы такие, что маленький пушистый зверёк проваливался в них с головой. Стоп. Голоса? Да, точно! Где-то впереди разговаривали люди! Подпрыгивая и проваливаясь в рыхлый снег, я поскакал на голос. Почти уже достиг говорящих, но тут…

Неопрятный бандит, осмотревшись по сторонам и не заметив крохотного котёнка, размахнулся и с силой стукнул камнем по темечку сидящего на корточках молодого парня! Он его убил!!! Я аж замер от увиденного.

ВНИМАНИЕ!!! Ваш хозяин Сержант погиб. Воскрешение будет возможно через пятнадцать минут. Желаете переместиться к точке возрождения хозяина?


Глава пятая. Первая встреча


Да, я пожелал переместиться к точке респа — не хватало ещё потерять своё человеческое тело в этом огромном неизведанном мире! Оно мне было нужно, поскольку я рассчитывал когда-нибудь найти способ вернуть человеческий облик, а потому следовало держаться поближе к Сержанту. Хотя, честно говоря, своим хозяином я был сильно разочарован — ну как он мог настолько слепо довериться и повернуться спиной к убившему его опасному типу?

Один миг, и пейзаж вокруг сменился. Тоже ночь, но уже вместо леса тёмные скалы и покрытые снегом валуны. А ещё пронизывающий до костей ледяной ветер. Я моментально встопорщил шерсть и впервые обрадовался своему новому обличию — густой рыжий мех хорошо защищал крохотного котёнка от холода. А ещё промелькнула надпись об автоматически включившейся способности Бесшумный Шаг. Да, сейчас стояла ночь — идеальное для котов время.

В пять прыжков, уже приноровившись не очень-то полагаться при движении на больную лапу, я взобрался на ближайший большой валун и осмотрелся. Гористая местность. Ни одного деревца или кустика. Вокруг, насколько хватало глаз, были лишь камни и снег. Мне что, целых пятнадцать минут сидеть на одном месте и ждать, пока возродится человек?

Я задрал морду вверх. Жаль, что несущиеся но небу рваные тучи не позволяли рассмотреть звёзды. Так я хоть сумел бы сориентироваться или по крайней мере понять, знакомые ли на небе созвездия. То, что луны на небе не было, своим кошачьим зрением я видел даже сквозь пелену облаков. Вот только пока что не понимал, сегодня новолуние или в этом новом мире вообще нет луны? Я рассматривал горный склон, пытаясь для себя понять, куда тут вообще идти. Едва ли выше по склону — там наверняка ветер ещё более холодный и пронизывающий. Даже мех меня не спасёт.

Стоп! Мне показалось, или что-то мелькнуло вдали меж камней? Нечто тёмное и стремительное, я заметил лишь быстрое смазанное движение. Скорее всего почудилось. Тем не менее, я напряжённо всматривался в темноту, а заодно встопорщил ушки, пытаясь уловить какие-либо звуки. И только потому сперва уловил звук покатившегося камня, а ещё через секунду мелькнувший на краткий миг отблеск жёлтых глаз на фоне чёрной скалы. Там в ночи кто-то двигался! Какой-то зверь! И он, судя по всему, меня заметил!

Как я не напрудил от страха в этот момент, не знаю… Причём гораздо больше самого зверя меня испугало то, что я его моментально потерял из виду, и опасный сосед мог находиться где угодно!

Выбрать возможный для изучения навык Зоркий Глаз?

Выбрать возможный для изучения навык Чуткое Ухо?

Выбрать возможный для изучения навык Острый Нюх?

Я бегло прочёл информацию об этих навыках. Первый, как нетрудно было догадаться, улучшал дальность обзора, а заодно увеличивал шанс обнаружения существ и скрытых предметов. Второй увеличивал радиус слуха и также увеличивал шанс обнаружения живых существ. Третий, соответственно, улучшал обоняние и также увеличивал шанс обнаружения существ. По идее, отыгрывай я роль обычного кота-хищника, требовалось брать все три навыка. Вот только нужно ли это котёнку-магу, каким я хотел видеть своего персонажа в игре? Не потребуются ли мне более нужные для выживания навыки?

Хотя выбрать что-то одно из предложенных трёх вариантов действительно не помешало бы. Моё Восприятие 17 вовсе не гарантировало обнаружение опасного врага первым, а с хромой лапкой шансов сбежать от опасности было крайне немного. Что улучшить? Зрение, слух или нюх? Я остановился на улучшении слуха — умение обнаруживать врага в полной темноте или за препятствием может не раз пригодиться и спасти мне жизнь.

Получен навык Чуткое Ухо первый уровень.

Выбрано 3 из 6 возможных на первом уровне персонажа навыков.

И тут моё сердце от испуга едва не выпрыгнуло из груди, поскольку буквально в полуметре от себя я обнаружил внимательно меня рассматривающего и обнюхивающего огромного зубастого зверя! От неожиданности и испуга я даже вскрикнул. Точнее, жалобно пискнул. Хотя почти сразу сообразил, что передо мной пума — по сути, большая кошка, а значит моему котёнку вплоть до 10-го уровня абсолютно не страшная.

Химероидная Пума. Самка. 78-ой уровень.

У пумы была странная тёмного цвета шерсть. Не то слипшаяся, не то шерстью в привычном смысле это даже и не являлось. Какая-то вуаль покрывающей зверя тьмы. Шевелящаяся, неприятная, от неё хотелось поскорее отвернуться. Видимо, своего рода магия, заставляющая жертву смотреть в другую сторону.

Тем не менее, я пересилил себя и уже совершенно безбоязненно разглядывая ночную гостью. Даже заглянул ей в пасть, с уважением осматривая ряды острых зазубренных зубов, когда пума приоткрыла челюсти. А между тем Химероидная Пума наклонилась и осторожно прихватила меня зубами за загривок. Больно не было, скорее обидно, что с моим собственным мнением зверь нисколько не собирался считаться. Полсотни прыжков куда-то в темноту, затем узкий лаз, и Химероидная Пума разжала свою страшную пасть, аккуратно положив меня в неглубокую устланную сухой травой яму меж трёх огромных валунов, прикрывающих убежище от снега и ветра.

А ещё тут в норе имелось другое существо!

Детёныш Химероидной Пумы. Самка. 1-ый уровень.

Тёмное пушистое создание в полтора раза крупнее меня, ещё слепое и абсолютно беспомощное. При появлении матери этот котёнок жалобно заскулил и пополз к ней.

Не успел я осмотреться на этом месте, как самка плюхнулась рядом, позволив детёнышу присосаться. А затем своей мордой начав настойчиво подталкивать и меня к соскам на её животе. Я упирался всеми четырьмя лапами. Нет, меня не нужно кормить молоком! Я уже взрослый! По-видимому, пума и сама это поняла, так как встала и растворилась в ночи. Слепой детёныш вращал мордашкой, пытаясь понять, куда делать кормилица.

Но уже через минуту заботливая мамаша вернулась, принеся задушенное покрытое одновременно мехом и иголками существо — не то колючую крысу, но то давно не посещавшего парикмахерскую маленького ёжика. И вот тут уж избежать насильственного кормления мне не удалось — излишне заботливая мамаша сердилась и грозно рычала на меня, когда я брезгливо отворачивал мордашку от окровавленной добычи, даже весьма болезненно укусила. Эх, была ни была! Я поборол отвращение и впился зубками в горячее кровоточащее мясо.

Эээ… А ничего на вкус! По-видимому, мои гастрономические пристрастия решительно изменились — человеком я бы ни за что не стал жрать сырое мясо. Но котёнку эта пища однозначно нравилась! Я с довольным урчанием рвал горячую ещё плоть зубами и слизывал капельки крови. Более того, заметил, что с каждым проглоченным кусочком у меня понемногу заполняется шкала прогресса до следующего уровня. Похоже, вёл я себя правильно, игровые алгоритмы одобряли такое поведение. А ещё…

Получен временный эффект: защита от холода улучшена на +25.

Время действия эффекта 6 часов.

Вот теперь совсем хорошо! После того, как я насытился свежим мясом, мне был не страшен любой мороз. Но… что это? Я навострил ушки и услышал человеческие голоса. А ещё скрип снега. Двое. Нет, трое людей проходили поблизости. Химероидная Пума тоже подняла морду и прислушалась.

Навык Чуткое Ухо повышен до второго уровня!

— … да кого вообще [скрыто цензурой], что эти двое не захотели идти добровольно? Приказ был хватать всех. Они пошли к перевалу, так что перехватим у спуска!

— Тем более, что у парня были хорошие берцы и куртка. Сразу предупреждаю — себе возьму!

— Так тебе ТОПОР и разрешит сразу две ценные вещи взять! Одну может быть, и то только если обоих беглецов приволочём.

— Ну тогда берцы выберу. А то мои «говнодавы» давно развалились. Я уже [скрыто цензурой] подошву подвязывать!

— Заткнитесь оба! Орёте так, что за километр слышно. Тут где-то уже совсем рядом граница зоны, хищники могут водиться. Да и ночь ещё не прошла. Как бы нам на бестий не нарваться.

Навык Чуткое Ухо повышен до третьего уровня!

Получен второй уровень персонажа!

Получите награду: три очка навыков и одно очко мутации.

Ух ты, второй уровень! Нужно будет, как выпадет свободная минута, заняться изучением изменившихся характеристик моего котёнка и распределить причитающиеся очки. Сейчас было немного не до того. Голоса и звуки шагов между тем удалялись, вскоре я уже перестал их слышать.

Я не знал, кто такой ТОПОР, и про каких двух беглецов они говорили. Хотя, если подумать… берцы, хорошая куртка, молодой парень… Уж не про меня ли они говорили? Точнее, про Сержанта? Тогда беглецы, скорее всего, Сержант и его убийца. Ведь преследователи не знали, что тот бандит убил моего хозяина. Но кто тогда эти трое?

Химероидная Пума выждала ещё с полминуты и едва видимой тенью скользнула к выходу из логова. По хищному блеску её глаз я почему-то сразу догадался, что этой троице людей не суждено сегодня дойти до спуска с горного перевала. Слишком уж близко эти люди подошли к её логову, они могли заметить следы, а потому осторожная самка не могла отпустить их живыми.

Сам же я, воспользовавшись отсутствием навязчивой няньки, выбрался из ямы и со всех ног кинулся обратно, благо цепочку следов Химероидной Пумы разобрать было действительно несложно. Но это крупному зверю хватило полсотни прыжков, маленькому же котёнку на обратный путь потребовалось минут пять.

Я только-только вскарабкался на камень, с которого совсем недавно обозревал окрестности, как вдруг с болезненным стоном в паре шагов от меня прямо из воздуха материализовался… я сам, только в человеческом обличии. Какой же я громадный с точки зрения котёнка!

— Наконец-то! Надеюсь, у тебя хватит ума рассмотреть следы тут на снегу и не пойти в сторону опасного хищника? — крикнул я человеку, и молодой парень обернулся на писк.

Удивлённо посмотрел на меня, затем улыбнулся, нагнулся и подхватил котёнка на руки.

— Так вот ты где, дурачок! А я-то думал, что ты в том мире остался. Ух ты, везёт же тебе, сразу второй уровень! Хорошо быть котёнком — ни тебе забот, ни проблем, сиди и мяукай. А мне вот теперь голову ломать, куда это я попал, и как этой задницы выбираться к людям. Ну да ладно, пошли вместе, — Сержант посадил меня к себе на плечо, и я вцепился когтями в куртку. — Вдвоём веселее!

Не уверен, что человек разглядел следы пантеры и оттого предпринял меры предосторожности, дабы не встретиться с когтистым зверем. Однако двинулся Сержант всё же в другую сторону — перпендикулярно цепочке следов стал карабкаться всё выше и выше по склону. Ветер тут действительно становился всё более холодным и пронзительным, да и видимость сильно снизилась, когда мы поднялись на уровень туч. Но мой хозяин, зябко потирая руки, упорно продолжал взбираться всё выше.

— Ты куда лезешь выше, балбес? Замёрзнешь же! — попытался было образумить я Сержанта, но человек истолковал моё возмущённое мяуканье по-своему.

Он снял котёнка с плеча и заботливо укрыл от холода, убрав за пазуху. При этом, видимо желая выговориться, даже заговорил со мной:

— Мёрзнешь, малыш? Знаю, самому тоже холодно. Ничего, потерпи, немного осталось. Мы правильно идём, на восток. ТОПОР говорил нам, новичкам, что горный перевал находится на востоке. А я по компасу иду, так что не собьёмся!

Странное и нелогичное на первый взгляд поведение человека стало мне понятным. Сержант, оказывается, шёл в строго выбранном направлении, желая пересечь восточный горный перевал. И с компасом-то, конечно, надёжно. Но я всё равно задумался и нашёл как минимум три ошибки в логике своего хозяина.

Во-первых, откуда уверенность, что магнитные полюса тут в новом мире расположены также, как и на нашей матушке-Земле? Старый земной компас тут мог безбожно врать. Во-вторых, некий ТОПОР (даже если и говорил правду) указывал направление на восток из какой-то совершенно другой точки, и вовсе необязательно с точки воскрешения Сержанта это направление на восток сохранялось. Ну и, в-третьих, мы сейчас находились в горах, где нередки магнитные аномалии. Железосодержащие породы вносят коррективы в работу компаса, так что со стопроцентной уверенностью говорить про правильность направления тут в горах нельзя.

И, в-четвёртых, — я высунул мордашку из куртки и осмотрелся, — ну видно ж, что светает вон в той стороне! Вовсе не туда, куда мы идём!!! Э… что такое?

Поведение Сержанта действительно изменилось. Человек резко остановился, затем пошёл в другую сторону и присел, разглядывая совсем свежие ещё не припорошенные снегом следы. Цепочка следов тянулась по горному склону на восток. На «правильный» восток, а вовсе не туда, куда мы раньше шли.

— Знакомые сапоги… — проговорил человек вслух задумчиво, после чего потянулся за топором и взял его в руки. — Ну, Фартовый, за всё мне ответишь! Да, навык Выслеживание будет как раз в тему! Беру!

Похоже, намечалась драка! Сержант, словно почуявшая добычу гончая, забыл об усталости и холоде, с топором в руке побежав вдоль цепочки следов. Я же выбрался из-за пазухи и снова вскарабкался на плечо хозяина — вот и выпадет вскоре первая возможность проявить себя как Магу-Проклинателю. Нужно же помогать своему человеку, чтобы Сержант не получил уже вторую смерть за самую первую ночь в новом мире!


Глава шестая. Возмездие за подлость


Повезло! Нет, действительно повезло! Наверное, само провидение было на моей стороне, позволив обнаружить следы подлого убийцы в этом бескрайнем мире, да ещё тёмной ночью. Лишь слегка припорошенные идущим лёгким снежком, а значит совсем недавно Фартовый тут проходил, буквально минут семь-десять назад.

Навык Выслеживание повышен до второго уровня!

Навык Зоркий глаз повышен до четвёртого уровня!

Получен второй уровень персонажа!

Получите награду: три очка навыков и одно очко мутации.

Отлично! Второй уровень! Я открыл характеристики Сержанта и посмотрел на произошедшие изменения. Количество хитпоинтов увеличилось со 132 до 144. Максимальное количество Очков выносливости возросло со 187 до 204, хотя сейчас их реальное количество составляло менее ста — мой персонаж заметно устал быстро передвигаться холодной ночью по глубокому снегу, даже дыхание сбилось. Нужно будет слегка отдохнуть перед встречей с опасным убийцей. Я уже выяснил, что размахивание тяжёлым топором тратило энергию, а потому как бы мне не оказаться беспомощным в самый ответственный момент.

Я перешёл c быстрой ходьбы на обычный шаг. Цепочка следов Фартового прекрасно просматривалась, к тому же шёл он бесхитростно просто по прямой, даже не пытаясь крутить петли и запутывать следы. Так что не уйдёт от меня, несмотря на ночь и усиливающийся снег. Стоп! Я резко остановился и прислушался. Почудилось? Или действительно откуда-то снизу с подножия склона донёсся резко оборвавшийся вскрик? Я постоял секунд десять, но ничего подозрительного больше не услышал и продолжил преследование.

Фартового я увидел внезапно за очередным поворотом причудливо петляющей меж скал цепочки следов. Прежде всего, заметил яркий свет факела в ночи, а лишь затем рассмотрел несущего его человека. Мой убийца, держа факел в левой руке, устало брёл по горному склону, обходя заснеженные валуны и опираясь на импровизированное копьё, созданное из длинной прямой палки и примотанного к ней полосками ткани стального прута. У Фартового тоже был второй уровень, как у меня самого. Я резко прибавил скорость, сокращая расстояние.

Выбрать возможный для изучения навык Спринтер?

Я отмахнулся — возможно, и полезный навык, вот только не до него было сейчас! Меня и моего убийцу разделяло всего метров тридцать. Причём Фартовый похоже услышал скрип снега и обернулся, всматриваясь во тьму. И он меня увидел!

Бандит моментально отшвырнул факел во тьму и бросился бежать. Я тут же со всех ног ринулся за ним. Но при всём своём старании никак не мог сократить разделяющую нас дистанцию в два десятка шагов. Что за ерунда? Я — молодой атлетического сложения парень, а он сорокалетний мужик, заметно потрёпанный жизнью, а также ослабленный алкоголем и нездоровым образом жизни. Тем не менее, скорость бега у нас была одинаковой! На Земле такое было едва ли возможно, но здесь мы оказались в равных условиях. Чёртовы игровые правила! Оставалось уповать лишь на то, что энергия у Фартового закончится раньше, чем у меня.

Сидящий у меня на плече котёнок вцепился когтями в куртку и запищал — видимо, его испугала такая бешеная гонка в ночи, когда мы неслись, не разбирая дороги и рискуя разбиться, поскользнувшись на заснеженных камнях. И вдруг Фартовый начал сдавать! Да, несомненно, мой противник стал передвигаться медленнее! Ура! Похоже, у него закончилась энергия! У меня самого от Очков выносливости осталось менее двадцати единиц — хорошо, если хватит на два удара топором. Тем не менее я не останавливался, спеша сократить дистанцию.

Чёрт! Матёрый уголовник метнул в меня своё копьё! Причём из-за темноты я не успел заметить эти приготовления и увернуться. Брошенный снаряд больно ударил меня в правое плечо.

Получен урон 27 (колющий урон 32 минус броня 5)

Выбрать возможный для изучения навык Уклонение?

Плоска жизни просела процентов на двадцать. Мне повезло в том, что стальной прут, служивший наконечником метального снаряда, не был заострён и потому не пробил куртку. Да, синяк будет знатный, но это ерунда! Регенерация из-за моего высокого Телосложения всё залечит за каких-то полчаса. Я же своего шанса не упустил — настигнув, наконец, своего врага, обрушил топор Фартовому прямо на голову!

Навык Рукопашный бой повышен до второго уровня!

Получен третий уровень персонажа!

Получите награду: три очка навыков и одно очко мутации.

Ух, едва хватило энергии! Я устало присел прямо на снег рядом с окровавленным трупом убитого врага, руки у меня дрожали. Прислушался к своим чувствам — всё-таки мне впервые довелось убить человека. И понял, что нисколько не жалею о содеянном — Фартовый сам выбрал такую судьбу, подло атаковав и убив меня со спины. Я лишь отомстил ему.

Чуть успокоившись, наклонился к окровавленному телу, собираясь осмотреть его в поисках выпавших трофеев. И испугано вздрогнул, обнаружив в трёх шагах от себя присевшую возле трупа девчонку! Эта нахалка, вне всякого сомнения, собиралась облутать мою добычу!

Юля Синицына. Человек. Женщина. Предполагаемый класс: Разведчик. 5-ый уровень

На вид девчонке было всего лет двенадцать-тринадцать, одета в джинсовый костюм и кроссовки, но более всего меня поразила её полупрозрачность. Она вообще живой человек или призрак? Или это так проявляется какой-то навык? Увидев, что обнаружена, девчонка испуганно отпрыгнула в сторону и быстро убежала в темноту. Я почти сразу потерял её из вида и лишь удивлённо всматривался во тьму. Что это вообще было?!

А между тем в лут с трупа Фартового выпали всё те же гвозди и килограммовая пачка сахара. А в его инвентаре лежало несколько кусков сырого мяса (мне даже противно было задумываться, какого происхождения). Хорошие сапоги, к сожалению, не дропнулись.

Мясо сомнительного происхождения я брать не стал. Зато подобрал и осмотрел импровизированное копьё, которое запустил в меня уголовник. Небрежная работа, прямо скажем, но в целом идея была правильная. Древко бы только покрепче и подлиннее найти, надёжнее закрепить штырь и заточить его напильником. Я решил прихватить оружие с собой.

Всё, с противником и трофеями разобрался. Теперь настало время рассмотреть предложенные игровой системой навыки. «Спринтер», как я тут же выяснил из игровой справки, давал повышенную скорость передвижения, на +1 % за каждый уровень навыка. Почему бы и нет? Позволит в будущем избежать ситуаций, когда я не могу догнать противника. Беру!

Получен навык Спринтер первый уровень.

Выбрано 4 из 6 возможных на третьем уровне персонажа навыков.

Теперь Уклонение. Описание этого навыка в справке было нечётким, из него я так и не понял, что конкретно увеличивалось, имелись лишь общие слова про увеличенный шанс увернуться от ударов, ловушек и прочих опасностей. Причём влияющими на успешность использования данного навыка характеристиками были указаны Восприятие и Ловкость. И если ко второй из этих характеристик у меня претензий не было — Ловкость 18 считалась высокой для персонажа моего уровня, то вот Восприятие 12 откровенно подкачало. В результате я так и не решился выбрать себе Уклонение — с моим низким Восприятием о ловушке я буду знать, лишь угодив в неё, и уклоняться будет уже поздно. Да и столь поспешный набор навыков тоже нужно было приостановить — ещё играть особо не начал, а уже почти весь лимит навыков выбрал.

Я отдохнул, восстановил энергию и осмотрелся. В ходе преследования Фартового несколько сбился с пути, так что теперь нужно было сориентироваться, в какую сторону идти. Компас направление на восток показывал в сторону ближайшего горного пика, что было несколько странным — непохоже, чтобы там был удобный перевал через горный хребет. Да и светать стало почему-то стало совершенно в другой стороне — на северо-западе, если судить по компасу. Странно. В результате я двинулся вообще в третью сторону — вниз по пологому заснеженному склону, поскольку тут наверху было слишком холодно и ветрено, и мой Сержант начал уже замерзать, несмотря на нормальную утеплённую одежду.

Я успел пройти с полкилометра в выбранном направлении, постепенно спускаясь всё ниже и оказавшись уже в зоне редкого заснеженного леса, как вдруг путь мне преградила проявившаяся из темноты уже виденная ранее девчонка Юля:

— Не стоит туда ходить, Сержант! Там внизу в кустах стая волков-людоедов, я вчера уже один раз там погибла.

Оснований верить этой незнакомке у меня не было — хватит, доверился уже один раз первому встречному! Но всё равно я остановился. Опасности пока что не видел, лишь смутно различил вдалеке большие чёрные пятна, переходящие в единую тёмную область — видимо, те самые описанные девчонкой кусты. Но и пренебрегать предостережением тоже было глупо. Поэтому я воспользовался передышкой и попросил девчонку рассказать, кто она такая, и зачем крутится вокруг меня?

— Я погибла вчера, — спокойно ответила Юля, опустив глаза. — Попала в аварию вместе с мамой. Ехали в дождь с дачи, и на встречку прямо нам в лоб вылетел грузовик. Мама страшно закричала, бросила руль, попыталась закрыться руками и… время вдруг остановилось, появился белый свет. Всего в полуметре от нашей легковушки замер «КамАЗ», я даже видела перепуганное лицо водителя грузовика. Странный голос сообщил, что я сейчас умру. И предложил переместить меня в другой мир. Конечно же, я сразу согласилась, и через секунду очнулась в вагоне поезда. Но мамы рядом не оказалось…

Юля не удержалась и всхлипнула, на её лице появились слёзы. По-видимому, девчонку не пугала сама смерть, но вот то, что она осталась совсем одна в этом огромном мире, было непереносимо больно и страшно.

— Я обошла весь вагон, но так и не нашла свою маму. А потом мы приехали, люди вышли. Нас стали обыскивать и грузить в повозки. И вот тогда всё и случилось — кто-то закричал, что это ловушка, и нас везут в рабство. Сразу началась потасовка, непонятно кто и с кем дрался. И тогда ТОПОР, так его звали, выхватил автомат и начал стрелять по толпе. Я стояла вообще в стороне от всей драки, но всё равно получила пулю в живот и упала. Кто-то из работорговцев наклонился надо мной, осмотрел рану и добил меня ударом пики в сердце.

Мда… Жуткая история. Кстати, не зря я насторожился при виде встречающих прибывающий поезд мрачных личностей — это действительно оказались работорговцы. И, получается, моя знакомая Маргарита, как и все остальные пассажиры ночного поезда, попали к ним в лапы. Юля же снова всхлипнула и вытерла слёзы рукавом джинсовой куртки.

— Поплавала рыбкой? — предположил я с усмешкой, желая отвлечь девчонку от грустных мыслей.

Сам я весьма удивился странной мини-игре, в которой после первой смерти мне пришлось побывать рыбёшкой в полном опасностей ручье.

— Да. Конечно, сразу погибла — уже секунде на третьей меня съела чайка. Но за вторую попытку собрала два очка мутации.

Я усмехнулся и рассказал, что со мной случилась абсолютно такая же история. Быстрая смерть от чайки уже секунде на третьей-четвёртой, но затем моя рыбка прожила уже подольше, собрав среди водорослей два ярких шарика — призовые очки мутаций. Только я их пока не тратил — не понял, как использовать.

Кстати, мне показалось, или котёнок прислушивался к нашему с Юлей разговору про первую смерть? Он вылез из-за пазухи и вовсю крутил ушами, ловя каждое слово и будто понимая, о чём мы разговариваем. Появление пушистого котёнка было воспринято Юлей очень позитивно — она даже шагнула ближе, словно собираясь погладить зверька, но в последний момент передумала и снова отошла на безопасное расстояние. Затем продолжила рассказ:

— Я возродилась в лесу, и мне очень повезло, что сумела спрятаться на дереве от прочёсывающих лес головорезов ТОПОРА. Бандиты искали возродившихся и связывали, уводя за собой. Один раз уже погибнув от рук работорговцев, никто больше не сопротивлялся. Я же забралась на дерево, затаилась и взяла навык Скрытность, это меня спасло. Затем до утра сидела на ветках, боясь спуститься — бандиты давно ушли, но внизу бродили… даже не знаю, кто это был, — Юля нервно дёрнула плечами, словно от неприятных воспоминаний. — А потом после рассвета я долго ходила, не зная куда вообще идти. Забралась на гору, откуда был видел вдалеке зелёный лес. Но далеко уходить я не хотела, так как подслушала из разговоров работорговцев, что ночью будет новый поезд. И я… я… хотела…

Юля не договорила, снова разрыдавшись. Но я и так понял, о чём она промолчала — девчонка надеялась, что её мама всё же прибудет в этот новый мир, пусть и с запозданием на сутки. Мне не хотелось расстраивать юное создание, но я понимал, что её встреча с мамой уже никогда не состоится — по-видимому, попавшая в аварию женщина отказалась от предложения рекрутёра, а может ей вообще не предлагали возродиться в другом мире.

— Ты голодная? — сменил я тему, и маленькая собеседница быстро-быстро закивала.

Ещё бы — провести сутки в зимнем лесу, да ещё и в достаточно лёгкой курточке! Я достал плитку шоколада и открыл пачку сухарей, протянул своей собеседнице. Но девчонка почему-то отскочила и заметно напряглась, явно собираясь дать дёру, если я сделаю хоть шаг в её сторону. Она меня явно боялась. Я не стал ещё сильнее пугать ребёнка, положил еду на расстеленную на земле ткань и отошёл.

Предложил подождать, пока соберу валежник или нарублю дров для костра и вскипячу чай, но проголодавшееся дитя начало уминать еду прямо всухомятку. Я же достал из рюкзака скомканные занавески из железнодорожного вагона и предложил Юле напихать ткань под её лёгкую курточку — какая-никакая, но дополнительная защита от холода. Ткань я тоже положил на землю и отошёл.

— После второй смерти будет волчья стая, — поделилась информацией моя ночная собеседница, при этом подобрав подарок и утепляясь. — Нужно будет загонять оленя. Я три очка мутаций получила. С учётом полученных за новые уровни, набрала семь и вложила в Скрытность, усилив этот навык и став менее заметной. После этого стало намного проще жить. А потом я увидела на соседнем холме свет факела и побежала в ту сторону.

Вот и нашлось объяснение её неожиданному появлению возле меня, и такому полупрозрачному виду девчонки. Кстати, сейчас Юля выглядела уже совершенно нормально — то ли прозрачностью можно было управлять, включая/выключая, то ли эффект мутации был совсем недолгим. Я предложил девчонке ещё сухарей, но она отказалась. Теперь, когда моя новая знакомая наелась, нужно было решать, что делать дальше.

— Я собираюсь пройти восточный перевал и выйти в более пригодные для жизни тёплые края, — честно рассказал я о своих планах. — Если хочешь, пойдём вместе!

Но маленькая девчонка не торопилась соглашаться, явно сомневаясь. В целом, неудивительно — наверняка ведь она видела, как я раскроил череп Фартовому, а потому боялась меня и считала опасным. Странно, что Юля вообще решилась подойти к недавнему убийце. Видимо, находилась в совсем безвыходном положении от голода и холода, а может я был единственным человеком, кого она встретила за последние много часов.

— Я не всегда опасный, — проговорил я спокойным тоном. — То, что ты увидела между мной и Фартовым — это законная месть. Просто этот подлый гад сразу по прибытию в новый мир убил меня и ограбил. А потому я хотел с ним поквитаться за удар в спину и мою смерть.

Моя соседка не ответила, лишь выпрямилась, напряжённо всматриваясь куда-то во тьму. Я тоже повернулся в том направлении. Долго не мог понять, что же так насторожило девушку, как вдруг заметил далеко внизу мельтешение теней. И эти тени приближались!

— Волки? — предположил я, на всякий случай беря в правую руку топор.

— Нет, это не волки, — ответила Юля, побелев от страха. — Это гораздо хуже! Ночные бестии! Это из-за них я до самого утра не могла спуститься с дерева. Бежим!!!


Глава седьмая. Ночные твари


— Идиоты! Вы что делаете?! Зачем бежите из леса? — вопил я во всю свою кошачью глотку, безуспешно пытаясь достучаться до сознаний двух поддавшихся панике людей. — Лезьте на деревья, пока есть время! Юля же сама говорила, что ночные твари не умеют карабкаться по веткам!

Мой писк слышали, но не понимали. Сержант вообще достаточно бесцеремонно сграбастал меня своей лапищей и засунул котёнка поглубже за пазуху, боясь потерять питомца при беге по ночному лесу. Жаль, я не успел, а то уж собирался спрыгнуть с хозяина и сам вскарабкаться вверх по стволу. Пусть даже без способности «Вездесущая тварь», позволявшей с лёгкостью взбираться на деревья, и с травмированной задней лапкой, но у меня наверняка получилось бы таким образом спастись от погони. Сейчас же, похоже, мне оставалось лишь разделить судьбу этих двух недальновидных людей, пытающихся убежать на своих двоих от гораздо более стремительных ночных монстров.

— Там впереди совершенно негде укрыться, — услышал я приглушённый плотной курткой запыхавшийся голос Юли. — Голый заснеженный слон. Зря мы вообще из леса выбежали.

— Так сама же сказала бежать! — огрызнулся Сержант и резко остановился. — Мне бежать смысла нет, только Очки Выносливости потрачу, а они потребуются топором махать. Ты же беги, спасайся! Используй свой навык Скрытности и прозрачность! А я задержу монстров, сколько смогу!

Правильный и благородный ход со стороны Сержанта, я одобрительно мяукнул. Незачем погибать обоим, к тому же для девчонки это стало бы уже третьей смертью за неполные два дня. Но, судя по прекратившемуся скрипу снега, Юля тоже остановилась.

Навык Чуткое Ухо повышен до четвёртого уровня!

— Нет, я останусь с тобой, Сержант! Боюсь потерять тебя и снова остаться одной в этом опасном мире! Давай договоримся после возрождения встретиться вон там, — сидя внутри куртки, я не мог видеть, куда указывала девчонка, а между тем это было важно — мне ведь тоже требовалось не потерять эту пару людей!

Я начал карабкаться вверх по одежде, собираясь вылезти из-за пазухи хозяина. А между тем Юля продолжила:

— Эх, сохранись у меня магический артефакт вызова каменного голема, может и удалось бы отбиться от стаи хищников. Вот только я отдала эту светящуюся оранжевую карточку, когда нас обыскивали работорговцы. Может, дашь мне копьё или нож какой? Всяко лучше, чем мне голыми руками сражаться с хищниками.

Мне наконец-то удалось выбраться из-под одежд хозяина, и я высунул мордашку, с жадностью глотнув свежего воздуха. Сержант, ты бы хоть куртку и рубаху постирал, прежде чем меня за пазуху совать! Твоя одежда за эту долгую ночь и бесконечные погони пропахла потом так, что я едва не задохнулся! Ого!

Открывшаяся перед моим взором картина заставила моментально забыть о пережитых не самых приятных минутах под курткой: вдалеке во тьме красными угольками светился десяток пар глаз, и эти опасные огоньки быстро приближались.

Чёрт! У меня Очки Магии до сих пор полностью не восстановились после замедления Фартового и его ослабления. Сейчас магии хватало хорошо если на одну тварь. А между тем мой хозяин и вовсе творил что-то странное — невзирая на приближающуюся опасность, он присел и копался в своём расстёгнутом рюкзаке!

— Где же она… была же тут… А вот она! Юля, сможешь применить?

Сержант выпрямился, демонстрируя юной спутнице синюю светящуюся карточку. Что это вообще? Я с интересом изучил странный предмет.

Артефакт Снежной Бури 33-го уровня (одноразовый)

Для активации необходим Интеллект 18 и выше.

Ух ты! Не знаю, где мой хозяин смог раздобыть такую ценность, но этот одноразовый артефакт действительно мог помочь в нашей ситуации, скрыв от преследующей нас хищной стаи, а то и уничтожив ночных бестий. Понять бы только, как эта вещь работает.

ВНИМАНИЕ!!! Провалена проверка на Удачу.

Ой! Я вообще-то случайно. Вовсе не хотел активировать карточку, просто изучал интересный предмет и тронул когтистой лапкой. Испуганно прижав ушки, я полез обратно под куртку, поскольку вокруг начинало твориться что-то невообразимое — свист ветра оглушал, острые льдинки больно били по мордашке, контрастные тёмному ночному небу белые тучи быстро стекались со всех сторон. Уже укрывшись, я расслышал испуганный крик Юли:

— Возьми меня за руку! Меня уносит ветром! Аааааааааа!!!

Получен третий уровень персонажа!

Получите награду: три очка навыков (суммарно накоплено шесть очков) и одно очко мутации (суммарно накоплено два очка).

Не знаю, что происходило снаружи следующие полчаса, поскольку я фактически оглох от рёва ветра (навык Чуткое Ухо не всегда, оказывается, полезен), а мороз пробирал даже сквозь густую шерсть и куртку Сержанта. Не помогало даже по-прежнему действующая после трапезы в пещере Химероидной Пумы повышенная защита от холода, хитпоинты всё равно медленно утекали. Не критично, по одному-два очка в минуту, но ничего хорошего в этом не было. Хозяину тоже крепко досталось — он едва не окочурился от холода, поскольку свой свитер и даже тёплую рубаху отдал находившейся в самом уязвимом положении Юле. Люди куда-то брели сквозь пургу, не разбирая дороги и давно растратив всю энергию. Из обрывков фраз я слышал только, что «главное уйти как можно дальше от погони, чтобы ночные твари окончательно потеряли след».

Чтобы не терять зря времени во время ледяной бури, я постарался отрешиться от происходящего и изучал возможные для выбора навыки. Я мог добавить ещё три полезных для выживания умения, и этой возможностью нужно было пользоваться. Прежде всего, меня расстраивало критически малое количество Очков Магии котёнка — всего девять единиц на моём третьем уровне, и я искал способы улучшить ситуацию. Присмотрел навык Мистицизм, увеличивающий объём и скорость регенерации маны на 1 % за каждый уровень навыка. Однозначно нужно брать!

Получен навык Мистицизм первого уровня!

Выбрано 4 из 6 возможных на 3-ом уровне персонажа навыков.

Исчез возможный для дальнейшего выбора класс Озорник.

Добавился возможный для дальнейшего выбора класс Спонтанный Маг.

Максимальное количество Очков Магии не изменилось и по-прежнему составляло скромные девять единиц. Что в общем-то не удивительно — рост на один процент слишком незначительный, а дробных значений в игре, по-видимому, не предусмотрено. Но я надеялся, что с ростом навыка эффект всё же начнёт проявляться, и чем дальше, тем сильнее. А ещё я увидел в игровой справке возможность усиления навыка Мистицизм за счёт вложения очков мутаций. Интересно, интересно…

Возможная мутация: Впитать Жертву (стоимость 3 очка мутации, применение требует подготовки и инструментов).

Частичное или полное восполнение шкалы Очков Магии за счёт принесения в жертву на стационарном или переносном алтаре живого существа. Эффект зависит от уровня принесённого в жертву существа.

Интересная возможность полного восстановления маны в критической ситуации, вот только не для котёнка — таскать походный алтарь я не смогу по причине отсутствия инвентаря и слабых сил, да и быстро убить жертву тоже не получится при моём серьёзнейшем штрафе на наносимый дамаг.

Возможная мутация: Щит Крови (стоимость 5 очков мутации).

Полное восполнение шкалы Очков Магии за счёт траты половины максимального количества Очков Жизни.

Эээ… Трансформировать тридцать два хитпоинта в девять очков маны, не самый выгодный курс обмена. Но, возможно, это только сейчас, а потом коэффициент будет интереснее? В любом случае в какой-то ситуации дополнительная мана может реально пригодиться и даже спасти. Нужно будет держать эту возможность в голове, а пока всё равно у меня имелось потенциально лишь два очка мутаций, что было явно недостаточно.

Я продолжил рассматривать для себя другие навыки и даже нашёл несколько интересных (та же Скрытность, например), но брать пока не решился. Да и буйство стихии прекратилось, можно было вылезать из душного укрытия. Снежная буря закончилась резко, словно мы вышли за зону действия ледяного заклинания. Сразу стало теплее. И что не менее важно, тут уже из-за гор выглядывало солнце, кошмарная ночь закончилась. Я осмотрелся. Судя по всему, люди прошли горный перевал и уже спускались в долину — я видел впереди зелёный лес и покрытые зеленью холмы, слышал звонкое журчанье ручья.

Сержант объявил привал и тут же нарубил веток, разжёг костёр и поставил на рогульках кипятиться воду в котелке. Чудом выжившая в снежной круговерти Юля совсем без сил сидела у костра, протянув озябшие ладони к огню. Оба человека молчали. Воспользовавшись возможностью, я спрыгнул на камни. Хотел было размять ноги и прогуляться, изучая окрестности, но моментально был подобран девчонкой:

— Какой он милый! Сержант, а как зовут твоего котёнка?

— Никак пока, — ответил мой хозяин достаточно безразлично, при этом засыпая в закипевшую воду гречневую крупу. — Откликается на «Балбес» или «Дурашка», да и вообще на любую кличку. Но если хочешь, придумай ему имя.

Вот тут я напрягся и даже откровенно испугался, поскольку решалась моя судьба, и получить на всю жизнь какую-нибудь обидную кличку вроде «Засранец» или «Дуралей» крайне не хотелось. Юля бесцеремонно перевернула меня животом вверх и рассмотрела.

— Действительно мальчик, как и сказано в описании… Пусть будет просто «Васька», — предложила девчонка, и кашеварящий парень коротко кивнул.

ВНИМАНИЕ!!! Произошло изменение описания вашего персонажа!

Теперь вы: Васька. Котёнок. Самец. Питомец Сержанта.

Тьфу, могли и не именовать — на пятом уровне имя «Васька» как раз и появилось бы автоматически. Хотя не самый плохой вариант, на мой взгляд. Какой-нибудь «Леопольд» или «Хромоножка» были бы гораздо хуже. Значит, я теперь Васька. Скажи кому ещё день назад, никто бы не поверил!

Юля тем временем внимательно проверила мою шерсть, подув на неё и даже пробежавшись ловкими пальчиками. И сообщила Сержанту, что блох нет, да и вообще шерсть чистая, а потому мыть меня не нужно. Что ж, и на том спасибо.

Помешав варево ложкой, парень ловко вскрыл ножом консервную банку и бухнул содержимое в бурлящую кашу. Запахло очень аппетитно, и я с удивлением понял, что убитой Химероидной Пумой колючей крысы надолго мне не хватило, и мой Васька уже заметно проголодался. Ополовиненная полоска голода тоже наглядно показывала, что котёнок очень быстро теряет очки сытости, и кушать ему нужно как минимум четырежды в сутки. Что ж, придётся привыкать к такому режиму.

Я слабо запищал, намекая этим верзилам, что котёнка нужно иногда кормить. К счастью, люди поняли и оставили мне чуть-чуть мяса в консервной банке. Благодать! Как мало иногда нужно человеку, точнее котёнку, для счастья!

— Он мурлыкает! — с умилением сообщила Юля, щедрой рукой добавив мне в банку мясных кусочков. — Такой милый! Сержант, я подумала над твоим предложением и решила пойти с тобой. Такого славного котёнка не может быть у злого человека. А значит, ты хороший и добрый, и мне нужно держаться тебя!


Глава восьмая. Вдоль ручья


— Держи, будет у тебя нормальное оружие! — я с гордостью вручил Юле копьё.

Уже не примитивную сделанную впопыхах Фартовым на коленке поделку, а достаточно грозное оружие. Только на закрепление хорошо заточенного и зазубренного наконечника в продольном распиле крепкого ошкуренного древка мне потребовался почти час времени, куча нервов и кусок стальной проволоки. Получился некий гибрид лёгкого копья и гарпуна, как раз для использования невысокой и не самой сильной девчонкой.

Казалось бы, чего там возиться столько времени, взял да сделал? Я тоже так сперва думал. Вот только в процессе работы выяснил, что требуется один из навыков: «Изготовление оружия» 1-го уровня, либо «Изготовление предметов» как минимум 4-го уровня, либо «Механик» 7-го — без этого в игровом мире не получалось сделать что-либо сложнее каменного топора или обожжённой на костре палки.

Я выбрал «Изготовление Предметов», хотя напрашивался, конечно, более специализированный и простой для получения «Изготовление Оружия». Вот только не одним же оружием ограничатся нужные для дальнейшей для жизни в новом мире вещи! Сбор самой примитивной удочки, как я сразу же выяснил, тоже требовал специальных навыков «Рыбалка» или «Изготовление Предметов». И даже постройка шалаша чуть более сложного, чем наваленные в груду ветки, тоже требовала навыков «Строительство», «Архитектор» или, опять же, «Изготовление Предметов». Откуда взять столько слотов под умения?! Я постарался потратиться по минимуму, выбрав единый навык для всего вышеописанного. А затем целых полтора часа бился, прокачивая выбранное умение и сперва изготовив простейший лук, а к нему набор примитивных стрел.

Навык «Изготовление Предметов» улучшался мучительно медленно. Возможно, изготовление стрел с каменными наконечниками было не самым эффективным способом его прокачки, а может я чего-то недопонимал в игровых правилах. Мне действительно иногда казалось, что игровые подсказки уж слишком куцые и расплывчатые, не дающие точного описания навыка, предмета или характеристики. Может, Интеллекта у моего Сержанта недостаточно? Да ну, бред какой! Просто игра достаточно новая, а потому не всё в ней ещё отшлифовано и понятно для новичков.

Так или иначе, за полтора часа я взял лишь третий уровень навыка «Изготовление Предметов» и, не желая провести остаток дня за нудной однообразной работой и встретить темноту в малопригодных для жизни холодных местах, в конце концов не выдержал. У меня же имеются свободные очки навыков! Самое время их использовать! Я вложил пока только одно-единственное очко навыков, предпочтя оставить остальные пять про запас — предполагаю, как и в большинстве РПГ-игр, с ростом уровней навыков прокачивание пойдёт всё труднее, и накопленные очки как раз пригодятся.

Навык «Изготовление Предметов» повышен до четвёртого уровня!

Исчез возможный для дальнейшего выбора класс Военный.

Добавился возможный для дальнейшего выбора класс Ремесленник

Тратить же накопленные очки мутаций я и вовсе пока не планировал. Рекрутёр в старомодном костюме говорил про безграничные возможности, дыхание под водой и даже крылья. Так вот я уже посмотрел игровые справки и увидел, что такие кардинальные изменения персонажа действительно были возможны в новом мире. Но они требовали предварительной подготовки, должного уровня персонажа и навыков, кучи редких ингредиентов, а главное стоили поистине дикого количества очков мутации. Конкретно крылья за спиной возможно было заполучить за семьдесят очков мутации. Вот только без навыка «Полёт», высокой Силы и Ловкости, расширенной грудной клетки, облегчённых костей и ещё много чего до кучи крылья выполняли лишь декоративную роль.

Не то, чтобы я действительно собирался отращивать крылья (хотя не спорю, всегда мечтал летать подобно птице), но решил не тратить на самом старте игры имеющиеся четыре очка мутаций на какую-нибудь ерунду. Например, отказался от «Ядовитого Касания», хотя имелось такая модификация для имеющегося у меня навыка «Рукопашный Бой», стоила как раз четыре очка мутации.

Работа над лёгким копьём оказалась к тому же ещё и утомительной — на шлифовку древка, на заточку острия и особенно на изготовление зазубрин тратились Очки Выносливости. Игра даже предложила мне выбрать навык «Усердие», позволяющий экономить энергию в процессе крафта и сокращать время при изготовлении уже однажды сделанной вещи, но я отказался — не хотелось полностью потратить все шесть слотов под навыки уже на самом старте игры.

Солнце поднялось и даже начало слегка припекать, по ощущениям было часов десять утра, когда я наконец закончил. Да, долго пришлось возиться, но оно того стоило! Бить мелкую рыбёшку в ручье самое оно. Хотя пока что никакой даже самой крохотной рыбки в студёной воде тут возле самых снежных холмов я не заметил, но очень надеялся, что дальше живность всё же появится. К тому же мне буквально самой малости не хватало для получения четвёртого уровня — визуально шкала прогресса была уже заполнена, не доставало каких-то крох опыта.

Пока я работал, Юля спала. Я не будил девчонку — понимал, что моей спутнице сильно досталось за предыдущий день и две бессонные ночи, а потому часа четыре отдыха ей были просто необходимы. Но вот настало время двигаться дальше. Юля немного потренировалась работе с копьём, истыкав трухлявый ствол дерева, мы выпили напоследок горячего чая и наполнили им термос. Костёр я залил водой, а затем непрогоревшие палки и угли перекопал с мокрым песком, скрывая следы нашего лагеря. Нелишняя предосторожность в опасном неизведанном мире.

Получен четвёртый уровень персонажа!

Получите награду: три очка навыков (суммарно накоплено восемь очков) и одно очко мутации (суммарно накоплено пять очков).

Исчез возможный для дальнейшего выбора класс Боец.

Добавился возможный для дальнейшего выбора класс Следопыт.

Забавно, что все три изначально предлагавшиеся игрой класса «Хулиган», «Боец» и «Военный» уже успели смениться на совершенно другой набор: «Следопыт», «Ремесленник» и «Дозорный», хотя не прошло и половины первого дня в новом мире. Что же будет дальше? На каком игровом классе выбор всё же остановится? Знать я этого не мог, но почему-то чувствовал, что это ещё не конец. Ну какой из меня Ремесленник? Я быстро со скуки помру, если придётся целыми днями сидеть в доме и что-то мастерить. Да и быть Дозорным или Следопытом с моим низким Восприятием как-то странно.

— АААА!!! Змеи!!! — истошный крик Юли отвлёк меня от размышлений о будущем, я встрепенулся.

Моя спутница визжала и указывала пальцем куда-то в воду. А вот и первые обитатели — сразу две жёлтые змеиные головы торчали над водой. Хотя… это одно существо! У змеи было две головы, далее переходящие в единое двухметровое тело!

☠ Двуглавый полоз 35-го уровня.

Знак черепа возле описания существа и тревожно-оранжевый цвет надписи, мягко говоря, настораживали. К счастью, змея не обратила на нас никакого внимания, и даже истеричный визг моей спутницы рептилию не насторожил. Тем не менее, мы обошли опасное существо по большой дуге, прежде чем снова вернуться к воде.

Далее в ручье и мелких озёрцах змеи нам стали встречаться регулярно — как правило обычные, хотя хватало и двухголовых. Но рептилий настолько высокого уровня мы больше не увидели, змеи встречались с уровнями от второго по шестой, и описания этих существ были обычные серые. А между тем в наш ручей вливались другие потоки, и через час-полтора мы уже топали вдоль берега широкой и бурной горной речки. Время близилось к полудню, солнце припекало всё нещаднее, и греющихся на камнях змей стало нереально много. Десятки, если не сотни.

Почти всегда змей в реке или на берегу первой замечала Юля. Тем не менее, несмотря на низкое Восприятие, именно я обнаружил опасность другого вида. Спустившись по камням к небольшому голубому озерцу, я увидел уходящую в лес натоптанную тропинку. А рядом на берегу построенный из палок и древесной коры навес, под которым на толстых скрученных из волокон нитях сушились змеиные шкурки и тушки небольших выпотрошенных и обезглавленных рыб. Поднимающийся из-за соседнего холма дымок тоже привлёк моё внимание.

Казалось бы, повод обрадоваться — мы вышли к обжитым местам! И есть всё-таки в новом мире рыба, не зря я прихватил с собой рыболовные снасти! Вот только меня насторожило, что на мокрой земле отпечатались многочисленные следы когтистых лап. Тут обитали какие-то высокие прямоходящие существа с длинными когтями на задних лапах.

Навык Выслеживание повышен до третьего уровня!

Навык Зоркий глаз повышен до пятого уровня!

Сразу вспомнились слова Топора про посёлок оборотней-людоедов за снежным перевалом. Не то чтобы я безоговорочно верил тому коварному типу, но и соваться без должной разведки в незнакомый посёлок тоже было опрометчиво. Я осмотрелся и указал Юле на высокую крутую скалу на самом берегу горного озера, как раз возле небольшого шумного водопада:

— Я вскарабкаюсь наверх и оттуда осмотрюсь. Ты же подержи котёнка и поохраняй мой рюкзак!

Девчонка молча кивнула и приняла в руки моего пушистого питомца. Я же двинулся к скале, на ходу разматывая верёвку и прикидывая путь наверх. Только бы удалось закинуть петлю вон на то корявое высохшее дерево на трети высоты скалы, а дальше будет удобная, словно специально для меня созданная трещина в камне. С четвёртой попытки затяжная петля всё же зацепилась за сук высохшей коряги, и я начал подъём. И находился уже на высоте метров семи над поверхностью, как вдруг…

Провалена проверка на Удачу!

Сук с мерзким хрустом отломился, и я спиной вниз полетел прямо в бурную горную речку! Очень чувствительно приложился левым боком о торчащий из воды камень, у меня даже в глазах потемнело от боли. Похоже, отбил себе что-то или даже сломал. А затем бурным потоком меня потащило прямо в водопад! Я сопротивлялся и пробовал выплыть против течения, хотя с плохо работающей левой рукой, подозреваю, это было заранее обречённой на неудачу попыткой. К тому же я будто разом забыл годы тренировок в школьном бассейне и все свои способности плаванья — вместо уверенного кроля у меня получалось лишь беспомощное барахтанье. Меня тащило всё сильнее, и вот я уже лечу вниз в потоке воды, а мой испуганный крик тонет в шуме падающей воды.

Выбрать персонажу возможный для изучения навык Пловец?

Выбрать персонажу возможный для изучения навык Ныряльщик?

Да, нужно срочно брать что-то из этого! Без навыка я не способен нормально плыть! Вот только я банально не успел. Удар о воду вышел жёстким, выбившим из меня дух вместе с воздухом. Я начал тонуть. Последнее, что заметил — склонившуюся надо мной звериную морду с оскаленными клыками. А затем меня накрыла тьма…


Глава девятая. Новый дом


Я сидел на коленях крупной светловолосой женщины с обветренным лицом и прислушивался к затянувшему торгу, который вёл мой хозяин Сержант с тремя самыми авторитетными людьми крохотного лесного посёлка со странным названием «Приют Кузьмича». При этом я усиленно мурлыкал. Никто меня этому не учил, но издаваемые мной тарахтящие звуки женщину откровенно умиляли, она улыбалась и гладила мою рыжую шерсть. Женщину звали Анна, она была Лекарем 26-го уровня и женой самого сильного игрока посёлка, Петра Ухватова по прозвищу Ухват — мускулистого Воина со страшным косым шрамом через всё лицо. Не знаю, что за зверь нанёс эту рану, но человеку дико повезло, что он не лишился правого глаза.

☠ Ухват. Человек. Мужчина. Клан «Приют Кузьмича». Воин 44-го уровня.

Ухват оказался единственным из присутствующих в комнате, возле имени которого стоял знак в виде черепа. Игровая справка подсказывала, что этот символ гласит «многократно убивал игроков», а синий цвет надписи означает «сильнее существ своего уровня». Кожаная клёпаная броня, носящая многочисленные следы от зубов и когтей каких-то опасных существ, а также окованная железными кольцами и утыканная острыми шипами массивная дубина, которую «на всякий случай» притащил на эти переговоры Ухват, выдавали в нём человека бывалого и грозного, привыкшего полагаться га грубую силу.

Вторым ведущим спор с Сержантом игроком был, собственно, сам Кузьмич, по имени которого и был назван посёлок. Охотник 40-го уровня, одетый в шкуры щупленький мужчина с обильной сединой в тёмных волосах и бороде, самый старый из обитателей посёлка. Старый не только по возрасту, но и по времени появления в новом мире. Я уже выслушал историю о том, что Кузьмич состоял в группе из семи игроков, в прошлом году первыми прошедших Ледяной Перевал и оказавшихся в этих краях. Прошёл всего год, и старый Охотник остался единственным выжившим — шестеро его товарищей растратили все свои жизни, на собственной шкуре знакомясь с новыми условиями, опасностями, незнакомой пищей и суровым климатом.

Ещё одним присутствующим при разговоре был Инженер 34-го уровня Макс Дубовицкий — мужчина на вид лет сорока пяти, в отличие от остальных обитателей посёлка одетый в камуфляжный охотничий костюм явно «из прошлой жизни». Подровненная борода и аккуратная причёска создавали образ следящего за своей внешностью интеллигентного человека. При этом Инженер задавал моему хозяину большинство вопросов, причём многие с «подковыркой», явно составленные чтобы выводить человека из себя. Например, о работе на «Новых Фараонов» — Инженер не мог поверить, что новичок оказался способен уйти от преследования работорговцами. И именно Макс Дубовицкий сейчас наседал на моего хозяина:

— Да как ты не понимаешь, Сержант! Три банки консервов, упаковка макарон и пачка сахара — это совсем не то, чем ты и твоя младшая сестра Юля сможете купить место в нашем посёлке! Да, еда тут у нас ценится, поскольку добывать её трудно. Но то, что ты предлагаешь, семнадцати обитателям посёлка на один приём пищи! Накормишь ты нас один раз, а остальным потом кормить вас двоих придётся постоянно! Так что не пойдёт!

Снова облом… До этого все попытки Сержанта доказать свою полезность, рассказывая о своём армейском прошлом, храбрости и дисциплине, тоже провалились. Огнестрельного оружия в новый мир мой хозяин не принёс, а армейский опыт никак не помогал при использовании дубины или примитивного меча. Не особо заинтересовали местных обитателей и принесённые Сержантом инструменты — Инженер уже сумел соорудить плавильню и кузницу, после чего обеспечил посёлок самым необходимым.

Как до этого трёх представителей посёлка «Приют Кузьмича» не заинтересовали и навыки двух пришлых игроков. Да, собственно, о каких уникально нужных умениях можно говорить в случае однодневных новичков? Все попытки Сержанта рассказывать о своей полезности в деле охраны посёлка или желании заняться рыбной ловлей и обеспечить посёлок едой понимания не встретили. По словам аборигенов «речные существа схарчат самоуверенного новичка уже через минуту», говорить же о пользе в охране от игрока четвёртого уровня «просто смешно»!

Сержант одной рукой, поскольку левая травмированная у моего хозяина висела на повязке, убрал консервы в рюкзак. При этом парень не скрывал, что раздосадован неудачей и впустую потраченным временем. Посмотрел на свои наручные часы, хотя старые механизмы тут в новом мире безбожно врали — другая длина суток приводила к ошибке, причём накапливающейся с каждым днём. Затем выглянул в окно. Солнце клонилось к закату, а предоставлять нам убежище жители посёлка не спешили. Хотя и не прогоняли, продолжая эту долгую беседу с потенциальным новым поселенцем.

Хотя лично мне было уже понятно, что мы в итоге всё же договоримся с обитателями. К тому же я подслушал слова Анны, сказанные своему мужу Ухвату: «Толковый паренёк, да и девчонка бойкая. К тому же котёнок у них шикарный! Нужно брать!». Вот только по причине кошачьего тела я не мог говорить по-человечески и успокоить расстроенного хозяина. Сержант же всего этого не знал и откровенно нервничал, причём с каждой минутой всё сильнее. Наконец, мой хозяин не выдержал и воскликнул:

— Не понимаю я вас. Ну как вообще могут помешать дополнительные две пары рабочих рук?! Да, мы пока что низкого уровня. Но мы готовы трудиться в поте лица, помогать вам и при этом усиливаться сами! А через месяц-другой, глядишь, и уровнем станем посолиднее, и пользы от нас станет больше!

Собравшиеся переглянулись, и Кузьмич произнёс странную фразу, после которой я навострил ушки, готовясь принимать важную игровую информацию:

— Он новичок и ничего не знает об игровых правилах и ночных бестиях. А потому не понимает очевидного. Макс, объясни ему!

Инженер тяжело вздохнул, отложил вырезаемую ножом деревянную фигурку котёнка и принялся рассказывать:

— Бестии — настоящий бич нового мира, наш вечный кошмар. Многое с ними до сих пор непонятно, мы знаем лишь то, что они ночные существа — появляются после заката солнца, а к утру исчезают. Встретиться с ними вблизи — гарантированная смерть, если не успеть окружить себя кольцом яркого пламени. Но бестий в дикой местности относительно немного, а вой стаи слышен издалека, как и издалека виден свет горящих глаз, так что можно успеть убраться с их пути. Другое дело посёлки…

Макс тяжело вздохнул и осмотрел почему-то свою правую руку, словно желая убедиться, что она на месте — видимо имелось какое-то неприятное связанное с ночными тварями воспоминание. Затем рассказчик продолжил:

— Посёлки притягивают ночных тварей, каждую ночь они осаждают их. Мы давно заметили, что стая бестий проявляется из ничего прямо возле наших стен. А ещё мы давно подметили закономерность — чем больше обитателей в посёлке, тем крупнее и сильнее появляющаяся возле него стая. Причём не только мы это подметили. Странствующий Картограф про это рассказывал, и «оборотни» тоже подтверждали.

Кто такой Картограф я не знал, зато «оборотня» (или точнее существо расы вайхов) видел сегодня своими собственными глазами. Огромное и страшное двухметровой высоты прямоходящее существо вынесло из воды потерявшего сознание Сержанта и положило к ногам растерявшейся перепуганной Юли. Зубастое существо по имени Дарий совсем по-собачьи отряхнуло свою шерсть от воды и громко зарычало, явно пытаясь что-то спросить у девчонки, но мы не разобрали ни слова. Вайх отдалённо напоминал ходящего на задних лапах волка, вот только с более «очеловеченной» мордой и носящего кожаные одежды — безрукавку и короткие шорты. Так и не дождавшись ответа на свой вопрос, вайх недовольно сплюнул, подхватил тело Сержанта и перекинул себе через плечо. Затем большими прыжками помчался вдоль берега реки, а нам с Юлей не оставалось ничего другого, кроме как следовать за странным «оборотнем». Вот только рюкзак Сержанта оказался слишком тяжёлым для маленькой девчонки, так что Дарий понёс заодно ещё и его. Через полчаса быстрой ходьбы, иногда переходящей в бег на четырёх лапах, «оборотень» привёл нас к посёлку людей. Где положил тело у ограды и молча скрылся, не желая общаться с обитателями. Мы же с Юлей и постепенно приходящим в себя после травм и ушибов Сержантом с тех пор находились в «Приюте Кузьмича», где нас накормили и начали задавать моему хозяину каверзные вопросы.

— На каждого жителя появляется одна «проба», — продолжил свой рассказ Макс, и я почувствовал исходящий от этого человека липкий суеверный страх. — Это такой сгусток тьмы с яркими горящими глазами. Стрелять по нему бессмысленно, как и рубить тварь оружием ближнего боя — «проба» бесплотна и обретает тело лишь в момент своей атаки. Тогда из клубов тьмы возникает длинная зубастая пасть, словно у крокодила. В этот момент проба уязвима для любого оружия.

— Проба хоть и самый многочисленный, но и самый слабый из монстров стаи ночных бестий, — перехватил нить рассказа Кузьмич. — К тому же пробы боятся света и не могут переступить через горящий костёр, да и в текущую воду они почему-то не суются. В общем, при правильно построенной обороне связываться с пробами даже не требуется, они просто-напросто не могут войти в посёлок. Но на каждый полный десяток жителей посёлка в стаю бестий добавляется одна «альфа»…

Кузьмич замолчал, а все дружно посмотрели на Ухвата — похоже, именно он в «Приюте Кузьмича» был специалистом по «альфам». Огромный Воин почесал шрам и проговорил глухо:

— Ну да, альфа — более сильный монстр. Может проходить через пламя и просачиваться сквозь деревянные стены. Альфа несколько похожа на пробу, но гораздо крупнее и светится красным. Может часами ходить вдоль линии костров, выбирая время атаки. А потом внезапно бросается вперёд, особенно если защитники потеряли бдительность и задремали. Обычного человека рвёт в два укуса, Воина с большим количеством хитпоинтов за три-четыре. К счастью, если альфу удаётся убить, до утра новая тварь в стане бестий уже не появляется.

— А теперь сам посуди, Сержант, — снова заговорил Инженер. — Нас в посёлке семнадцать жителей, причём одна женщина в положении и со дня на день родит. Мы едва отбиваемся от ночных атак. И тут появляетесь вы двое… Пользы от вас кот наплакал, а вред очень даже существенный — стая бестий усилится. А ещё через несколько дней, после появления двадцатого жителя, наступит самый настоящий ад! Против двух альф нам будет очень тяжко, неизбежны многочисленные смерти жителей посёлка. И три предложенных тобой банки консервов — слишком ничтожная цена за гибель наших людей!

Сержант тяжело вздохнул и взялся за рюкзак, посчитав дальнейшие переговоры бессмысленными и явно собираясь уходить. Я заметил, как сразу же напрягся и начал жестикулировать остальным Макс Дубовицкий — похоже, местные обитатели планировали лишь постращать новичков и предупредить об опасностях, но вовсе не прогонять. Как вдруг Сержант замер, снова развязал рюкзак и долго копался, доставая что-то с самого дна. Наконец мой хозяин с гордостью продемонстрировал высоко поднятый в руке пакет:

— Вы говорили, что сельского хозяйства у вас нет, поскольку люди пока не нашли в новом мире пригодных для выращивания съедобных культур. А как насчёт фасоли? Тут полпачки красной фасоли, вполне пригодной для выращивания! Нужна? Или мне идти с этими семенами в другой посёлок?

По тому, как дёрнулась всем телом всё ещё державшая меня на руках Анна, я сразу сообразил, какую огромную ценность представлял для людей этот полукилограммовый пакетик фасоли. Это было будущее без голода, без необходимости рисковать жизнями на охоте против чрезмерно сильных монстров только из-за того, что в посёлке нечего есть. Да и Инженер моментально изменился в лице, заулыбавшись и разом потеряв всю свою сердитость:

— Вот с этого и нужно было начинать, Сержант! А то консервы, сахар… Этих семян вполне хватит, чтобы обеспечить вам с сестрой место в посёлке. Поселитесь пока у меня в мастерской, пока мы всем коллективом вам новый дом не построим. Сегодня осмотритесь, поговорите с другими жителями. А с завтрашнего утра приступайте к работе. Юля пойдёт в помощницы Ане, мирной женской работы в нашем посёлке выше крыши. Твоим же способностям тоже найдём применение. Пока что в безопасной зоне, пока ты уровнем не подрастёшь, а там будет видно. Может, действительно со временем станешь Охотником, как Кузьмич. Или защитником посёлка, как Ухват. Только будет одно правило: станешь приставать к моей дочери — убью!


Глава десятая. Вечер в посёлке


Я воспользовался предложением Инженера и отнёс рюкзак с вещами в небольшую мастерскую. Это было приземистое, наполовину утопленное в земле строение, сложенное из толстых брёвен и покрытое соломой. С единственным крохотным окошком на уровне земли, прочной запирающейся изнутри дверью и огромным заваленным обрезками досок и стружкой верстаком. В мастерской оказался очень низкий потолок — я едва не задевал его головой, приходилось слегка наклоняться, хотя Юле было нормально.

Колченогий стул, полки на стенах для хранения всякой мелочёвки. Вот и всё, так сказать, убранство нашего с Юлей нового дома. Имелась правда сложенная из камней печь, вот только Макс Дубовицкий сразу предупредил, что пользоваться ей опасно — дымоход неисправен, тяги нет, и весь дым почему-то идёт обратно в помещение. Да и искры тоже летят, что может привести к пожару. В чём тут проблема, он так и не смог разобраться, поскольку и в кузнице, и на кухне в общинном доме жители посёлка построили схожие печи, и никаких проблем с вытяжкой не было.

— В общем, размещайтесь. Грязновато тут, конечно. Придётся вам немного прибраться, — с этими словами Инженер удалился, оставив нас с Юлей вдвоём.

«Грязновато» это было очень мягко сказано. Земляной пол покрыт толстым слоем влажных опилок и стружки, густо перемешанных с засохшей болотной грязью. Повсюду щепки и обрезки веток. Закопчённые стены. Паутина по углам. Брёвна стены возле печи обуглены — видимо, работавшие в мастерской вовремя заметили и успели потушить начавшийся пожар. Новое «жилище» не вызывало у меня даже малейшего ощущения уюта. Да и весьма тесно тут было. Вообще не понимаю, как тут возможно уместиться вдвоём. Места едва хватало расстелить туристический матрац-пенку. Я честно рассказал Юле о своих впечатлениях.

— Сержант… брат, извини, но ты зажрался! Будь рад уже тому, что у нас появилась крыша над головой!

Мою «сестру», как представилась в посёлке Юля, увиденное наоборот обрадовало. Две жуткие ночи, проведённые девчонкой в опасном и холодном заснеженном лесу, кардинально поменяли у неё представление о том, что должно представлять из себя жилище. Есть крыша и надёжные стены? Не замерзаешь от холода? Не боишься в любой момент быть съеденным? Так чего ты ноешь???

Нужно сказать, девочке удалось меня застыдить. Действительно, чего это я, взрослый мужик, возмущаюсь из-за тесного жилища? Наоборот, это я должен поддерживать подаренную мне этим миром младшую сестру и служить для неё примером! Я сходил к увиденному навесу с сушащимся сеном и притащил три полные охапки сухой душистой травы. Хотел было рассыпать новый настил на пол, но младшая сестра остановила:

— Я сама всё сделаю. Только уберусь сперва в нашей комнате, выброшу сырые опилки и прочий мусор. А ты пока поброди снаружи, не мешай уборке! — потребовала девчонка, и я пошёл изучать «Приют Кузьмича», в котором нам с Юлей предстояло жить.

Хотя смотреть тут особо было не на что. Четыре дома, включая наше скромное временное жилище. Один побольше и поосновательнее — «общинный дом», где проживала половина жителей и находилась общая кухня. Не дом, а настоящая крепость: высокие толстые стены из ошкуренных брёвен, узкие окна-бойницы, окованные металлическими полосами двери. Остальные строения в посёлке были поменьше и попроще, но тоже приспособленные держать оборону. Глядя на это, любой сразу понял бы, насколько опасен и суров этот новый мир.

Склад брёвен, уже распиленных досок и камней. Навес для просушки шкур и сена. Коптильня для рыбы и мяса. Небольшая кузница. Вот, собственно, и весь посёлок. Окружал всё это хозяйство высокий в два человеческих роста частокол, образовывая почти ровный квадрат со стороной метров в сорок, на двух углах которого стояла пара обзорных вышек. Я вышел за ворота.

Посёлок располагался посреди реки на длинном и узком острове — полоске суши метров двести в длину и где-то сорок-пятьдесят в ширину. С одной стороны острова протекала быстрая, холодная и похоже достаточно глубокая река. С другой же находилась старица — сильно заросшее хвощом и осокой заболоченное старое русло. В одном месте этой старицы было настолько мелко, что до острова возможно было дойти в высоких сапогах, даже не замочив ног.

Именно тут на мелководье сейчас трудилась сразу половина обитателей посёлка — восемь перепачканных в грязи мужиков. Игровые классы я увидел самые разные: трое Строителей, пара Воинов, один Дозорный, Рудокоп и Пекарь. Все игроки были с уровнями от двадцатого по тридцать пятый. Они поправляли и укрепляли вбитые в болотистое топкое дно многочисленные заточенные колья, направленные в сторону противоположного берега и составлявшие первый ряд обороны «Приюта Кузьмича». На некоторых кольях, особенно самых дальних, возможно даже было разглядеть нанизанные на них полуразложившиеся останки каких-то существ. Видимо, опасные твари действительно тут лезли со стороны заболоченного русла.

Навык Зоркий Глаз повышен до шестого уровня!

Ух ты, приятное игровое сообщение! И заодно слегка выросла дальность обзора — после прошедших изменений я сумел разглядеть на противоположном берегу заболоченного участка греющегося в лучах вечернего солнца громадного шестиметрового крокодила. Ну ни фига себе! Какие тут твари, оказывается, водятся! Возможно, это был и не совсем крокодил в строгом биологическом смысле, но весьма похожее на него зубастое существо. Находящиеся по пояс в воде мужики на опасную тварь поглядывали, но продолжали свою работу.

Я хотел было подойти поздороваться, познакомиться со своими соседями, вот только встретили меня неприветливо. Если убрать все нецензурные слова, то попросили не мешать — солнце уже садилось, а работы ещё было невпроворот. К тому же грязь, монстр-людоед в тридцати шагах от них, холодная вода и досаждающая кусачая мошка не способствовали хорошему настроению работников. Я не стал нарываться и пошёл дальше.

Обошёл ограду полукругом и какое-то время рассматривал подъёмный мост — в самом узком месте быстрой реки обитатели посёлка соорудили на сваях прочный деревянный мост, одна из секций которого поднималась специальным воротом. Сейчас мост был опущен — стоящий возле подъёмного механизма Кузьмич объяснил, что ждёт возвращения с того берега группы охотников, но к темноте мост всегда поднимают, чтобы не прорвались ночные бестии.

— Но вообще наиболее опасный участок не тут, — охотно поведал мне самый старый обитатель посёлка. — Если вечером факелы зажечь тут на мосту, то бестии с этой стороны реки вообще не появляются. Ночные твари возникают обычно вон в той стороне, — Кузьмич указал рукой на дальний край острова, пустынный и каменистый. — Как только тьма сгущается, так сразу и появляются. Мы пробовали там к ночи факелы зажигать, но тогда эти гады возникают со стороны старицы и лезут на частокол в непредсказуемых местах. Уж лучше так — хотя бы знаешь, с какой стороны ждать нападения.

С указанной стороны как раз и размещались обе обзорные вышки. Так вот зачем их построили рядом обращёнными в ту сторону! Я заметил также густо засыпанный золой глубокий ров и многочисленные сваленные в него смолистые ветки. Судя по всему, огненный вал планировалось зажечь к темноте, и он предназначен был сдерживать ночных тварей.

В этот момент из посёлка к нам на мост вышли две женщины с полными корзинами белья для стирки. Одна средних лет, темноволосая и пузатая, едва передвигающаяся из-за огромного живота и явно находящаяся на последних днях срока беременности. А вот второй была молоденькая девушка, русоволосая, стройная и весьма симпатичная. Вот только даже для нового мира одета она была весьма странно — хоть и в чистую, но весьма потёртую и латаную-перелатанную военную форму времён Великой Отечественной Войны.

Варя Толмачёва. Человек. Женщина. Разведчица 32-го уровня.

Разведчица? И тридцать второй уровень! Сколько же Варя тут уже в игре? Да и опять же её странная одежда… В то, что она обокрала исторический музей, мне что-то слабо верилось. Но тогда кто она? Актриса из какого-то фильма про войну, погибшая во время съёмок? Или реконструктор, участвовавшая в костюмированном представлении? Должно же иметься какое-то объяснение такому странному виду.

Девушка приветливо улыбнулась мне и, закатав рукава, принялась за стирку. Я хотел было подойти к ней и познакомиться поближе, вот только Кузьмич достаточно бесцеремонно потянул меня прочь за рукав. Что не так? Я не понимал причину такого поведения старика. Тем не менее, послушно последовал за Кузьмичом. Но лишь когда мы отошли шагов на двадцать от стирающих женщин, немолодой Охотник накинулся на меня:

— Ты совсем сдурел, Сержант? Это дочка Инженера Дубовицкого! Он же тебе чётко сказал не приближаться к его дочери! У нашего Инженера насчёт дочери настоящий бзик — убьёт любого просто за косой взгляд в её сторону или двусмысленную шуточку. А ещё хуже выгонит из посёлка, даже пикнуть не успеешь! Учти это и не зли Инженера, обходи Варю стороной. И вообще скоро ужин, на вашем с сестрой месте я бы молился!

Что не так с ужином-то? После таких слов единственного выжившего из первой группы поселенцев в голову полезли кошмарные мысли про каннибализм и обычай поедания новичков. Всё оказалось не настолько ужасно, хотя приятного тоже было мало. Оказывается, в «Приюте Кузьмича» существовало правило, что каждому новому поселенцу предлагалось первому из людей попробовать на вкус незнакомое растение, гриб или ягоды с неизвестными свойствами. Такая еда могла оказаться как вполне съедобной, так и тошнотворной или даже смертельно ядовитой. Но кто-то ведь должен был первым опробовать на себе все эффекты незнакомой пищи, пополняя знания людей о новом мире.

В большой «столовой», где под вечер собрались уже все жители посёлка, перед нами с Юлей были поставлены две кривоватые тарелки из обожжённой глины. На одной горсть длинных бледно-серых ягод, резко пахнущих прокисшей капустой и несвежими помидорами. На второй что-то непонятное: прожаренные тоненькие пластинки не то растительного, не то животного происхождения, пахли они неприятно жжёной пластмассой. Юля с беспокойством посмотрела на меня.

— Я попробую оба блюда! — решительно заявил я и, отодвинув младшую сестру, уселся за стол.

Приглушённый гул в комнате пошёл в целом одобрительный — жители посёлка положительно оценили моё желание избавить сестру от неприятной и опасной процедуры.

— Твоё право, Сержант, — огромный Ухват подошёл ближе и уселся за стол напротив меня, чтобы лично наблюдать за последствиями. — На левой тарелке «ягоды-вонявки», охотники впервые нашли такие пару дней назад. На правой обжаренные ломтики чёрного гриба-ночника. Такие грибы растут по обоим берегам реки и по ночам слабо светятся. Ну что же, приступай!

Я осторожно взял одну ягоду и закинул в рот. Ну что сказать… почти безвкусная, лишь слегка терпкая, мясистая и с большой плоской косточкой. Выплюнув косточку, уже увереннее взял целую горсть ягод и отправил к себе в рот. Так себе оказалась пища, шкала сытости персонажа почти не заполнилась, но зато существенно восстановилась шкала выносливости. Я сообщил об этих эффектах внимательно наблюдавшим за мной притихшим жителям «Убежища Кузьмича».

Первым отреагировал Инженер Макс Дубовицкий. Он аккуратно собрал в ладонь все сложенные мной на столе косточки и обратился к сидящим на лавке охотникам, потребовал от них завтра же набрать побольше таких ягод:

— Попробуем выращивать «ягоду-вонявку» у нас в посёлке. Как еда она не особо подходит, но вот выносливость восполнять нашим бойцам и дозорным при ночных бдениях очень даже сгодится. Э… что такое, Рита?

Грузная женщина действительно протяжно застонала и медленно сползла с лавки на пол.

— Кажется, началось… — вымученно улыбнулась она, словно извиняясь перед собравшимися.

Все сразу же засуетились, загалдели. Лекарь Анна и Разведчица Варя помогли болезненно морщащейся Рите подняться и, поддерживая роженицу под руки, повели куда-то из большого зала. Моя «сестрёнка» Юля тоже пожелала уйти вслед за остальными женщинами и прошмыгнула за ними в закрывающуюся дверь.

— Похоже, сегодня будет тяжёлая ночь… — проговорил Ухват, поглаживая свою шипастую дубину и с тревогой глядя сквозь окно-бойницу на алеющий закат.

— Может, не сегодня ещё, — прокомментировал Кузьмич, тоже с тревогой глядя на опускающееся за горизонт светило. — Ребёнок всё же не сразу рождается, несколько часов роды длятся, особенно первые. Но в любом случае вскоре оборонять стены станет тяжелее.

Остальные мужчины тоже были напряжены и хмурились. Я вполне понимал их тревогу. Родившийся ребёнок станет двадцатым жителем посёлка. А это значит, что сегодня ночных бестий станет больше, а кроме того, у них появится вторая альфа. А раз так, защитникам придётся тяжко. Возможно, даже для меня тоже найдётся место в линии обороны. А что, и для четвёртого уровня персонажа тоже можно найти применение — снаряды там подносить или караулить периметр не с самой опасной стороны.

Но сперва нужно было закончить с текущим заданием — дегустацией незнакомой пищи. Мой рыжий котёнок Васька весьма некстати запрыгнул в это момент на стол, подошёл к тарелке и, принюхавшись к грибам, брезгливо дёрнул хвостом и демонстративно отвернулся.

Я вполне понимал зверька, запах у блюда был отталкивающий — примерно, как у горящего пластикового пакета. Но всё равно нужно эти грибы отведать. Сам без напоминаний и понуканий со стороны Ухвата придвинув к себе жареные грибы, я взял вырезанную из дерева ложку и отведал незнакомую пищу. Вроде вкусно… Хотя… Чёрт! От одного-единственного проглоченного кусочка в животе заурчало, перед глазами возникло игровое сообщение:

Внимание!!! Ваш персонаж отравлен!!!

Успешная проверка на Телосложение!

Негативный эффект снижен.

Получен штраф -2 к Ловкости и -2 к Силе, количество Очков Выносливости снижено вдвое.

Срок эффекта семь часов.

Живот болезненно скрутило. Ой! Пулей, расстёгивая ремень брюк прямо на ходу, я бросился во двор в сторону отдельно стоящей деревянной кабинки. Еле-еле успел. Страшно было даже представить, как оконфузился бы, если бы негативный эффект не был снижен из-за моего высокого Телосложения. Как там эти грибы назывались? Чёрные грибы-ночники? Нужно будет обходить их стороной. И похоже защитникам посёлка в эту ночь придётся обходиться без меня…


Глава одиннадцатая. Вторая альфа


Ну как ещё достучаться до этого туповатого верзилы? Моё звериное чутьё просто кричало, что вонючие куски на тарелке ядовиты. Всем своим поведением я старался предупредить Сержанта не есть эту гадость, но человек проигнорировал мою пантомиму и всё равно засунул эту пакость себе в рот. Хорошо хоть выжил, меня бы такая «еда» убила сразу. Хотя я и не стал бы так безрассудно экспериментировать со своим здоровьем, поскольку помнил, что растительная пища котёнку не подходит, и к грибам это тоже относилось.

— Сдаётся мне, туалет сегодня надолго будет занят… — усмехнулся Ухват, и собравшиеся встретили слова лидера дружным смехом.

Пообсуждав ещё какое-то время случай с Сержантом и позубоскалив по этому поводу (впрочем, достаточно беззлобно, я даже удивился), обитатели посёлка поужинали, и рыжему котёнку перепало несколько крохотных кусочков жареной рыбы. Хотя весьма скромные порции у людей на тарелках меня удивили и насторожили, поскольку это говорило о проблеме с продовольствием в «Приюте Кузьмича». Из разговоров я понял, что охотники вернулись с пустыми руками и, по их словам, «это они ещё легко отделались». Опасная встреча в лесу со стаей плотоядных химероидных обезьян очень высокого уровня могла закончиться и смертью всей группы.

— Бросил свою замечательную окованную металлом рогатину, — сокрушенно качал головой Олег Николаев, Охотник 33-го уровня. — Да и все остальные тоже побросали сумки с добычей, копья, силки и запасные колчаны стрел. Бежали со всех ног, только пятки сверкали. И то не дали нам обезьяны уйти, прижали к берегу реки. Пришлось расстрелять из луков агрессивного вожака стаи, а затем сигать в воду с крутого обрыва и уплывать от разъярённых тварей. Я не имею навыка «Пловец», но друзья не дали мне утонуть. Хоть в этом повезло. А в остальном чёрный день…

— Не переживай, Олег, главное, что без смертей обошлось. А рогатину я тебе новую смастерю, металла на складе пока что хватает, — успокаивал старшего Охотника Инженер.

Но всё равно настроение у собравшихся было удручённым. Признаться, я не понимал причину, пока Кузьмич не высказался вслух:

— Теперь как минимум на неделю восточный лес закрыт для охоты, — старик тяжело вздохнул и сокрушённо покачал головой. — Жаль, удобное место было. Но химероидные обезьяны хитры и злопамятны. Убийства вожака они не простят. Пока эта стая не уйдёт, соваться туда — чистой воды самоубийство. Придётся искать другие места для охоты.

Дальнейшие разговоры прервал Ухват. Лидер посёлка посмотрел в окно и решительно встал, закинув на плечо свою тяжёлую дубину:

— Пора. Кузьмич и Олег, на вышки. Со мной ко рву пойдут Магомед, Ярик и Громыхайло. Остальным отдыхать. Если что, мы вас вызовем на подмогу. Чувствую, ночь сегодня будет трудная…

***

Пришлось повозиться, прежде чем я сумел-таки, используя когти и стараясь не полагаться на больную лапку, вскарабкаться на плоскую крышу дозорной вышки. Солнце уже село, на небе появились целые россыпи непривычных и неожиданно ярких звёзд. Причём широкая полоса из близко расположенных миллионов мигающих звёзд светящейся косой чертой пресекала ночное небо, разделяя его на две примерно равные части. А вот луны снова не было. Похоже, у этой планеты, служившей человечеству новым домом, и не имелось такого спутника. Необычно и забавно. Мне доводилось читать весьма авторитетные научные статьи, в которых было прямо сказано, что наличие массивного спутника является необходимым условием зарождения жизни. Мол, приливы и отливы, перемешивание водных масс, возможность перемещения самых первых простейших организмов и всё такое… Тут же населённый живностью мир самим фактом своего существования опровергал эту казавшуюся весьма убедительной теорию.

Выбрать персонажу возможный для изучения навык Астрономия?

Выбрать персонажу возможный для изучения навык Книжный Червь?

Нет, нет, в настолько важном деле как выбор навыков нельзя было допускать поспешность. Ну какой Астроном из котёнка? Я ни телескопом не смогу воспользоваться, даже если и найду такой прибор, ни записать свои наблюдения. Книжный Червь? Что это вообще за странный навык?

Книжный Червь — навык, позволяющий получать новые знания об игровом мире, заклинания и опыт, читая тексты свитков и книг. Навык позволяет также дополнять географическую карту, добавляя в неё информацию о новых локациях из прочитанных свитков и книг.

О как… Будь я человеком, обязательно взял бы такой навык. Вот только полезность от подобного умения для котёнка была весьма сомнительной. Я не мог носить предметы по причине отсутствия инвентаря, как и рисовать карту когтистыми лапками. Поэтому всё же отказался, хотя расширение скромного арсенала имеющихся заклинаний и было для меня весьма интересным.

Новые навыки для моего Васьки напрашивались — у меня сейчас было выбрано лишь четыре умения из шести возможных на третьем уровне персонажа. С пятым навыком я уже фактически определился — Скрытность, уж очень мне понравилось такое умение у Юли. Как и для юной девочки, слабому котёнку было важно оставаться незамеченным для агрессивных существ. Поэтому…

Получен навык Скрытность первого уровня.

Выбрано 5 из 6 возможных на 3-ем уровне персонажа навыков.

О! Внизу области обзора, рядом с иконкой Магии Проклятий, появилась ещё одна иконка в виде полупрозрачного котёнка. Я немедленно активировал новое умение и перешёл в режим скрытности. Тут же пониже полосок здоровья, голода, усталости и маны появилась ещё одна. Игровая подсказка услужливо сообщила, что это — шкала заметности. Если она заполнится полностью, это значит, что мой персонаж кем-то замечен и выпадает из скрытности. После чего наступит время перезарядки умения, и следующие пять минут я не смогу использовать навык Скрытность. Прокачка навыка уменьшала время перезарядки, снижала штраф на скорость передвижения в скрытом состоянии, да и в целом улучшала незаметность персонажа.

Сейчас заполняемость шкалы заметности скакала от пяти до двадцати процентов — под моей вышкой ходили люди, сваливая в ров новые сухие ветки и подсовывая под них пучки соломы. Меня обитатели посёлка не видели, а между тем новый навык активно прокачивался, заодно заполнялась и шкала прогресса. Минуты через четыре пришло ожидаемое приятное сообщение:

Навык Скрытность повышен до второго уровня!

Отлично! Да и до четвёртого уровня персонажа не хватало уже совсем чуть-чуть прогресса. Вот только получить его до наступления темноты я всё же не успел. Перед глазами появилась надпись о включившейся способности Бесшумный Шаг, и одновременно с этим вдали на противоположном конце острова я увидел появившиеся жуткие тени с горящими кроваво-красными глазами. Среди двух десятков бестелесных ночных бестий отчётливо виднелись сразу два подсвеченных красным облака. Инженер Дубовицкий, к сожалению, не ошибся. С ростом численности «Приюта Кузьмича» в стане ночных бестий добавилась вторая альфа.

А между тем люди почему-то запаздывали с созданием огненного вала. Из ругани под вышкой я понял, что Кузьмич не принёс факел, оставив все зажжённые торчать у моста. Поэтому Ухват, матерясь и чаще попадая кресалом себе по дрожащим от волнения пальцам, чем по кремню, пытался высечь искры и подпалить распушённый на нитки кусок тряпки. Несмотря на все старания, у грозного Воина 44-го уровня не получалось, и огонь не разгорался. Ночные бестии же быстро приближались, оглашая округу своим жутким воем. Причём две альфы были не только крупнее, но и быстрее остальных существ. Над ближайшей из них уже возможно было прочесть информацию о существе:

Альфа 8-ой уровень. Ночная бестия.

Всего восьмой уровень? Хотя цвет надписи был тревожно-оранжевым, означавшим «крайне опасная тварь, значительно сильнее существ своего уровня». Я попробовал притормозить и ослабить эту ближайшую альфу соответствующими заклинаниями Магии Проклятий.

Да! Получилось! Опасное кровавое облако заметно затормозилось, да и на второе заклинание мана тоже была успешно потрачена. Теперь срочно ослабить вторую альфу, которая уже обогнала первую и добралась до заполненного ветками рва! Тем более что вторая альфа была несколько сильнее первой — одиннадцатого уровня!

Навык Магия Проклятий повышен до третьего уровня!

Навык Мистицизм повышен до четвёртого уровня!

Получен четвёртый уровень персонажа!

Получите награду: три очка навыков (суммарно накоплено девять очков) и одно очко мутации (суммарно накоплено три очка).

Шкала маны, только что полностью опустошённая, снова заполнилась на максимум. Причём с ростом уровня у меня оказалось уже не девять, а двенадцать Очков Магии! Как своевременно! Я воспользовался возможностью ослабить и вторую альфу, которая уже перепрыгнула через так и не зажжённый ров и сбила с ног Громыхайло — крупного рыжеволосого Воина 39-го уровня. Из кроваво-красного облака проявилась хищная, полная зубов пасть, тут же вцепившаяся человеку в левое плечо. Раздался истошный крик боли. Жуткая тварь замотала башкой, и лишившийся руки Громыхайло отлетел в сторону старицы, шлёпнувшись в грязь. Ничего себе… монстр одиннадцатого уровня всего в пару секунд порвал втрое превосходящего его по уровню бойца! Не зря люди этих альф так боялись!

Я увидел, как искалеченный лишившийся руки человек нашёл в себе силы подняться на ноги на мелководье. Он даже попытался зажать хлещущую кровью культю правой рукой. Вот только тёмная вода рядом с ним внезапно вскипела, и громадный шестиметровый крокодил прекратил страдания Громыхайло. Новый мир не уставал поражать меня своими разнообразными опасностями. Минус один защитник «Приюта Кузьмича»…

Резкие тренькающие звуки подсказали мне, что стрелки на вышке не дремлют и активно помогают бойцам на земле. Убившая человека альфа уже корчилась в предсмертной агонии, пригвождённая к земле сразу двумя копьями и истыканная стрелами. Тем временем Ухват, отшвырнув бесполезные уже кремень и кресало, ловко уклонился от кинувшейся на него альфы и своей шипастой дубиной «приголубил» альфу 8-го уровня прямо в полёте. Хруст сломанных костей был слышен отчётливый, монстр взвыл и покатился по земле, теряя свою обычную маскировочную оболочку. Альфой оказался трёхметровой длины поджарый ящер с зубастой пастью и длинными когтистыми лапами. Две стрелы под разными углами торчали в его разбитой окровавленной башке, и судя по всему, тварь находилась на грани издыхания.

Вот только альфами стая ночных бестий вовсе не ограничивалась, и два десятка проб с уровнями от второго по двадцать восьмой были уже буквально в десяти прыжках от вала веток. Я растратил всю свою магию, применив подряд три заклинания и затормозив трёх из них, но всё равно эта тёмная волна должна была вот-вот накрыть немногочисленных защитников «Приюта Кузьмича». Но тут…

Из распахнутой в высоком частоколе калитки с факелом в руке выбежал… Сержант! Мой хозяин на бегу швырнул горящий факел в груду веток и, не останавливаясь, перепрыгнул через это искусственное препятствие.

— Кто хочет свежего мяса, за мной!!! — проорал человек и со всех ног понёсся в темноту к дальней оконечности острова.

Два десятка ночных бестий послушно развернулись и устремились за новой добычей, которая сама пришла к ним в голодные пасти. Двигались твари быстрее человека и догнали Сержанта уже метров через пятьдесят. Я расслышал глухой удар топора о череп какой-то бестии, последовавший через секунду предсмертный вскрик моего хозяина, а далее лишь мерзкие чавкающие звуки и хруст разгрызаемых костей.

Навык Чуткое Ухо повышен до пятого уровня!

ВНИМАНИЕ!!! Ваш хозяин Сержант погиб. Воскрешение будет возможно через пятнадцать минут. Желаете переместиться к точке возрождения хозяина?

Нет, на этот раз менять своё безопасное место на крыше обзорной вышки и возникать чёрт знает где в ночном опасном мире я не захотел. Тем более, что я почти-почти выполнил задание прожить без смертей первые сутки в новом мире, а потому не хотел рисковать.

— Слабоумие и отвага… — прокомментировал уже справившийся с альфой Ухват самоубийственный поступок новичка. Затем обратился к двум выжившим своим товарищам: — Магомед, Ярик, у нас всего пара минут, пока твари жрут тело. За это время огонь должен разгореться по всей длине рва! Не жалейте масла! Пусть языки пламени взлетают выше стен! И, Кузьмич, твою мать, обе смерти из-за твоей безалаберности. Ещё раз не принесёшь факел, клянусь, сам будешь выступать бегающей приманкой вместо Сержанта!

Защитники успели подготовиться. Когда два десятка ночных бестий расправились с добычей и вновь подошли к посёлку, пламя уже горело по всей длине защитного рва от реки до старицы. А уж жар от огненного вала стоял такой, что я ощущал его даже на крыше дозорной вышки.

Всё, патовая ситуация? Уничтожить стаю бестий немногочисленные защитники были не в состоянии, а пробы не могли пройти за полосу огня. Насколько я понимал, на эту ночь больше опасностей не предвиделось. Защитники действительно ещё несколько минут обменивались впечатлениями о скоротечном бое, затем начали расходиться по домам. Следить за огнём остался лишь хмурый и похоже чувствующий свою вину за две случившиеся смерти Кузьмич. Старик с кряхтением уселся на полено и собрался караулить огонь до самого утра, рассматривая снующих с той стороны огненного вала ночных бестий и изредка поправляя горящие дрова длинной палкой.

Напоследок Ухват положил свою тяжёлую ладонь старику на плечо и проговорил примирительно:

— Извини за резкие слова. Вырвалось. А паренёк действительно толковый и… правильный. Своим поступком он спас как минимум троих жителей, а возможно и весь посёлок. Присмотри за ним, как возродится за складом на нашей точке респа. И сразу отправь спать, а то две смерти за игровые сутки — слишком много. Как бы все жизни у Сержанта не закончились ещё до того, как он хотя бы пообвыкнет в нашем мире и выберет профессию.

Навык Скрытность повышен до третьего уровня!

Ухват ушёл, оставив старого Кузьмича сидеть на посту одного. Я ещё какое-то время полежал на крыше, греясь в тепле и одновременно прокачивая Скрытность, вот только скорость прокачки этого навыка сильно упала после того, как человек внизу остался всего один. Странно. Неужели два десятка снующих в темноте за линией огня бестий не могут меня увидеть и не считаются? Об этом стоило поразмыслить.

ВНИМАНИЕ!!! Вы без единой смерти пережили первые сутки в новом мире. Так держать! Награда +2 очка характеристик персонажа!

За этот бесконечный день я уже давно продумал, что сделаю с этими двумя очками. Одно в Интеллект — это основная характеристика для моего котёнка. Максимальное количество Очков Магии повысилось с двенадцати до тринадцати, хотя реальное их количество составляло сейчас всего жалкие два очка. Да, мана у Васьки восстанавливалась пока что коматозно-медленно, и это было большой проблемой — без магии мой зверёк был лишь беспомощным хромоногим котёнком, обидеть которого мог каждый. Надеюсь, постепенно с ростом навыка Мистицизм острота этой проблемы чуть снизится, пока же приходилось терпеть и по несколько часов ждать восстановления запасов магии.

Второе полученное очко навыков я вложил в Телосложение. Не столько даже ради дополнительных хитпоинтов (хотя добавившиеся шесть Очков Здоровья тоже были приятным бонусом), сколько для повышения Очков Выносливости. Этот первый день показал, что мой котёнок Васька быстро устаёт даже просто следовать за людьми, а уж бег или карабканье по стенам так и вовсе за пару минут сжирали все Очки Выносливости, после чего мой персонаж становился полностью беспомощным. А поскольку я не собирался всю жизнь отсиживаться за высокой оградой «Приюта Кузьмича», а планировал активно исследовать новый мир, особенно по ночам, как и все коты, то выносливость для таких прогулок мне была очень и очень нужна.


Глава двенадцатая. Выбор пути


В крохотном окошке мастерской едва заметно посветлело. Было самое раннее утро, фактически ещё ночь. Но даже этот неверный свет я посчитал достаточным, чтобы решительно откинуть куртку, которой прикрывался прохладной ночью, и встать с лежанки из соломы. Ох, ё… забыл про стеснённые условия и больно хряснулся головой о низкий потолок. Перед глазами заплясали искры. Последние остатки сонливости моментально вылетели из головы. Хотя какой там сон… Не думаю, что сегодня ночью в «Приюте Кузьмича» кто-либо спал. И дело тут не только в приставучей кусачей мошке, зудящей над ухом и не позволяющей ни на секунду расслабиться. Дело совсем в другом — роды, судя по доносящимся даже досюда стонам и крикам, проходили тяжело. Да и моя младшая сестра Юля всё не возвращалась, вместе с остальными женщинами посёлка находясь рядом с роженицей.

Зевая и ёжась от утренней прохлады, я открыл дверь. Оказывается, не я один встал спозаранку. Во дворе на лавке сидел хмурый не выспавшийся Ухват, при помощи шила и мотка проволоки латающий свой кожаный доспех. Да и группа охотников уже встала и готовилась на вылазку, проверяя перед дальним походом экипировку. Ждали лишь отмашки от Кузьмича, по-прежнему сидящего возле пылающего рва и контролирующего осаждающих посёлок ночных бестий.

— Сержант, сходи поешь, — предложил мне Олег Николаев. — Там на кухне твой ужин по-прежнему на столе, лишь прикрыли тарелкой, чтоб местные настырные насекомые не лезли.

Я поблагодарил Охотника, утолить голод действительно не мешало. После смерти и возрождения все мои проблемы с желудком прошли, но вот шкала сытости с тех пор скатилась уже в оранжевую зону — менее трети от максимальной заполненности.

В этот момент раздался двойной удар молотком по подвешенной за воротами металлической болванке — Кузьмич сообщал, что ночные твари исчезли. Вскоре седой бородатый Охотник и сам появился во дворе, причём почему-то сразу направился ко мне:

— Сержант, как раз тебя ищу! Нужно загрузить тебя работой, чтобы и персонажа прокачивал, и пользу посёлку приносил. Есть несколько нужных дел, так что сам выбирай, к чему больше душа лежит. Если в будущем планируешь стать бойцом-охранником, тебе нужно в обязательном порядке качать Телосложение и Силу. Так вот, за мостом на берегу целые россыпи речных камней. Бери тележку, грузи камни потяжелее и вези на склад. Навыки для такого пути развития можешь взять Атлетика, Крепкая Спина, Марафонец, что-либо из строительных навыков тоже — все они будут ускоренно качаться. Хотя бы рейсов пятьдесят за день нужно делать. Пара таких рабочих дней, и на единичку поднимешь Силу и Выносливость. А как покрепче уровнем станешь, будешь с Яриком и Громыхайло в каменоломню ходить. Там гранит, он попрочнее речного камня, да и медная жила богатая есть. Ну и кайлом заодно ещё и Рукопашный Бой прокачивается, что для бойца первоочередной навык. Дело очень нужное — из этих камней мы потом крепкую каменную стену построим вокруг посёлка, и ночные твари станут больше не страшны.

Что же, дело хорошее и полезное для общего блага. Тем более что Сила и Телосложение — две самых высоких характеристики моего персонажа, словно специально созданного для пути Воина. А если такой путь развития позволит скорее закрыть проблему с ночными бестиями, то я двумя руками за! Я сообщил, что согласен на такой путь развития персонажа, но дотошный Кузьмич меня одёрнул и сказал, что ещё не закончил перечислять все варианты:

— Ещё Олег Николаев подтвердил, что согласен брать тебя охотиться и собирать ягоды за гнилой ручей. Вот только сперва хотя бы восьмой уровень получи, а лучше двенадцатый, иначе шансов выжить у тебя будет совсем немного. Для этого мирная работа тут в посёлке вполне подойдёт — брёвна ошкуривать и на доски распиливать, камни дробить. Прокачаешь навык Изготовление Предметов, сможешь силки на мелких зверей ставить. Охотники посёлку даже нужнее, чем бойцы, а Олег — опытный лидер и всему научит. А ещё я видел, что ты всяких крючков рыболовных притащил и лески. Любишь рыбалку? Тоже нужное дело! Рыбаки нам также нужны, поскольку охотники бывает с пустыми руками возвращаются, и нужно подстраховаться. Да и Сила в таком ремесле пригодится твоя, как и Телосложение, поскольку твари тут в воде водятся крупные и зубастые, мы не зря вчера предупреждали. Один Гена чего стоит!

— Гена? — переспросил я, не поняв, про что или кого говорит Охотник.

Старик удивился моей недогадливости и указал рукой в сторону старицы:

— Да ты видел его. Громадный такой вечно голодный крокодил-людоед, мы его Геной зовём. Семьдесят восьмой уровень, хрен убьёшь. Но главное хитрющая тварь! Лежит себе на берегу, греется на солнышке и делает вид, что ничего его не интересует. На самом деле всё Гена подмечает, за каждым обитателем посёлка следит и просчитывает действия. И как только обнаруживает, что человек не успеет выбраться из воды, мгновенно срывается с места и… в воде он быстрее катера движется, а из его пасти ещё никому не удалось спастись! Но мы не прогоняем Гену, он полезный. Это из-за него ночные бестии в воду боятся заходить — жрёт их Гена за милую душу! Варя даже специально подкармливает нашего защитника объедками и рыбьей требухой, чтобы никуда не уходил.

О как! Даже от монстра-людоеда может быть польза, оказывается. Что удивительно, в словах старика, когда он говорил об этом речном монстре, сквозили уважение и даже теплота. Да и в целом, как я заметил, Гену местные жители не боялись и уж тем более не ненавидели. Просто учитывали присутствие опасного хищника и старались ему по неосторожности не подставляться.

Так что выбрать? Я задумался, прислушался к своим предпочтениям и понял, что целыми днями дробить и таскать камни мне что-то не очень хочется. Дело-то конечно нужное, но больше мне хотелось идти по пути Рыбака. Всегда любил рыбалку!

— Хороший выбор, — поддержал меня Кузьмич. — Вот только если прямо сейчас сунешься на большую реку — сгинешь очень быстро. Поверь, я знаю, что говорю. Два Рыбака тут у нас пропало в прошлом году, истратили все жизни на этом опасном поприще. Кстати, спиннинг хороший от одного из них остался, лежит у меня дома. Вот только требует эта вещь пятнадцатый уровень персонажа и аж двадцать пятый навыка Рыбалка. Как прокачаешься, подарю!

***

И вот я рыбачил. Поскольку навыков на большее пока что не хватало, да и опасно было идти сразу на большую реку, для начала мне была выдана мелкая марлевая сетка, натянутая меж двух палок. Этой нехитрой конструкцией полагалось промывать ил и грязь старицы, вылавливая вьюнов — живущих на дне мелких рыбёшек длиной по пять-семь сантиметров. И нужно сказать, у меня неплохо получалось! Вьюнов, да и обнаруженные ракушки нескольких видов тоже, я складывал в берестяное ведёрко на берегу, и уже к восходу солнца наловил полведра! Разувшись и закатав брючины, я методично бродил по мелководью и промывал густую коричнево-зелёную жижу, выискивая копошащихся в ней существ. Заходить в воду глубже мне крайне не советовали, поскольку в старице можно было наткнуться на ядовитых и шипастых тварей, да и крокодил Гена тоже заинтересованно следил за моими действиями.

Навык Рыбалка повышен до пятого уровня!

Получен пятый уровень персонажа!

Получите награду: три очка навыков (суммарно накоплено одиннадцать очков) и одно очко мутации (суммарно накоплено десять очков).

ВНИМАНИЕ!!! Вы достигли пятого уровня. Возможен выбор ещё двух навыков.

О! Неплохо, неплохо! Вчера лишь ценой самоубийственного рывка за спину ночным бестиям мне удалось улучшить навыки Спринтер и Рукопашный Бой до 3-го уровня. Сейчас же выбранный только лишь этим утром навык Рыбалка прокачивался просто со скоростью ракеты — за какие-то два часа уже пятый уровень навыка! И заодно пятый уровень персонажа! Кажется, я нашёл своё призвание, и мне даже начал нравиться новый мир!

Интересно, а какие дополнительные способности можно приобрести, вложив очки мутаций в Рыбалку? После второй смерти и прошедшего только что повышения у меня накопилось уже десять очков, и их можно было с толком потратить…

Я не успел ознакомиться с игровой справкой по навыку Рыбалка. Раздавшиеся за спиной плеск и шум заставили меня резко обернуться. Чёрт! От увиденного я сперва испуганно вздрогнул, затем обречённо опустил руки. Было от чего отчаяться. Громадный крокодил Гена выполз на мой берег, перегородив своим телом узкую полосу суши и отрезая мне путь к посёлку. Вот что значит потерял бдительность всего на пару секунд…

☠Гена. Крипо-крокодил 78-го уровня. Самец.

Цвет надписи был ярко-красным, я впервые встречал такое. Да и знак черепа возле имени монстра тоже отнюдь не способствовал моему спокойствию. Тварь никуда не торопилась, поскольку прекрасно понимала, что никуда я уже из ставшего западнёй узкого мыса на самом конце речного острова не денусь.

Что же делать? Выбрать навык Пловец и броситься в воду? Даже не смешно — речная тварь плавает гораздо быстрее, да и вода её родная стихия. Взять в руки топор и принять безнадёжный бой? По-видимому, ничего другого и не оставалось. Вот только умирать мне ужас как не хотелось…

Не зная, что предпринять в такой ситуации и просто затягивая время до неизбежного финала, я бросил хищнику одну из мелких рыбёшек. Гена ловко поймал брошенную подачку, лязгнув зубами со звуком захлопнувшегося капкана. Но что интересно, крокодил прекратил ползти в мою сторону, остановился и выжидательно смотрел на меня.

Выбрать персонажу возможный для изучения навык Приручение?

Робкий лучик надежды замерцал передо мной. Да! Желаю взять этот навык, если он снижает агрессивность монстров!

Получен навык Приручение первый уровень.

Поскольку Гена стал проявлять признаки нетерпения, я срочно бросил ему ещё одного вьюна. Эту рыбку крокодил тоже сожрал! И… чуть ниже надписи об имени и уровне монстра появилась шкала:

Приручение: 2,9%

За следующие полчаса я скормил ненасытному Гене всю рыбу из ведра, подняв степень приручения до 57 %, а сам навык Приручение до третьего уровня. Больше у меня рыбы в ведре не осталось, а ракушки жрать крокодил не стал, они даже снижали степень приручения. Всё? Приплыли? Хотя… у меня в инвентаре лежали взятые в столовой и завёрнутые в широкие листья несколько кусочков жареной рыбы — мой не съеденный вчера ужин. Признаться, настолько увлёкся рыбалкой в новом мире, что совсем позабыл о еде. Эх, будь со мной сейчас рюкзак, там ещё несколько банок консервов лежало. Но пришлось обходиться тем, что имеется при себе.

Жареную рыбу Гена с удовольствием слопал. Степень приручения резко скакнула до 72 %, вот только еды у меня уже совсем не осталось. Может, если навык Приручение будет повыше, мне всё же удастся что-то сделать с этим монстром? Действительно, не время сейчас солить очки, они нужны прямо сейчас, от этого зависит моя жизнь! Я вложил все одиннадцать свободных очков в Приручение, повышая навык до четырнадцатого уровня. Ничего не изменилось. Жаль.

— Придётся тебе подождать, пока я ещё наловлю рыбы, — проговорил я спокойным голосом и, зайдя по колени в реку, начал снова водить своей сетью в мутной воде.

Что удивительно, Гена не нападал и терпеливо ждал, пока я ловил для него вкусных вьюнов! Крокодил-людоед даже слегка подвинулся, позволяя мне обойти по мелководью его длинное тело, когда на моём месте уже перестала попадаться добыча. В принципе, дорога к посёлку была открыта, и ничто не мешало мне броситься туда со всех ног, спасая свою жизнь. Но я остался. Чувствовал, что нахожусь на пороге важнейшего открытия, и мне нужно проверить, что случится, когда степень приручения этой жуткой твари достигнет ста процентов.

Когда степень приручения достигла девяноста процентов, Гена вдруг пришёл в движение и тихо без единого всплеска ушёл в быструю реку. Моей жизни больше ничто не угрожало, и я мог свободно уйти. Но как же я в тот момент переживал и рвал на себе волосы с досады! Он ушёл?! Почему?? Что я не так сделал? Как оказалось, ничего плохого не случилось. Наоборот, Гена решил выразить мне свою признательность, и отправился за рыбой уже для меня. Возможно, смог увидеть, что шкала сытости Сержанта ушла в красную зону. Через пару минут крипо-крокодил выполз на берег, бросив к моим ногам огромнейшую полосатую рыбину без чешуи с большой головой и множеством длинных мясистых усов.

ВНИМАНИЕ!!! Данное существо впервые попалось на глаза людям. Названия у существа ещё нет. Придумайте название сами.

Вот это да! Я заулыбался и действительно решил придумать на будущее имя этой бело-синей огромной рыбине. А что, пройдут века и тысячелетия, а всех таких рыбин люди будут знать именно так, как я их именовал… Эээ… Кто же ты у нас будешь? Усатая рыба, без чешуи. Не очень похожа, но пускай будет «сом»! Да, точно! Восьмиусый сом! Моментально над слабо шевелящейся окровавленной тушей с многочисленными ранами на теле от зубов крокодила отобразилось название:

Восьмиусый сом. Самка. 34-ый уровень.

Что удивительно, Гена жрать этого громадного килограммов как минимум на сорок сома не стал, явно оставляя добычу мне. Что же, спасибо, зубастый дружище! Я уже смело подошёл к крокодилу и, используя нож, срезал опутавшую его переднюю лапу толстую леску — последние воспоминания об одном из пропавших до меня Рыбаков.

— Надо бы ещё пиявок с тебя снять, но давай позже это сделаем! — проговорил я Гене, словно он мог меня понимать.

Я продолжил рыбалку. Со стороны посёлка показался сперва Ухват, а затем ещё десяток жителей, среди них я увидел и свою младшую сестру Юлю. Все они молча наблюдали за тем, что я нахожусь всего в паре шагов от смертельно опасного Гены, и не подходили ближе, боясь спровоцировать жуткую тварь. Я же увлечённо рыбачил и тут же скармливал добычу крипо-крокодилу. Наконец, это случилось, шкала приручения достигла ста процентов.

Навык Рыбалка повышен до седьмого уровня!

Навык Приручение повышен до пятнадцатого уровня!

Получен шестой уровень персонажа!

Получите награду: три очка навыков и одно очко мутации (суммарно накоплено одиннадцать очков).

Исчезли возможные для дальнейшего выбора классы Ремесленник и Дозорный.

Добавились возможные для дальнейшего выбора классы Рыбак и Зверолов.

Целый каскад сообщений, и все приятные. Но всё это было такой мелочью в сравнении с тем, что рядом со мной на берегу спокойно лежал шестиметровый зубастый речной монстр, а успокаивающе-синий цвет надписи и особенно её содержание недвусмысленно говорили о том, что страшное чудовище стало моим послушным петом!!!

☠ Гена. Крипо-крокодил 78-го уровня. Самец. Питомец Сержанта.

В этот момент я отчётливо понял, что именно в этом моё призвание, и ничем другим в новом мире заниматься не желаю. Какие там охота и рыбалка, это лишь жалкие пародии! Настоящие эмоции испытываешь лишь когда приручаешь таких вот жутких и опасных чудовищ! Эти твари должны перестать жрать людей и начать приносить людям пользу!


Глава тринадцатая. Маленький герой


Удивил меня Сержант. Вот честно, не ожидал от своего недотёпы-хозяина такой невероятной удачи. Или это не удача была вовсе, а «слабоумие и отвага», как выразился Ухват? Зачем вообще нужно было лезть к этому речному монстру? Не понимаю…

Огромный крокодил Гена произвёл настоящий фурор в посёлке — каждый выходил на берег к приручённому чудовищу, сперва с опаской, готовый в любую секунду дать дёру, затем уже уверенно рассматривая речного хищника и трогая костяную броню. Некоторые особо бесстрашные даже совали свои головы хищнику в зубастую пасть и залезали Гене на спину. Крипо-крокодил стоически терпел повышенное внимание к себе и агрессивных действий не проявлял.

Что обидно, я проспал приручение чудовища. До этого полночи провёл на крыше обзорной вышки, обрабатывая бестий заклинаниями и прокачивая Магию Проклятий, а заодно Мистицизм и Скрытность. Вот только муторное это было дело — магия восстанавливалась медленно, и большую часть времени я просто лежал на крыше, греясь от жара пылающего огненного вала, рассматривая незнакомые звёзды и слушая брюзжание Кузьмича.

Да, старик… разговаривал с ночными чудовищами! Жаловался бестиям на то, что потерял связь со своей оставшейся в прошлом мире роднёй и даже не знает, внук у него родился или внучка. Сетовал на плохую охоту в последние дни и коварных химероидных обезьян. Вспоминал растратившего все жизни Игната — своего самого близкого друга, с которым они на вездеходе провалились под лёд на Ладоге, и с которым вместе попали в новый мир. У самого Кузьмича осталась лишь последняя девятая жизнь, а потому Пётр Ухватов и Макс Дубовицкий запретили ему рисковать и ходить на охоту вместе с остальными, отчего старик сильно хандрил и жаловался бестиям на свою ненужность.

Наконец, уже далеко за полночь я дождался-таки получения моим котёнком пятого уровня и с чистой совестью направился спать. К этому моменту у Васьки уровень навыка Скрытность поднялся до четырёх, Магии Проклятий до пяти, а Мистицизм так и вовсе до шестого уровня. Несмотря на необычное тело и множество игровых ограничений, я полагал себя весьма успешно развивающимся персонажем, и уж точно более успешным, чем человек-верзила. Протиснувшись в узенькое окошко мастерской, я улёгся на сене и, уже засыпая, посматривал на своего бормочущего во сне хозяина с плохо скрываемой усмешкой.

А потому пробуждение из-за возбуждённых восхваляющих моего хозяина криков в посёлке, а также громадный ручной крокодил на берегу и улыбающийся от уха до уха Сержант аж шестого (!!!) уровня стали для меня холодным душем. Нет, поймите меня правильно, я был искренне рад успехам своего «хозяина», а фактически другой версии самого себя. Вот только теперь мне нужно было доказывать, и прежде всего себе самому, что я нисколько не хуже второй своей сущности и тоже способен на свершения.

Что может сделать полезного для посёлка крохотный хромоногий котёнок? И, главное, стоит ли мне раскрывать свою истинную сущность или нужно продолжать отыгрывать роль бессловесного зверька? Раскрыть себя не составляло никакого труда — достаточно было опрокинуть кувшин с водой и написать мокрой лапой на столешнице всё, что я хочу сообщить. Вот только стоит ли это делать? Во время завтрака я ломал голову над этими вопросами.

Кстати, выловленная Геной рыба оказалась пригодной в пищу и даже вкусной, Сержант первым продегустировал и подтвердил прекрасные вкусовые качества восьмиусого сома. А ещё мой хозяин потребовал отдать ему половину уже прожаренной рыбы «для дрессировки крокодила». Это заявление остальными жителями посёлка было встречено с сильнейшим сопротивлением — еды в «Приюте Кузьмича» едва хватало, люди бывало жили впроголодь и даже действительно голодали по нескольку дней, когда с охотой совсем не ладилось. И тут отдать целую сумку вкуснейших хрустящих рыбных стейков какому-то крокодилу?!

Возникший спор разрешали с привлечением лидеров посёлка — Ухвата и Дубовицкого. Мой хозяин с пеной у рта доказывал, что если крипо-крокодилу удастся объяснить, что пойманную рыбу он может сдавать хозяину и обменивать на так нравящиеся ему жареные лакомые кусочки, то голод полностью останется в прошлом, поскольку его питомец будет регулярно добывать крупную рыбу. Но для этого Гену нужно дрессировать и награждать за правильное выполнение команд. И нужно сказать, Сержанту удалось переубедить скептиков и продавить свою идею!

Мой хозяин получил требуемое и ушёл общаться со своим бронированным питомцем, я же наелся от пуза и был переполнен энергией. После долгих размышлений всё-таки пришёл к выводу, что лучше не раскрывать человеческую сущность. А то житья не станет от косых и сочувственных взглядов, насквозь фальшивых слов соболезнования, да и сторониться меня станут. Котёнку же все были рады, и при нём люди говорили открыто, так что я знал настроения в «Приюте Кузьмича».

Я горел желанием сделать что-то полезное и пошёл инспектировать свои территории. Сперва проверил склад досок и камней, попытался догнать живущую там юркую Призрачную Мышь 3-го уровня, но с хромой лапкой это оказалось весьма трудно сделать. Затем заглянул к недавней роженице, разместившейся в отдельной комнатушке дома Ухвата. Счастливая мать новорождённой девочки 1-го уровня, получившей имя Надежда, увидела рыжего котёнка и попросила находящуюся в комнате Анну дать меня в руки. Лекарь 28-го уровня сперва была против, но потом неожиданно передумала и протянула меня Рите.

— Это добрый знак, — поглаживая меня, говорила Рита. — Надеюсь, всё с малышкой будет хорошо, и новый мир станет для дочки хорошим домом.

Выбрать персонажу возможный для изучения навык Воодушевление?

Я прочитал информацию о навыке. Его активация постепенно тратила Очки Выносливости, но быстро снимала у союзников состояние тревоги, испуга, апатии, обречённости, усталости и, наоборот, давала всем воодушевление. В состоянии воодушевления шло ускоренное восстановление Очков Выносливости, Очков Здоровья и… весьма интересно… Очков Магии! Прокачка навыков усиливала положительный эффект. Пожалуй, полезный навык. Восстановление маны было для меня серьёзной проблемой, и раз Очки Магии можно было получать из Очков Выносливости, конвертируя их по какому-то курсу, почему бы и нет. Беру!

Получен навык Воодушевление первого уровня!

Рита довольно заулыбалась, и даже Анна тоже перестала хмуриться и с умилением смотрела на пушистого мурлычущего котёнка. Вот только меня ждало серьёзнейшее разочарование — навык действовал на окружающих, но не давал никаких положительных эффектов мне самому. Чёрт! Чёрт! Это что же, мне теперь служить живым талисманом, снимающим невзгоды у этих верзил-людей?!

***

Лишь через полчаса мне удалось выскользнуть из рук успокоившейся и уснувшей женщины, и я продолжил свои исследования. Обошёл по периметру ограду. Долго смотрел, как Сержант вместе с зевающей от недосыпа, но не уходящей отдыхать Варей отмывают крокодила от болотной тины, а также сдирают с него бесчисленных пиявок и каких-то других присосавшихся паразитов. Гноящаяся рана от попавшей стрелы на шее Гены тоже была обработана, а сама стрела с зазубренным наконечником вырезана ножом и удалена. Видно было, что крипо-крокодилу неприятно, но он терпел и позволял людям себя лечить.

Сидящий поблизости Макс Дубовицкий внимательно и демонстративно открыто наблюдал за совместной работой своей дочери с Сержантом и их общением. Впрочем, Инженер хоть и недовольно морщился, но не вмешивался в разговор молодых людей. Да и поведение парня с девушкой было вполне благопристойным без малейших намёков на флирт, так что повода суровому отцу пресекать общение не было. Хотя лично меня такая гипертрофированная опека над дочерью удивляла — Варя была уже взрослой девушкой, и сама могла решать, с кем ей общаться.

Навык Воодушевление повышен до третьего уровня!

Наверное, это сказалось моё влияние. Инженер постепенно успокоился, встал и направился работать в кузницу, посчитав дальнейшее своё присутствие ненужным. И вот тогда девушка, предварительно убедившись, что отец действительно ушёл, спросила у моего хозяина:

— Сержант, как думаешь, на твоём крокодиле можно плавать по реке вдвоём?

Парень неопределённо пожал плечами, немного подумал, после чего ответил вполне обстоятельно и подробно:

— Вдвоём не знаю. Одному точно можно, ты же видела, как я пробовал плавать тут в старице. Гена команду «плыть» уже знает и седока не сбросит. Наверное, второй сможет держаться за сидящего спереди. Вот только оба промокнут на нём до нитки, у крокодила ведь из воды лишь гребень торчит и башка… — мой хозяин вдруг запнулся на полуслове и насторожился: — Погоди, а к чему ты это спрашиваешь?

Варя заозиралась по сторонам, но никого из жителей не увидела. Меня девушка видела, но посчитала совершенно безвредным. И потому проговорила заговорщицким шёпотом:

— Видела в паре километров ниже по течению реки второго такого же крокодила. Самку 59-го уровня, живёт на перекатах. Давай вместе сплаваем на то место? Попробуем поймать второго крокодила для меня!

Навык Чуткое ухо повышен до шестого уровня!

Я прекратил вылизываться и замер, с тревогой ловя каждое слово. Неужели Сержант согласится на такую безумную авантюру? Это ведь гарантированный способ быть изгнанным из «Приюта Кузьмича»! Хотя… зная свой собственный характер… я не сомневался, что мой хозяин согласится. Во-первых, лично мне Варя нравилась, а значит и Сержанту тоже. Показаться в её глазах смелым и заодно покрасоваться перед девушкой верхом на речном монстре, да кто же откажется?! Во-вторых, уже один раз почувствовав вкус славы и успеха, кто бы не захотел повторить?

Собственно, всё именно так и вышло. Парень почесал пятерней затылок и решился:

— Хорошо, я согласен! Вот только твой отец меня убьёт, когда узнает…

— Он не узнает, поскольку мы порознь отправимся. Я прямо сейчас выйду, а ты где-то через полчаса на Гене поплыви вниз по течению. Встретимся у поворота реки, вон там, — Варя указала рукой на дальний теряющийся в туманной дымке лес на берегу. — Если не поймаем крокодила, вернёмся также порознь, никто и не догадается. Ну а если нам повезёт… победителей не судят!

Варя действительно встала и ушла. Сержант долго задумчиво смотрел ей вслед, а потом достал тёмную перепачканную в тине марлю, прикреплённую к двум кривым палкам. Крокодил Гена заинтересованно зашевелился и подполз поближе, вот только человек разочаровал своего питомца:

— Сожалею, но это не для тебя, дружище. Но зато, если повезёт, появится у тебя невеста. — Сержант тяжело вздохнул и добавил едва слышно. — А может быть и у меня тоже…

***

Я продолжал свои исследования посёлка. Забрался на крышу общинного дома, откуда спрыгнул на навес склада, а затем через приоткрытое окошко пробрался в дом Инженера… и обалдел от увиденного! На расстеленных по полу мокрых тряпках, на которых увлажнялась для проращивания принесённая Сержантом фасоль, бегала чёрная Саблезубая Крыса 14-го уровня и бессовестно жрала бесценные семена!!!

Навык Скрытность повышен до пятого уровня!

Да, я находился на подоконнике в скрытом состоянии, и бегающая снизу крыса меня пока что не увидела. Этим нужно было пользоваться. И хотя тварь превосходила меня по уровню фактически втрое, я решил атаковать. Ослабить врага заклинанием! Ещё раз ослабить! Затормозить! Вызвать болезнь!

Навык Магия Проклятий повышен до шестого уровня!

Чёрный зверь чувствовал, что происходит что-то неладное, и потому встал на задние лапы, настороженно оглядываясь и шевеля встопорщенными усами. Меня противник по-прежнему не видел. Прошло несколько напряжённых секунд, и крыса снова опустилась на четыре лапы, продолжив жрать фасоль.

Сейчас или никогда! Я решил спрыгнуть и атаковать крысу со спины прямо из состояния невидимости. Не знаю как в этом мире, но в большинстве виртуальных игр такая атака считалась критической и наносила повышенный урон. Вот только…

ВНИМАНИЕ!!! Провалена проверка на Удачу.

Моя больная лапка… Я совсем забыл про травму и потому неосторожно использовал для прыжка обе задние лапы. В результате не долетел и плюхнулся на пол в полуметре от противника. Саблезубая Крыса мгновенно развернулась в мою сторону, и повторный мой прыжок встретила уже раскрытой зубастой пастью с длиннющими изогнутыми зубами. Больно-то как! Крыса с лёгкостью прокусила мою шкуру, и мы вцепились друг в друга. То, что происходило дальше, трудно описывать и называть осмысленными действиями — мы просто живым клубком катались по полу, шипя, кусаясь и раздирая врага всеми четырьмя лапами. В какой-то момент мне удалось-таки повесить на крысу эффект «кровотечение», хотя мои удары и укусы едва наносили вред этому грызуну. Ситуация складывалась неприятная — моя шкала Очков Здоровья быстро сокращалась. Вот похоже и смерть… Хотя нет!

Навык Рукопашный Бой повышен до второго уровня!

Получен шестой уровень персонажа!

Получите награду: три очка навыков (суммарно накоплено пятнадцать очков) и одно очко мутации (суммарно накоплено пять очков).

Левел-ап! Все мои показатели восстановились на максимум!!! Ну теперь повоюем! Наложить на врага болезнь! И ещё раз болезнь! И снова болезнь! Я использовал именно это заклинание, поскольку видел, что оно действует и постепенно сокращает полоску жизни крысы. Ну и ещё одно ослабление до кучи!

Крыса потеряла весь свой воинственный настрой и попыталась вырваться и сбежать. А вот нет! Не уйдёшь!!! Я вцепился во врага зубами и всеми лапами. Снова прошло «кровотечение». Крупный чёрный зверь, в размерах вдвое превосходящий моего котёнка, а по массе наверное и вовсе раз в шесть, начал судорожно метаться по комнате, пытаясь меня стряхнуть. При этом крыса умудрялась кусаться и царапаться. Мы уронили со стола какую-то кухонную утварь, разбили несколько тарелок, опрокинули стул… Шкала моих хитпоинтов снова катастрофически быстро поползла вниз. И… внезапно всё кончилось! Это прибежавший на шум огромный Инженер пристукнул Саблезубую Крысу поленом!

Я пищал от боли, так как жизни у меня осталось кот наплакал — восемь хитпоинтов из девяносто шести. Теперь целый день придётся отсыпаться и отъедаться. Но это было неважно. Главное, свою миссию я выполнил и спас для человечества стратегически важный запас фасоли. Пусть даже никто, кроме меня самого, и не узнал про мой подвиг.

Получен седьмой уровень персонажа!

Получите награду: три очка навыков (суммарно накоплено восемнадцать очков) и одно очко мутации (суммарно накоплено шесть очков).

Левел-ап пришёл несколько запоздало. Макс Дубовицкий приподнял пищащего котёнка за шкирку, осмотрел и укоризненно покачал головой:

— Дурачок, ну как можно быть таким беспечным? Как ты не заметил крысу? Если бы не я, она бы тебя сожрала! А так легко отделался, ни царапины… — Инженер отвернул голову и крикнул в приоткрытое окно: — Варя! Иди сюда! Ты опять ставни забыла закрыть! Эта крыса снова пробралась в дом!

Никто ему не ответил. Макс Дубовицкий удивлённо нахмурился и вышел во двор, по-прежнему неся меня за шкирку. Прошёлся у старицы там, где общались Варя с Сержантом. Удивлённо покачал головой. Затем прошёл на противоположный конец посёлка и спросил дежурившего у подвесного мостика Пекаря, бородатого кавказца по имени Ашот. Тот подтвердил, что дочка Инженера вышла из ворот где-то минут двадцать-тридцать назад.

— Направилась по берегу вон туда! — кавказец указал на дальний дремучий лес ниже по реке.

— А не видел ли ты случайно, куда наш новичок со своим крокодилом делся? — в голосе Инженера проскользнули плохо скрываемые тревога и раздражение.

— Видел, конечно. Сержант верхом на крокодиле пять минут назад уплыл вниз по реке, — Ашот снова указал в том же направлении на дальний лес.

Макс Дубовицкий ещё сильнее нахмурился и резко высказался (если упустить непечатные слова), что Сержанту лучше никогда более не показываться в «Приюте Кузьмича».


Глава четырнадцатая. На речных перекатах


Я уже взрослый человек и прекрасно понимаю, что если девушка в отсутствие родителей приглашает парня к себе домой «посмотреть красивых аквариумных рыбок», то вовсе не обязательно в её квартире вообще обнаружится аквариум. История про «второго крипо-крокодила где-то там вдалеке» могла быть просто предлогом встретиться наедине без родительского присмотра. Поболтать вдвоём на темы, которые в присутствии чрезмерно опекающего дочку Инженера не обсудишь. А может и не только поболтать…

Вот только это оказался не тот случай. Варя Толмачёва действительно ждала меня в условленном месте на берегу, причём поверх потёртой формы военных лет на загадочной девушке был надет самодельный маскировочный плащ, сделанный из старой рыболовной сетки и во множестве пришитых к ней пожухлых листьев и веточек. Но я больше смотрел не на дочь Инженера, а на её неожиданную соседку:

Шелли Орши-Ур. Вайх. Женщина. Охотница 22-го уровня.

Да, мне говорили, что из реки меня вытащил представитель расы вайхов, вот только я тогда находился без сознания и ничего не запомнил. И потому сейчас с большим интересом рассматривал представительницу этой расы — прямоходящую и невысокую, примерно мне по грудь, покрытую серым густым мехом не то волчицу, не то рысь. Одета Охотница была в достаточно небрежно сшитую из кусков кожи грубую безрукавку и короткую кожаную юбку. На широком опять же кожаном поясе у самки вайхов я увидел пустые ножны для широкого и длинного клинка где-то с локоть длиной, а за спиной колчан с десятком метательных дротиков.

— Это моя подруга Шелли, — представила свою необычную соседку Варя. — Мы с ней уже месяца полтора знакомы, пересекаемся иногда тут в ближайшем с их посёлком лесу. Я её обучаю нашему языку, и Шелли прилежная ученица.

— Пррривет, Серрржант, — поздоровалась со мной Шелли, подчёркнуто старательно выговаривая человеческие слова и протяжно рыча на месте звука «р». — Знакомый крррипо-крррокодил. Видела у вас людей. Поймал значит. Позррравляю!

Я улыбнулся и тоже поздоровался в ответ. Забавное и милое существо. Нечто усреднённое между человеком и волком, понятно почему люди стали называть эту расу «оборотнями». Почти человеческое лицо, но шерсть по всему телу и длинный волчий хвост. Хотя чёрные пушистые кисточки на ушках придавали Шелли вид скорее рыси, чем волчицы. А ещё у меня Шелли вызывала стойкие ассоциации с персонажем из мультфильма — там тоже рисуют очеловеченных животных с подчёркнуто выразительной мимикой. Я припомнил слова незнакомца в ресторане, что «у человечества в новом мире будут конкуренты, причём сразу несколько». Видимо раса вайхов и была одним из конкурентов человечеству. Но что удивительно, новая знакомая совершенно не ассоциировалась у меня с соперником, а тем более врагом, а вызывала исключительно положительные эмоции.

— Что ты делаешь в этом лесу, Шелли? — поинтересовалась тем временем Варя. — Ваши же обычно выше по реке охотятся, там более богатые дичью угодья. Неужели опять за что-то наказана?

— Да, снова наказана, — забавно засмущалась и поджала ушки Шелли. — Потеррряла коррртик. Вторррой уже ррраз. Кузнец Гиба сказал не даст новый. А дядя Угмай сказал, что я испоррртила охоту всей нашей стае. Не попала с двух шагов по добыче и… как там ты слово говорррила… ррразмазня?

— Не размазня, а мазила, — поправила Варя свою подругу.

— Да, я мазила. Плохая Удача. Упустила серрребррряного оленя, когда он от загонщиков прррямо на меня вышел. А они полдня его гнали. А ещё я много болтаю. Злит охотников. Теперррь одна охочусь. А вы что делаете в лесу?

Варя объяснила, что мы намереваемся поймать второго крипо-крокодила. При этом Разведчица 32-го уровня поглядывала на Гену и теребила в руках сложенную кольцами длинную толстую верёвку, завязывая на ней узлы и петли.

— Вот, простенькое седло для твоего чудовища, — закончив работу, протянула девушка мне этот путанный моток верёвки. — Нужно бы, конечно, нормальное седло из кожи и дерева сделать, так как на гребне у крокодила сидеть неудобно, но отца не хочется лишний раз дёргать. А так петли как стремена подойдут для стоп, а вот здесь можно держаться, чтобы не соскользнуть.

Поскольку я не очень-то представлял, что и как нужно завязывать на крипо-крокодиле, Варя вызвалась сама закреплять седло, и за пару минут управилась. Я залез на спину Гены, вставив ноги в петли по бокам чудовища и держась за верёвку спереди. Что же, так действительно удобнее.

Выбрать персонажу возможный для изучения навык Верховая Езда?

Ух ты, есть даже отдельный навык для управления осёдланными существами? Я вчитался в описание данного умения.

Верховая Езда. Навык, увеличивающий скорость передвижения на осёдланном животном на 1 % за каждый уровень навыка и снижающий вероятность выхода животного из-под контроля наездника, как и вероятность выпадения с седла. Повышение навыка также усиливает небоевые характеристики осёдланного ездового животного (выносливость и получаемый существом опыт) на 1 % за каждый уровень умения.

Меня заинтересовало уточнение «небоевые характеристики». А что, можно как-то улучшить и боевые характеристики существа? Оказалось, что да. Существовал отдельный навык «Наездник на чудовищах», улучшающий наносимый маунтом урон, показатели его брони и сопротивления агрессивным внешним воздействиям (жара, холод, яд и прочее). Интересно, конечно, но всё же попозже. Сперва нужно научиться просто ездить и не падать с седла, что для моего Сержанта с крайне низким показателем Удача было весьма актуальным.

Получен навык Верховая Езда первый уровень.

Выбрано 8 из 8 доступных на шестом уровне персонажа навыков.

Пока я читал игровую справку и выбирал своему персонажу навыки, Варя уселась позади и для надёжности даже обвязала себя страховкой за талию (так вот зачем, оказывается, нужен этот кусок верёвки передо мной). Я тоже решил закрепить себя страховкой.

— А можно мне с вами отпррравиться? — вдруг подала голос Шелли. — Очень интеррресно. Никогда не ловила крррипо-крррокодилов. У нас в деррревне всем будет интеррресно узнать, как это делается. И я умею плавать!

Не знаю, к чему было последнее уточнение, так как езда на крокодиле Гене вовсе не требовала от всадника умения плавать. Я обернулся, желая узнать мнение Вари по поводу участия её подруги. Но девушка лишь неопределённо пожала плечами:

— Тебе решать, Сержант. Ты же у нас главный по ловле крокодилов. Только учти, что Шелли реально болтливая. Если её не одёргивать, уже через полчаса голова начнёт раскалываться от её бесконечной трескотни.

— Хорошо, Шелли, залезай. Только давай сразу договоримся: когда прибудем на место, ты закрываешь рот и молчишь!

Вообще-то я предполагал, что самочка вайхов усядется позади Вари и будет держаться за впереди сидящую девушку, но Шелли почему-то выбрала место на крипо-крокодиле впереди меня. А ещё… я смущённо отвернулся… Охотница совершенно без стеснения разделась и сложила безрукавку и юбку в напоясную сумку.

— Чтобы не пришлось потом сушить одежду и отмывать от тины и грязи! — пояснила она Варе свои действия.

На мой взгляд, покрытой мехом Шелли в любом случае пришлось бы сушиться после плавания по реке, так что такая забота об одежде выглядела странной. Но я предпочёл не комментировать этот эпизод и приказал Гене двигаться по реке.

***

Варя не обманула. Самка крипо-крокодила 60-го уровня действительно обитала на отмели в том месте, где река разливалась, вздымалась бурунами и пенилась, проходя пороги. Тут на мелководье было удобное место для поимки рыб и прочих речных тварей, и монстр этим пользовался. Массивное бронированное буро-чёрное тело развалилось на небольшом островке посреди реки и грелось на солнышке. Глаза крипо-крокодилицы были закрыты, да и вообще она выглядела сытой, неуклюжей и медлительной. Вот только я уже знал, насколько быстро Гена способен срываться с места и перемещаться по реке, и как опасно недооценивать подобное зубастое чудовище.

Обе мои спутницы никогда не приручали крипо-крокодилов и потому самоустранились от принятия решений, предоставив мне самому продумывать тактику поимки речного чудовища. Я же на значительном расстоянии обошёл речного монстра. Да, самка была несколько поменьше Гены, метров пять всего в длине, но это не делало крипо-крокодилицу менее опасным хищником. Даже наоборот, подозреваю, что самка была способна перемещаться даже резвее крупного самца.

Основная проблема состояла в том, чтобы подойти к чудовищу и не умереть при этом. На реке сделать это было нереально — зубастая самка атаковала бы меня и порвала раньше, чем я успел бы скормить ей хотя бы кусок. Значит, нужно как-то выманить её с острова и зафиксировать, не позволив вернуться на середину реки.

Ещё раз обойдя берега и даже сплавав на Гене по реке меж перекатов, изучая условия, я нашёл удобное место метрах в восьмидесяти-ста ниже по реке — два громадных торчащих из воды валуна оставляли между собой достаточно узкое пространство. Можно было соорудить тут ловушку, заманить в неё самку крипо-крокодила и запереть. Я объяснил своим спутницам задачу, и обе девушки согласились участвовать.

Я отвёл Гену подальше, чтобы самец мог ловить рыбу и не мешал охоте на свою будущую подругу. А затем следующие три часа рубил топором брёвна и перетаскивал к реке, где с помощью Шелли и Вари вкапывал их и закреплял между собой, используя снова развязанное верёвочное седло Гены и стальную проволоку. Получился прочный каркас большой клети длиной шесть метров, шириной два, в высоту около полутора метров. Человек мог забежать туда и затем протиснуться между брёвнами, выйдя из ловушки, а вот огромный крипо-крокодил нет.

Навык Изготовление Предметов повышен до пятого уровня!

Отлично! До этого путь сюда по реке на осёдланном крокодиле повысил у меня умение Верховая Езда до второго, а затем и третьего уровня. Рубка дров повысила Рукопашный Бой до пятого уровня. Да и навыки Выслеживание и Зоркий Глаз тоже постепенно прокачивались и должны были вскоре повыситься, насколько я видел по их прогрессу. Если же учесть, что ловля вьюнов в старице для предстоящего приручения подняла мне Рыбалку до восьмого уровня, то поход сюда выглядел в любом случае оправданным и полезным, даже если ничего у нас с поимкой речного чудовища не выйдет. А уж если всё выйдет, как я задумал, то тем более.

Но теперь предстояло самое важное: кто-то из нас троих должен был выступить живой приманкой, которая привлечёт крипо-крокодила и заведёт в ловушку. Дело было опасное, и потому я предложил тянуть жребий. Но такое предложение вызвало у девушек настоящую бурю негодования:

— Мне нельзя, я уже шесть ррраз умирррала! — перепугалась Шелли. — И я неудачница. Обязательно споткнусь или поскользнусь на камнях и пррровалю задание. Как всегда. Да и вообще я пррросто посмотррреть пошла!

— Сержант, твоя идея была с ловушкой, а значит тебе и завершать дело, — вторила подруге Варя. — К тому же во все века и времена риск являлся делом мужчин!

Хорошо… Настаивать я не стал, поскольку Варя была в целом права. К тому же я не знал, сколько раз уже успела погибнуть в новом мире моя знакомая. Может, у неё вообще осталась последняя жизнь?

— Хорошо, только чур не острить и не смеяться, — я отнёс на берег все сумки и разделся до трусов, чтобы снизить вес и увеличить скорость перемещения, да и чтобы не потерять ценные вещи в случае весьма возможной смерти.

Девушки издалека о чём-то тихо перешёптывались и улыбались, обсуждая меня, но я не слышал из разговор. Возможно и к лучшему, так как отвлекаться мне сейчас было нельзя — я дразнил крипо-крокодилицу. Кричал и метров с двадцати кидал в неё камнями, но самка никак не реагировала и вообще делала вид, что давным-давно сдохла. Не будь я знаком с Геной, осмелел бы и подошёл ближе, но я слишком хорошо представлял скорость крипо-крокодила. Собственно, не зря я опасался. Как эта машина смерти мгновенно развернулась на сто восемьдесят градусов, не понимаю… Но ещё секунду назад это было бревно-бревном, а сейчас уже несущееся на меня зубастое смертельно опасное чудовище!

Я пустился со всех ног, прыгая с камня на камень и слыша за спиной приближающийся топот. Не оглядывался, чтобы не потерять скорость и не споткнуться. В месте, где мне требовалось пересечь небольшой поток, скорость бега упала, и девчонки синхронно завизжали — видимо ситуация складывалась на самом деле хреновая.

Навык Спринтер повышен до четвёртого уровня!

Очень своевременно! Но вот наконец и ловушка. Я наклонил голову, вбегая в низкую клетку, и почти сразу услышал позади звук удара — это крипо-крокодил широко расставленными лапами задел брёвна стенок. Выходит, монстр был совсем рядом и почти-почти догнал меня! Но всё же я успел и благополучно пробежал сквозь прутья противоположной стенки.

— Закрывайте! — заорал я, и прятавшиеся за валунами Варя с Шелли перегородили вход в ловушку прочным бревном, а затем ещё одним.

Получилось! Совершенно без сил я рухнул на камни, пытаясь отдышаться. Никогда в жизни настолько быстро не пробегал стометровку! И это по пересечённой местности с водой и камнями!

***

Приручить речное чудовище удалось лишь под вечер, когда заходящее солнце уже касалось гор на горизонте. До этого «Катя», как я назвал самку крипо-крокодила, упорно отказывалась жрать бросаемые ей кусочки рыбы, как сырой, так и жареной, и билась в клетке, нанося тяжёлые удары хвостом и проверяя брёвна на прочность. Если бы не два многотонных валуна с обеих сторон, принимающих на себя большую часть энергии разъярённого существа и не дающих монстру разворачиваться, клетка бы давно отлетела или развалилась от таких тяжких ударов.

Но шкала приручения никак не желала появляться. Наверное, нужно было подождать какое-то время, пока Катя успокоится и проголодается. Вот только я читал, что нильские крокодилы моей старой Земли могут обходиться без пищи по два месяца и больше, и сильно похожие на них крипо-крокодилы другого мира возможно на такие голодовки также были способны. Два месяца — слишком долгий срок, а потому нужно было придумать способ ускоренно успокоить пойманное чудовище и заставить его есть.

Шелли предлагала усыпить чудовище дротиками, наконечники которых предварительно смочить отваром из красных мохнатых грибов — так воины её народа ослабляли сильных зверей, сжигая им Очки Выносливости. Вот только описанных Охотницей грибов поблизости мы не нашли, да и приготовление сонного зелья наверняка предъявляло требования к специфическим навыкам персонажа вроде «Алхимик» или чего-то похожего. Но я придумал способ попроще. К имеющемуся у меня навыку Приручение возможно было выбрать способность «Успокаивающее Прикосновение», на короткое время снижающее агрессивность даже самых свирепых тварей. Стоило такое умение аж десять очков мутации, но я посчитал трату оправданной и вложил десять из одиннадцати имеющихся у Сержанта очков мутации. Прощайте, мечты о крыльях за спиной и свободном полёте, у меня нашлись более насущные потребности.

Как выяснилось, такое успокаивающее прикосновение тратило Очки Выносливости, причём сразу по сто двадцать единиц за каждое применение, а потому часто применять умение не получилось бы. Но это был уже чисто технический момент, главное путь к приручению Кати я понял и приступил к укрощению. Предпочитала крипо-крокодилица больше вьюнов, нежели куски жареной рыбы, причём эффективность живых рыбок была существенно выше, чем снулых. Иногда приручение приостанавливалось, или даже шкала немного откатывалась назад, когда хищница снова начинала метаться внутри клетки, и её нужно было успокаивать. Так что пришлось мне запастись терпением, терпением и ещё раз терпением. Но в конце концов я сделал это — шкала приручения достигла ста процентов!

Навык Приручение повышен до восемнадцатого уровня!

Получен седьмой уровень персонажа!

Получите награду: три очка навыков (суммарно накоплено шесть очков) и одно очко мутации (суммарно накоплено два очка).

— А почему она вдруг твоя? — недовольно стала возмущаться Варя, оглядывая приручённое существо. — Мы же договаривались, что второй крипо-крокодил достанется мне!

Действительно, описание пойманного монстра недвусмысленно говорило, что чудовище принадлежит мне:

Катя. Крипо-крокодил 60-го уровня. Самка. Питомец Сержанта.

Да уж… Самка действительно слушала только мои команды и полностью игнорировала Варю. Не знаю уж почему. Придётся разбираться, возможно ли передать питомца другому хозяину, и как технически это делается. Пока же мы попрощались с Шелли, щедро поделившись с «оборотнем» жареной и сырой рыбой. Да, Гена времени зря не терял и вытащил на берег ещё одного восьмиусого сома, пусть и не настолько крупного, как первый экземпляр. А ещё он добыл двухметровую парализующую миногу, из-за своих размеров похожую скорее на угря-переростка, нежели на маленькую миногу Земли. Шелли утверждала, что таких миног её родичи уже ловили, рыба съедобная и очень вкусная.

Вернулись мы с Варей в «Приют Кузьмича» лишь под вечер, плывя вдвоём на самце крипо-крокодила, самка же следовала за нами метрах в тридцати позади. Ещё издали мне не понравилось, что на берегу нас встречала целая толпа жителей, причём Инженер Макс Дубовицкий стоял впереди всех с факелом в руке и крайне мрачной физиономией. Нетрудно было догадаться, что отец Вари зол как чёрт. Моя спутница, до этого беззаботно смеявшаяся и обсуждавшая наше небольшое приключение, сразу потеряла всю свою жизнерадостность, поникла и даже испуганно втянула голову в плечи. Было видно, что своего отца девушка реально побаивается.

Да и я, признаться, струхнул. И хотя за весь день я не позволил себе даже полунамёком «подкатить» к дочери Инженера и пытаться с ней заигрывать, да и общались мы с Варей исключительно на нейтральные темы, всё равно на душе стало тревожно. Похоже, трудного разговора было не избежать.

Что же, вот сейчас и проверим, насколько права пословица, что «победителей не судят»…


Глава пятнадцатая. Отец и дочь


Солнце уже село за горы на горизонте, быстро темнело. Очень скоро у стен посёлка должны были уже появиться ночные бестии, а мой хозяин и отправившаяся с ним Варя всё не возвращались. Макс Дубовицкий, в середине дня скрежетавший зубами и прилюдно грозившийся при первой же возможности придушить Сержанта, а затем выгнать из посёлка «к чёртовой матери», к вечеру немного отошёл. Возможно, это мой навык Воодушевление так на него действовал (не зря же этот навык так активно прокачивался весь день). А может тревога за дочь пересилила желание наказать молодых людей за самовольный выход за стены посёлка, но Инженер уже не ругался, а всё чаще поднимался на обзорную вышку и с тревогой вглядывался вдаль.

Он не пошёл вместе со всеми на ужин, сославшись на отсутствие аппетита, и предпочёл провести это время у реки, нервно прохаживаясь с заложенными за спину руками и постоянно всматриваясь в тёмный вечерний лес на далёком берегу. Затем внезапно Инженер вернулся в общинный дом и попытался уговорить недавно вернувшихся с богатой добычей охотников отправиться искать Варю. Вот только понимания встревоженный отец не встретил. Люди вернулись измотанные еле держащиеся на ногах, к тому же лидер охотников Олег Николаев не видел особой причины для паники:

— Макс, ну чего ты переживаешь? Твоя дочка — опытная Разведчица и несколько раз самостоятельно ночевала в лесу, когда не успевала вернуться в «Приют Кузьмича» до наступления темноты. К тому же сейчас шансов уцелеть у неё гораздо больше, поскольку в этот раз Варя не одна.

— В этом-то и проблема, что не одна… — сокрушался Инженер. — К тому же опускается туман…

Их дальнейшее общение прервал радостный крик Кузьмича с дозорной вышки:

— Плывут по реке! На крокодиле! И даже на двух крокодилах!

— Ну я же говорил, что всё будет нормально! — ободряюще похлопал Инженера по плечу Охотник. — Пошли встречать. Заодно послушаем, что там было, и откуда второй крокодил взялся.

Я тоже со всех лап поспешил на берег, где собрались уже почти все жители «Приюта Кузьмича». В том числе Юля, весь день помогавшая Анне по хозяйству и достигшая уже седьмого уровня. Девочка тоже стояла на берегу и с тревогой всматривалась в приближающегося по реке монстра, на спине которого едва угадывались двое людей.

Подошёл и самый сильный боец посёлка Ухват с неизменной шипастой дубиной в руках. Положив свою тяжёлую ладонь на плечо стоящему у самой кромки воды и нетерпеливо переминающемуся с ноги на ногу Инженеру, огромный Воин 44-го уровня шепнул:

— Макс, только давай культурно, без истерик. Я ценю твои родительские чувства, но не переусердствуй в воспитательных мерах. Посёлку Сержант со своими зверями нужнее, чем мы ему.

Макс Дубовицкий коротко кивнул, ничего не ответив. А между тем в старицу, создавая волны подобно моторной лодке, на большой скорости влетел осёдланный крипо-крокодил Гена с моим хозяином и Варей на спине. А следом ещё один громадный крипо-крокодил, точнее крокодилица. Надо же, «Катя», зубастая и страшная самка 60-го уровня.

Собравшиеся восторженно загалдели, комментируя новую питомицу Сержанта, вдвое усилившую оборону «Приюта Кузьмича» со стороны воды. Принесённый людьми богатый улов также был встречен радостными криками. При виде гигантской миноги кавказец Ашот так и вовсе затрясся от перевозбуждения и поспешил с рыбой на кухню, обещая приготовить к завтраку «нечто такое, что вы все пальчики оближете и сто раз спасибо повару скажете!». Прозвучало настолько многообещающе и аппетитно, что я едва не захлебнулся слюной и очень понадеялся, что и крохотному котёнку перепадёт хоть кусочек.

— Хищные рыбы вас не атаковали? — среди множества других возгласов и выкриков прозвучал вопрос кого-то из Охотников. — А то под вечер даже приближаться к воде бывает опасно — хищники хватают прямо с берега и утаскивают под воду.

Сержант, уже спрыгнувший с седла и помогающий Варе отвязаться, на этот вопрос ответил обстоятельно:

— Видели крупных рыб в реке, особенно сейчас вечером. Даже под три метра длиной что-то ярко-жёлтое крутилось возле нас. Но все речные твари опасались связываться с плывущими крипо-крокодилами. На самом деле достаточно безопасный способ передвижения по реке оказался, вот только промокаешь насквозь…

— Сержант, пройди-ка за мной! — голос Инженера прозвучал негромко и спокойно, но все вокруг разом стихли и расступились.

До этого Макс Дубовицкий успел уже о чём-то пошептаться с дочерью, но вот успокоился ли он или наоборот сильнее рассердился, было непонятно — его не выражающему никаких эмоций лицу позавидовали бы профессиональные игроки в покер. Мой хозяин прекратил улыбаться и пошёл следом за отцом Вари. Я тоже поспешил за уходящими людьми — подозревал, что моя поддержка хозяину может потребоваться. При входе в дом Инженера возникла небольшая заминка — Сержант приоткрыл двери, пропуская хозяина помещения пройти первым, и люди случайно коснулись руками. Не знаю, что это было, но Макс Дубовицкий на пару секунд замер с остекленевшими глазами, потом встряхнул головой, словно отгоняя наваждение, и посмотрел на Сержанта с укором:

— А вот это совершенно излишне было! Я вовсе не монстр и не собираюсь тебя есть. И даже не буду лезть с нравоучениями. Просто садись, — Инженер указал на кресло-качалку из плетёной лозы, — и послушай, что я тебе расскажу. Кстати, водку будешь? У меня остался НЗ из старого мира. Буквально по десять граммов, чтобы тебе не простыть после холодной воды, да и мне успокоиться.

Не дожидаясь ответа, Макс достал из ящичка на стене металлическую армейскую флягу и плеснул в поставленные на стол глиняные чашки по чуть-чуть, буквально на донышке. Сержант послушно взял чашку, и оба человека-верзилы выпили.

— Как ты наверняка уже понял, выгонять тебя из «Приюта Кузьмича» я не собираюсь. Ты многим здесь понравился, да и два приручённых монстра-охранника в первый же день — это большой плюс тебе. К тому же твоя сестра Юля, все женщины в один голос это твердят, редкая умница и трудяга. А котёнок так и вовсе шикарен! Но вот насчёт Вари…

Инженер тяжело вздохнул и, посмотрев в окно на темнеющее небо, подошёл и закрыл прочные толстые ставни. Затем уселся в кресло напротив Сержанта. Плеснул себе одному ещё водки и выпил, после чего продолжил:

— Когда-то у меня была идеальная семья. Жена-красавица, с которой мы за всё время знакомства ни разу не поссорились. Здоровая и весёлая дочурка, моя отрада и счастье. Дочке было всего одиннадцать месяцев, когда на перекрёстке мать с коляской сбил пьяный лихач на автомобиле. Обеих насмерть. В тот день жизнь для меня остановилась… Время лечит, говорят. Боль притупилась, конечно, но создать новую семью я так и не смог. Женщины казались насквозь фальшивыми, большой город бесил, деньги для меня потеряли всякий смысл. Я бросил работу инженера-технолога в крупной компании, продал квартиру в столице и уехал жить в глушь, в деревню. И хотя много лет с тех пор прошло, но так и остался бобылём.

В этот момент с улицы раздался вой ночных бестий, но Макс Дубовицкий на него никак не отреагировал. Лишь помолчал немного и продолжил рассказ:

— Все эти годы я постоянно думал, какой была бы моя дочка, если бы выросла? Представлял её школьницей-первоклашкой со смешными косичками и огромными белыми бантами. На несостоявшийся десятилетний юбилей завёл ей щенка, как мы с супругой и договаривались ещё десять лет назад. Думаю, дочери бы пёсик понравился. На её несбывшийся выпускной ходил к ближайшей школе, там издали из-за ограды смотрел на счастливых девушек-выпускниц и со слезами на глазах думал, что моя дочка могла быть такой же. В тот день я чуть не повесился… Очень мне плохо было, я не видел смысла жить дальше…

Навык Воодушевление повышен до седьмого уровня!

Исчез возможный для дальнейшего выбора класс Охотник на птиц.

Добавился возможный для дальнейшего выбора класс Кот-Баюн.

Инженер встрепенулся, отгоняя тяжкие воспоминания, снова плеснул себе водки, на этот раз побольше, не экономя драгоценный невосполнимый ресурс прежнего мира. Встал и закрыл плотнее дверь в соседнюю комнату, где проживали Рита с новорождённой. И понизил голос до едва слышного:

— Прошло полгода, была осень. В то утро стоял туман. Такой густой, какого я и не видел-то раньше. Помню, я покормил старого пса, наколол дров и сидел во дворе на лавке, по привычке мысленно разговаривая с женой и снова думая о дочке — какой бы она стала в свои восемнадцать лет? И тут негромкий стук в калитку. Открываю. В клубах тумана стоит молоденькая измождённая девушка в грязной военной форме времён начала Великой Отечественной. Полупрозрачная, словно призрак. Спрашивает: «Отец, немцы есть в деревне?»

Что? До этого момента слушав рассказ Инженера с умеренным интересом, после этих слов я даже перестал вылизываться. Да и мой хозяин Сержант тоже прекратил строить сочувствующее лицо и удивлённо вскинул брови. Рассказчик же прокомментировал:

— Да, да, понимаю твой скепсис. Я тоже не поверил своим глазам в тот миг. Сразу припомнил все байки, что старики рассказывали. Мол, бои тут шли страшные, в окружение много наших частей попало в самом начале войны. И якобы во время тумана с тех пор можно иногда видеть идущих через деревню раненых усталых красноармейцев, а иногда они и в дома заходят, еды или воды спрашивают. Отвечаю девушке, что никаких немцев нет. А она кивает и робко так просит, не найдётся ли еды для неё и восьми бойцов? Мол, послал её командир за провизией, и нужно до конца тумана вернуться. А я смотрю… и слёзы у меня наворачиваются на глазах. Ведь стоит передо мной дочь! Именно такая, какой я её и представлял, пусть и в военной форме, с винтовкой и прозрачная.

На этом моменте на глазах рассказчика действительно проступили слёзы. Макс Дубовицкий извинился, вытер лицо рукавом и продолжил:

— Я, конечно, в дом её пропускаю, еду из холодильника сразу выгребаю, из погреба тоже всё достал. Всё для невесть откуда вернувшейся дочери. Умыться воды в тазик набрал. Иголку с ниткой нашёл одежду рваную подшить. А сам сижу рядом с чинящей гимнастёрку девушкой и думаю: «Даже если это я с ума сошёл, лишь бы она не ушла». Как мог, уговаривал остаться. Утверждал, что война давным-давно закончилась. Что мирное время сейчас. Календарь показывал, вещи современные. Полупрозрачная девушка вроде и не спорила, но в то же время постоянно повторяла, что вернуться ей нужно к бойцам ещё до того, как туман сойдёт. И тогда я решился! Думаю, пусть это даже призрак или плод моих фантазий, но не могу её одну отпустить. Взял ружьё своё охотничье, патроны к нему, быстро как смог оделся и говорю: «Пойду с тобой. Веди меня в ваш отряд!»

— И что дальше было? — впервые подал голос Сержант, когда рассказчик остановился.

— Мы долго брели по туману. Странному. Липкому. Словно живому. Погода сменилась, холоднее стало, опавшие листья ковром. И вдруг впереди слышу голоса. На немецком! Мы залегли и видим, идёт сквозь туман прочёсывает лес густая цепь фашистов! С автоматами, настороженные. Причём идут прямо на нас! Стали мы тихо отползать, но сзади тоже враги! Выхода нет! Варя уже винтовку вскинула, чтобы последний бой принять. А я… только не смейся… молиться в тот момент стал. Вот никогда особо религиозным не был и не верил во всю эту загробную чушь, но тут просил всех богов и демонов, чтобы позволили с дочерью остаться. Чтобы уцелеть вдвоём в этом фронтовом лесу. Или уж вместе попасть туда, куда попадают после смерти. Неважно куда — в ад или рай, лишь бы только не расстаться с той, которую столько лет представлял и с таким трудом нашёл! И мою молитву услышали!!! Мир застыл, фашисты замерли шагах в пятнадцати от нашего укрытия. Возник ослепительно-белый свет, и странный голос предложил перенести нас с дочерью в новый мир. Я за нас двоих согласился, и возникли мы у скал возле ледяного перевала…

Раздавшиеся со двора возбуждённые крики и брань Ухвата, быстро переросшие в радостные крики остальных защитников, возвестили, что как минимум с одной альфой покончено. Да, в этот раз жители серьёзнее подготовились ко встрече бестий — факелы были припасены заранее, да и отряд защитников сегодня был усиленным. Я же просто разрывался в этот момент — и Магию Проклятий нужно было прокачивать, помогая защитникам, и хотелось дослушать рассказ Макса Дубовицкого. Я выбрал вариант остаться, тем более что был награждён очередным левел-апом:

Навык Чуткое Ухо повышен до седьмого уровня!

Получен восьмой уровень персонажа!

Получите награду: три очка навыков (суммарно накоплено двадцать одно очко) и одно очко мутации (суммарно накоплено семь очков).

Инженер тем временем продолжал:

— Дальше понятно — спустились мы с Варей по ручью и вышли к «Приюту Кузьмича», тут тогда лишь шесть человек было. С тех пор и живём здесь. Я-то быстро обвык, причём многолетняя апатия сменилась бурной жаждой деятельности. Но вот Варя… — Инженер тяжело вздохнул, — её здесь ничто не держит, нет якоря, как у всех остальных. Да, Варя называет меня отцом и в целом по мелочам не перечит. Но дочь до сих пор считает этот мир временным пристанищем и всё рвётся вернуться — выполнить порученное командиром задание и отнести припасы оставшимся в далёком лесу бойцам. Подозреваю, именно поэтому она стала Разведчицей и постоянно уходит, изучая местность — ищет тот путь, которым мы попали сюда в этот мир. И знаешь, Сержант, я вот почему-то нисколько не сомневаюсь, что Варя способна найти обратную дорогу и вернуться в тот промозглый военный лес. И потому, каждый раз как туман ложится, я не отпускаю дочь от себя ни на шаг!

Рассказчик наконец завершил повествование и замолчал. Сержант тоже не спешил комментировать услышанное. Наконец, хозяин дома встрепенулся и сменил тяжкую для себя тему:

— Пойми меня, Сержант, я вовсе не против твоего общения с дочерью. Варя действительно совершеннолетняя девушка и сама способна решать, с кем дружить и проводить время. Да и гниль в душе человека она сразу почувствует и не станет с таким общаться. Вот только пойми, моя дочь не такая, как я, ты и все остальные. Она из другого пласта времени, более чистая душой, более доверчивая и наивная. А мужики… они ведь разные, и воспользоваться наивностью девушки многие не против. Верю, что ты не из таких и мою дочь не обидишь. Но всё же знай её особенности и… если получится, дай ей то, что Варя ценила бы в этом мире и не ушла обратно!


Глава шестнадцатая. Мохнатые гости


— Вставай, лежебока! Утро уже наступило! — улыбающаяся младшая сестрёнка сидела рядом и щекотала мне нос сухой травинкой. — Андрей, завтракать пора!

Утро? Да не может такого быть! По ощущениям словно всего пять минут назад лёг. Зевнув, я недоверчиво приоткрыл один глаз. Нет, Юля нисколько не преувеличивала, сквозь крохотное окошко мастерской уже прорезался яркий свет. Утро, причём даже не ранее. По давней привычке сразу после пробуждения глянув на лежащие сейчас на верстаке наручные часы… я убрал эту бесполезную вещь в рюкзак. Часы показывали то ли полдень, то ли полночь, что нисколько не соответствовало реальности. Ошибка с определением времени нарастала примерно на пару-тройку часов в день. Судя по всему, сутки тут в новом мире были процентов на десять-пятнадцать длиннее, чем на Земле.

— Наш Васька ночью где-то гулял и с кем-то подрался, — протянула мне сестрёнка полусонного котёнка с надорванным ухом и следами запёкшейся крови на шерсти.

— Ого! Где это тебя так подрали? — я внимательно осмотрел своего питомца.

Ухо прокушено, рана на груди… Жаль, безмолвное существо не могло рассказать о своих ночных приключениях. Пришлось доставать из рюкзака аптечку и на всякий случай обрабатывать раны котёнка йодом, чтобы не воспалились. Заодно я осторожно ощупал медленно срастающуюся повреждённую лапку, но видимо всё же сделал котёнку больно, так как зверёк недовольно пискнул… и стал прозрачным! Совсем как моя сестра Юля, когда уходила в скрытное состояние. Ну ни фига себе неожиданность от моего крохотного питомца! Вот так на третий день узнаешь, что твой котёнок, оказывается, способен исчезать! Какие ещё сюрпризы хранит Васька? А ещё у моего чрезмерно самостоятельного хромоногого котёнка оказался уже десятый уровень — больше, чем у меня самого или моей сестры! Но особенно удивил отображающийся игровой класс зверька: Проклинатель! Это кого же Василий так заковыристо обматерил по-кошачьи, что даже игровой класс такой получил?

Со двора слышались голоса — люди в «Приюте Кузьмича» давно встали и, позавтракав, принимались за свои повседневные дела. Насколько слышал, состояние у жителей было приподнятое — все обсуждали какое-то невероятное приготовленное поваром блюдо из речного угря. Приведя себя в порядок и умывшись в рукомойнике перед общинным домом, мы с Юлей прошли в столовую.

Ашот с нескрываемой гордостью на лице поставил перед нами на стол две чашки компота из местных ягод, а также одно на нас двоих с Юлей большое блюдо, на котором лежали прожаренные до хрустящей корочки кусочки рыбы, политые тягучим тёмно-фиолетовым соусом. Пахло вкусно. Я попробовал…

ВНИМАНИЕ!!! Вы отведали приготовленный профессиональным поваром редкий деликатес!

Получены временные эффекты: скорость восстановления Очков Здоровья и Очков Выносливости увеличена на 67 %, защита от холода увеличена на 18 %. Время эффекта 4 часа.

Получен постоянный эффект: +7 Очков Здоровья. ВНИМАНИЕ!!! Данный эффект однократный. Для получения других перманентных улучшений изучайте новые рецепты и пробуйте другие кулинарные деликатесы.

Вот это да! И обалденно вкусно, и очень полезно для моего персонажа. Юля тоже не сдержала слов восхищения. Котёнку, из-под стола настойчиво теребившему когтистыми лапками мне брючину и требовавшему свой кусочек, я также не отказал в угощении — вдруг и ему перепадёт постоянный бонус к Очкам Здоровья? Будет чуть легче драться… с кем он там мог сцепиться ночью на окружённом водой острове? Крупной ночной бабочкой или саблезубым кузнечиком?

Подошедшему к нашему столику узнать мнение о приготовленном блюде кавказскому мастеру кулинарии я выразил своё восхищение. Действительно, бесподобно! Заодно не удержался от вопроса, который хотел задать с самого первого дня пребывания в «Приюте Кузьмича»:

— Ашот, а почему твой игровой класс Пекарь? Ведь пекарь, насколько понимаю, только хлеб печёт. Ты же и мясо, и рыбу, и всё остальное готовишь, причём очень вкусно. Да и муку откуда тут для хлеба взять?

Кавказец, польщённый похвалой, довольно заулыбался:

— Похоже, Сержант, ты единственный в «Приюте Кузьмича», кто не слышал ещё историю Ашота, упавшего с лестницы с мешком муки. У меня была лучшая частная пекарня в Майкопе. Лаваши от Ашота все знали, водители на трассе специально ко мне заезжали закупаться. Но однажды разгружал машину, нёс наверх по лестнице тяжеленный мешок с мукой, и… нога запнулась за ступеньку, оступился, мешок перевесил, и я кувырнулся через перила. Полетел вверх тормашками со второго этажа, но вдруг застыл головой вниз в сантиметре от пола, едва шею не сломал. Ангел… я думаю это был один из них… предложил вместо остатка дней парализованным на койке и бесславной смерти перенести меня в другой мир. И возник я в ночном поезде в поварском фартуке и с мешком муки. Как и все, попал к «Новым Фараонам». Но в отличие от остальных рабов был направлен не на каменоломни или строительство укреплений, а на кухню. Думаю, это мой поварской наряд и мешок муки повлияли. Пёк надзирателям хлеб из принесённой муки, потому и получил игровой класс Пекарь. Хотя и другие блюда тоже готовил. Вон угря — это я там научился, мне рецепт сказали, по какому готовить. А потом подслушал случайно, что меня хотят продать владельцу медной шахты, так как у того пленники слишком быстро мрут, и рабочих рук не хватает для фараона поставлять металл. В ту же ночь сбежал. Скитался неделю по горам голодный и замёрзший, пока меня случайно Кузьмич в лесу не встретил и не привёл сюда.

Рассказ Пекаря прервал сигнал дозорного, несколько раз ударившего колотушкой по металлической болванке. Видимо, заметил что-то необычное или опасное и предупреждал жителей. Все завтракающие в большом зале встрепенулись, в руках у многих я увидел появившееся оружие. Вместе с остальными, достав топор, я поспешил к воротам.

Причиной тревоги стала пара представителей расы вайхов, подходящих к разводному мосту. Крупного волосатого самца бурой масти Охотника 52-го уровня по имени Угмай Орши-Ур я видел впервые. А вот невысокую серую самочку узнал: Шелли, моя вчерашняя знакомая. Почему-то она была вся мокрая, словно ей пришлось переплывать реку.

— Мы пррришли с миррром! — перевела Шелли рык своего соплеменника, и добавила уже от себя: — Моя дядя хочет взглянуть на пррриррручённого крррипо-крррокодила и пррросит поговорррить с Серрржантом.

Все жители обернулись на меня и чуть не силой вытолкали вперёд. Я растерялся. Что говорить? К счастью, в этот момент из своего дома появился заспанный Макс Дубовицкий, спеша и на ходу застёгивая завязки охотничьего костюма.

— Здравствуйте, соседи! Нечасто вы к нам заглядываете. Проходите, гости дорогие!

Я обратил внимание, что Шелли ведёт себя неуверенно — прижимает ушки, постоянно оглядывается на своего огромного и сильного родственника. И кажется дело было не только в том, что с неё капала вода, оставляя мокрый след. Было похоже, что девушке опять за что-то влетело, и Шелли снова наказана. Всей толпой мы прошли к Гене и Кате.

Угмай с безопасного расстояния рассмотрел двух греющихся на солнышке крипо-крокодилов, не став подходить ближе, даже когда я заверил вайха, что монстры приручены и неопасны. Сам я в подтверждение подошёл к Кате и похлопал по довольной сытой морде — судя по всему, тут в старице крипо-крокодилица всю ночь отъедалась и находилась сейчас в сытом и благодушном состоянии. Да и тесно прижимающийся к самке Гена как бы намекал, что ночью эта парочка времени зря не теряла, и мне придётся вскоре возиться с маленькими крипо-крокодильчиками.

Огромный мохнатый Охотник что-то прорычал, и Шелли объявила:

— Мой дядя хочет купить у людей рррецепт пррриррручения такого существа.

— Так ты же присутствовала при приручении и всё видела своими собственными глазами! — удивился я. Но по тому, как мохнатая девушка виновато поджала ушки и опустила глаза в пол, стало понятно, что вайхи пробовали после рассказа своей соплеменницы повторить мои вчерашние действия, но у них ничего не вышло.

Ладно, мне нетрудно рассказать подробную инструкцию, шаг за шагом, что и как нужно делать. Я уже приоткрыл было рот, но вперёд вышел отец Вари:

— Тридцать корзин металлической руды! — объявил он цену информации, и мохнатый Охотник согласно кивнул.

***

Я ничего не скрывал. Рассказал про навык Приручение, и что самый эффективный корм для крипо-крокодила — живые вьюны, без таких рыбок процесс приручения не запускается. Показал, как ловить вьюнов марлевой сеткой. Показал берестяное ведёрко и свой полиэтиленовый пакет для перевозки живцов в небольшом объёме воды. Рассказал, как строить и закреплять длинную и узкую клеть, в которую нужно загнать и запереть крипо-крокодила, чтобы не мог вырваться. Предупредил об опасности тяжёлых ударов хвоста речного монстра, которыми он может разрушить ловушку. На этом моменте рассказа Угмай неожиданно нахмурился, зарычал и отвесил племяннице смачный звонкий подзатыльник, отчего Шелли совсем скисла, у девушки в уголках глубовато-синих глаз даже навернулись слёзы. Тем не менее, она перевела слова родственника:

— Всё понятно. Получается, вайхи не могут пррриррручить такое существо. Навыки нужны необычные, к тому же у нас в озеррре и рррядом в горррной ррреке вьюны не водятся. Пррридётся с таким большим трррудом загнанного в ловушку самца зарррезать на мясо.

Самец-оборотень развернулся к выходу из посёлка, всем своим видом показывая, что разговор окончен, и больше у людей его ничего не интересует. Но я окликнул уходящего Угмая:

— Погоди! Если крипо-крокодил уже находится в ловушке, я могу приручить эту тварь. Вот только мне потребуется время на подготовку, чтобы наловить вьюнов. Да и потом возникнет проблема — как передать вам пойманное чудовище? Оно же будет числиться моим питомцем!

Огромный Угмай замер, внимательно выслушал перевод Шелли, и проговорил:

— Передать существо другому хозяину не проблема. Но сколько будет стоить твоя услуга, Сержант?

— Ещё тридцать корзин железной руды, — тут же вклинился и ответил вместо меня Макс Дубовицкий, и оборотень согласно кивнул.

Он ещё что-то прорычал и быстрым шагом покинул «Приют Кузьмича». А вот самочка Шелли осталась — растерянная, с опущенными ушками и виноватая, словно оплёванная. Не сразу, но девушка перевела последние слова своего дяди:

— Дядя Угмай сказал, что «встррретимся у ловушки на озеррре», и «эта ходячая катастрррофа» покажет дорррогу. А ещё добавил, что если с пррриррручением не получится, то мне можно навсегда забыть дорррогу в посёлок Орррши-Уррр.

Жёстко… Придётся мне постараться, чтобы выручить хвостатую знакомую. Макс же ликовал. По его словам, с оборотнями очень трудно торговать — им ничего не нужно из того, что могут производить люди. Зато посёлок вайхов Орши-Ур стоит возле залежей металла, и плавят оборотни железо в немалых объёмах. А вот людям из «Приюта Кузьмича» за железом приходится отправляться в далёкий и опасный поход к ледяным горам, каждый такой рейс занимает целый световой день, да и сколько груза может принести человек в заплечном коробе?

***

Я не стал брать с собой Юлю, хотя сестрёнка и просилась. Шелли рассказала, что её соплеменники крайне неохотно пускают к себе на территорию чужих. А потому оборотни запросто могли остановить непрошенную гостью, и маленькой девочке пришлось бы возвращаться одной по полному опасностей лесу. Взял я лишь котёнка и только потому, что этот паршивец тайком пролез ко мне в рюкзак, видимо привлечённый запахом рыбы. Обнаружилось это уже на полпути, и возвращаться обратно относить зверька я не стал. Сейчас Васька сидел у меня на плече, вцепившись когтистыми лапками в ткань куртки, с большим интересом осматриваясь и принюхиваясь к окружающему миру.

— Почему «ходячая катастрофа»? Ты ведь уходила вчера в хорошем настроении и с полными сумками рыбы. Что вчера случилось такого?

К этому моменту Шелли уже высушилась и немного отошла от обидных слов, к тому же завтрак у Ашота явно воодушевил пушистую девушку и добавил ей оптимизма, заодно с дополнительными хитпоинтами.

— Потому что так и есть. Вся моя жизнь — сплошная черрреда неудач. Вот и вчеррра я запаздывала и не успевала до темноты верррнуться в дом дяди Угмая. А потому вбежала в ближайший дом вайхов на окррраине посёлка Орррши-Уррр. Кто же мог знать, что там и без меня уже находится девять жителей? Появилась альфа, которая пррроникла сквозь стену жилища. Была бойня. Шесть вайхов погибло, прррежде чем остальные спррравились с чудовищем.

Интересно, интересно. Я попросил рассказать подробнее. Оказывается, оборотни ставили свои дома вдалеке друг от друга — в таком случае ночные бестии не «суммировались» для всего посёлка Орши-Ур, а для каждого дома появлялась своя отдельная небольшая стайка проб. Крепких прочных стен, да и кольца колючих кустарников вокруг дома вполне хватало, чтобы пробы не проникали в жилища. Со временем вайхи на этих ночных монстров практически перестали обращать внимания и относились к ним как к природному явлению вроде дождя или снега — ну есть и есть. Но вот альфе все эти преграды оказались нипочём — светящееся красное облако просочилось в дом и устроило резню. Сама Шелли уцелела, хотя даже не рада была этому обстоятельству — влетело ей конкретно! Поутру девушке даже измазали шерсть грязью и запретили отмываться, что у вайхов было особо обидным наказанием.

Лишь рассказ о приручённом людьми крипо-крокодиле позволил девушке избежать изгнания. Вот только попытка вайхов с утра повторить мои действия привела к новым жертвам — хвостатая тварь 48-го уровня разрушила ловушку и сожрала двух Охотников. С большим трудом речного монстра удалось снова поймать в клеть побольше и покрепче, но вот процесс приручения крипо-крокодила так и не начался. И потому один из самых авторитетных охотников Угмай отправился к людям узнавать, в чём тут загвоздка. Шелли он взял как переводчицу, но лишь возле самого «Приюта Кузьмича» позволил своей племяннице смыть грязь, чтобы не позорить свою расу перед людьми.

— Шелли, а откуда твои соплеменники пришли в этот мир? Вот мы, люди, все с Земли, каждый выбрал перенос сюда перед лицом неизбежной смерти. А каков ваш предыдущий мир?

Мой вроде простой вопрос поставил спутницу в тупик. Она призналась, что не помнит свою жизнь до того, как появилась на снежном перевале в большой компании сородичей. Точнее, имеются лишь какие-то очень смутные обрывочные воспоминания. Вроде как в памяти остались облики родителей… ведь у любого живого существа должны же быть мать и отец? Но родители в этот мир не пришли. Ещё Шелли откуда-то знала, что дядя Угмай её родственник, да и он сам это тоже знал. Откуда такая уверенность? Непонятно…

За этими разговорами мы вышли к озеру. Да, к тому самому, где я упал в водопад пару дней назад. Оказывается, тут в холодной озёрной воде водились крипо-крокодилы. Знал бы позавчера, не подходил бы ближе, чем на пятьдесят шагов и сто раз подумал, прежде чем беспечно ходить у скалы возле самой воды.

Нас с Шелли уже ждали. Пятёрка крупных хмурых оборотней находилась возле крепкой большой клети, внутри которой бесился речной монстр, не обращая никакого внимания на валяющиеся на полу куски мяса и рыбы. Да уж… Вторую клеть вайхи построили с расчётом удержать даже рассвирепевшего тираннозавра — стенки из полуметровой толщины брёвен, сбитых скобами из железного прута в палец толщиной. Клеть была огромной. Даже слишком, она не мешала крипо-крокодилу разворачиваться. На реке мне не составляло никакого труда подойти сбоку к Кате и коснуться её тела. Но как мне дотронуться до этого беснующегося монстра и успокоить его? Протяни я к зубастому чудовищу руку, и мгновенно останусь с окровавленной культей.

Я ходил вокруг ловушки, не зная, как и подступиться к крипо-крокодилу. Васька испуганно пищал на моём плече — видимо, присутствие опасного хищника пугало котёнка. Как вдруг… самец крипо-крокодила затих и успокоился. Я осторожно и недоверчиво, в любой миг готовый отпрыгнуть, подобрался и коснулся гребнистого хвоста.

Навык Приручение повышен до девятнадцатого уровня!

Минус сто двадцать Очков Выносливости, но зато хищник успокоился. Я открыл рюкзак и развязал пакет с вьюнами. Крипо-крокодил поймал на лету и послушно проглотил брошенную подачку.

Приручение: 3,8%

Остальное было уже делом техники. Крипо-крокодил жрал всё, в том числе собрал и накиданную вайхами еду с пола клети. Минут через сорок шкала приручения заполнилась, перед глазами пробежала порция сообщений:

Навык Приручение повышен до двадцатого уровня!

Получен восьмой уровень персонажа!

Получите награду: три очка навыков (суммарно накоплено девять очков) и одно очко мутации (суммарно накоплено три очка).

Только после этого ко мне подошёл Угмай и остальные оборотни. Дядя Шелли протиснулся в клетку и недоверчиво потрогал приручённого монстра, затем осмелел и даже зачем-то осмотрел зубы крипо-крокодила. Потом повернулся ко мне, Шелли перевела его рычание:

— Это какое-то волшебство! Я восхищён! И у меня появилась новая идея. Мы видели, что люди с той сторрроны горрр впрррягают в повозки огррромных ящеррриц гига-варрранов. Мы видели таких диких зверррей в поле за дальним лесом. Загонщики вайхов сейчас пойдут. Изучат местность и постррроят ловушки. Если всё хорррошо, поймают несколько гига-варрранов и позовут тебя. А ты попррробуешь пррриррручить. Любой один на твой выборрр — твой. Если не получится, то получишь вместо зверрря мясо. Идёт, Серрржант?

Собственно, почему бы и нет? Я ничего не теряю и как минимум приобрету мясо. Если же вернусь в «Приют Кузьмича» верхом на ездовом гига-варане, это станет огромным подспорьем жителям посёлка — на телеге возить грузы гораздо сподручнее, чем таскать на себе. Я согласился.

— Тогда жди. Тебя позовут. Шестьдесят коррробов ррруды уже начали перрреносить в твой посёлок. А по поводу крррипо-крррокодила… — Шелли переводила фразы дяди, как вдруг запнулась и недоверчиво посмотрела на родственника. Тот отчётливо кивнул и ещё раз повторил. На глазах девушки появились слёзы. Шелли всхлипнула. Помолчала, набралась сил и окончила перевод:

— Серрржант, нужна торррговая сделка. Сейчас получишь. Нужно согласиться, и зверррь отойдёт вайхам.

Что не так в этой сделке? Почему Шелли вдруг рыдает? Прошла пара секунд, перед глазами появилось игровое сообщение, и я сам всё понял:

Охотник 52-го уровня Угмай Орши-Ур предлагает вам торговую сделку: ваш питомец крипо-крокодил 48 уровня (без имени, самец) взамен на Охотницу вайхов 22-го уровня по имени Шелли Орши-Ур.


Глава семнадцатая. Союз неудачников


День выдался очень жарким. Если бы существовала возможность снять кошачью шкуру и хоть на минуту передохнуть от этой нестерпимой духоты, я бы именно так и сделал. Мой хозяин и девушка-оборотень тоже прятались от жары и сидели в тени на берегу тихо журчащего лесного ручья. Человек что-то мастерил — вырезал ножом из одеревеневшей тростинки нечто вроде дудочки, уж не знаю зачем. У Сержанта не получалось, уже две или три испорченные заготовки улетели в кусты.

Шелли сидела рядом на траве, закрыв глаза лапками и изредка шмыгая усатым носиком. Нет, девушка уже не рыдала, но похоже с трудом сдерживалась, чтобы снова не разреветься. По её собственным словам, охотница-неудачница давно подозревала, а с некоторых пор даже твёрдо знала, что сородичи хотят от неё избавиться. Сегодня утром Шелли и вовсе была предупреждена, что ещё одна промашка, и отправится неудачница на все четыре стороны. Но ведь приручение крипо-крокодила прошло успешно! Нечестно было со стороны дяди Угмая прогонять племянницу, когда та выполнила свою часть уговора! И потому Шелли была убита несправедливостью и горем — ей тяжело и больно было сознавать, что оказалась не нужна ни родственникам, ни соплеменникам, и те воспользовались случаем избавиться от «ходячей катастрофы».

— Куда направишься? — поинтересовался Сержант, наконец-то нарушив молчание, и хвостатая девушка удивлённо обернулась на него.

— В каком смысле? Я теперррь твоя, и пойду туда, куда и ты. Или ты тоже меня прррогоняешь, как дядя Угмай?

— Нет, не прогоняю. То есть… Не знаю. Просто как-то… неожиданно… У людей не принято держать слуг или рабов. И потому ты свободна. Я не удерживаю тебя.

— Не удерррживаешь, но и не прррогоняешь? — с сомнением уточнила Охотница. — Если так, то я остаюсь с тобой, Серрржант.

Мой хозяин откровенно смутился и снова надолго замолчал. Похоже, он подбирал слова, чтобы мягко отшить неожиданное приобретение. Шелли же терпеливо ждала и не торопила. Наконец, человек заговорил:

— Пойми, я всего третий день в новом мире. У самого нормальной крыши над головой нет. Живём с сестрой в крохотной мастерской, где и вдвоём-то тесно. Если я приду с тобой в «Приют Кузьмича», как бы меня вообще не выгнали из посёлка!

— Не перрреживай, тебя не выгонят, — отмахнулась Шелли, совсем по-человечески махнув лапой. — Ты можешь ловить крррипо-крррокодилов, это ррредкое и полезное умение. Самые главные Ухват и Макс это понимают и тебя не выгонят. А вообще ты сильно пррродешевил. За такого жуткого монстррра можно было не тррридцать, а сто сумок ррруды трррребовать от моих соррродичей и ещё что-нибудь впррридачу. Напррример светящуюся карррточку вызова жуткого восьмилапа, которррая хррранится у нашего шамана. Вайхи отдали бы тебе магическую вещь.

Я с интересом прислушивался к разговору двух верзил. Вот как… крипо-крокодилов, оказывается, в этом мире можно выгодно продавать! Если и не вайхам из посёлка Орши-Ур, то кому-нибудь ещё. Я мало пока что знал об окружающем мире, но наверняка ведь заселённая территория не ограничивалась парой-тройкой ближайших посёлков. Собственный поставляющий рыбу монстр, к тому же хороший охранник, представлял большую ценность для любых поселений. Об этом стоило подумать. Шелли же продолжала:

— К тому же насчёт слуг и рррабов… извини, хозяин, но ты не прррав. Люди с западной сторрроны горрр деррржат рррабов. И охотно покупают пррредставителей моей рррасы, а то и крррадут силой. Дядя рррасказывал. Он ходил за перрревал, изучал жизнь людей. Там есть даже целый невольничий рррынок. И когда дядя Угмай гневался на меня за очеррредной пррромах, бывало, грррозился меня людям пррродать, чтобы мне ошейник надели и на цепь посадили. Дом охррранять. Хотя от дррругих вайхов я слышала, что симпатичных девушек моей рррасы вовсе не для этого люди покупают…

Шелли смутилась и замолчала. Сержант тоже молчал, переваривая новую для себя информацию. Очередная вырезаемая дудочка в его руках треснула. Уже четвёртая по счёту за полчаса. Человек с досадой отшвырнул подальше так и не сделанный инструмент:

— Хочу манок сделать, попробовать птиц подманить, — наконец-то объяснил свои действия парень, указывая на стайку острожных пёстрых птиц с голубя размером, прыгающих шагах в сорока от нас по берегу ручья. — Издаваемые ими трели можно повторить манком и заинтересовать стаю. Но вот навыка Изготовление Предметов не хватает, да и Модификатор Удачи низкий, все проверки на Ловкость проваливаю…

— Как я тебя понимаю! У меня такие же пррроблемы, — горько усмехнулась девушка-оборотень. — Что ни возьму хрррупкое, обязательно ррразобью. Мелкое потеррряю. Что ни пытаюсь смастерррить, обязательно сломаю. Вайхи говорррят: «Лапы не из того места рррастут». Но как возможно что-то мастерррить, когда у тебя удача минус тррри, и все пррроверррки на аккуррратность пррроваливаются мною? Мне даже одежду дядя Угмай сам латал после того, так я костяную иглу шесть ррраз ломала. Но я не считаю себя бесполезной. Пррросто я в дррругом сильна.

— И в чём же? — поинтересовался Сержант, срезая очередную тростинку для новой попытки смастерить манок.

— Я выносливая и быстррро бегаю. А могу полдня в засаде сидеть тихо-тихо, никто не заметит. У меня хорррошее Воспррриятие, навыки на зрррение и обоняние, дичь нахожу для остальных. Даже сейчас вижу вайхов, которррые за нами следят вон с той скалы. Думают, что мы их не видим. С дядей и Охотниками я все окрррестные леса и горрры исходила. До гррраницы южной доходила. До самого силового барррьеррра. До горррода Сотен Черррепов тоже ходила с дядей. Плаваю хорррошо, ныррряю. Танцевать могу. Стихи сочинять. Язык людей понимаю. Многому научилась. Напррримеррр, знаю, как от кусачего гнуса избавиться, чтобы не доставал!

Мой хозяин действительно исчесался уже весь, покусанный в обилии кружащей над человеком лесной мошкой. Что удивительно, над сидящей всего в двух шагах от него Шелли мошкары почти не было.

— И как же? — заинтересовался Сержант.

Девушка-оборотень встала и подошла к ближайшему растущему на берегу кусту — колючему, с мелкими и узкими глянцевыми листиками. Шелли потянулась и встала на цыпочки, чтобы сорвать высоко растущие листья, и… поскользнувшись на скользком покатом бережке, с плеском упала прямо в ручей! Хуже того, её юбка с треском порвалась и быстро поплыла в водном потоке, девушка-оборотень в последний момент поймала уплывающую одежду.

— Вот пррро что и говорррю… Я неудачница… — несмотря на очередную досадную оплошность, Шелли не растерялась и, одной лапкой прикрывая наготу, другой всё же нарвала пучок листьев и отнесла человеку:

— Перррежуй и натррри кожу. Мошку отпугивает. А можно в чашку с водой листьев насыпать и на окно поставить. Тогда в доме не будет гнуса. Не прррогоняй меня, Серрржант! Я тебе пррригожусь!

— Да, тебе в одиночку похоже не выжить, — парень с трудом скрывал лезущую на лицо улыбку, разглядывая смущающуюся девушку-оборотня. — Такие эффектные «фейлы» даже для меня редкость. Хорошо, оставайся. Ты забавная. Будет у нас альянс двух неудачников. Станем помогать друг другу справляться с превратностями судьбы.

Трёх неудачников, мысленно поправил я этих верзил. У моего Васьки ведь тоже с удачей были большие проблемы. Модификатор Удачи минус два — это не минус три, как у них, но тоже весьма неприятно. Кстати, хорошо бы как-то вызнать, что такое упомянутые Шелли «южная граница» и «силовой барьер». Да и про Город Сотен Черепов тоже хотелось бы узнать подробнее. Хотя… болтливая девушка рано или поздно сама всё расскажет.

Тем временем Сержант по совету оборотня натёр кисти рук, лицо и шею зелёной кашицей. Действительно помогло — кусачая мошка словно по волшебству испарилась. Человек заметно воодушевился и взглянул на Охотницу, пытающуюся как-нибудь скрепить на бёдрах обрывки кожи.

— Дай мне свою юбку, попробую зашить, — парень откинул так и не сделанный манок и достал нормальную стальную иголку с крепкой капроновой ниткой. — Мне как раз самой малости не хватает до шестого уровня навыка Изготовление Предметов, заодно и прокачаюсь…

***

Поскольку выпало свободное время, я занялся распределением свободных очков своего котёнка. Получил десятый уровень я ещё ночью, но постоянно что-то отвлекало от распределения очков. Прошлой ночью, признаться, сплоховал — задремал на крыше сторожевой вышки, убаюканный жаром от огненного защитного вала и тёплым приятно щекочущим шерсть ветерком. До этого, тренируя на ночных бестиях Скрытность и Магию Проклятий, получил девятый уровень персонажа и, как давно хотел, за семь потраченных очков мутации выбрал себе способность «Прозрачность», совсем как у Юли. После чего посчитал задачу на эту ночь успешно исполненной и мирно задремал.

Пробуждение вышло неприятным и резким — меня схватил когтями какой-то обрушившийся с ночного неба хищный зверь!!! Боль, сумбур, ничего не понять, полоска жизни сократилась наполовину и продолжала быстро снижаться. Когда чуть опомнился, уже летел высоко над речным островом в когтях крылатой твари — Плотоядного Нетопыря 16-го уровня!

Сдаваться без боя я не собирался и израсходовал всю свою ману, насылая на смертельно опасного противника болезнь и ослабление. Также активно кусался и царапался, извивался и пытался высвободиться из когтей. Не сдавался, даже когда эта тварь, не прекращающая подниматься всё выше, вгрызлась мне зубами в грудь и стала рвать плоть. Истекая кровью, я из последних сил всё же цеплялся за жизнь и острыми зубками ответил нетопырю кровотечением. Десятый уровень и восстановление жизни до максимума пришли как спасение. Выносливость и мана тоже восстановилась, так что бой продолжался! Снова заклинание ослабления, ослабления и ещё раз ослабления — я видел, что силы у моего противника вовсе не безграничны, и взмахи широких крыльев становятся более редкими и неровными. И моя тактика принесла плоды — в какой-то момент Очки Выносливости у нетопыря закончились!

Мы рухнули с большой высоты в старицу, так и не разжав зубы и когтистые объятия. Тут бы и конец настал нам обоим, поскольку плавать мой котёнок совершенно не умел, да и большая летучая мышь тоже. Спасение пришло, откуда не ждали — вода вскипела, буквально в сантиметрах от моей головы клацнули страшные зубы, и Катя с удовольствием сожрала редкую крылатую добычу. Меня же появившийся на месте боя отображающийся союзником крипо-крокодил Гена достаточно аккуратно схватил зубами за шкирку и выволок на берег. Я даже не поверил, что шестиметровый монстр способен действовать настолько деликатно!

Но всё же я нахлебался воды и едва не истёк кровью. Мокрый, уставший и окровавленный, с едва не оторванным левым ухом котёнок, к тому же с хромой лапкой. Сил у меня хватило лишь на то, чтобы доползти до окошка мастерской и рухнуть на сено возле спящих «валетом» Сержанта и Юли. Дальше не помню… Так что не до распределения очков тогда было. А между тем с получением десятого уровня я получил ещё и два возможных для выбора навыка, а потому сейчас в свободную минуту стоило подумать над дальнейшим развитием персонажа. Итак, что мы имеем?

Васька. Котёнок. Самец. Питомец Сержанта

Игровой класс: Проклинатель 10-ого уровня.

Характеристики персонажа:

Сила 8 (-30 % наносимого в ближнем бою урона)

Ловкость 18 (+20 % скорость передвижения, +20 % скорость реакции, +20 % точность действий)

** Из-за полученной травмы Ловкость временно снижена до 16, получаемые от показателя Ловкость бонусы снижены

Интеллект 21 * Крайне высокий для существа вида «кот» показатель Интеллекта даёт вашему персонажу особые способности

Восприятие 17 (+15 % дальность обзора, слуха, чутья)

Телосложение 15 эффектов нет

Модификатор удачи -2 * Крайне низкий показатель параметра Удача даёт вашему персонажу особые способности

Параметры персонажа:

Очков здоровья 127 из 127

Очков выносливости 254 из 254

Очков магии 33 из 33

Переносимый груз 1 кг * Инвентарь заблокирован

Использовано мутагенов 1 (потрачено 7 очков)

Известность 0

Навыки персонажа:

Рукопашный бой 5

Магия Проклятий 12

Чуткое Ухо 8

Мистицизм 7

Скрытность 10 * Способность «Полупрозрачность»

Воодушевление 10

Внимание!!! Выбрано 6 из 10 возможных на 10-ом уровне навыков

Внимание!!! Имеется 27 свободных очков навыков

Внимание!!! Имеется 2 очка мутации

Прежде всего, стоило подумать насчёт новых навыков. Хотя насчёт двух из них я уже практически решился: Уклонение и Магия Превращений. С Уклонением напрашивалось — моему котёнку уже приходилось драться врукопашную с опасными зверями и получать от них крайне болезненные удары и укусы. Оба раза в драках жизнь висела на волоске. У моего Васьки слишком мало хитпоинтов, чтобы он мог размениваться ударами, и получаемый в драке дамаг по-хорошему нужно бы снизить. А раз у меня достаточно неплохая Ловкость, которая со временем ещё и вырастет на две единицы, когда пройдёт эффект травмы, то этим нужно пользоваться, уклоняясь от части выпадов противника.

Получен навык Уклонение первый уровень.

Получен навык Магия Превращений первый уровень.

Спросите, почему такой странный выбор нового магического направления? Почему не напрашивающаяся Магия Стихий? Сам ведь вроде жаловался, что в арсенале нет наносящих прямой урон смертоносных заклинаний, а Магия Стихий именно в них сильна и предлагает богатейший выбор средств уничтожения. Но вот стреляющий файерболами или ледяными стрелами котёнок вызовет слишком большой интерес окружающих, и моя человеческая сущность сразу же будет раскрыта, чего я пока не хотел. Магия Иллюзий или Магия Лечений? Тоже перспективные направления, конечно, но я всё же остановил свой выбор на Магии Превращений, позволяющей на какое-то короткое время принимать облик других существ.

Превратиться в жука. Превратиться в рыбу. Превратиться в змею.

И это уже на первом уровне навыка. И хотя время превращения пока что было ограничено тридцатью секундами, да и маны такая трансформация жрала нещадно, но всё равно интересно, правда ведь? А какие возможности ждут меня дальше? Была ещё одна причина такого выбора, возможно даже основная — я надеялся когда-нибудь со временем с помощью Магии Превращений научиться превращаться в человека.

Ещё один навык я подобрал, исходя из недавнего опыта приручения крипо-крокодила для вайхов. Как тогда выяснилось, моя способность Воодушевление неплохо срабатывает на пойманных в ловушку зверях, быстро успокаивая их и снижая тревогу вместе с агрессивностью. У нас с Сержантом получалась прекрасная связка — хозяин уже умиротворённых существ окончательно успокаивал касанием, после чего приручал. Вот только проблема состояла в том, что активное использование Воодушевления быстро тратило Очки Выносливости. Мне едва-едва хватило для крипо-крокодила.

А значит, требовалось найти навык, увеличивающий общее количество Очков Выносливости и скорость их восстановления. Такой навык в игровой системе присутствовал и назывался «Неутомимый». Увеличивал количество Очков Выносливости и скорость их восстановления на 1 % за каждый уровень навыка.

Получен навык Неутомимый первый уровень.

Последний из доступных навыков подобрать я не успел, как и подумать насчёт использования накопленных свободных очков — к ручью пришли Охотники вайхов и сообщили, что три гига-варана пойманы, и настало время Сержанту показывать своё мастерство.


Глава восемнадцатая. Верховая езда


Мне нужно было насторожиться ещё тогда, когда оборотни стали говорить про «дальний лес». Или хотя бы уточнить у них расстояние. Неверная, местами вообще теряющаяся в траве и опавшей хвое тропинка по «ближнему» лесу тянулась километра на четыре, пересекая ручьи и обходя непролазные буреломы. Я бежал настолько быстро, насколько вообще мог, но всё равно было заметно, что серьёзно сдерживаю оборотней. На ровных участках все вайхи, и Шелли в том числе, опускались на четыре лапы и неслись со скорость легкового автомобиля. Я так не умел. Да и рюкзак за спиной, пусть даже большая часть вещей и осталась в мастерской, тоже сдерживал меня.

Навык Спринтер повышен до шестого уровня!

Уже второе повышение навыка за этот изнурительный забег… Моя скорость чуть выросла, но общую ситуацию это изменило несильно — оборотни были способны передвигаться минимум вдвое быстрее человека. А ещё они похоже не ведали усталости и могли пробежать всю многокилометровую дистанцию без остановки. Но у меня от такой нагрузки сердце уже готово было выпрыгнуть из грудной клетки. Даже в армии подобные многокилометровые кроссы по пересечённой местности в полной экипировке нам устраивали всего пару раз, и то не в условиях палящей жары.

Всё, я так больше не могу! Очки Выносливости кончились, я перешёл на шаг, затем и вовсе остановился и попросил о передышке:

— Шелли, скажи остальным, мне нужен отдых. Привал!

Ответ от лидера группы Охотников пришёл почти мгновенно, моя хвостатая спутница перевела:

— Здесь опасно останавливаться. Тут террриторррия Болотной Хозяйки. Остановишься — смерррть! Хотя бы перрресечём низину и вскарррабкаемся на высокий уступ на той сторрроне, там можно будет отдышаться.

Кто такая «Болотная Хозяйка» я не знал и не горел желанием выяснять. Поэтому, едва накопив несколько Очков Выносливости, стиснул зубы и побежал дальше. Ботинки увязали в чёрной грязи, лёгкие просто горели от смрадных болотных испарений, перед глазами от усталости плясали цветные круги. Как продирался сквозь заросли пахнущего йодом хвоща, ещё помню. Но вот как следом за вайхами карабкался на крутой каменный утёс, вспоминается уже весьма смутно. Я тогда едва не потерял сознание и чуть не сорвался вниз, вайхи подхватили меня и втащили на высокий уступ. Едва услышав от Шелли, что тут можно отдохнуть, я просто без сил рухнул на камни.

— Смотррри, Серрржант, — через минуту привлекла моё внимание хвостатая Охотница, указывая лапкой на недавно оставленную нами низину с чавкающей грязью.

Я обернулся и обомлел. Вот это да! Среди густых зарослей высоченного в два человеческих роста хвоща передвигалось огромное членистоногое и шипастое существо — не то скорпион, не то паук поистине невероятных размеров. Настоящий слон на восьми суставчатых лапах. До этого монстра от нашей смотровой площадки было всего шагов двадцать.

☠ Болотная Хозяйка. Жуткий Восьмилап. Самка 88-го уровня

Ярко-красный цвет надписи и знак черепа перед именем лишний раз показывали, что с этим чудовищем лучше не связываться. А ещё по притихшим и испуганно прячущимся за камнями оборотням я понял, что Болотная Хозяйка проходит уж слишком близко от нашего укрытия, и ничто не мешает ей вскарабкаться к нам на скалу и сытно пообедать. К счастью, монстр нас не заметил и продолжил свой путь по зелёному колышущемуся морю хвоща, границы которого терялись в болотной дымке.

— Где-то на этом болоте есть остррровок с дррревними ррруинами, — произнесла Шелли, когда Болотная Хозяйка отошла и скрылась в туманной дымке. — Там на алтаррре после каждой грррозы появляется светящийся аррртефакт вызова жуткого восьмилапа. Один из молодых Охотников посёлка Орррши-Уррр добыл однажды такую вещь, сейчас она хррранится у шамана. Но все попытки остальных вайхов повторррить тот подвиг закончились смеррртью. Болотная Хозяйка и её дети бдительно охррраняют ррруины.

Старший в группе Охотников что-то прорычал, и Шелли перевела:

— Бежим дальше. Ещё столько же осталось. Перрред дальним лесом нужно будет сделать остановку. Нарррвать ягод и вкусных коррреньев в качестве подношения живущим в том лесу химеррроидным обезьянам. Чтобы пррропустили черррез свои террриторррии.

О как… Интересно, а Олег Николаев и другие люди-охотники из «Приюта Кузьмича» пытались договориться с обезьянами? Или пёрлись напролом по чужой территории и потом удивлялись, чего это лесные твари их преследуют?

Мы полезли выше по обсыпающемуся склону, затем снова побежали. «Дальний» лес я заметил ещё издали — это была сплошная стена высоченных вековых деревьев, преимущественно хвойных. Не доходя до границ леса шагов пятьдесят, наша группа остановилась. Все вайхи, не сговариваясь, дружно принялись общипывать растущие на лугу кустики, собирая красные ягоды и похожие на дикую черемшу пучки листьев, выдирая их из земли вместе с корешками. Я тоже не отставал от остальных членов группы и собирал подношение для лесных жителей, как и остальные выкладывая собранное на большой плоский камень. Хотя несколько кустиков «черемши» убрал к себе в рюкзак — пусть в «Приюте Кузьмича» разбираются, вдруг и людям съедобно?

Навык Зоркий Глаз повышен до седьмого уровня!

Химероидную обезьяну я увидел сам, без подсказки со стороны Шелли. Крупная покрытая густым бурым мехом самка с отвисшими сосками внимательно наблюдала за нашими действиями, осторожно выглядывая из-за стволов гигантских деревьев и перебегая от укрытия к укрытию. Действительно это была обезьяна, чем-то похожая на крупную гориллу. Вот только сзади за этой тварью волочился длинный чешуйчатый хвост, заканчивающийся утолщением с острыми шипами. Смертельное для человека оружие, если получить таким в лоб. Уже внимательнее осмотрев тёмный лес, я увидел вторую, третью химероидную обезьяну… да сколько же их тут было!

А между тем Охотники вайхов посчитали собранное подношение достаточным, и лидер группы поднёс к губам рожок, скрученный из древесной коры. Прогудел три раза и стал ждать ответа.

Из леса неторопливо с достоинством вышел огромный чёрный самец. В нём было три метра роста и килограммов четыреста веса, его опасный хвост длиной под четыре метра заканчивался шипастым кистенём с многочисленными острыми костяными клинками в две ладони длиной.

Химероидная Обезьяна. Самец 54-го уровня

Видимо, это был новый вожак, возглавивший племя после смерти предыдущего. Хмуро исподлобья одного за другим осмотрев вайхов из нашей группы, он остановился возле Шелли и довольно осклабился, показав крепкие желтоватые зубы. Похоже, у химероидных обезьян с охотницей-неудачницей была связана какая-то забавная история, нужно будет потом расспросить Шелли.

Затем вожак направился ко мне и грозно навис, изучая человека. Хотя… я ошибся, вовсе не я вызвал интерес сильного самца, а сидящий у меня на плече рыжий котёнок. Химероидная обезьяна медленно протянула лапу и осторожно, словно боясь обжечься, потыкала пальцем моего питомца. Васька недовольно запищал. Горилла сделала удивлённую морду и неожиданно упала на спину, став кататься по земле и издавать прерывистые похожие на странный смех звуки. Чем-то Васька грозного зверя развеселил.

— Твой зверррь обезьянам понррравился. Это добрррый знак. Можно идти, — перевела Шелли рык лидера группы.

И бешеная гонка продолжилась. По тёмным дебрям, спотыкаясь об острые сучья поваленных деревьев и проскакивая заплетённые старой паутиной узкие проходы. По заросшим незнакомыми грибами полянам посреди векового леса. По наклонённому стволу накренившегося древесного исполина, а затем по его стометровым кривым ветвям. С прыжками с ветки на ветку, и как отдельный «бонус» не для слабонервных — с пятнадцатиметровой скалы через глубокий овраг в густые пружинящие кусты на противоположном склоне… Как я не умер за эти полчаса, не знаю… Полученный девятый уровень персонажа служил весьма слабым утешением многочисленным синякам и потраченным нервам:

Навык Спринтер повышен до седьмого уровня!

Получен девятый уровень персонажа!

Получите награду: три очка навыков (суммарно накоплено двенадцать очков) и одно очко мутации (суммарно накоплено четыре очка).

Наконец, мы всё-таки пересекли «дальний» лес и прибыли на место. Большое поле, куда привели меня Охотники, простиралось от леса до широкой реки — возможно, той самой, что протекала возле «Приюта Кузьмича», хотя не уверен. Тут было разнотравье, множество ярких цветов, бесчисленные кружащие бабочки и крупные пёстрые насекомые. Красивое место, моей сестре Юле тут бы понравилось.

Но меня больше интересовали три громадных свернувшихся клубком бронированных ящера. Эдакие костяные шипастые шары метров двух в диаметре. Не знаю, какой неуч назвал этих существ «гига-варанами», поскольку на варанов Земли эти ящерицы-переростки нисколько не походили. Скорее уж на броненосцев или громадных панголинов — те тоже умели сворачиваться, оставляя на поверхности только чешуйчатую броню.

Возле гига-варанов бродили Охотники вайхов, и дядя Шелли в том числе. Они громким рыком пугали ящеров и изредка покалывали в щели меж костяных пластин острыми наконечниками метательных копий, причиняя животным боль и не давая развернуться. Не очень-то хорошо — я-то наделся, что звери загнаны в ловушку и не могут из неё выбраться, а не просто свернулись клубком, готовые в любой момент удрать от охотников-мучителей. Но зато объяснялась скорость, с которой вайхи поймали гига-варанов. А я-то ещё удивлялся, как они смогли так быстро управиться…

— Долго же вы шли, — перевела Шелли недовольный рык дяди. — Серрржант, нужно поторррапливаться. Буррря пррриближается, — Охотница обернулась и указала на едва заметные тёмные тучи на горизонте. — К тому же это не наша земля. Вайхи клана Ун-Талави могут появиться в любой момент и потррребовать убррраться.

Долго шли, надо же… Похоже Угмай был неоправданно хорошего мнения о скорости передвижения людей по пересечённой местности. Ладно, я не стал возмущаться и подошёл к ближайшему гига-варану. Котёнок спрыгнул с моего плеча и тоже с интересом бродил меж огромных существ.

Как же приручить таких пугливых гигантов? Чем они вообще питаются? Похоже, травой или цветами — не зря же они проводили время тут на зелёном лугу с сочной растительностью. В том, что нужный корм в конце концов подберу, я не сомневался. Но вот как успокоить и накормить такую огромную ящерицу? Я сильно подозревал, что если гига-варана перестать тревожить болезненными уколами, то он развернётся и со всей скоростью умчится как можно дальше от своих мучителей. В свёрнутом же состоянии я не видел возможности кормить это существо — его рот находился внутри костяного клубка. Похоже, придётся его все же разворачивать. Но прежде…

— Шелли говорила, что у вайхов имеется средство из красных мохнатых грибов, которым можно ослаблять и даже усыплять сильных существ.

Моя спутница перевела фразу, и её дядя хмуро сдвинул брови — похоже, сонное зелье из грибов было секретом его народа, и потому Охотнику сильно не понравилось, что племянница разболтала тайну представителю другой расы. Тем не менее, Угмай развязал завязки кожаной сумки и протянул мне конверт из сложенного в несколько раз широкого древесного листа. Внутри обнаружилась тёмно-фиолетовая едко пахнущая мазь. По моей команде Шелли смазала свои метательные дротики ядовитой мазью, и мы вместе с девушкой подошли к ближайшему гига-варану, самочке 8-го уровня — самой маленькой и низкоуровневой из всех трёх, на которой я и решил опробовать эффект ослабления. Десяток уколов в щели между пластинами костяной брони, и гига-варан развернулся, растянувшись на земле.

— Спит, — подтвердила Шелли.

— Нужно попробовать закрепить гига-варана в таком состоянии, не давая свернуться обратно в клубок. Чтобы морда была видна, и можно было кормить, — предложил я и объяснил вайхам, какой помощи от них жду — несколько прочных глубоко вбитых в землю колышков с обеих сторон от существа, и уже к этим колышкам нужно будет крепко привязать лапы и хвост громадной ящерицы.

Охотники поняли и кинулись помогать. Достали верёвку из лиан, стали вырезать колышки. Сам же я вскарабкался на бронированную спину спящей ящерице-переростку, чтобы дополнительно ещё и перекинуть через неё верёвки и надёжно зафиксировать существо. Но тут… гига-варан неожиданно проснулся! И тут же сорвался с места, помчавшись вперёд, не разбирая дороги!!!

Навык Верховая Езда повышен до четвёртого уровня!

Навык Приручение повышен до двадцать первого уровня!

Я никак не мог управлять обезумевшим от страха зверем и лишь судорожно обеими руками хватался за неудобные и скользкие костяные наросты на его спине, просто стараясь удержаться на гига-варане. Но самое удивительное, процесс приручения запустился, шкала приручения постепенно заполнялась!!! Этого зверя можно было приручить, просто катаясь верхом на нём!

А потому кинувшимся мне на помощь с метательными копьями Охотникам я крикнул не мешать. Сам я никаких активных действий не предпринимал и лишь раз позволил себе потратить сто двадцать Очков Выносливости на успокаивающее касание. Не знаю, помогло это или нет, но на прогрессе приручения никак не отразилось. Гига-варан же сперва нёсся к реке, и я даже предположил, что он бросится в воду. Но нет, ящер в последний момент развернулся и понёсся вдоль берега, а затем и вовсе помчался в обратную сторону к остальным членам своей стаи. И так по кругу несколько раз…

Прошло примерно минут пятнадцать, за которые я ещё на два пункта повысил навык Верховая Езда, прежде чем полностью приручённый гига-варан остановился как вкопанный не так уж далеко от того места, где я сел на него. Я рискнул спрыгнуть с ящера и даже покормил свою новую питомицу нарванной тут же травой. Зверюга что-то ела, от чего-то воротила морду, а лучше всего травоядный гига-варан пожирал синие похожие на колокольчики цветы. Что ж, буду знать. С послушно идущим вслед за мной ящером я вернулся к Охотникам.

— Теперь следующий, — я указал на зелёно-серого самца гига-варана 14-го уровня. — Только поступим по-другому. Колышков не нужно, но мне потребуется крепкая верёвка сделать уздечку и стремена. А ещё много вот такой травы и несколько кусков мяса.

Да, я хотел проверить и мясную пищу — в моём мире вараны были хищниками, да и острые похожие на клыки передние зубы приручённого ящера говорили, похоже, о способности вгрызаться в добычу. Быстро усыпив самца сонным зельем, я не стал его связывать, а сразу соорудил какую-никакую упряжь, чтобы удобнее было держаться. И не прогадал! Новый «скакун» оказался более ретивым и нервным, он явно пытался сбросить меня со своей спины и совершал неожиданные прыжки, чередующиеся со взбрыкиваниями. Мне понадобилось аж сорок минут, чтобы обуздать его. При этом гига-варан занёс меня чёрте куда, я потом полчаса искал дорогу обратно к поджидающим меня Шелли и другим Охотникам.

Казалось бы, восьмой и четырнадцатый уровень гига-варанов, разница вроде небольшая. Но вот сложность в их приручении как по времени, так и по затрате сил, различалась почти втрое. А потому я с большой опаской поглядывал на последнего свернувшегося клубком зверя — крупного и красивого изумрудно-чёрного самца 40-го уровня…

Охотник 52-го уровня Угмай Орши-Ур предлагает вам торговую сделку: ваш питомец гига-варан 8 уровня (без имени, самка) и ваш питомец гига-варан 14 уровня (без имени, самец) взамен на железный кортик, десять кусков мяса, моток верёвки и снадобье (крепкое сонное зелье, 35 порций).

Эээ… не понял. Что это вообще? А между тем Шелли перевела рык своего дяди:

— Пррришли хозяева луга. Нас прррогоняют. К тому же буррря вот-вот начнётся. Вайхи уходят. Трррретий самый лучший гига-варрран твой, Серрржант. Как договаррривались.

Небо действительно уже на две трети было затянуто чёрными тучами, порывы ветра клонили деревья, на потемневшем горизонте сверкали частые всполохи молний. Судя по всему, вот-вот ливанёт, как из ведра. Было ясно, что до грозы приручить третьего гига-варана я не успею. Не факт, что вообще смогу приручить такого крупного и сильного самца. Тогда что? Соглашаться на меньшее, отказываться от торгового контракта и оставлять себе кого-то из двух малышей?

Я ещё раз взглянул на чёрное небо, на свернувшегося клубком изумрудно-чёрного гига-варана сорокового уровня, на ожидающих моего решения Охотников. Подобрал рыжего котёнка, усадил его к себе на плечо. Затем вложил все двенадцать свободных очков навыков в Верховую Езду, поднимая этот навык до девятнадцатого уровня, и… принял контракт.

— Шелли, усыпляй последнего сонным зельем! Затем поможешь мне закрепить упряжь, сама тоже влезешь ящеру на спину впереди меня и привяжешься крепко-накрепко. Чувствую, это будет долгая скачка!


Глава девятнадцатая. Руины на болотах


Удар молнии, поразивший одинокое растущее в поле дерево всего в двадцати шагах от нашего бронированного скакуна, одновременно и ослепил глаза, и оглушил мои чуткие ушки. Несмотря на проливной дождь, дерево моментально вспыхнуло ярким факелом, пугая и без того нервно шарахающегося от каждой тени гига-варана. Приручаемый скакун, неуправляемый и нёсшийся не особо разбирая дороги, после молнии и вовсе потерял остатки разума и, резко развернувшись на месте, помчался в темноту дремучего леса.

Ёпрст! Этот бронированный дебил похоже был ослеплён близкой вспышкой, а может с рождения не отличался умом и сообразительностью, а потому на полном ходу врезался башкой в ствол многовекового дерева. Я сорвался с плеча Сержанта и лишь чудом уцепился когтями за сидящую впереди Шелли, вылететь которой с седла помешала страховочная верёвка. Сержанту тоже досталось — он, похоже, вывихнул или растянул запястье, так как болезненно тряс кистью. Из всей длинной тирады, в сердцах произнесённой моим хозяином, в приличном обществе употреблялись только предлоги. Шелли даже смущённо прижала ушки — похоже, некоторые человеческие слова она слышала впервые, но по контексту всё же догадалась. Умная девушка.

Наш оглушённый гига-варан лежал на мокрой земле, его лапы разъехались в разные стороны. Прошла минута, затем вторая, но гигант и не думал подниматься, лишь зыркая глазками и лениво шевеля челюстями.

— Не слезай! — предупредил Сержант свою мокрую как мышь спутницу, которая зачем-то начала отвязываться. — Он сейчас придёт в се… Мама!

Гига-варан действительно резко без раскачки вскочил на лапы, громко и весьма зловонно испражнился, после чего сорвался с места и продолжил свой безумный забег, углубляясь дальше в вековой лес с его буреломами, острыми сучьями и прочими подстерегающими скакуна и наездников опасностями. Я предпочёл перепрыгнуть обратно на Сержанта и забраться хозяину за пазуху — да, там душно и неприятно пахло человеческим потом, но зато не мокнешь от дождя и не улетишь, сметённый какой-нибудь веткой.

Что происходило снаружи, я мог только догадываться по болезненным вскрикам и обрывочным репликам верзил. Похоже, Шелли исцарапало мордашку ветками, и человек посоветовал ей нагнуть голову к самой спине гига-варана. О чём уже через пару минут пожалел, так как следующая ветка смачно хлестнула по лицу уже его самого.

— Так и без глаз можно остаться… Ё! (дальше совсем нецензурно) Впереди завал из упавших деревьев! Куда этот «бронетёмкин поносец» несётся?

Судя по последовавшему через секунду удару и грохоту, гига-варан препятствия не заметил, но на скорости прошёл упомянутый завал, просто раскидав поваленные тяжёлые стволы. Последовавший недовольный рёв подсказал, что в разрушенном только что убежище от бури скрывался какой-то очень крупный хищник. Впрочем, преследовать нарушителя спокойствия разбуженный гигант не стал, и рёв быстро затих за спиной, заглушённый шумом дождя.

— Семнадцать процентов приручения, — произнёс Сержант.

Шелли похоже не поняла, а вот я едва не завыл от отчаяния и бессилия. Мы как ненормальные в дождь и бурю носимся на этом чешуйчатом дебиле уже сорок минут, а прогресс приручения всего семнадцать процентов?! Нет, так дело не пойдёт. Я снова активировал умение Воодушевление. До этого уже включал его, но Очки Выносливости слишком быстро сгорали. Ещё мне на ум пришла идея использовать на приручаемом маунте заклинание ослабления. Хотя… тут же выяснилось, что это была плохая идея! Зверь стал агрессивным!!! Упал на бок и похоже попытался раздавить своей многотонной массой наглых седоков.

— Чего это с ним? — удивилась и испугалась Шелли.

— Не знаю. И прогресс приручения упал до одиннадцати процентов. Сейчас успокою касанием, — пообещал человек, и гига-варан действительно перестал кататься по земле. Бронированный ящер встал, снова громко испражнился и продолжил свой забег под проливным дождём.

***

Я похоже «отрубился» и уснул. В общем-то, неудивительно. Долгая тряска, постоянные толчки и удары стали серьёзным испытанием для моего вестибулярного аппарата, вот Очки Выносливости и закончились. К тому же я ещё и активно тратил их на умение Воодушевления — и ящеру для успокоения, и Сержанту с Шелли для ускоренного восстановления здоровья и шкалы выносливости. Не знаю, сколько я проспал. Наверное долго, часа три как минимум, так как все мои показатели успели полностью восстановиться.

Осторожно выглянув из-за пазухи человека, я попытался осмотреться. Гига-варан похоже устал и еле передвигал лапы, но всё равно упорно брёл куда-то в ночи. Шелли безмятежно спала, тихо посапывая, Сержант придерживал уснувшую девушку-оборотня одной рукой. При этом мой хозяин сам клевал носом от усталости и с трудом раздирал склеивающиеся веки.

Я снова активировал Воодушевление, чтобы поддержать человека и повысить ему скорость восстановления Очков Выносливости. Заодно попытался осмотреться. Где это мы? Дождь уже прошёл. Но всё равно вокруг стояла темнота, и ни черта не было видно. Даже бонусы котёнка на ночное зрение не помогали, всё вокруг было словно в тумане. Хотя… пахло болотом и хвощом. Да и эта странная дымка вокруг… Неужели мы на болоте с той громадной паучихой-переростком? Появившаяся из тумана и медленно проплывшая мимо нас каменная колонна с какими-то полустёртыми вырезанными на ней рисунками и письменами подтвердила моё предположение.

Выбрать персонажу возможный для изучения навык Книжный Червь?

О, из этих древних рисунков можно, оказывается, получить какие-то полезные знания?! Верзила-человек при виде каменной колонны тоже встрепенулся и разбудил свою спутницу. Шелли протёрла заспанные глаза и осмотрелась.

— О нет… Только не это… Мы на острррове посррреди болота! Серрржант, нужно убиррраться отсюда как можно скорррее!

— Нужно, вот только как? Наш гига-варан еле тащится, словно нарочно. Бросить этого долбоящера и убегать? Так ведь жалко — я его столько часов объезжаю, прогресс приручения уже семьдесят один процент! Хотя…

Человек неожиданно стал отвязывать верёвочную страховку, затем попросил Шелли передать ему прикреплённые к импровизированному седлу пучки трав, собранные охотниками-вайхами. Решительно спрыгнув с гига-варана, Сержант с охапкой травы в руках пробежал немного вперёд и остановился перед медленно бредущим зверем.

Гига-варан остановился в нерешительности. Похоже, своим крохотным мозгом (почему-то я не сомневался, что у такого туповатого животного мозг весьма небольшого размера) зверь пытался понять, что ему делать дальше — сворачиваться клубком или убегать. Пока гига-варан стоял в нерешительности, человек запихнул ему в приоткрытую пасть пучок собранных трав. Зверь машинально захлопнул челюсти и… стал жевать!

— Да он просто голодный! — сообщил Сержант, скармливая осмелевшему и уже целенаправленно ждущему подачек громадному ящеру всё новые и новые порции пищи. — И быстро приручается. Ещё чуть-чуть и… Готово!

Действительно, существо стало отмечаться для меня как дружественное, да и информация о ящере сменилась:

Долбоящер. Гига-варан. Самец 40-го уровня. Питомец Сержанта.

— Долбоящеррр? — уточнила удивлённая Шелли, на что уже мой хозяин смутился и пролепетал что-то вроде «этого тормозного придурка я так называл совсем недавно, видимо засчиталось именем».

А между тем новый питомец, полностью подтверждая полученную кличку, вместо того чтобы как можно скорее убираться с опасного болота, взял и… свернулся клубком! Не, ну что за балбес! Я выслушал новую тираду Сержанта, который злился оттого, что теперь придётся ждать, пока огромный зверь отдохнёт, выспится и развернётся. По-видимому, это было надолго. Человек сказал девушке отвязываться и слезать.

Охотница начала распутывать узлы верёвки, как вдруг… Из темноты и тумана к нам бесшумно и величественно вышла Болотная Хозяйка! Сержант испуганно вскрикнул, предупреждая Шелли об опасности, и со всех ног бросился бежать к видимым во мгле руинам. Споткнулся о что-то, упал, ловко перекувырнулся и побежал дальше. Я же от всех этих кульбитов не удержался на плече хозяина и свалился на землю. А потому своими глазами видел, как Шелли кортиком, чтобы не мучиться долго с узлами, отсекла страховку и прыгнула с гига-варана… но не успела. Громадная паучиха ловко прямо в воздухе двумя передними лапами ухватила девушку-вайха и потащила к себе в пасть. Я испуганно прижал ушки, предположив, что Болотная Хозяйка сейчас сожрёт пойманную добычу. Но нет — жуткий восьмилап стал выпускать из желёз на брюхе нити клейкой паутины и обматывать ими жертву, совсем как пауки на Земле. Каких-то полминуты, и вместо хвостатой девушки в лапах Болотной Хозяйки был уже плотный белый кокон. Прикрепив этот кокон клейкой паутиной к вершине каменной колонны и полностью игнорируя крохотного котёнка, Болотная Хозяйка подошла к гига-варану. Покатала туда-сюда костяной шар лапами, осмотрела, даже попробовала прокусить жвалами, но потеряла интерес к непробиваемому ящеру и метнулась следом за удравшим человеком.

Я стоял от страха ни живой, ни мёртвый. Похоже, спасла меня врождённая особенность «маленький зверёк» — существа крупных и особо крупных размеров полностью игнорировали столь крохотное создание. Это хорошо, конечно, вот только что мне теперь делать? Я прислушался, слыша вдали удаляющийся цокот когтистых лап по камням и каждую секунду ожидая появление надписи о гибели хозяина. Но нет, Сержант по-прежнему оставался жив.

Навык Чуткое Ухо повышен до девятого уровня!

Где сейчас искать Сержанта я понятия не имел. Оставаться возле свернувшегося клубком Долбоящера смысла не было, и потому я поковылял к каменной колонне — нужно было посмотреть, возможно ли как-то помочь попавшей в беду Шелли.

Игровая система снова предложила мне выбрать навык «Книжный Червь». На этот раз я не стал сразу отказываться и задумался. А вдруг подобные содержащие непонятные записи руины — единственный для котёнка способ приобрести новые заклинания? Что, если я совершенно напрасно упускаю возможность усилиться?

Тратить последний возможный для выбора навыка слот было боязно и жалко, но я всё же решился.

Получен навык Книжный Червь первого уровня!

Теперь посмотрим, чем новый навык может помочь… Я внимательно рассмотрел испещрённую непонятными символами и рисунками старинную колонну. Большинство иероглифов были совсем стёртыми и неразличимыми. На рисунках же я обнаружил сцены поклонения загадочных напоминающих осьминогов существ гигантскому восьмилапу, и даже неплохо сохранившуюся картину принесения в жертву на алтаре живых существ, весьма похожих на вайхов. Вокруг этого рисунка змеилась непонятная выбитая в камне надпись. И она… вибрировала и словно манила меня!

Приобретено новое умение Магии Превращений: превращение в восьмилапа!

Навык Магия Превращений повышен до второго уровня!

Навык Книжный Червь повышен до второго уровня!

Работает!!! Я был очень горд собой. И сразу же решил опробовать новое умение. Итак, хочу превратиться в восьмилапа! Эээ…

Мир изменился и стал словно собранным из кусочков. Я стал чуть выше. Ещё я обратил внимание на то, что шкала маны опустела. Минус тридцать три Очка Магии — всё, что у меня было. А ещё появился таймер обратного отсчёта, отсчитывающий убывающие секунды: 24, 23, 22… Как же мало у меня времени! Вперёд по вертикальному столбу, спасать Шелли! Какая-то из задних лап не слушалась и волочилась, но я не обращал на неё внимания. Главное было вообще не задумываться, как у меня получается управляться вдвое большим количеством конечностей. Но тут у меня уже имелся схожий опыт — в виде котёнка я свободно мог помахивать хвостиком, но вот стоило мне задуматься, как это вообще получается, и… мой котёнок беспомощно стоял и «тупил», не в силах ни шевелить хвостом, ни выпускать когти или растопыривать усы.

Скорее вертикально вверх по колонне, время поджимает! И вот я уже возле кокона с девушкой. Моё паучье чутье подсказывало, что добыча внутри жива, надёжно усыплена ядом и будет оставаться свежей ещё долго. Непроизвольно стала вырабатываться слюна — паучья сущность напоминала, что я голоден, и сейчас самое время подкрепиться, высосав питательные соки из надёжно спелёнатой добычи. С трудом я отогнал эти мысли.

Держась за колонну шестью задними лапами, острыми когтями двух передних стал разрезать паутинный кокон, чтобы Шелли было чуть легче дышать. Хотел аккуратно спустить девушку вниз, но время уже истекало, шли последние секунды, поэтому я просто перерезал паутину, на которой крепился кокон. Надеюсь, Охотница не слишком сильно ударилась при падении.

Навык Магия Превращений повышен до третьего уровня!

Навык Мистицизм повышен до десятого уровня!

Получен одиннадцатый уровень персонажа!

Получите награду: три очка навыков (суммарно накоплено тридцать очков) и одно очко мутации (суммарно накоплено три очка).

Мир снова изменился. Я вновь стал крохотным рыжим котёнком, сидящим сейчас на вершине высоченной восьмиметровой каменной колонны. Эээ… и как теперь я буду спускаться? А между тем отсюда с высоты я увидел Сержанта — мой хозяин, пригибаясь и постоянно озираясь, приближался к столбу, но почему-то с противоположной стороны, вовсе не с той, куда убегал от Болотной Хозяйки. Остановившись возле кокона с Шелли, человек пощупал ей пульс на шее и попытался разбудить свою спутницу:

— Шелли, просыпайся! Нужно скорее уходить с открытого места! Тут везде пауки. Но я нашёл подземное укрытие, куда они не пролазят. Ну давай, вставай!

Девушка оборотень не очнулась, даже когда парень отвесил ей несколько лёгких пощёчин, пытаясь привести в чувство. Тогда Сержант взвалил укутанное паутиной тело на плечо и побежал с ним в темноту. Я несколько запоздало подал голос, чтобы человек меня заметил и помог спуститься с колонны, но Сержант меня похоже не услышал.

Но это было уже неважно. Я вдруг увидел то, что заинтересовало меня гораздо больше, чем убегающий в укрытие Сержант и уносимая им спящая красавица. В прорехах болотного тумана я разглядел холм с развалинами какого-то большого храма из белого камня. Но главное — там яркой звездой в ночи светился зависший над алтарём изумрудно-зелёный артефакт, похожий на игральную карту. По-видимому, это было как раз то, о чём рассказывала Шелли — магический артефакт вызова жуткого восьмилапа!

План созрел в голове мгновенно. Огромные восьмилапы котёнка игнорируют, так что добраться до артефакта я смогу (только сперва нужно будет как-то спуститься с такой высоты, не убившись при этом). Магическая карточка маленькая и лёгкая, даже при заблокированном инвентаре я смогу нести её в зубах. А дальше по ситуации — если охранники руин никак не отреагируют на похищение артефакта маленьким зверьком, то всё вообще замечательно. Если же восьмилапы станут агрессивными… ну что же, я могу обращаться в жука, а жуки умеют летать, так что я смогу быстро набрать высоту. Как там звучало у Владимира Высоцкого в песне про Лукоморье: «Ловко пользуется тать, тем что может он летать. Зазеваешься, он хвать и тикать!». Как раз мой случай!

Конечно, хорошо бы сперва потренироваться. Мана с повышением уровня восстановилась, так что самое время было учиться превращению в летающее насекомое. В виде жука я смогу спуститься с колонны, а заодно и возьму первые уроки полётов. Да, потом придётся ждать восстановления Очков Магии, но это сущие мелочи — я выспался, полон сил и готов к приключениям!


Глава двадцатая. Зверолов


С первыми признаками рассвета я встал, разжёг костёр и поставил жариться мясо, благо сухих веток тут возле развалин хватало в избытке. Выдать дымом или светом пламени своё местоположение я не опасался, поскольку Болотная Хозяйка, полагаю, и так его знала — ночью я неоднократно слышал звук перекатывающихся камней и цокот когтистых лап поблизости от убежища. Опасные хищники меня чуяли, но вот проникнуть сквозь узенькие окна и обвалившиеся проходы в подвал цоколя разрушенного здания ни сама Болотная Хозяйка, ни другие восьмилапы не могли. Ночные бестии же тут на болоте не водились, видимо как раз из-за жутких восьмилапов. Так что тут под землёй мы с Шелли находились в безопасности.

Осторожно выйдя из укрытия на поверхность и проведав всё ещё свернувшегося клубком Долбоящера, я зябко поёжился от утренней сырости и поскорее вернулся обратно в подвал. Тут горел огонь и было хотя бы не так холодно. Я перевернул жарящееся на прутиках над костром мясо, затем подошёл к лежаку и поправил свою куртку на спящей Шелли. Девушка перестала мелко дрожать и пробормотала во сне что-то на своём языке. Видимо, поблагодарила за заботу. Я улыбнулся и присел рядом.

Ночью Охотнице было очень плохо, сказывалось тяжёлое отравление ядом Болотной Хозяйки. Правое плечо Шелли, куда жуткий восьмилап и впрыснул свой яд, сильно распухло. Хвостатую девушку кидало то в жар, то в холод, шерсть представительницы расы вайхов стала мокрой от непрерывно проступающего пота. Девушка не реагировала на мои слова и прикосновения, ей с каждой минутой становилось всё хуже. Признаться, в какой-то момент я даже подумал, что Шелли не выживет. А потому рискнул вколоть ей находящуюся у меня в аптечке сыворотку «Антигадюка».

Не знаю, помогало ли это весьма специфическое противоядие при укусе восьмилапа другого мира, да и действовали ли вообще человеческие лекарства на существ другой расы, но сидеть сложа руки и наблюдать за тем, как Шелли умирает, было невыносимо. К тому же ампулы противозмеиной сыворотки тут в виртуальном мире отмечались как «сильный антидот», так что я рискнул. Помогло. Дышать хвостатая девушка стала ровнее, опухоль и жар начали спадать. Убедившись, что дело идёт на поправку, я принёс с улицы ещё несколько охапок мягкой травы и прикорнул рядом с Охотницей. Отрубился моментально, вымотавшись за этот бесконечный день. Уже сквозь сон слышал, что котёнок Васька нашёл моё убежище и долго копался в рюкзаке, видимо пытаясь добраться до спрятанного там мяса, затем успокоился и свернулся на лежанке между мной и Шелли.

Вот и сейчас пушистый зверёк беззаботно спал возле девушки-оборотня. Признаться, я даже слегка позавидовал котёнку — никаких тебе проблем и забот, спи да ешь вволю, да набирай игровые уровни один за другим. Кстати, Проклинатель Васька прокачался уже до двенадцатого уровня, да и визуально вроде как стал слегка крупнее. Вот что значит свежий воздух да здоровое питание.

Я погладил своего котёнка, и он послушно перевернулся на спину, мурлыча и подставляя для ласки живот. Милый зверёк, непонятно как выживающий в этом опасном мире и приносящий умиротворение уже одним фактом своего присутствия. Ну, ну, расшалился! Васька находился в игривом настроении и стал охотиться за моей рукой, вполсилы впиваясь в неё коготками и зубками. Я убрал руку и потрогал лоб спящей Охотницы. Жара у Шелли уже не было, девушка шла на поправку. Кончиками пальцев осторожно и даже ласково потрогал чёрные кисточки на ушках представительницы расы вайхов. Шелли моментально открыла глаза:

— Серрржант, ты заигрррываешь со мной?

Я не ожидал того, что девушка проснётся, и смутился, сразу же отдёрнув ладонь.

— Нет, не заигрываю. Ну… разве что совсем чуть-чуть, без каких-то пошлых мыслей. Просто у тебя действительно симпатичные ушки.

Навык Приручение повышен до двадцать пятого уровня!

Эээ… Вот сейчас после игрового сообщения я действительно смутился. Это что выходит, Шелли можно приручить лаской и добрыми словами? И возможно других девушек тоже? Что же получается, вместо нормальной любви, дружбы и привязанности в этом мире набор игровых алгоритмов и правил? Прокачал «приручение» с девицей до сорока, добился от неё приглашения на свидание. Прокачал приручение до семидесяти, получил первый поцелуй. Так, что ли? Как же скучно и предсказуемо должно быть жить в таком оцифрованном мире!

Видимо, недоумение и испуг отразились на моём лице, так как Охотница вайхов уточнила:

— Что-то не так, Серрржант? Я не пррротив, мне пррриятно. Словно возвррращаюсь в беззаботное детство. Мать гладила мне ушки, когда спать укладывала. Ну… я думаю, что так было.

Навык Приручение повышен до двадцать шестого уровня!

Ваш питомец гига-варан 40-го уровня Долбоящер погиб!

Вторая из надписей подсказала мне, что Шелли тут похоже вообще ни при чём, а навык приручение прокачивался из-за чего-то совершенно иного. Но, чёрт возьми, что происходит?! Я вскочил с лежака и поспешил на поверхность, оступившись и едва не сломав ногу на обсыпающихся камнях лестницы. Моя низкая удача, как всегда, проявилась не вовремя.

Прихрамывая, вышел наверх и увидел жуткую картину: огромная Болотная Хозяйка возвышалась над лежащим на земле развернувшимся гига-вараном и неспешно высасывала из мёртвого Долбоящера питательные соки! Похоже этот бронированный дебил раскрылся в самый неподходящий момент и был укушен находившимся поблизости ядовитым жутким восьмилапом. Или развернулся, не обратил внимания на приближающуюся опасность и поплатился за свою беспечность.

Вот же блин! Я так долго и трудно приручал этого тугодумного ящера, а все старания оказались напрасными! Но… что это? Шкала приручения, которую по-прежнему можно было видеть над мёртвым Долбоящером, продолжала заполняться! Уже двадцать два процента! Я поднял взгляд выше и не поверил своим глазам, поскольку шкала тоже поднялась. Не может быть! Это приручалась Болотная Хозяйка!!!

Я встречал компьютерные игры, где каких-то монстров можно было приручить лишь одним-единственным способом: скармливая им своих питомцев. По-видимому, сейчас я наблюдал как раз за таким процессом. Ну охренеть, если так. Долбоящер быстро сдувался, он напоминал воздушный шарик, из которого откачивали воздух. Сорок пять процентов приручения… Сорок семь… Пятьдесят…

Мне кажется, или скорость заполнения шкалы приручения стала снижаться? Долбоящер при жизни был крупной зверюгой, но сейчас в сравнении с Болотной Хозяйкой казался скромным и даже маленьким. Или это он так уменьшился, потеряв высосанное содержимое? Я с содроганием понял, что одного гига-варана такой голодной громадине не хватит.

Действительно, через минуту паучиха-переросток отшвырнула пустую уже оболочку дохлого ящера. Прогресс приручения остановился на семидесяти трёх процентах. Блин… И где мне найти второго гига-варана? Да и пока я буду за ним гоняться и объезжать в родео по местным полям, шкала приручения опустеет… Тогда что? Скормить жуткому восьминогу Шелли? Нет! Я даже испугался таких подлых мыслей. Рассматривать в качестве жертвы Ваську тоже не стал, да и мой котёнок Болотной Хозяйке был на один укус. А между тем громадный восьмилап развернулся и стал уходить.

И тогда я решился!

— Эй, куда пошла? Ты же ещё не наелась! — не таясь, я вышел из укрытия и, ковыляя, пошёл навстречу смерти.

Болотная Хозяйка медленно-медленно развернулась, словно не веря своей дюжине глаз и в каждую секунду ожидая от меня подвоха. Я же подходил, говоря нарочито негромко и демонстрируя отсутствие оружия в руках.

— Ну, ешь меня! Я большой и вкусный! Только бы тебе хватило…

Я не зафиксировал глазом, как чудовище это проделало, но находящаяся в пятнадцати метрах от меня Болотная Хозяйка вдруг единым рывком оказалась рядом и уже вонзила мне в шею покрытое ядом жало на конце брюшка. Больно то как! Да ещё острые жвала разорвали мне плоть в районе груди, шкала хитпоинтов стремительно потекла вниз. Болотная Хозяйка не стала откладывать пиршество на потом, а решила закусить человеком прямо сейчас. Но я смотрел совсем на другое: приручение этого монстра продолжилось!!! Семьдесят четыре процента… семьдесят семь… восемьдесят два…

— Да, знаю, вкусно… — язык заплетался, мои ноги дрожали, я вынужден был опуститься на одно колено.

Похоже, не успеваю… Жизнь закончится раньше, чем монстр успеет приручиться. Я попытался дотронуться до Болотной Хозяйки, чтобы применить успокаивающее касание, но протянутая рука нащупала лишь пустоту. Да, изображение плыло перед глазами, зрению нельзя было уже доверять. Восемьдесят девять процентов приручения… Девяносто три процента…

Прошло сообщение об успешной проверке на Телосложение. И почти сразу об успешной проверке на сопротивление яду. Я встрепенулся. Ещё можно побороться! Мне бы только прожить чуть подольше. Жаль, жареное мясо осталось на прутиках, сейчас еда бы пригодилась для восполнения Очков Здоровья. Впрочем… я открыл инвентарь и закинул в рот горсть собранных возле дальнего леса красных ягод, затем всю «черемшу» и недоеденный кусок жаренной рыбы.

Похоже, активно включилась регенерация, так как следующие несколько секунд полоска жизни колебалась на уровне трёх-четырёх процентов.

— Мяу! — возле ног крутился рыжий котёнок, выбежавший вслед за мной из укрытия.

Дурачок! Он-то, наверное, подумал, что я предлагаю какую-то весёлую игру и оттого выбежал из подвала. Жаль, если Болотная Хозяйка сожрёт этого наивного зверька… Мои веки уже смыкались в смертельном сне, когда случилось то, на что я уже и не рассчитывал:

Навык Приручение повышен до двадцать седьмого уровня!

Навык Зоркий Глаз повышен до восьмого уровня!

Получен десятый уровень персонажа!

Получите награду: три очка навыков и одно очко мутации (суммарно накоплено пять очков).

Получено достижение: Добровольное самопожертвование. Вы первым в новом мире приручили существо, накормив его собой!

Игровой класс определён. Вы — Зверолов!

Известность повышена до 2.

Да!!! Моё здоровье полностью восстановилось!!! Я отпихнул лезущие ко мне окровавленные жвала. Хватит! Всё, хорошего понемножку, жрать хозяина больше нельзя! Голова кружилась, но раны на шее и груди полностью затянулись. Для надёжности, конечно, нужно будет нейтрализовать остатки яда в организме уколом «Антигадюки». Но это было уже сущей мелочью. Главное — мой новый многоногий питомец возвышался надо мной, готовый бежать куда ему скажут и порвать любого, на кого я укажу:

☠ Болотная Хозяйка. Жуткий Восьмилап 88-го уровня. Самка. Питомец Сержанта.

— Серрржант, ты ненорррмальный! — Шелли, оказывается, тоже успела выбраться на поверхность и с округлившимися глазами наблюдала за моими самоубийственными действиями.

— Возможно. Но теперь что-то мне подсказывает, что никаких проблем с твоим поселением в «Приюте Кузьмича» не возникнет. Да и обороняться от ночных бестий станет гораздо проще!

***

Залезая на громадного и смертельно опасного восьмилапого монстра, я пел от радости и полагал, что никого другого в качестве ездового животного мне уже в этом мире не понадобится — Болотная Хозяйка закроет все потребности. Я ошибся. В «Приют Кузьмича» вернулся лишь к полудню, заметно обогатив свои знания о местной лесной фауне и окрестных достопримечательностях. Болотная Хозяйка оказалась слишком крупной, чтобы проходить по обычным звериным тропинкам и протискиваться меж вековых деревьев, а потому наш путь в обход лесных буреломов был весьма долгим и причудливым. Траектория движения абсолютно не походила на прямую, а скорее напоминала каракули ребёнка, с карандашом дорвавшегося до чистого листа бумаги. Я заблудился почти сразу, перестав понимать направление в однообразном лесу. Компас безбожно врал, а потому если бы не Шелли, как-то всё же ориентирующаяся в пасмурный день в непролазном лесу, я мог бы и никогда не найти обратную дорогу.

К тому же Болотная Хозяйка была весьма медленной и совершенно не приспособленной к длительным переходам, быстро уставая. Ей требовались отдых и еда. Много еды. К счастью, с живностью в лесу никаких проблем не было, так что мне удавалось регулярно кормить свою ненасытную питомицу. Очень полезным показал себя навык «Верховая Езда», несколько сгладивший проблему с выносливостью восьмилапа и его скоростью перемещения. Но всё равно я проклял всё на свете, пока мы продирались через чащобу. Особенно моменты, когда Болотная Хозяйка не видела другого способа пройти, кроме как начать карабкаться вертикально по стволам деревьев-великанов. Аттракцион не для слабонервных. Приходилось судорожно хвататься за костяные наросты на панцире жуткого восьмилапа и надеяться, что не сорвёшься с пятидесяти, а то и стометровой высоты, и что Болотной Хозяйке не взбредёт в голову перемещаться по веткам кверху лапами (а она так умела).

Но зато с боевыми характеристиками питомца никаких проблем не было. Всю встреченную мелкую живность громадный восьмилап разрывал в считанные секунды. К тому же я после достижения десятого уровня получил возможность взять Сержанту два новых навыка и сразу же одним из них выбрал умение «Наездник на чудовищах», повысившие атаку и защиту Болотной Хозяйки. Получилась настоящая машина смерти, которой мало кто из лесных обитателей мог что-либо противопоставить. Единственное примерно равное нам по габаритам существо, Девятирогий Злопамятник 77-го уровня — шипастое и рогатое, смахивающее на шестиногого трицератопса чудовище — долго выло на Болотную Хозяйку и грозно трясло острыми рогами, но связываться с нарушительницей спокойствия всё же не решилось и отступило. Чему я был весьма рад, вовсе не уверенный в исходе поединка.

Из всего вышесказанного я бы определил роль Болотной Хозяйки не как ездового маунта для путешествий, а скорее, как осадного зверя для штурма вражеских крепостей, способного с лёгкостью преодолевать любые стены и уничтожать живую силу. Или, наоборот, грозного и надёжного защитника, которому самой природой предопределено сражаться и пачками убивать агрессоров. И умереть самому при встрече с более сильным врагом, поскольку убежать от него Болотная Хозяйка с её медлительностью не сумела бы.

Наконец, мы с Шелли выбрались из леса.

— Вон посёлок, — указала моя спутница лапой на протекающую внизу холма реку, остров и высокий частокол на нём. — Вон твои крррипо-крррокодилы на мелководье.

Я направил своего маунта вниз по склону, к подъёмному мосту. Находящийся на посту Ашот ещё издали увидел приближающееся чудовище, потянулся было к колотушке, чтобы поднять тревогу, но разглядел меня верхом на жутком восьмилапе и не стал тревожить народ.

— Ого! У тебя новый зверь, Сержант? Поздравляю! Но мы тебя заждались. Крипо-крокодилы отказываются без тебя рыбу ловить. А ты ни вечером, ни даже утром не объявился. Сестра твоя места себе не находит от волнения…

Пекарь замолчал, поскольку из общинного дома с радостным визгом ко мне бросилась Юля.

— Брааааатииик!!!

Я поспешил спрыгнуть с Болотной Хозяйки и, расставив руки, подхватил и закружил плачущую от радости младшую сестру. Юля рыдала и сквозь всхлипывания пыталась поведать, как она волновалась за меня и как не спала всю ночь.

— Варя тоже переживала, — шепнула мне на ухо сестра, похоже раскрывая чужой секрет. — С утра она даже ходила тебя искать в посёлок оборотней. Но там никто на языке людей не говорил. Из их жестов Разведчица лишь поняла, что вайхи тебя сегодня не видели.

— Видели, но не утром, а совсем недавно, — улыбнулся я, припомнив округлившиеся от изумления глаза Охотников, которых мы случайно повстречали в лесу. — Думаю, не сегодня, так завтра дядя Шелли припрётся в «Приют Кузьмича» узнавать, как приручать жутких восьмилапов.

— А у нас тут гости, — сменила тему моя сестрёнка. — В посёлок пришла группа людей-новичков, сразу четверо. Просятся принять их. Троих я вижу впервые, зато четвёртого уже встречала. Да и ты его тоже знаешь. Тот самый Фартовый, с которым ты дрался на снежном перевале!


Глава двадцать первая. Проблемные поселенцы


О чём шёл разговор Сержанта с лидерами посёлка, не знаю. Перед моей усатой мордашкой закрыли дверь, да ещё Юля взяла котёнка на руки и потащила на кухню, полагая голодным. Даже чуткий слух не помог мне подслушивать. Но вот окончание переговоров я наблюдал своими глазами — уже минут через десять мой хозяин в крайне раздражённом состоянии выбежал из дома Макса Дубовицкого, с шумом хлопнув за собой дверью. Быстрым шагом Сержант направился в столовую и с ходу сказал сестре собирать вещи, поскольку они уходят из «Приюта Кузьмича» искать другое место.

Поскольку Юля осталась стоять столбом и от неожиданности лишь хлопала глазами, Сержант поинтересовался:

— Ты со мной? Или останешься в посёлке?

На что Юля вышла из ступора и поспешила заверить, что не оставит брата и пойдёт с ним хоть в огонь, хоть в воду.

— Отлично! Пошли тогда собираться!

Значит, они уходят. Неужели всё так плохо? Но я не видел смысла оставаться в «Приюте Кузьмича» без своего хозяина. А потому со всех лап поспешил за людьми, чтобы они в спешке не забыли взять котёнка с собой. Кстати, никогда не видел Сержанта настолько раздражённым. На все вопросы сестры парень отвечал неохотно и односложно, пока наконец не поведал о причине своей ярости:

— Представь, этих четверых оставляют в посёлке! Нас с тобой еле-еле взяли, а этих запросто! Все мои слова, что Фартовому доверять нельзя, и что он мошенник, убийца и каннибал, Кузьмич и Макс Дубовицкий совершенно не приняли всерьёз. Сказали, что это пустые наговоры, а «Приюту Кузьмича» нужны крепкие руки отстраиваться и развиваться. Да и в будущем, мол, потребуются крепкие мужики обороняться от бестий, особенно после того, как Ухват получил серьёзную травму и выбыл из числа защитников.

— Да, я слышала, что этой ночью альфа сильно порвала Ухвата и едва не отгрызла ему руку, — подтвердила Юля, не прекращая укладывать вещи с верстака и полок в рюкзак. — Сейчас Аня ухаживает за мужем, который потерял много крови и находится без сознания. У Ухвата уже было семь смертей, так что умирать и перерождаться в здоровом теле — не вариант. Слишком рискованно.

Ого! Новость о ранении основного защитника посёлка стала для меня неожиданной и крайне неприятной. Сержант тоже помолчал задумчиво, потом продолжил:

— Я говорил им, что смогу заменить Ухвата, верхом на Болотной Хозяйке отражая атаки ночных бестий. Но меня ведь даже слушать не стали. Сказали пренебрежительно «не фантазировать» и «уровнем сперва подрасти»! Но Фартовый это ещё не все неприятности. Пришедшие с ним Глыба и Морок, похоже, того же поля ягодки. Но самое плохое, среди новичков оказался Эдик — тот самый мэрский сыночек, с кем я подрался в ресторане, и из-за которого попал в этот мир! Нет, ну что за невезение! Этот гад не мог что ли в другом месте проявиться в этом мире?! Ведь ни за что не поверю, что тут за снежным перевалом находится единственная точка прибытия новичков в новый мир!

Настойчивый стук в дверь прервал стенания моего хозяина. Сержант открыл. На пороге стояла встревоженная Варя Толмачёва в своей неизменной форме военных лет.

— Андрей, говорят, ты с моим отцом поругался и уходишь?

Сержант смутился и отвёл глаза.

— Не с твоим отцом. У меня несовместимость с теми новичками, которым твой отец разрешил остаться в «Приюте Кузьмича». Морока и Глыбу я вижу впервые и не понимаю, чего это они на меня так взъелись. А вот двое других меня уже убивали. Фартовый в этом мире сразу по прибытии, а Эдик и его влиятельные родственнички в прошлой жизни очень старались меня укокошить.

Вот только Варю этот аргумент совершенно не убедил:

— Насколько слышала, ты их обоих тоже по разу убил. Так что вы квиты, и можно забыть старые обиды. Да и куда ты пойдёшь, Андрей? Других человеческих поселений с этой стороны гор нет до самого силового барьера, я всё тут вокруг исходила и знаю! Точнее, живёт семейная пара в пещере в полудне пути отсюда, но они никого к себе не подпускают. Или пойдёшь к работорговцам? С сестрой и Шелли, которых у тебя сразу же отберут?

Мой хозяин ещё сильнее смутился и опустил взгляд. Похоже, о судьбе своих спутниц Сержант до этого даже и не задумывался. Варя же продолжила давить:

— И ты собирался удрать из «Приюта Кузьмича», даже не попрощавшись со мной! А ведь из всех обитателей ты казался мне самым интересным и правильным. Заботящимся о сестре, бескорыстно помогающим другим. Я тебя перед отцом защищала и выгораживала! А оказалось, что я тебе вообще безразлична!

Сержант тяжело вздохнул, отложил уже собранный рюкзак и уселся на краешек верстака. Помолчал с минуту, глядя в пол, потом попросил Варю:

— Скажи своему отцу, что я буду держать себя в руках и постараюсь ужиться с новыми обитателями. Первым задирать новичков точно не стану, а там уж только от них будет зависеть. И скажи насчёт Шелли. Девушка-оборотень тоже остаётся тут жить. Это — обязательное условие, только при выполнении которого я останусь в «Приюте Кузьмича».

Я слушал и не мог поверить своим мохнатым ушкам. Ещё три дня назад Сержант упрашивал лидеров посёлка оставить его с сестрой, а сейчас уже условия им ставит? Но похоже мой хозяин знал, что делал. Прибежавшая Варя передала ответ своего отца, что Шелли разрешено остаться в посёлке.

***

Сержант и Шелли сидели на берегу старицы. Мой хозяин ловил вьюнов марлевой сеткой, собираясь обучать находящихся где-то поблизости крипо-крокодилов каким-то новым командам. Хвостатая девушка зашивала свою порвавшуюся напоясную сумку и рассказывала о путешествии группы вайхов к силовому барьеру. Я сидел рядом на песке, вылизывался и внимательно слушал. По словам Охотницы выходило, что в дне пути на юг и юго-восток от «Приюта Кузьмича» находится высоченный, аж теряющийся в облаках, и бесконечно длинный прозрачный барьер, преграждающий дальнейший путь.

Охотники вайхов шли вдоль барьера двое суток, но так и не увидели конца этой прозрачной преграды. Точнее… тут Шелли уже говорила не столь уверенно, поскольку сама не поняла, что тогда произошло… двое самых сильных вайхов из отряда Охотников сумели-таки пройти через силовое поле и оказались по ту сторону преграды. Но вот вернуться обратно к поджидающим членам отряда они уже не смогли. Двоих вайхов было видно, но не слышно. Получалось передавать предметы туда и обратно через силовое поле, но вот протащить живого игрока не удавалось. Разделённая группа долго шла по разные стороны силового поля, пока не признала невозможность воссоединения. Тогда дядя Угмай, после ухода двух лидеров ставший старшим в группе Охотников, приказал остальным помолиться духам леса за двух отделившихся вайхов и возвращаться в посёлок Орши-Ур.

Занимательный рассказ Шелли прервало появление Фартового — игрока седьмого уровня с неопределившимся пока классом. Я ещё издали услышал его шаркающие шаги и поспешил уйти в скрытое состояние, даже став полупрозрачным — не хотел, чтобы неприятный и опасный игрок заметил котёнка. С Фартового хватило бы подлости потом подловить хромого питомца Сержанта и просто из вредности утопить в ближайшей речке.

Небритый уголовник, не вынимая рук из карманов грязного растянутого на коленях трико, небрежной шаркающей походкой вышел на берег старицы и с глумливой ухмылкой остановился в нескольких шагах от рыбачащего Сержанта. Поглядел на хвостатую девушку и съязвил:

— Что, солдатик, нормальные девки не дают, так решил на собак перейти?

Сержант не ответил на подначку, продолжив сеткой ловить мелких вьюнов. Фартовый же, присев на корточки и став ещё больше походить на гопника, продолжил целенаправленно словесно доставать моего хозяина:

— Злишься, что не смог нас прогнать? Удивляешься, почему тебя не слышали? А нечего лезть с голой жопой на танк! Тот белый парень по имени Морок сумеет кого хочешь заболтать и в чём угодно убедить. В прошлой жизни был крутейшим фармазонщиком, я слышал о нём от авторитетных воров. Далеко бы пошёл. Но умер. Как он сам рассказал вчера, зарвался и вляпался в историю с разводом чеченцев. Продал им акции несуществующей компании, которая якобы будет новый мост строить через Терек. Чеченцы юмора не оценили и расстреляли Морока вместе с Глыбой — его личным телохранителем. Теперь они оба здесь в новом мире. Для Морока заболтать двух лохов, что у вас тут числятся лидерами, как два пальца обоссать. Работать Морок будет, «Приют Кузьмича» отстраивать… Ага, как же! Да чтобы Морок взял в руки пилу или кайло? Скорее поверю в то, что Папа Римский бросит свой пост в Ватикане и пойдёт танцевать в балет! Я тебе больше скажу, не пройдёт и десяти дней, как Морок станет здесь самым главным с его-то способностью ездить людям по ушам. Так что влип ты конкретно, солдатик! Житья тебе точно не будет, это я тебе обещаю!

Сержант по-прежнему игнорировал уголовника и молча ловил рыбу, стоя по колени в воде спиной к своему противнику. Опрометчиво, на мой взгляд, было не наблюдать за действиями опасного и подлого игрока, который один раз уже воспользовался подобной беспечностью. Вот и Фартовый тоже увидел эту возможность. Быстро оглядевшись по сторонам и не заметив никого, кроме Шелли, которую посчитал безобидной, уголовник встал и вытащил правую руку из кармана. В кулаке Фартового я увидел самодельную заточку, сделанную из обмотанного полосками кожи большого древесного шипа. Похоже, сейчас повторится история с подлым нападением Фартового на Сержанта со спины…

Но только не в моём присутствии! Я развернул список заклинаний Магии Проклятий и использовал на Фартового замедление! Ещё одно замедление! Ослабление! Замедление! Болезнь! Болезнь! Фартовый, чьи действия сразу же стали тягучими и неторопливыми, словно у древесного ленивца, фактически замер с занесённой для удара рукой. Шелли заметила опасность и испуганно вскрикнула.

Сержант удивлённо обернулся посмотреть… и дальнейшие события показали, что мой хозяин всё же предполагал возможность агрессии со стороны Фартового и даже подготовился. Вода справа и слева от Сержанта вскипела, и два крипо-крокодила дружно бросились на врага хозяина. Первой успела Катя, своими жуткими челюстями схватив уголовника поперёк туловища и раскусив пополам. Несколько секунд борьбы речных монстров-людоедов за куски мяса… и два довольных сытным обедом крипо-крокодила снова скрылись в мутной воде старицы, а большое пятно крови медленно поплыло вниз по течению.

Навык Магия Проклятий повышен до двенадцатого уровня!

Навык Скрытность повышен до тринадцатого уровня!

Шелли испуганно выла, шокированная кровавым зрелищем. Сержант обнял и успокоил девушку, затем подобрал выпавшую заточку, осмотрел оружие и сунул себе в рюкзак.

— Я так и думал, что он нападёт. Провоцировал Фартового на атаку и при этом дал приказ крипо-крокодилам защищать меня. Только вот без прямой команды Катя с Геной всё же не бросились на врага. Не знаю уж почему. Может потому, что он числился членом той же группы «Приют Кузьмича»? Что ж, не знаю, сколько у Фартового было жизней, но в любом случае осталось меньше. Поменьше и гонору будет. Жаль только, сапоги хорошие не выпали в лут… — высказался Сержант и, как ни в чём не бывало, продолжил ловить вьюнов.

Я сидел на берегу и хлопал глазками, не зная, как и относиться к произошедшему. Меня поражало спокойствие Сержанта, граничащее то ли с бесстрашием, то ли безрассудством. А между тем Охотница присела обратно, осмотрела свою одежду, песок вокруг и испуганно прижала ушки:

— Ой! Я кажется иголку потеряла! Ту самую — стальную, которую ты мне дал. Держала в лапе, а сейчас её нет… — на Шелли было больно смотреть, она ждала упрёков или даже наказания, но Сержант лишь махнул рукой:

— Иголка — это ерунда! Если бы не твоё своевременное предупреждение, я бы жизнь мог потерять. Сходи к Юле, у неё должна быть ещё одна.

«Своевременное», как же… Если бы не три активных заклинания замедления на уголовнике, Фартовый успел бы вонзить заточку прежде, чем Сержант натравил своих крипо-крокодилов. Я снова выступил в роли ангела-хранителя этого верзилы, как и при приручении Болотной Хозяйки. Уже как минимум две жизни Сержанту сэкономил, и никакой от него благодарности… Мяу!

Шелли ушла, но вместо неё на берегу старицы появилось новое действующее лицо:

Эдуард Самарский. Человек. Мужчина. Клан «Приют Кузьмича». Предполагаемый игровой класс: Механик 6-го уровня.

Механик? Неожиданный игровой класс для того, кого я полагал неженкой, маменькиным сыночком и рукожопом. Да и одет Эдуард оказался далеко не так изыскано и стильно, как тогда в ресторане. Белый больничный халат, полы которого обтрепались и были обильно заляпаны грязью. На обеих ногах грязные обмотки-портянки из хорошо узнаваемых занавесок ночного поезда. Сумка-котомка через плечо из того же материала и самодельные кожаные перчатки без пальцев. Темноволосый парень подошёл и долго молча наблюдал за тем, как Сержант ловит рыбу и складывает в берестяное ведёрко на берегу. Наконец, Эдуард нарушил молчание:

— Врать не буду, Андрей, совершенно не ожидал тебя здесь встретить. Знал бы, пошёл в другом направлении. Понимаю, что неприятен тебе, как и ты мне. И если подскажешь дорогу к другому человеческому поселению, уйду прямо сейчас.

Неожиданно искреннее начало разговора. Мой хозяин даже прекратил рыбачить и развернулся к своему старинному сопернику, к которому действительно не испытывал ни малейших тёплых чувств.

— Сожалею, но других человеческих посёлков тут поблизости нет. Сам бы ушёл отсюда, так как с теми уголовниками, с которыми ты припёрся, нормальному человеку не ужиться.

— Это ты мне рассказываешь? — горько усмехнулся Эдуард, присаживаясь на берегу. — Да я за два дня так от них натерпелся, что лучше бы вообще умер там на больничной койке! Работать им, видите ли, воровские законы не позволяют… Ага, а избивать до полусмерти спутников, использовать их в качестве рабов и как ходячие консервы, да и жрать человечину видимо законы позволяют.

Что я слышу? Получается, Эдуард не по своей воле шёл с этими уголовниками? Но тогда непонятно, как он оказался в столь странной компании? Жаль, котёнок не мог говорить человеческим языком и задать эти важные для разъяснения ситуации вопросы. Но Эдуард сам рассказал обо всём:

— Я умер, не проснувшись от наркоза после операции на головном мозге. И согласился переродиться в первобытном мире. В вагоне ночного экспресса познакомился с интересным собеседником — философом по профессии, он даже ник себе такой взял в этом мире. Философ рассказал, что имел обстоятельную беседу с самим Воландом и приглашён в новый мир. Что усмехаешься? Не веришь?

Сержант поспешил спрятать улыбку:

— Нет, как раз наоборот верю. Продолжай.

— Философ вообще единственный из всех не боялся и не паниковал, и именно он посоветовал мне убегать от настойчиво приглашающих пройти к ним через барьер опасных людей. Он тоже пошёл со мной, но пурга, ночь и моя смерть от ночных бестий нас раскидали. Я заблудился и едва не умер от холода, но был подобран группой Морока. Если бы только мог знать, что это за люди, уж лучше бы умер там… С ними был ещё один мужичок, забитый и щуплый. На первом же привале в снежных горах трое уголовников его разделали на мясо, зажарили и съели. И я прекрасно знал, кто у этих изуверов следующий на очереди…

— Зря ты не рассказал это Кузьмичу и Максу Дубовицкому. Они не смогли бы просто так отмахнуться от моих слов!

Но Эдуард лишь отрицательно помотал головой:

— Не помогло бы! Стало бы только хуже, я знаю. Морок, он… — парень запнулся, не сумев подобрать нужных слов… — Он владеет магией и способен контролировать людей. Иногда мне казалось, что он вовсе не человек, а демон или кто похуже. Ну не было Морока и его телохранителя в том ночном поезде! Я в этом уверен, иначе я бы их заметил! Но тогда откуда они взялись в горах? И ещё… у Морока седьмой уровень. Как был при нашей встрече два дня назад, так и сейчас. Но разве можно быть настолько могущественным на маленьком седьмом уровне? Ты же наверняка заметил, что Мороку абсолютно невозможно возражать! Его даже ночные бестии боятся, в ужасе разбегаясь!

Эдуард аж дрожал от суеверного страха. Мой хозяин постарался успокоить рассказчика:

— Да брось, какой ещё демон? Обычный мошенник, занимавшийся в прошлой жизни разводом лохов. В этом мире наверняка усилил свои способности, выбрав соответствующие навыки.

Сержант начал было пересказывать то, что сам недавно узнал от Фартового, но был остановлен Эдуардом:

— Погоди, погоди! Просто я слышал уже эту историю от дяди. Миллиардный госконтракт на строительство моста через Терек, выигравшая его липовая фирма… Как раз в нашем городе киллеры застрелили как-то связанного со всем этим предпринимателя и его телохранителя. Вот только произошло это ещё зимой. Полгода назад!

Эдуард замолчал, похоже испугавшись того, что сам сказал. Я тоже не поверил своим рыжим ушкам. Полгода назад? Пахло мистикой и жутью, выходящими за рамки даже для этого наполненного сверхъестественными чудесами мира. Над словами Эдуарда действительно стоило поразмыслить. Конечно, если парень говорил правду. Сержант же неожиданно сделал шаг ближе и ободряюще похлопал по плечу своего старинного врага:

— Ну, ну, успокойся. Я тут в «Приюте Кузьмича» всего третий день. Здесь множество проблем: с едой, с жильём, с ночными монстрами и грозной фауной. Но люди тут живут дружные и адекватные. Да и в целом было достаточно неплохо, пока не прибыли эти уголовники. А потому каким бы могущественным и жутким ни был Морок и его банда, тут в «Приюте Кузьмича» мой новый дом, и без боя я его не отдам!


Глава двадцать вторая. Картограф


Эдуард давно ушёл, а я всё стоял на берегу в глубокой задумчивости. Это что же выходит? Морок и его телохранитель Глыба находятся тут в новом мире уже полгода? Огромный срок. До каких же высот они тогда успели прокачаться? Понятно, что у обоих персонажи далеко не седьмого уровня, как гласит «официальная» справка над их головами. По-видимому, Морок научился подменять эту видимую всем информацию, скрывая истинную мощь членов своей группы. Прав был Фартовый, утверждавший, что мне вступать в словесную перепалку против псионика какого-то там запредельного уровня так же глупо, как с голыми руками переть против танка.

Оставался правда ещё вариант, что Морок и Глыба появились в новом мире недавно, вот только, как и Варя Толмачёва, взяты из другого пласта времени, пусть и не настолько отдалённого. Но лично я в такой расклад не верил, поскольку он не объяснял феноменальную способность Морока убеждать всех окружающих игроков в своей правоте и навязывать странные идеи. Ведь, если хорошенько задуматься, сейчас я не понимал посетившее меня спонтанное желание всё бросить и уйти из «Приюта Кузьмича» непонятно куда. Очень похоже, что эта идея была мне навязана извне. Но самое страшное, если бы не Варя, сумевшая поколебать мою уверенность в необходимости уходить, я бы действительно ушёл. Это было страшно, и оставалось честно признаться, что пока тягаться с Мороком я не могу.

Но это вовсе не значило, что нужно сидеть сложа руки. Я — Зверолов, в этом моя сила, и нужно продолжать развиваться в выбранном направлении. Я привёл на берег старицы Болотную Хозяйку и познакомил со своими крипо-крокодилами. Общение прошло нормально, никакой агрессии по отношению друг к другу мои питомцы не проявляли. Я даже проверил, насколько глубоко может заходить в воду жуткий восьмилап — на всякий случай, вдруг придётся удирать на Болотной Хозяйке от стаи ночных бестий. Оказалось, восьмилап проходит везде — максимум вода доходила до груди чудовища. Отлично! Если станет совсем худо, можно броситься наутёк в воду — Болотная Хозяйка пройдёт, а вот кинувшуюся за ней стаю бестий встретят вечно голодные крипо-крокодилы.

В целом вязкий болотный берег старицы напоминал прежнее место обитания Болотной Хозяйки, и ей тут должно было быть комфортно. Но восьмилап всё равно нервничал и порывался что-то делать. Когда я разрешил, Болотная Хозяйка тут же принялась плести у частокола огромную паутину, сооружая себе укрытие. Я не стал ей мешать.

Почистил крипо-крокодилов от пиявок и прилипшей грязи, покормил вкусными вьюнами и заодно попытался объяснить бронированным питомцам, что при угрозе жизни для хозяина нужно реагировать сразу, а не ждать от него команды. Не думаю, что Катя с Геной поняли мою пантомиму, хотя крипо-крокодилы были весьма умными и легко поддающимися дрессировке существами. Управлять ими можно было как щелчками пальцев, так и свистом, да и голосовые команды они понимали всё лучше, правда не под водой.

Навык Приручение повышен до двадцать восьмого уровня!

— А теперь ловить рыбу! Кто добудет более крупную, тому — все оставшиеся вкусняшки! — я продемонстрировал речным монстрам десяток вьюнов в ведре.

Команду «Ловить рыбу!» крипо-крокодилы уже знали, хотя и выполняли её лишь после того, как сами наедятся. Катя с Геной с шумом, подняв волны и окатив меня брызгами с ног до головы, наперегонки бросились в воду. Первой с добычей вернулась Катя, вытащив на берег и положив к моим ногам небольшого радужного карпа где-то граммов на восемьсот. Монстр посчитал задачу выполненной и потопал к ведру, но получил от меня кулаком по морде:

— Жди!

Через минуту на берег вылез огромный Гена, таща в зубах извивающегося восьмиусого сома килограммов на пятнадцать. Ого! Вот это уже совсем другое дело! Этой рыбины хватит на ужин для обитателей посёлка. Я, выдав самке лишь одну рыбку, остальных демонстративно высыпал самцу в открытый рот. Гена захлопнул пасть и с довольным видом растянулся на берегу. Катя же тихо удалилась, беззвучно скрывшись под водой. Неужели обиделась на хозяина? Я пробовал звать свою питомицу, но безрезультатно — на команды она не реагировала.

Прошло минут десять, и я уже начал серьёзно переживать, что потерял контроль над крипо-крокодилицей, как вдруг вода метрах в двухстах от моего места забурлила. Не в старице, а в русле основной реки в воде шёл бой! Шестиметровый Гена, до этого с благодушным видом гревшийся на берегу, сорвался с места и, бегом преодолев узкий остров, кинулся на помощь своей подруге. Минуты через три крипо-крокодилы вдвоём вытащили на берег нечто жуткое и необычное: огромный живой ком из водорослей, шевелящийся сноп водной растительности. Я заинтересованно подошёл ближе. Внутри комка разноцветных водорослей обнаружился упирающийся и угрожающе щелкающий страшными зазубренными клешнями двухметровой длины речной рак сине-зелёного цвета. Причём при ближайшем рассмотрении выяснилось, что вокруг существа вовсе не водоросли… а растущие прямо из тела рака бурые, оранжевые и зелёные нити, нечто вроде шерсти!

ВНИМАНИЕ!!! Данное существо впервые попалось на глаза людям. Названия у существа ещё нет. Придумайте название сами.

Уже на берегу исцарапанная и покрытая многочисленными ранами от клешней Катя разжала челюсти, которыми удерживала существо за левую клешню, и расчётливо с хрустом раскусила башку необычной твари. В этот момент подбежал Ашот, со своего поста на разводном мосту заметивший непонятную активность на реке.

— Ого! Что это за волосатый рак? — поинтересовался наш Пекарь, с ужасом рассматривая бьющееся в предсмертных конвульсиях речное чудовище.

Волосатый Рак. Самец 33-го уровня

Надпись успела появиться и тут же потускнела, указав на то, что существо погибло. Я с улыбкой прокомментировал:

— «Волосатый рак», сам же дал ему имя. Сможешь приготовить? Такой рак, если его предварительно побрить, под пивко бы хорошо пошёл! Эх, жаль, пива нет…

Повар задумчиво почесал макушку, обходя незнакомое существо.

— Это на Земле все без исключения ракообразные съедобны. Тут в новом мире далеко не все. Даже наоборот, пока что все были несъедобными. Но я попробую что-нибудь приготовить.

— Как раз новички пришли, можно будет продолжить старинную традицию «Приюта Кузьмича» и поэкспериментировать с новыми блюдами.

Вообще-то говорил я это в шутку, но реакция Ашота оказалась необычной. Пекарь посерьёзнел, осмотрелся по сторонам и, убедившись в отсутствии лишних ушей, спросил:

— Сержант, вроде считается, что не может быть двух игроков с одинаковыми именами. Так ведь? Просто, когда я у «Новых Фараонов» на кухне работал, несколько раз видел список «столпов» — особо приближённых к фараону игроков. Мы для них самые изысканные кушанья готовили. Так вот, в том списке был игрок по имени Морок. В лицо я его не видел, но… смотрю на новичка с таким именем, и что-то мне неуютно — не за мной ли прислали погоню?

О как! Сказанное Ашотом многое объясняло, хотя тут же ставило новые вопросы. Зачем «столпу фараона» понадобился крохотный посёлок на обратной стороне снежных гор? Сбежавший раб и даже два десятка избежавших пленения жителей едва ли стоили такого внимания и сложностей, когда ежедневно призрачный поезд привозит по полсотни новых рабов. Да и опять же, хотели бы схватить жителей «Приюта Кузьмича», так прислали бы отряд бойцов, а не пару одиночек.

— Что это? — мои размышления прервало донёсшееся с высоты хлопанье крыльев и рёв какого-то крупного чудовища.

Крипо-крокодилы дружно как по команде бросились в воду, скрываясь от опасности, я даже не успел обработать раны Кати. Испуганный котёнок, цепляясь коготками за ткань моей одежды, вскарабкался мне на плечо. Я вертел головой, пытаясь увидеть ревущее чудовище. Звук шёл почти вертикально с неба, вот только густые облака мешали разглядеть летящего монстра.

— Не знаю, кто это ревёт, но лучше поднять тревогу! — Ашот со всех ног кинулся на свой пост, и уже через десяток секунд мои уши оглушил резкий звук металлической колотушки.

Из всех домов высыпали встревоженные жители. Испуганная Юля подбежала ко мне, и я обнял сестру. Кузьмич с охотничьим ружьём в руках взобрался на обзорную вышку, долго вглядывался в густую пелену облаков, затем указал рукой на приближающуюся тень в облаках:

— Дракон!!!

Все засуетились, загалдели. Я не расслышал, что шепнула Шелли стоящему рядом с ней Инженеру, но последовавший звучный голос Макса Дубовицкого заглушил остальной шум:

— Без паники! Оборотень говорит, что дракон осёдланный. Это Картограф к нам летит!

— Да, это Картограф! — подтвердил Кузьмич через полминуты. — Редкий гость, с прошлого года у нас не появлялся.

Про Картографа я уже несколько раз слышал и от Кузьмича, и от Шелли. Странствующий купец, торгующий всякими редкостями, но прежде всего новостями. Подчёркнуто нейтральный и не ввязывающийся ни в какие конфликты. При этом достаточно грозный и могучий, чтобы ни у кого из аборигенов даже мысли не возникало его ограбить.

Чёрный крылатый ящер, размахивая огромными крыльями и поднимая тучи пыли, приземлился прямо посреди посёлка. Еле поместился меж домов. Вот это зверюга! В длину метров двадцать, такой же размах чешуйчатых крыльев. Антрацитово-чёрная чешуя по всему телу. Ярко-алый гребень на спине. Длинный хвост, заканчивающийся ромбовидным горизонтальным плавником-стабилизатором, или что это вообще у дракона. Длинная шея, мощная зубастая пасть, и пылающие злобой оранжево-красные глаза с вертикальными зрачками.

Огненный скальный дракон. Самец 212-го уровня. Питомец Картографа.

Вот это машина смерти! Дракон вызывал у меня вовсе не страх, а скорее восхищение и желание любой ценой приобрести себе когда-нибудь такого же красавца. Интересно, где драконы водятся?

На спине крылатого ящера крепилось большое весьма сложное седло, на котором стоял крытый яркий разноцветный шатёр. К седлу же по бокам ящера было приторочено множество тюков, ящиков и даже клеток. Большинство клеток были пусты, в некоторых сидели причудливые звери, таких я никогда и не видел. Ещё в двух клетках я заметил пленников. Сидящего по-турецки немолодого одетого в приличный костюм с галстуком, но при этом босого человека по имени Философ (видимо, кого самого, про которого рассказывал Эдуард Самарский). И какое-то крылатое существо — худющего измождённого паренька в грязно-серой робе, но зато с компактно сложенными за спиной чешуйчатыми крыльями.

Авир Тан-Хоши. Вэйр. Мужчина. Вор 34-го уровня

Вэйр? Ещё одна заселяющая новый мир разумная раса, наряду с людьми и вайхами? По-видимому да. Парень был истощён и едва мог стоять вертикально, не падая на пол клети.

— Отойдите от дракона, если хотите прожить подольше! — раздался властный голос сверху со стороны шатра, и обитатели «Приюта Кузьмича» тут же послушно расступились.

С треском упала, разворачиваясь в полёте, верёвочная лестница с деревянными ступеньками, и по ней на землю спустилось крупное и высокое существо, с ног до головы закутанное в длинную тёмную мантию с закрывающим лицо капюшоном. Как я ни всматривался, не смог разглядеть его ног и лица. Я даже не понял, человек ли это или представитель какой-либо другой расы, настолько он был задрапирован одеждой. Информация о драконьем наезднике тоже оказалась весьма скупой:

☠ Картограф. Странствующий купец.

Знак черепа и ярко-красный цвет надписи, а особенно огнедышащий дракон за спиной, давали понять даже самым неразумным, что с Картографом лучше не враждовать. Двухметровая фигура осмотрелась, не обращая внимания на столпившийся народ, затем увидела Кузьмича и направилась прямиком к старику:

— Ну здравствуй, Кузьмич! А где Колян Муромский, где Игнат? Неужели ты один остался из старого состава?

Голос у странствующего торговца был странный, протяжный и словно подвывающий. Тем не менее, по-русски он говорил чисто. Кузьмич уважительно в пояс поклонился редкому гостю и ответил на заданный вопрос:

— Так и есть, уважаемый. Один я из всех пережил зиму.

— Жаль. Хорошие ребята были. Особенно тот молодой, с гитарой. Какие пронзительные и правильные песни он пел! Жить бы ему да жить. Эх, не послушались вы меня. А я ведь говорил, что тут у снежных гор зима будет суровой, и лучше бы вам строиться южнее. Эх… Ну ладно, я вообще-то по делу. До меня слух дошёл, что вы тут приручили жуткого восьмилапа. Видел сверху, что информация подтвердилась. Готов купить это умение. Да и самого зверя тоже, если продаётся.

Вперёд, отпихнув меня с Юлей, шагнул Макс Дубовицкий и, слегка поклонившись торговцу, объявил цену:

— Подробную карту окрестностей до самого силового барьера. И свитки лечения, способные серьёзные рваные раны заживлять. А ещё мы можем способ приручения крипо-крокодилов продать!

Картограф секунд пять молча с интересом рассматривал Инженера, потом ответил:

— С приручением крипо-крокодилов ты опоздал, незнакомец, я это знание уже у вайхов в посёлке Орши-Ур купил. Да и с жутким восьмилапом, — Картограф развернулся на месте и указал четырёхпалой рукой в металлической перчатке на меня, — я хотел бы поговорить с поймавшим чудовище Звероловом, а не с посредником!

Меня вытолкали вперёд. Получив одобрение от Кузьмича и Макса, я повёл высоченного гостя на берег реки к своим питомцам. Остальных жителей Картограф попросил оставаться на месте и не мешать нашей беседе.

***

Заинтересованно остановившись возле тела волосатого рака, Картограф наклонился и, безбоязненно раздвинув рукой водоросли, осмотрел труп. Даже постучал по хитиновому панцирю металлической перчаткой:

— Не думал, что такие тут водятся. За барьером в Новой Миссисипи да, но тут в «песочнице» для новичков… Причём совсем свежий экземпляр.

Странствующий купец запустил руку за пазуху, долго копался, потом вытащил обтянутую кожей и весьма потертую записную книжку. Полистал обтрёпанные страницы, нашёл нужную и показал мне набросанный карандашом рисунок. Там достаточно аккуратно с точностью в деталях был изображён такой же рак.

— Вэйры используют протухшее мясо этих речных чудовищ как пахучую приманку на крупных лесных хищников. Что-то в этой вони привлекает хищников, и они идут на запах, словно ненормальные. Токсина в протухшей плоти хватает, чтобы усыпить даже самых крупных и опасных зверей, ну а далее либо приручить можно, либо уничтожить опасного хищника. Свежее же мясо волосатого рака вполне съедобно… — Картограф замолчал на полуслове и оценивающе посмотрел на меня, — но всё же людям я бы не советовал проводить такие эксперименты. Скорми лучше своим крипо-крокодилам, они точно смогут сожрать без вреда для здоровья.

Я молча кивнул, и Картограф сменил тему, при этом достав из-за пазухи и протянув мне пару свёрнутых пергаментных свитков:

— Теперь о деле. Всё, о чём говорил тот Инженер, я тебе даю. Свежую карту вашей «песочницы» от горной гряды и до силового барьера, со всеми посёлками вайхов, реками и лесами. И свиток лечения тяжёлых ран даю, но всего один. Не потому, что я такой жадный, просто больше у меня и нет. Остальным скажешь, получил за способ приручения восьмилапа. На самом деле это — моя цена за то, что вы оставите у себя в посёлке Философа. А за способ приручения восьмилапа назовёшь свою цену — то, что тебе самому нужно, а не тому языкастому Инженеру… Эй, я воров не люблю! Кыш, если не хочешь сидеть в клетке, как тот вэйр!

Последние фразы относились к моему любопытному котёнку Ваське, который вскарабкался по одежде Картографа ему на плечо и настырно полез за пазуху. Купец взял двумя пальцами котёнка за шкирку, и мой питомец недовольно замяукал.

— Интересно, интересно… — Картограф со всех сторон рассмотрел недовольно пищащего рыжего зверька и… аккуратно усадил к себе обратно на плечо. — Сиди тут! Своё ты получишь. Сержант, ты даже не представляешь, насколько тебе повезло с котёнком!

Я стоял в нерешительности, не понимая, о чём вообще говорит мой собеседник. Котёнок как котёнок, разве что хромой и рыжий, ничего необычного. Видя моё недоумение, Картограф рассмеялся гулким басом. И, неторопливо двинувшись дальше по берегу, снова вернулся к теме сидящего в клетке Философа:

— Увидел этого человека у Города Сотен Черепов — сидел босиком, остужая обожжённые ноги в ручье. Приземлился рядом. Накормил голодного, дал ему мазь от ожогов. Разговорились. Сперва о жизни, о том о сём. Затем я и не заметил, как разговор зашёл о высоких материях, смысле жизни и бытие. Поспорили мы с ним. Крепко поспорили. В итоге поймал он меня в софистическую ловушку с полным отсутствием правильных ответов. Хотел я его убить за это — не люблю хитрецов-мошенников. Но прежде, чем скормить своему дракону, предложил Философу: раз победил в споре, бери что хочешь! Товаров много, полные ящики разных интересных вещиц! Он даже не стал смотреть и выбрал жизнь. Я слово держу, поэтому не убил. Но вот о свободе разговора не было, так что посадил его в клетку, поскольку зол был сильно за проигрыш. Но потом чуть остыл, задумался и признал, что во многом этот мудрец прав. Короче, Философ заслужил свободу, и я хочу его выпустить к людям.

За этим разговором, если фактически монолог кочующего торговца можно назвать общением, мы подошли к крипо-крокодилам и жуткому восьмилапу. Болотная Хозяйка уже успела заплести весь берег, построить себе навес из паутины и нору, опять же со стенками из паутины.

— Хороша! — признал Картограф, совершенно без страха заглядывая в нору и осматривая прячущуюся там Болотную Хозяйку. — Самого зверя, как понимаю, ты не продашь. Ну что же, мне сойдёт и рассказ, как приручать таких гигантов. Назови свою цену.

Я назвал и объяснил, зачем мне это нужно. Картограф молчал достаточно долго, потом уточнил:

— Ты уверен, Сержант? Ты действительно хочешь помешать планам того, кого считаешь столпом фараона — лидера самой крупной из человеческих фракций вашей «песочницы»? И я сейчас говорю даже не о том, что это рискованно, и ты можешь нажить себе смертельно опасного врага. Просто я лично знаю игрока по имени Фараон. При всей своей жёсткости, и я бы даже сказал жестокости, он всё же представляет тут вашу расу и делает всё возможное для возвышения именно людей среди других рас-конкурентов. Если Фараон послал Морока с тайной миссией сюда на территории народности вайхов, то уж точно не по твою душу, а с гораздо более масштабной задачей. И ты своими действиями хочешь помешать этим планам?

Прозвучало тревожно и даже угрожающе, но я всё равно не отказался от своих слов. Присутствие Морока и его банды в «Приюте Кузьмича» было недопустимым, и потому мне требовался надёжный способ защиты от псионической магии или вообще блокирования любой магии в каком-то радиусе.

— Хорошо, — согласился Картограф, — ты получишь мой собственный перстень, защищающий владельца от любых попыток ментального воздействия. Но он стоит гораздо дороже, чем информация о приручении жутких восьмилапов. Поэтому ты добавишь одну вещицу из своего рюкзака. Из правого бокового кармашка.

Я не понял, о чём он сейчас говорит. Снял рюкзак, расстегнул кармашек и… мои глаза расширились от изумления! Внутри кроме упаковок лески и рыболовных крючков находилась магическая карта коричнево-зелёного цвета! На одной её стороне был изображён восьмилап, на другой какая-то сложная переливающаяся всеми цветами радуги руна.

У вашего персонажа недостаточен параметр Интеллект для опознавания предмета.

По-видимому, это и был описанный Шелли артефакт вызова восьмилапа, появляющийся в руинах на болоте во время грозы. Я находился на болоте во время грозы, и карточка проявилась прямо у меня в рюкзаке! Вот это повезло так повезло! Я тут же отдал артефакт Картографу, получив взамен массивный серебряный перстень в виде свившегося кольцом длиннохвостого ящера:

Перстень Вирма. +10 к защите от яда. Иммунитет к псионическим воздействиям.

Перстень оказался мне великоват и не спадал лишь с большого пальца, на который я его и нацепил. Затем я во всех подробностях рассказал о приручении Болотной Хозяйки, не утаив необходимость жертвы в виде одного, а лучше нескольких гига-варанов, а затем и принесения себя самого в жертву, если приручаемой зверюге оказалось мало пищи. Картограф внимательно слушал. Потом, когда я закончил рассказ, торговец произнёс:

— Ну всё, с тобой мы в расчёте. Хотя… буду справедливым, ты дал мне чуть больше. Поэтому отвечу на два вопроса об этом мире. Только сперва ещё одно небольшое дельце…

Картограф достал ещё один пергаментный свиток и, не показывая мне, развернул и сам прочёл его. Что-то явно случилось, поскольку свиток засветился, в воздухе засверкали золотистые огоньки, вот только… ничего не произошло! Я растерянно смотрел по сторонам, но не видел никаких изменений.

— Это было не тебе, Сержант, а твоему питомцу, — Картограф ссадил моего зверька с плеча на землю. — Твой котёнок — Проклинатель по игровому классу, и ему нужно… как бы тебе сказать понятнее… заряжаться магией, чтобы становиться сильнее. Я помог ему в этом. И ты даже не представляешь, насколько тебе повезло с питомцем! А теперь задавай свои вопросы, чувствую накопилось их у тебя немало.

Да, это действительно было так. Новый мир оставался для меня всё таким же непонятным и неизведанным, как и в самый первый день прибытия. Другие расы, другие законы, опасная фауна… Но я решил уточнить другое:

— Мой первый вопрос. Насколько понимаю, тут своего рода «песочница» для прибывающих новичков, а основной мир находится за силовым барьером. И если так, то как в тот мир попасть?

Вместо ответа Картограф укоризненно покачал головой:

— Сержант, завуалировано это сразу два вопроса. Первый про песочницу — ты предлагаешь мне подтвердить или опровергнуть. Второй про условия прохода силового барьера. Не люблю мошенников-хитрецов. Информация — такой же товар, как и всё остальное, и давай торговать честно. Ты ведь не хочешь попасть в клетку, как тот попытавшийся украсть мои вещи вэйр?

— Хорошо, — тут же поправился я. — Оставляю лишь вопрос про условие прохода силового барьера.

— Двадцать пятый уровень и окончательно определившийся игровой класс, — моментально ответил Картограф и, сделав паузу, добавил: — Возврата обратно нет. Только очень немногие игроки с определёнными классами «Торговец» и «Картограф» способны возвращаться, но при этом обязаны соблюдать ряд жёстких правил, иначе тоже потеряют такую способность.

Я чуть машинально не спросил «что это за правила?», но удержался. Итак, у меня остался последний вопрос. Хотелось узнать многое: кто такой Фараон, и как долго уже существует новый мир, сколько уже в нём людей, единственная ли это песочница, да и про драконов тоже спросить, как и про сотню других непонятых вещей. Но я решил прояснить один из самых принципиальных вопросов:

— Расскажи о других конкурирующих человечеству расах. Это же считается одним вопросом?

— Да, считается, — подтвердил Картограф. — Про вайхов, думаю, особо рассказывать не нужно — их посёлки везде вокруг, и девушку-вайха я видел тут у вас в «Приюте Кузьмича». Вайхи сильны, многочисленны и хитры. Во всех их посёлках, которые я посещал, одна и та же ситуация — всё готово к большому переезду. Полагаю, со дня на день вайхи снимутся и дружно уйдут в большой мир.

О как! А как же Шелли? Получается, сородичи её бросают? Ведь у Охотницы всего двадцать второй уровень, пока ещё недостаточный для прохода одностороннего барьера! А между тем Картограф продолжил:

— Есть ещё вэйры. Они… своеобразные. Кочевой народ, нигде надолго не задерживающийся. «Жить», «летать» и «воровать» в их лексиконе одно и то же слово, так что сам понимаешь, чего ждать от вэйров. Впрочем, силу они уважают, и отучить воровать их можно. А ещё нет более преданного друга, чем вэйр — если уж завёл такого друга, то это навсегда! И эта раса наиболее продвинулась в понимании нового мира и особенно в приручении всевозможных существ. Связываться с их монстрами-защитниками никто не захочет. Кстати, моего дракона я купил именно у вэйров.

Обалдеть! Так значит, Картограф не приручил своего могучего скального дракона, а купил у крылатых людей?! Пожалуй, несмотря на не всегда приятные особенности расы вэйров, мне обязательно нужно с ними познакомиться и узнать про драконов!

— И последняя из населяющих этот мир разумных рас — шерхи. Самая загадочная из всех. Они повсюду и в то же время нигде. Внешне очень похожи на вас, людей, но способны исчезать и становиться совершенно невидимыми. Неохотно идут на контакты, никогда не торгуют с чужаками. Агрессивны, импульсивны и крайне обидчивы. Удар в спину ядовитым клинком — их стиль. Вайхи враждуют с шерхами, и я разговаривал с несколькими захваченными пленниками. Шерхи неплохо говорят на чужих языках, что свидетельствует о том, что эта народность следит за соседями и изучает их. Но вот обучать своему языку чужаков шерхи категорически отказываются. Я видел поселения шерхов, но не смог там приземлиться — жители стреляли по моему дракону и разбегались в невидимости. Вот, пожалуй, и всё, что могу рассказать о других расах. Всё, Сержант, я ответил на твои вопросы. Теперь мы в расчёте!


Глава двадцать третья. Ночная битва


Повезло! Я впервые нашёл существо, способное понимать мою речь! Картограф выслушал просьбу котёнка, или точнее предложение, и согласился обменять добытый мной на болотах одноразовый артефакт вызова жуткого восьмилапа сотого уровня на заклинание Магии Проклятий. Кто-то может сказать «котёнок продешевил», но я так не считал. Да, пятнадцать минут контроля над призванным жутким чудовищем — это очень круто и в каких-то ситуациях может стать решающим козырем. Но зато новое заклинание появилось в моём арсенале навсегда и, весьма вероятно, не раз ещё пригодится как против Морока, так и против других наделённых магией игроков.

Я действительно просил у Картографа «что-нибудь эдакое против магов» и получил Высасывание Маны. Весьма специфическое и сложное заклинание, совершенно бесполезное в обычной жизни, но в определённых ситуациях просто незаменимое. Активация стоила целых двадцать пять Очков Магии, да и цель должна была находиться не далее тридцати метров, но зато потом включался процесс перекачки маны от жертвы к тебе до тех пор, пока у противника полностью не истощится мана, или пока твоя шкала маны не заполнится. Всё бы хорошо, но был один нюанс: применение этого заклинания требовало аж сорокового уровня навыка Магия Проклятий, у меня же пока был только тринадцатый…

Не беда! У меня хватало свободных очков навыков, да и в «Приюте Кузьмича» как раз поселились те, кому мне очень хотелось испортить жизнь, проклиная при каждом случае и прокачивая нужное умение. Нет, связываться с Мороком или его хмурым вечно настороженным охранником Глыбой я всё же не рисковал, но вот возродившегося уже Фартового хотелось проучить. Он грозился устроить моему хозяину несносную жизнь в «Приюте Кузьмича», так что я стремился ответить ему тем же.

Троим новичкам выделили отдельную комнату, потеснив остальных обитателей посёлка — полагаю, тут не обошлось без псионических способностей Морока. Пришедшего с ними Эдуарда Самарского таких привилегий лишили, и он получил место наравне с остальными обитателями в большой спальной комнате на девять человек.

Я взобрался на крышу общинного дома и залёг над приоткрытым окном малой комнаты. Даже ушёл в состояние невидимости и затих — хотелось заодно послушать, о чём ведёт беседу эта опасная троица.

— Фартовый, ещё раз повторяю, оторви свою тощую задницу от матраца, сходи на улицу и вежливо позови эту волосатую сучку сюда для беседы. Скажи, не съедим мы её. Просто поговорить нужно о её народе.

— Морок, она не пойдёт. Я при Шелли крепко поругался с Сержантом, а эта собака его слушает. Пусть Глыба сходит, у него лучше получится.

Так, я выяснил положение Фартового в комнате — ему достался соломенный матрац у двери, его же спутники выбрали себе лучшие места у окна. Похоже, как бы ни кичился дружбой с новыми знакомыми бывалый уголовник, они вовсе не считали его себе ровней. И очень похоже, что Фартовый постеснялся рассказать своим друзьям о своей новой смерти.

Итак, начнём! Я открыл вкладку Магии Проклятий и наслал на Фартового болезнь. Минус пять очков маны, но это было не страшно — у моего Васьки на двенадцатом уровне имелось уже сорок одно Очко Магии, так что в эту игру можно было играть долго, особенно с учётом постепенно восполняющейся у меня маны. Ещё болезнь! И ещё раз болезнь!

— Вот ещё… — недовольный голос принадлежал телохранителю Морока. — Не видишь, я занят, автомат чищу после попадания влаги. Да и Сержант отдыхает сейчас в мастерской, а эта хвостатая у реки с крокодилами. Так что иди давай сам, раз мастер сказал!

После упоминания крипо-крокодилов Фартовый совсем скис и изо всех сил стал отнекиваться, не желая повторения встречи с Катей и Геной. Ещё болезнь на уголовника! Болезнь! И ещё раз болезнь!

Навык Магия Проклятий повышен до четырнадцатого уровня!

Навык Скрытность повышен до пятнадцатого уровня!

Получен тринадцатый уровень персонажа!

Получите награду: три очка навыков (суммарно накоплено тридцать шесть очков) и одно очко мутации (суммарно накоплено пять очков).

Пожалуй, пора! Я вложил все тридцать шесть накопленных очков в Магию Проклятий, поднимая навык аж до пятидесятого уровня! Вот теперь посмотрим, а то пока что моя магия слабо действовала на Фартового. Тем более, что мана восстановилась, и у меня в запасе было уже сорок пять Очков Магии.

Болезнь на Фартового! О, совсем другое дело! Завывание его желудка было слышно даже на крыше.

— Ох, живот что-то скрутило… — уголовник пулей выскочил из комнаты и помчался в отдельно стоящую деревянную будку во дворе.

Замедление на Фартового! Ещё раз замедление! Гы, он не успел добежать. Я выбирал своему котёнку хороший слух, а не чутьё, но вонь всё равно почувствовал. Придётся теперь Фартовому стирать свои треники… Кто там грозился испортить жизнь Сержанту? Пусть Фартовый привыкает к подобным досадным неприятностям, отныне жизнь у врага моего хозяина будет именно такой!

— Как думаешь, Морок, Картограф тебя узнал? — Глыба задал вопрос совсем тихо, но я всё равно расслышал.

— Какая разница? Даже если узнал, он не стал трепаться остальным, что видел меня у Фараона. Да и не мог — он типа местного НПС, всегда нейтральный и не имеет права кому-то подыгрывать. Только вот жаль, что я не мог поговорить с этим торговцем, не раскрыв себя. Хотелось заказать ему нужные вещицы. Но это ерунда. Я бы беспокоился совсем по другому поводу. Ты считал количество жителей тут в посёлке?

— Нет, а что?

— А я вот подсчитал. Двадцать пять вместе с нами. Плюс Философ, с которым сейчас общаются Кузьмич и Дубовицкий, и которого скорее всего оставят. В любом случае получается больше двадцати пяти, а это значит…

— Малая жуть! — эту фразу Глыба произнес с заметным волнением в голосе.

— Именно. Прогнать Малую Жуть я могу, вот только при этом неизбежно выдам себя. Поэтому ночью мы типа спим и не вмешиваемся. Я поставлю защиту на эту комнату, так что ночные бестии сюда не ворвутся. И пусть местные сами разбираются!

Навык Чуткое Ухо повышен до девятого уровня!

Что такое Малая Жуть, я не знал, но, судя по всему, нечто ужасное и опасное. Жаль, я не мог предупредить остальных обитателей «Приюта Кузьмича» о новой угрозе. А ещё Сержант этой ночью хотел попробовать встретить ночных бестий на Болотной Хозяйке. Похоже, в новых условиях это была не самая здравая затея. Нужно будет мне с дозорной вышки обязательно помочь хозяину своей магией.

Кстати… Уровень навыка Магия Проклятий уже вполне позволял испробовать приобретённую сегодня новинку. А опробую-ка я Высасывание Маны на Мороке! О, пошла перекачка маны, по три единицы Очков Магии в секунду. Неплохо!

То, что атаковать Морока было не самой умной идеей, я понял почти сразу — маг резко всполошился и вскочил на ноги. К счастью, я не предпринимал никаких активных действий, и после восполнения моей маны до максимума заклинание перестало работать.

— Что такое, мастер? — телохранитель Глыба тоже насторожился.

— Не знаю… Защита сработала, и мана чуть просела. Такое впечатление, будто я отбил какое-то заклинание… — Морок подошёл к окну и даже высунул в него свою белобрысую голову, долго и пристально осматривая пустой двор. — Не думал, что среди аборигенов есть маги. Глыба, сходи на улицу и осмотрись по сторонам, не подслушивает ли нас кто. Если увидишь кого рядом — сразу убей! Я отмажу от любых претензий.

Кажется, пора мне делать ноги! Я тихо встал и, не выходя из невидимости, поспешил убраться подальше от этой опасной парочки, перебежав на другой конец крыши, а затем превратившись в жука, улетев на соседнее здание склада и укрывшись в нём.

***

За следующие несколько часов я ещё трижды атаковал Фартового заклинаниями Магии Проклятий, так что позеленевший нервно дёргающийся уголовник наверняка запомнит этот день как один из худших в своей жизни. Морок и Глыба даже выперли подельника из своей отдельной комнаты в общую спальню, обозвав «харкающим засранцем с трясущимися руками». Было за что — на пятидесятом уровне Магии Проклятий эффект от моих заклинаний стал гораздо убойнее, а призванная болезнь проявлялась у Фартового каждый раз по-разному. То ли ещё будет! Я твёрдо решил выгнать подлого Фартового из «Приюта Кузьмича», так что останавливаться на полпути не собирался. Но вот связываться с Мороком и Глыбой я больше не рисковал.

Вечером Анна сообщила, что целебный свиток помог, и её мужу стало заметно лучше, хотя до полного выздоровления Ухвату было ещё далеко. Что значит отсутствие основного защитника, понимали все жители «Приюта Кузьмича», а потому всё чаще с тревогой посматривали на едва заметное сквозь пелену облаков садящееся за горизонт солнце.

Я очень хотел посмотреть, будут ли давать за ужином новичкам пробовать новые неизвестные блюда. Особенно меня интересовало, отвертится ли Морок от этой обязательной для всех процедуры. Но, к сожалению, во время ужина я отсутствовал в посёлке — выслеживал поселившуюся в норе возле разводного моста карликовую мышь 11-го уровня. Несмотря на малые размеры, грызун представлял серьёзную опасность, поскольку мог уничтожить высаженные Инженером в землю всего в пятнадцати шагах от норы пророщенные зёрна фасоли. Собственно, именно на грядке с фасолью я и обнаружил опасного вредителя, а потому убежавшую мышь необходимо было уничтожить. Неглубокая нора мою жертву не спасла — я забил грызуна проклятиями, а затем раскопал нору. Заодно и наелся.

С наступлением ночи я снова сидел на своём излюбленном месте на крыше дозорной вышки. Огненный вал сегодня соорудили на славу, не пожалев смолистых веток и сухих брёвен, и заранее подпалив заготовленные дрова. Ночных бестий на передовом рубеже собирались встречать сразу пятеро жителей посёлка: к самым сильным из находящихся в строю бойцов Магомеду, Ярику и Громыхайло добавились двое крепких Строителей — рыжий балагур Викинг и тучный Обжора. Плюс по двое стрелков на каждой вышке: Кузьмич и Олег Николаев, а на другой Макс Дубовицкий со своей дочерью Варей. На первый взгляд оборона смотрелась солидно и надёжно. Вот только и интенсивность атаки с ростом числа жителей «Приюта Кузьмича» ожидалась повышенная, к тому же я держал в голове слова Морока про некую Малую Жуть, а потому всё равно нервничал.

Итак, время! Появление ночных бестий я сперва услышал по пронзительному вою, а лишь затем увидел шевеление на дальнем конце речного острова. Тварей сегодня было много, больше обычного. Два с половиной десятка проб. Плюс две альфы… Но где же жуть? И словно в ответ на этот невысказанный вслух вопрос сверху с хмурого затянутого тучами неба мои чуткие уши резанул пронзительный не то крик, но то визг. Мир потемнел, я перестал что-либо видеть и соображать.

Проверка на сопротивление магии провалена!

ВНИМАНИЕ!!! У вас состояние паники! Персонаж неуправляем! Время эффекта 90 секунд!

Что творил обезумевший от страха котёнок в эти полторы минуты, представляю только по косвенным признакам, таким как падение полоски хитпоинтов и маны. Для начала, похоже, Васька спрыгнул с безопасной вышки, поскольку жизнь резко просела на треть. Затем котёнок воспользовался каким-то мощным заклинанием, истратив почти всю ману.

Навык Магия Превращений повышен до шестого уровня!

Судя по выскочившей надписи и появившемуся таймеру обратного отсчёта, потерявший контроль котёнок превратился во что-то. Подозреваю, что в рыбу, поскольку через сорок секунд после обратного превращения мой персонаж стал тонуть… Всё-таки зверёк без человеческого разума был существом, весьма слабо приспособленным к жизни в этом мире. Я и днём-то не рисковал становиться рыбой, зная об огромном количестве хищников в реке. Проделывать же такое ночью — форменное самоубийство! Всё, что мне оставалось, это просить: «Проживи ещё двадцать секунд, а дальше я уж как-нибудь выкарабкаюсь!»

Пришёл в себя я на берегу старицы на дальнем конце речного острова, насквозь мокрый и едва живой. Нахлебался воды котёнок изрядно, а ещё его до сих пор трясло от переживаний. Жесть… По-видимому, это и была Малая Жуть. Само существо я не разглядел, сумел лишь понять, что это нечто летающее и пугающее игроков своей магией.

Я встрепенулся и поднял ушки, так как со стороны хорошо заметного в ночи огненного рва слышались выстрелы и крики — ночной бой продолжался! Поэтому, едва отдышавшись, заковылял к месту схватки, стараясь не опираться на ноющую от боли левую заднюю лапку — вновь повредил её при падении с вышки. Заодно я сразу вошёл в состояние скрытности, поскольку действовать мне нужно было максимально осторожно. Сейчас я находился по другую от посёлка сторону огненного рва, на территории опасных ночных бестий, а потому в любой момент мог быть ими замечен и сожран. Но всё равно мне нужно было идти к людям, чтобы помочь им в этом непростом ночном сражении.

Но тут, обогнув очередные в обилии произрастающие на острове кусты, я неожиданно увидел Сержанта!!! Всего метрах в сорока от меня верхом на громадной Болотной Хозяйке парень вёл бой сразу против двух десятков ночных бестий, среди которых была и одна альфа 11-го уровня! Причём мне сразу стало понятно, что жуткий восьмилап проигрывает и погибает, обвешанный вцепившимися в него зубастыми чудовищами. Всё, на что хватало Болотной Хозяйки — одного за другим скидывать прыгающих на неё бестий и медленно пятиться в сторону воды. Срочно нужно помогать!!!

В качестве цели я выбрал альфу — самую опасную из противников Сержанта и его маунта. Ослабление на неё! Ещё ослабление! Замедление! Болезнь!

Навык Магия Проклятий повышен до пятьдесят первого уровня!

Навык Мистицизм повышен до двенадцатого уровня!

Альфа наконец-то отстала от Болотной Хозяйки, но… безошибочно точно развернулась в мою сторону и с огромной скоростью устремилась на меня. Мама!!! Похоже, это смерть. Даже со здоровыми лапами я бы не смог убежать от такого стремительного чудовища, что уж говорить о нынешнем состоянии. Я прекрасно понимал, что ничего уже не могу поделать в такой ситуации. Было бы побольше Очков Магии и времени, превратился бы в жука и улетел, но мана была почти пуста, да и альфа уже настигла меня… И пробежала мимо!

Я недоверчиво привстал, не в силах поверить в то, что сейчас произошло. Чудовище проигнорировало крохотное существо и пошло искать того, кто посмел его атаковать! Альфа домчалась до конца мыса и резко остановилась.

А между тем, воспользовавшись тем, что самый опасный противник удалился, Болотная Хозяйка добралась-таки до воды. Сбросила с себя самую приставучую вцепившуюся высоко в переднюю лапу бестию и, развернувшись, бросилась наутёк в старицу. Толпа проб так и осталась стоять на берегу, лишь пара или тройка самых настырных ночных монстров по-прежнему не разжимали челюстей и висели на восьмилапе, словно бульдоги на огромном медведе. Сержант громко свистнул, и появившиеся из-под воды Катя с Геной вмиг сорвали и сожрали этих «прилипал».

Я предположил, что мой хозяин воспользуется передышкой и сбежит на серьёзно покусанной Болотной Хозяйке. Но у верзилы-человека были совсем другие планы. Сержант направил по воде восьмилапа к дальнему концу острова, где до сих пор находилась отбившаяся от основной стаи ночных бестий пылающая альфа. И прямо с воды атаковал её! Причём два крипо-крокодила также участвовали в нападении!

Раз так, я тоже решил не отставать и поучаствовать в драке. Даже поковылял к месту сражения, на ходу открывая список заклинаний. Ослабление альфы! Ещё ослабление! Замедление! Всё, моя мана закончилась. Но я сделал главное — заторможенная и ослабленная альфа не продержалась и двадцати секунд, схваченная питомцами Сержанта и разодранная на куски!

Получен четырнадцатый уровень персонажа!

Получите награду: три очка навыков и одно очко мутации (суммарно накоплено шесть очков).

Отлично! Опыта с убитой альфы, даже разделённого на всех участников драки, мне хватило для получения следующего уровня. Сержант тоже заслужил левелап, достигнув 11-го уровня. Да и крипо-крокодилица Катя тоже повысила свой уровень, сразу залечив все свои раны.

Человек спрыгнул с восьмилапа и обошёл Болотную Хозяйку кругом, рассматривая нанесённые маунту повреждения. Да, досталось ей изрядно. Прочная хитиновая броня во множестве мест была прокушена, сразу две лапы безжизненно волочились.

— Потерпи, моя красавица! — человек ободряюще похлопал пораненное существо по послушно подставленной многоглазой башке. — Вылечим тебя утром.

— Мяу! — я наконец-то добрался до места схватки и привлёк внимание своего хозяина, поскольку не желал оставаться тут на берегу в компании двух десятков ночных бестий. Возможно, рядовые пробы и не тронут котёнка, хотя их размеры заметно меньше альфы, так что я вовсе не был уверен в своей безопасности. Тратить же ману на превращение в жука для возвращения в посёлок мне не хотелось — магия ещё могла пригодиться.

— И ты тут, дурашка! Вообще-то я только крокодилам свистел, а не тебе, — Сержант улыбнулся, взял меня на руки и посадил к себе на плечо. — Альфы убиты, так что возвращаемся в посёлок. Нужно понять, что это там летало такое крикливое в ночном небе.

Мой хозяин вскарабкался на Болотную Хозяйку и прямо по воде двинулся вверх по течению, чтобы не встречаться со стаей проб. Мы по старице обогнули огненный вал, у которого уже стали собираться пробы, и возле частокола выбрались на берег к остальным защитникам посёлка. Моего хозяина тепло приветствовали — то, что Сержант в самый критический момент отвёл стаю ночных бестий и расправился с одной из альф, видели все.

Труп второй альфы я увидел у огненного вала. Защитники посёлка справились с ней даже без потерь. И сейчас шло активное обсуждение случившегося, особенно неизвестной крылатой твари, в той или иной степени напугавшей своим появлением всех защитников. Кроме Сержанта — мой хозяин, похоже, даже не почувствовал псионической атаки.

— Варя подстрелила эту крылатую тварь, и она улетела к тому лесу! — с пеной у рта убеждал остальных Макс Дубовицкий, указывая рукой на правый берег.

Другие стрелки и рукопашники рассказывали свои версии случившегося, очень сильно отличающиеся от сказанного Инженером. Объединяло все истории лишь одно — все признавались, что были страшно напуганы и не всегда понимали, что творят. Обжора так и вовсе полез прямо в огонь, где сильно подпалил себе одежду и волосы, хотя сейчас не мог объяснить причину такого нерационального поведения.

— Нам очень повезло, что в эту тварь всё же кто-то из нас попал, неважно кто именно, — подвёл итог спорам Олег Николаев, лидер Охотников.

Старый Кузьмич поспешил добавить:

— Ещё больше повезло, что у вас пока ещё остаются патроны к огнестрельному оружию. У меня, например, последний остался. Приберегу его на самый крайний случай. А вот что будем делать с этой крылатой тварью, когда и у вас патроны закончатся, ума не приложу…

Все замолчали, с тревогой размышляя об описанном стариком будущем. На толпящихся за огненным валом ночных бестий никто внимания даже не обращал. И тут в наступившей тишине со стороны посёлка раздался испуганный визг Юли, младшей сестры Сержанта. Затем заголосила Шелли. А через секунду раздался громогласный крик Ашота:

— Мастерская горит! ПООЖААААААР!!!


Глава двадцать четвёртая. Смертельный враг


На короткие дистанции Болотная Хозяйка была способна перемещаться очень быстро, практически мгновенно, и невысокий частокол для огромного восьмилапого чудовища преградой не являлся. Уже через пару секунд я находился возле мастерской. От увиденного волосы встали дыбом. Здание полыхало, с каждой секундой разгораясь всё сильнее. Пылала соломенная крыша. Горели деревянные стены. Из объятого пламенем строения доносились истошные крики моей сестры и её мольбы о помощи. А вот Шелли почему-то слышно не было.

Жар стоял такой, что ближе трёх метров к горящему зданию было не подойти. Но это меня не остановило. Да и кого бы вообще остановило, когда внутри погибает близкий тебе человек?! Я спрыгнул с жуткого восьмилапа и бросился к двери мастерской. Что за чёрт?! Дверь оказалась подпёрта деревянным чурбаком, не дающим сгорающим заживо девушкам выбраться из пылающего строения. Явно случайностью это быть не могло — кто-то очень постарался, чтобы Юля и Шелли погибли жуткой смертью. Пинком я отбросил мешающее открыть дверь полено и рывком распахнул дверь. Тут же, окутанная клубами дыма, из объятого пламенем здания вывалилась Юля.

— Шелли там… на полу… без сознания, — кашляя от едкого дыма, сообщила моя сестра.

Понял. Нужно срочно спасать Охотницу! Я набрал в лёгкие побольше воздуха и сквозь пламя бросился в горящее здание. Брови и волосы тут же опалило, и я запоздало накрыл голову курткой.

Выбрать персонажу возможный для изучения навык Стойкость?

Не до того сейчас! Я отмахнулся от несвоевременного игрового сообщения, поскольку время сейчас шло на секунды. Попытался найти девушку расы вайхов, но возле самой двери её не было.

Успешная проверка на Телосложение!

Проверка на Восприятие провалена!

Вроде маленькое помещение, но трудно было что-либо разглядеть в таком плотном дыму, да ещё этот чёртов верстак посреди комнаты… Так что хвостатую Охотницу я обнаружил, лишь споткнувшись о что-то мягкое у дальней стены мастерской. Шелли лежала возле самого окошка — похоже, до последнего, прежде чем упасть без сознания, пыталась глотнуть свежего воздуха. Я подхватил оказавшееся совсем лёгким бездыханное тело и с девушкой на руках выбрался наружу. Куртка на мне уже тлела и местами даже горела, так что я просто отбросил её.

Аккуратно положил Шелли на землю. Заметил, что шерсть Охотницы на плече и спине обгорела, оголив обожжённую кожу. Девушка не дышала и не реагировала на мои крики, тряску и похлопывания по щекам. Срочно искусственное дыхание! Рот в рот, как учили на уроках гражданской обороны.

Помогло!

— Ааааа! — Шелли с шумом вдохнула, открыла глаза, сфокусировала на мне взгляд и… разревелась. Я предположил, что плачет она от боли, но дело оказалось совсем в другом — охотница-неудачница очень переживала, что именно её обвинят в пожаре:

— Серрржант, это не я! На этот ррраз я не виновата! Я не ррразжигала печку и не ррразводила огонь! Юля подтверррдит!

Я прижал к себе рыдающую девушку и постарался успокоить:

— Ну, ну, не плачь! Знаю, что ты не виновата…

Да, заблокированная дверь очень красноречиво доказывала, что поджигателем был кто-то другой. Кстати… На глаза мне попалось валяющееся неподалёку на земле возле самой мастерской берестяное ведро, стенки которого ещё хранили следы чего-то тёмного и тягучего. Я аккуратно освободился от объятий Шелли, встал и подошёл ближе к подозрительному предмету, которому совершенно нечего тут было делать. Подобрал ведро и внимательно осмотрел, даже понюхал содержимое. Всё ясно. На стенках остался добываемый из местного болотного хвоща сок, содержащий в высокой концентрации растительные масла и эфиры. В «Приюте Кузьмича» этой густой легко воспламеняемой жидкостью поливали дрова в огненном валу, чтобы те быстро разгорались. Так вот почему мастерская вспыхнула в считанные в секунды!

Вокруг уже начал собираться народ, впрочем, близко к горящему строению пока никто не подходил. Я передал тяжело дышащую обожжённую Шелли на руки Лекарю Анне и снова вернулся к горящему зданию. Нет, сама мастерская уже ничем в прояснении личности виновника пожара помочь не могла — она вовсю пылала, к тому же крыша только что обвалились. Если и были какие-то улики, они уже сгорели.

Но вот прошлой ночью был сильный ливень, да и минувший день был пасмурным, пару раз небо проливалось небольшим дождём. Так что земля вокруг мастерской была влажной, и на ней отпечатались следы всех, кто проходил тут за последние сутки. Мои собственные следы, следы сестры, отпечатки босых лап Шелли. А ещё я обнаружил цепочку отпечатков до боли знакомых сапог. Бывших моих сапог. Фартовый!

Навык Выслеживание повышен до шестого уровня!

Навык Зоркий Глаз повышен до одиннадцатого уровня!

Я заскрипел зубами и огляделся. Бывший уголовник находился неподалёку среди других зевак, затесавшись в толпу жителей и активно обсуждая с остальными случившийся пожар. Мои глаза налились кровью. Честно признаюсь, не помню, как я очутился на Болотной Хозяйке. Но вот приказ атаковать и убить подлеца своему питомцу я отдал расчётливо. Все испуганно ахнули, когда огромный страшный восьмилап прыгнул на толпу людей и выхватил жвалами одного из жителей.

Навык Наездник на чудовищах повышен до девятого уровня!

Получено достижение: Оплачено в тройном размере!

Известность повышена до 3.

ВНИМАНИЕ!!! Вы трижды убили одного игрока! Отныне вы — смертельный враг Фартового и отмечены для него постоянно видимым алым маркером. Фартовый всегда будет знать направление и разделяющее вас расстояние. Будьте бдительны!

Неожиданно… Ни о чём подобном от других игроков я пока что не слышал. Впрочем, неважно. Этого гада всё равно нужно было убить! И, кстати, мои сапоги! Наконец-то они выпали в лут и вернулись к своему настоящему хозяину!!!

— Сержант, ты что творишь?! Зачем ты убил человека, тем более жителя нашего же посёлка? — возмущённый голос Макса Дубовицкого вернул меня к реальности.

Я начал было объяснять свои действия, рассказывать о запертой двери мастерской и жидкости для розжига пламени, но меня беспардонно перебил Морок:

— Всё случилось, как Фартовый и говорил. Он жаловался, что Сержант с самого появления в новом мире, ещё с призрачного поезда, не давал ему житья, постоянно угрожая и требуя отдать хорошие сапоги. Сержант даже сразу же напал на него в лесу возле точки прибытия. В той драке Фартовый вынужден был обороняться и убил нападавшего. После этого Сержант совсем озверел и, словно ненормальный, продолжал преследовать немолодого и больного человека… И всё ради каких-то сапог!

Что за бред он несёт? Морок говорил откровенную чушь, но самое страшное, что собравшиеся вокруг жители «Приюта Кузьмича» его слушали, подтверждающе кивали и всё больше хмурились, глядя на меня! Не желая дальше слушать этот бред, я грубо перебил Морока и рассказал о том, что Фартовый напал на меня днём на берегу. Я даже достал из кармана и показал всем заточку, с которой уголовник кинулся на меня возле старицы.

— Да это же моя собственная вещь! — воскликнул Морок. — А я-то весь день голову ломаю, кто мог у меня самодельное шило «увести»? Тут в «Приюте Кузьмича» вроде приличный народ живёт… кроме одного человека — Сержанта, который не только убийца, но ещё и вор, оказывается!

Народ недовольно загудел. Это было удивительно, но они действительно считали меня виновным во всех описанных грехах, в том числе расчётливом убийстве и воровстве! Со всех сторон раздавались возгласы изгнать меня и даже казнить. Ну это уже ни в какие ворота не лезло! Что же делать? Я понимал, что мага-псионика не переспорить — в словесных перепалках он как рыба в воде, а все собравшиеся слушают его с раскрытыми ртами, ловя каждое слово как догму. Тут нужно было использовать козыри.

Я тяжело вздохнул и произнёс:

— Морок, я прекрасно знаю, что ты — сильный маг-псионик и один из столпов Фараона. Что ты полгода уже в новом мире, и что вы с Глыбой находитесь тут в «Приюте Кузьмича» с секретной миссией…

— Что за чушь ты несёшь, Сержант? Кто мог сказать тебе такую ерунду?

Морок весело улыбался, вот только по его посуровевшему взгляду я сразу понял, что маг сильно удивлён и даже растерян. Что эта весёлая улыбка и беззаботный вид дались моему оппоненту очень непросто. А потому нужно было продолжать атаку:

— Можешь не отпираться, тебя узнали бывшие рабы, сбежавшие от «Новых Фараонов».

Все вокруг затихли, шокированные выдвинутым мной обвинением. Наступившую тишину нарушал лишь треск брёвен горящей поблизости мастерской. Морок в ответ на обвинения лишь рассмеялся и, не прекращая улыбаться, чётко произнёс, обращаясь к своему телохранителю:

— Убить его!

Что?! Такого я, признаться, не ожидал. Глыба же молча достал из-за пазухи пистолет-пулемёт и совершенно без эмоций, словно робот, направил оружие на меня. Кажется, пришло время очередной смерти, бежать мне было некуда. Но тут неожиданно раздался истеричный крик Морока:

— Глыба, убей сперва котёнка! Вон он бежит у стены! Убей эту рыжую тварь!!!

— Что?

Даже обычно невозмутимый амбал-охранник удивился столь странному приказу и обернулся на своего хозяина. Этой секунды промедления хватило, чтобы опешившие от всего происходящего жители «Приюта Кузьмича» наконец-то очнулись от оцепенения. Кто-то закричал, кто-то бросился бежать. А кто-то действовал — раздался одиночный звонкий выстрел.

У Морока прямо посреди лба появилось красное пятно, маг молча осел на ступеньки крыльца, на котором они стояли вдвоём с Глыбой.

Глыба посмотрел на убитого хозяина, затем вновь вскинул свой короткий автомат, вот только направил оружие уже не на меня, и даже не на моего питомца Ваську. Прогрохотала короткая очередь, и пошатнулся, выронив разряженное ружьё, стоящий чуть поодаль от остальных Кузьмич. Самый старый житель посёлка схватился рукой за грудь, затем медленно опустил взгляд и посмотрел на свою окровавленную ладонь. И молча упал лицом вперёд.

Следующую очередь Глыба дал веером над головами стоящих перед ним людей:

— Всем разойдись по домам! И не выходить до возрождения моего масте…

Опасный громила не договорил и пошатнулся, так как об его голову разбилась пущенная кем-то тяжёлая глиняная кружка. Я обернулся, ища глазами смельчака. И был крайне удивлён, поскольку этим безрассудным храбрецом оказался Эдуард Самарский — тот самый «маменькин сыночек», каким я его считал с момента драки в ресторане и вплоть до этого ПОСТУПКА настоящего мужчины.

Глыба медленно-медленно выпрямился, даже не обратив особо внимания на вонзившуюся ему в плечо стрелу — это уже лидер Охотников Олег Николаев вступил в бой, собираясь отомстить за смерть своего друга Кузьмича. Телохранитель оскалился разбитыми в кровь губами и направил автомат на толпу. Стрелял он долго и убивал испуганных разбегающихся людей с явным наслаждением, пока не закончились патроны в обойме. Даже вонзившаяся в живот вторая стрела не помешала ему убивать.

— Я сказал разойтись по домам, скот!!! — прокричал он грозно, при этом доставая запасной магазин к автомату.

Возле головы Глыбы в деревянную дверь вонзился дротик. Шелли? Я тоже метнул в этого убийцу свой большой топор, но, к сожалению, тоже не попал. Чёрт! И тут вдруг я осознал, что я — осёл! У меня же неподалёку стоит настоящая машина смерти, пусть и сильно пораненная в предыдущем бою! Вы скажете «как можно забыть про Болотную Хозяйку?». А вот так! Не привык я ещё к новым условиям и своему игровому классу, совсем в такой стрессовой ситуации вылетело из головы, что у меня есть питомцы.

— Фас!!! — и свистом, и голосом я продублировал команду для жуткого восьмилапа.

Болотная Хозяйка сорвалась с места, прыгнув на крыльцо общинного дома. Глыба, действуя на удивление медленно для такого натренированного и опытного профессионала (или это от волнения время в такой напряжённый момент потекло для меня медленнее обычного?), уже успел перезарядить своё оружие… вот только его правая рука оказалась зажата в острейших жвалах огромной паучихи. Хрусь! Брызнула кровь. Одновременно с этим Болотная Хозяйка вонзила ядовитое жало в человека и, схватив Глыбу сразу множеством лап, стала заматывать киллера в паутину.

— Нет! Он слишком опасен! Его нужно именно убить, а не поймать! — поправил я свою питомицу, и Болотная Хозяйка исправилась, откусив киллеру голову.

Получен двенадцатый уровень персонажа!

Получен тринадцатый уровень персонажа!

Получен четырнадцатый уровень персонажа!

Получите награду: девять очков навыков (суммарно накоплено пятнадцать очков) и три очка мутации (суммарно накоплено девять очков).

Тройной левел-ап!!! Это какого же уровня были Морок с Глыбой, если за участие в их убийстве игровая система так щедро меня наградила?! Причём не только меня — вон, опустошившая весь запас метательных дротиков Шелли получила сразу двадцать четвёртый уровень. Да и Олег Николаев с Ашотом «подросли». И даже Болотная Хозяйка получила следующий восемьдесят девятый уровень, а заодно излечилась от всех ран!

Вот только, к сожалению, выжили не все. Отправилась на возрождение Анна — жена Ухвата. Погиб показавший себя героем Эдуард Самарский. Погибли ещё трое из небоевых персонажей посёлка. Двумя пулями в живот была ранена Варя Толмачёва — вон её отец Макс Дубовицкий склонился над дочерью и пытался помочь ей остановить кровь. Для седого же Кузьмича смерть так и вовсе была девятой — последней и окончательной…

Я оглядел поле боя. Трупы, кровь, стоны раненой Вари… Подошёл к крыльцу и подобрал свой топор. Морока и Глыбу уже «облутали» самые шустрые из выживших жителей. Автомат Глыбы при мне подобрал Громыхайло. Но я и не стремился собирать трофеи — слишком был шокирован всем случившимся.

Подбежал и потёрся мне об ногу котёнок Васька, получивший уже шестнадцатый уровень. Странно, но надпись над зверьком стала синего цвета. Что это вообще значит? И опять же прозвучавшие странные слова Морока про то, что моего котёнка нужно непременно убить… Чем опытному магу не угодил мой питомец? Неужели смутил игровой класс Проклинатель?

Я погладил зверька, в ответ Васька довольно замурчал и побежал к раненой Варе. Я тоже пошёл вслед за ним. Понимая, что лезу очень несвоевременно, тем не менее сообщил разрывающему свою рубаху на лоскуты Инженеру:

— Они возродятся через пятнадцать минут тут за складом. Все трое. И будут страшно злыми. Нужно подготовиться.

Макс Дубовицкий, приложив к оголённому животу дочери сооружённый из тряпок тампон, поднял на меня усталый взгляд:

— Сержант, они не возродятся. Точнее… возродятся, но не у нас, а где-то очень далеко. Тут — внутренняя точка респауна, только для своих. А я уже вычеркнул Фартового, Морока и Глыбу из списка жителей «Приюта Кузьмича». Вот насчёт пришедшего с ними Эдуарда Самарского пока не решил…

— Его нужно оставить! Прошу, под мою ответственность! — не думал, что когда-либо скажу такое, но своим поступком мой бывший враг заставил меня пересмотреть отношение к нему, и я даже был готов поручиться за него.

— Хорошо, оставлю. И ещё, Сержант… — Инженер сделал паузу, тяжело вздохнул, после чего продолжил, — прости меня! Ты был абсолютно прав в своих подозрениях насчёт этой троицы. А я вот тебе не поверил. И эта моя ошибка очень дорого обошлась посёлку.


Глава двадцать пятая. Планы на будущее


Я сидел на крыше обзорной вышки и наблюдал, как готовят с почестями провожать в последний путь погибшего Кузьмича. Мужчины посёлка сколотили из досок большую платформу, на которую положили тело. На старом Охотнике был надет неплохой утеплённый влагостойкий костюм, о котором большинство жителей могли только мечтать, однако ни у кого не поднялась рука ограбить покойника. В хранящийся в доме Ухвата арсенал забрали лишь ружьё двенадцатого калибра, хотя без патронов проку от стрелкового оружия было немного.

Платформу с телом ввосьмером отнесли и положили на огненный вал, причём впереди траурной процессии шёл бледный как смерть впервые вставший с больничной койки Ухват. Он же и произнёс прощальную речь, вспоминая в ней мудрого и опытного друга, многому научившего остальных. Из разговоров обитателей я понял, что именно Ухват теперь стал самым старым по времени появления в посёлке жителем «Приюта Кузьмича».

Жаркое пламя скрыло тело. Жители стали разбредаться по домам. Лишь не оправившийся после ранения Пётр Ухватов, несмотря на все просьбы супруги, отказался возвращаться в дом и остался дежурить у огненного вала и поддерживать огонь. При этом я видел на щеках Ухвата слёзы — могучий Воин искренне переживал смерть друга и хотел побыть с ним напоследок.

Поскольку мастерская сгорела, Сержанту, его сестре Юле и Шелли предложили малую комнату в общинном доме — ту, которую до этого отдавали Мороку и его шайке. Вот только Макс Дубовицкий и Ухват посчитали непозволительной роскошью селить в комнату лишь троих в то время, когда другие жители теснятся словно селёдки в бочке. А потому были притащены ещё два соломенных матраца, которые определили новичку Философу и Обжоре. Условия снова стали столь же стеснёнными, как в мастерской, но никто не роптал.

Стояла пасмурная ночь — идеальное время для таких кошачьих, как я. Но что-то сегодня мне не хотелось никуда идти — и так для одной ночи хватало событий и переживаний. Поэтому я лежал возле Юли, позволив себя обнять и крепко прижать, словно плюшевую игрушку, старательно мурлыкал и успокаивал девочку. Юля долго не могла уснуть — едва закрывала глаза, как ей начинали сниться связанные с пламенем кошмары, и она с криком просыпалась. Но наконец мои старания принесли плоды, Юля успокоилась и уснула.

Навык Воодушевление повышен до двенадцатого уровня!

Сам же я всё никак не мог уснуть, снова и снова прокручивая в голове недавний бой с Мороком и Глыбой. Меня пугала та лёгкость, с которой опытный маг обнаружил меня и определил угрозу, несмотря на мою активную невидимость и состояние полупрозрачности. Да и Выкачивание Маны в условиях, когда у противника её на порядок больше, чем у меня самого, показало невысокую эффективность. Для верности я тогда наложил это заклинание дважды, но даже при перекачиваемых шести Очках Магии в секунду эффект был скорее лишь психологическим, заставившим мага переключить своё внимание на нового участника событий.

Если бы не Кузьмич, использовавший свой последний патрон с максимальной эффективностью и устранивший Морока, нас бы с хозяином там положили, несмотря на мою магию и блокирующее псионику кольцо Сержанта. И это было страшно, поскольку Морок наверняка меня запомнил, и при следующей встрече отнесётся к котёнку со всей серьёзностью. Когда эта новая встреча состоится — завтра, через день или через год — я знать не мог, но почему-то не сомневался, что с Мороком я ещё встречусь. Да и с другими обладающими магией игроками тоже.

Что можно сделать в такой ситуации? Арсенал моих заклинаний был весьма скудным, да и маны сильно не хватало. Да, имелся ещё один свободный слот под навык, но его я хотел сохранить до двадцатого уровня, когда можно будет выбрать ещё один, третий раздел магии. Новые же слоты под навыки можно будет взять только на двадцать пятом уровне, когда мой игровой класс окончательно закрепится, и никакие изменения станут уже невозможны.

По всему выходило, что пока нужно справляться с тем, что имеется. Прокачивать навык Мистицизм, повышающий объём маны и скорость её восстановления. Усиливать Магию Проклятий, да и Магию Превращений тоже не стоит сбрасывать со счетов. Хорошо бы разнообразить список существ, в которых мой Васька может превращаться, да и понять, как увеличить длительность пребывания в изменённом теле. Может, есть такие мутации? Я открыл игровую справку по Магии Превращений.

Повышение скорости и выносливости существа… Повышение боевых характеристик… Возможность варьирования размеров — существо будет крупнее или мельче обычного. Гмм. Интересно, вот только не сейчас. Возможность общения с подобными существами… Нет, никаких мутаций на увеличение времени до обратной трансформации я не нашёл. Видимо, что-то я делал не так. Должен же был существовать какой-то способ!

Моё внимание привлёк подозрительный шорох в комнате. Я навострил ушки и приподнял голову. Шелли тихо встала и, стараясь не шуметь, на цыпочках подошла к матрацу Сержанта и улеглась на самом краешке. Несмотря на все попытки мохнатой Охотницы действовать бесшумно и аккуратно, мой хозяин всё же проснулся. Глаза Шелли блестели в темноте.

— Серрржант, можно я к тебе лягу? Мне грррустно и стрррашно.

Разбуженный верзила-человек насколько секунд бестолково хлопал глазами, но потом всё же подвинулся. Хвостатая Охотница улеглась рядом с человеком и прижалась к нему. Едва слышно Шелли прошептала:

— Ты дважды спас меня. От восьмилапа и на пожаррре. И целовал прррямо в губы. Все это видели. По законам вайхов я уже считаюсь твоей женщиной. Но вот законы людей мне неизвестны. А сама я не знаю, что и думать. Кто я теперррь для тебя? Скажи сам, чтобы я знала.

Любопытная постановка вопроса. Интересно, что ответит Сержант? Надеюсь, даже такой тугодум должен сообразить, что в подобной щекотливой ситуации ответить девушке «это вовсе не поцелуи были, а реанимационные действия, и вообще отстань, я тебя лишь третий день знаю» как-то совсем неправильно. Но Сержант и не стал ничего говорить. Просто обнял Шелли и поцеловал в мохнатую щеку. Девушка сперва опешила и, мне показалось, даже попыталась вырваться из объятий, но почти сразу прекратила сопротивление и наоборот прижалась плотнее.

Какое-то время они просто лежали рядом в обнимку. Затем Сержант что-то очень тихо сказал ей на ушко, даже мой чуткий слух не помог расслышать. Но Охотница поняла, засмущалась и произнесла со смешком:

— Теперррь ты точно заигрррываешь! И это хорррошо, что я тебе нррравлюсь. Но я бы всё-таки хотела получить ответ на свой вопрррос…

— Народ, совесть имейте! Дайте поспать! — недовольный голос Обжоры прервал их общение.

— Да пусть воркуют, — оказалось, что и Философ тоже не спит, — людям так или иначе сосуществовать с вайхами, так что пусть налаживают межрасовое общение. Может пригодиться в будущем.

Но Шелли такой повышенный интерес соседей по комнате не понравился. Она с прижатыми от смущения ушками отпрянула от Сержанта и шмыгнула на свою койку. После чего с головой накрылась лёгкой сплетённой из растительных волокон накидкой и затихла.

Я понял, что на сегодня шоу закончено, и спокойно заснул.

***

Утро встретило всех ярким солнцем, безоблачным небом и по-летнему тёплым ветерком. Прекрасная погода отражалась и на настроении людей. Жители «Приюта Кузьмича» улыбались, приветствовали друг друга и шутили, все тревоги и невзгоды казались оставшимися в прошлом, а вчерашняя кровавая бойня уже чем-то бесконечно далёким. Тем более, что повод радоваться был — сегодня начиналось строительство ещё одного большого дома, рассчитанного на проживание сразу пятнадцати человек. Скученность надоела уже всем, а потому игроки горели желанием совместно взяться и за пару дней решить эту проблему. Материалов на складе вполне хватало — Инженер подтвердил это.

Сегодня даже Охотники не ушли далеко от посёлка, лишь поутру сделали круг в поисках следов трёх опасных игроков, возможно возродившихся где-то неподалёку. Но нет, всё оказалось чисто, следы Морока и его банды обнаружены не были. А потому ещё до завтрака Охотники вернулись, чтобы вместе со всеми остальными принять участие в большой стройке. Всем новичкам, Сержанту и даже Шелли было предписано также никуда не разбредаться и помогать в строительстве.

За завтраком, на который в большой столовой собрались все жители кроме раненой Вари Толмачёвой, Философ поднял очень интересную тему — а чего, собственно, хотят добиться жители посёлка? Просто выжить? Но это как-то мелко и недостойно представителей великого человечества, отобранных для участия в новой «большой игре». Разве для этого все мы чудом избежали смерти, чтобы уподобиться зверям и желать лишь пищи и тёплой норы?

На эти вроде простые вопросы многие из находящихся в столовой пытались дать ответы, но Философ с лёгкостью разбивал в пух и прах аргументы всех высказавшихся. Наконец, свой ответ предложил и один из лидеров «Приюта Кузьмича» Макс Дубовицкий:

— Мы здесь, чтобы изучить данный нам для заселения мир и понять новые условия. Развиться из маленького острога в крупный посёлок, а со временем и в город! Дать людям другой шанс на развитие, кроме рабства и плена у «Новых Фараонов».

— Про «Новых Фараонов» не скажу, у меня пока слишком мало информации про них. Но разве прозябание в «песочнице для новичков» хоть как-то помогает изучить огромный мир? — снова не согласился Философ. — Возьмём, к примеру, сидящего тут Петра Ухватова — самого опытного и очень уважаемого жителя «Приюта Кузьмича». Ухват провёл в новом мире «где-то дней сто пятьдесят», по его собственным словам. Но давайте спросим его, разве знает он хоть что-нибудь о большом мире за силовым барьером?

Завтракавший вместе со всеми зевающий после бессонной ночи Ухват отрицательно помотал головой. Более того, угрюмый Воин даже неожиданно для всех включился в разговор и активно поддержал Философа:

— Я действительно ничего не знаю о мире за силовым барьером. И мой погибший друг Кузьмич, хоть и провёл тут в новом мире вдвое больше меня, тоже мало что знал о большом мире. И это плохо.

Инженер и все остальные промолчали. Философ же продолжил:

— Да, новый большой мир лучше изучать, находясь уже в нём, а не на изолированной весьма ограниченной территории. Но даже в «песочнице» можно многое сделать для изучения нового мира. Для начала хотя бы элементарно узнать длину местных суток, и из этих условий создать адаптированные под местные условия часы. Измерить продолжительность светового дня, понять его динамику и узнать количество дней в году. Создать календарь. Это было сделано?

Все дружно отрицательно замотали головой и почему-то посмотрели на Макса Дубовицкого, как будто именно от него зависело всё сказанное. Но Инженер, словно не сделавший домашнее задание школьник, лишь понуро опустил голову.

— Нет, я этим не занимался. Да и никто другой из нашего посёлка тоже…

— Но почему? — Философ был похоже искренне удивлён. — Максим, вы же сами три минуты назад говорили, что основная цель нашего пребывания тут — изучение нового мира! Даже если у вас не было наручных часов прошлого мира, простейшие часы делаются элементарно! Хотя бы просто наполнить большую бочку водой, сделать тоненькое отверстие возле самого дна, и в момент появления солнца на горизонте пустить капать воду в какой-нибудь сосуд с крышкой, чтобы уменьшить испарение. Следующим утром вылить остатки воды из бочки и перелить в неё набранную из сосуда, и всё — у вас готовые водяные часы ровно на местные сутки! Можно потом для большей точности повторить этот эксперимент дважды, трижды, десять раз, сколько потребуется для получения более точного результата. Затем воду можно разделить на две, четыре, да сколько угодно частей и создать из других сосудов водяные часы на полдня, на четверть, да хоть на местный час и даже минуту! Настолько же просто делаются песочные часы и солнечные!

— Мы были больше заняты выживанием в условиях трудного мира, а не абстрактными научными экспериментами, — попытался оправдать Инженера лидер Охотников Олег Николаев.

— А вот и зря! — накинулся на него не на шутку разошедшийся Философ. — К примеру, я услышал вчера от Картографа, что зимы тут суровые, и из прошлогодней группы поселенцев выжил лишь один Кузьмич. Это очень важная для выживания информация! И теперь обязательно нужно понять, сколько дней осталось до наступления следующей суровой зимы. Десять? Пятьдесят? Или двести дней? А ведь стратегия развития посёлка от этого очень сильно зависит! Может, не новый дом нужно строить, а бросать все дела и заготавливать съестные припасы и дрова, а также срочно шить тёплую одежду? Или всё же лучше строить новые дома и склады, высаживать семена фасоли и заниматься другими долгосрочными делами, если время позволяет? Будь у людей календарь, мы бы это точно знали. Да и из прошлогодней группы, возможно, выжили бы все. А их знания, как из прошлой жизни на Земле, так и о новом мире, очень помогали бы нам, ныне живущим.

Все в столовой молчали, признавая правоту этих слов. В какой-то мере приведённые активным новичком примеры даже заставили многих задуматься и пересмотреть приоритеты. А между тем Философ продолжал:

— Что там ещё говорил уважаемый Инженер о наших целях? Развиться из крохотного острога в крупный город? Допустим. Но все мы прекрасно знаем, что с ростом численности жителей возрастает и сопротивление этого мира. Становится всё больше проб. Всё больше альф. И не знаю, что это было вчера такое летающее и крикливое, но существо явно из той же стаи. Причём пока что мы видим не самых сильных из ночных бестий, но по мере роста численности посёлка будут появляться всё более и более смертоносные. Все игровые правила здесь направлены на то, чтобы противостоять бесконтрольному укрупнению. Потому, что крупные города — это дисбаланс, разрушающие экологию планету язвы. Мегаполисы загадили и убили природу прошлой Земли, а потому в новом мире условия, очень на то похоже, ограничивают бесконтрольный рост посёлков.

— Но что является альтернативой укрупнению? — активно включился в спор Обжора. — Разделение крупного города на множество крохотных поселений? Вот только дадут ли нам вайхи разрешение на строительство новых человеческих посёлков? Всё-таки это их территория, и мы тут на правах гостей…

Все посмотрели на Шелли, однако хвостатая охотница лишь пожала плечами, не зная ответа. Но зато она предложила свой вариант:

— Люди могут стррроиться по пррримеру вайхов — ставить отдельно стоящие дома, рррассчитанные максимум на девять жителей. Крррепкие стены от пррроб спасут, а вот альфы и более сильные бестии в таком случае не появятся.

— Какое минимальное расстояние между домами должно быть в таком случае? — сразу заинтересовался Философ, и на этот вопрос ответ дал Инженер:

— Метров двести, я видел дома вайхов в посёлке Орши-Ур. Для нас это не подходящий вариант — людей в «Приюте Кузьмича» уже больше двух десятков, так что двумя домами не обойдёмся, а разместить три на речном острове не получится. Строиться же на берегу сородичи Шелли нам не разрешили…

— Разрешение от вайхов вскоре требоваться не будет. Вайхи вскоре уйдут за силовой барьер в большой мир, об этом говорил Картограф! — вступил в беседу Сержант.

Шелли также подтвердила эти слова. Охотница сообщила, что её сородичи действительно обсуждают большой переезд, поскольку двум десяткам кланов становится тесно, а конфликтов за земли вайхи хотят избежать.

Информация о таких планах соседей, судя по всему, жителям посёлка была ранее неизвестна. Но сразу же вызвала бурное оживление и даже ликование, особенно среди Охотников, для которых с уходом вайхов становились доступны богатые дичью территории, на которые прежде вайхи людей не пускали.

— Если это так, то освободятся и богатые металлом рудные жилы возле посёлка Орши-Ур, — обратил внимание остальных Громыхайло.

Это заявление вызвало ещё больший шум и обсуждение. Высказывались даже предложения после ухода вайхов свернуться и переехать всем, или по крайней мере половине жителей, в посёлок Орши-Ур. Это сразу решило бы и проблему с ночными бестиями, и позволило занять стратегически важный богатый дичью и железом район. Да и строительство ещё одного дома в «Приюте Кузьмича» в таких условиях становилось вовсе не такой уж актуальной задачей.

Макс Дубовицкий поднял вверх руку, призывая к тишине. Убедившись, что все его внимательно слушают, Инженер объявил своё решение:

— От строительства дома не отказываемся. Вайхи могут уйти как через неделю, так и через месяц или будущей весной, а могут и вовсе изменить свои планы и остаться. Так что информация требует подтверждения. Поэтому Сержант и Шелли сразу после завтрака идут в Орши-Ур и пытаются добыть достоверную информацию, чего нам ждать от соседей. Все остальные доедают свой завтрак и приступают к работе! Хотя… нет, не все. Философ, ты займись созданием часов, календаря и всего остального, что потребуется людям для будущего!


Глава двадцать шестая. Особое поручение


Наконец-то мне поручили серьёзное дело! До этого лидеры «Приюта Кузьмича» относились к Сержанту как к зелёному новичку, каким мой персонаж и являлся, и совершенно не рассчитывали на него. Даже успехи в приручении животных не сильно-то влияли — в глазах Ухвата, Макса Дубовицкого и всех остальных я по-прежнему оставался неопытным и бестолковым новичком. Подозреваю, отношение изменилось из-за прошлой ночи, когда я сумел заменить лучшего Воина посёлка Ухвата в сражении с альфой и сворой ночных бестий. Да и стычка с Мороком и его шайкой, в которой я сумел раскрыть планы опасных «новичков», также повлияла на более уважительное отношение жителей.

Прежде, чем отправиться в посёлок оборотней, я подошёл к стоящему на берегу реки Философу и вручил ему свои хорошие противоударные часы:

— Помогут в твоих экспериментах! И сапоги тоже бери — не хочу, чтобы наш единственный учёный ходил в рваных обмотках и свалился от простуды.

— Благодарю, Сержант! — Философ сразу же обулся и прошёлся по песку, пробуя новую обувь, затем с довольным видом закивал. — В самый раз! Но вижу, ты хочешь у меня что-то спросить?

— Да. Скажи, зачем ты попёрся в Город Сотен Черепов? Ты вроде умный и рассудительный, а там однозначно опасно!

Мой собеседник лишь рассмеялся:

— Не соглашусь! Точнее, да, там бесспорно опасно. Вот только наличие такой необычной локации возле самой точки выброса новых игроков не может быть случайностью. Полагаю, это своего рода проверка, испытание, отбор новичков по какому-то критерию. Возможно самых авантюрных, самых смелых, самых удачливых, не желающих принимать лишь очевидные пути. А ещё меня заинтересовало, почему «Новые Фараоны» так настойчиво отговаривают прибывших идти туда. Казалось бы, какая этим рабовладельцам разница? Ну погибнет новичок разок, возродится и наоборот будет более послушным рабом. Но нет, встречающие настойчиво отговаривали нас от такого пути. Почему? Именно это и я пытался выяснить. К сожалению, с моим Модификатором Удачи минус два прошёл я недалеко, лишь за внешние стены. Да, разгадал пару-тройку логических задачек, обошёл десяток ловушек, но первое же испытание удачливости провалил…

Там требуется умение решать головоломки и хорошая удача? Значит, не для моего Сержанта. Как бы меня ни интересовал Город Сотен Черепов с его тайнами и сокровищами, но невысокий Интеллект и крайне низкий Модификатор Удачи моего персонажа делали шанс на успех близким к нулю. Жаль…

Я вышел к старице и позвал крипо-крокодилов. Посёлок Орши-Ур находился выше по реке, так зачем идти пешком, когда гораздо быстрее сплавать туда на Гене или Кате? Я уже заканчивал крепить веревочное седло на самца, когда меня окликнул подошедший Макс Дубовицкий:

— Сержант, будет одна просьба личного характера. Спроси у вайхов, не продадут ли они свиток лечения? Если да, то узнай цену. Варе становится хуже, а наша Лекарь ничем не может помочь. До появления надёжных антибиотиков любые ранения в живот считались смертельными из-за неизбежного заражения, и боюсь, что мы снова вернулись в такие времена.

Понял, обязательно постараюсь помочь Варе. Хотя… стоп! Я хлопнул себя ладонью по лбу, так как совершенно забыл о купленных перед самой переброской в новый мир медикаментах. Открыл аптечку и достал упаковку антибиотиков:

Лекарственный препарат (12 доз).

ВНИМАНИЕ!!! У вашего персонажа недостаточен Интеллект для распознавания свойств предмета!

Я повертел в руках нераспечатанную упаковку и вручил Максу Дубовицкому:

— Если правильно понимаю игровые законы нового мира, то должно помочь. Так, противоядие от гадюк тут действовало вообще от любых ядов.

— Сержант, это же сокровище почище любых артефактов! — Инженер едва не с руками вырвал у меня пачку таблеток и бегом умчался в свой дом.

Прежде, чем отправляться, я сходил к реке и проверил состояние трупа волосатого рака. Вчера завалил двухметровое бронированное тело камнями, чтобы падальщики не добрались. Нет, рак пока ещё не испортился. Но ничего, день сегодня обещал быть жарким, так что к завтрашнему дню будет у меня пахучая приманка на лесных хищников. Если, конечно, Картограф не ошибся.

Я вернулся к крипо-крокодилам и скомандовал Шелли садиться в седло и привязывать страховку. Девушка принялась раздеваться, совершенно не стесняясь находящихся неподалёку людей, с интересом поглядывающих на оголяющуюся хвостатую Охотницу. Вдруг Шелли неожиданно ойкнула и запрыгала на левой лапе. Осмотрела стопу правой и вымученно улыбнулась сквозь сжатые от боли зубы:

— Нашлась потерррянная иголка. Сейчас пррромою и верррну тебе. А хочешь, твою прррожжёную куррртку зашью?

Моя камуфлированная куртка действительно зияла прожжёнными прорехами на плече, рукавах и особенно большой дырой на спине. Даже как-то стыдно было носить такое. Я подумал и снял куртку, убрав в рюкзак. Потом решу, что с ней делать. Заодно снял и футболку, раздевшись по пояс — солнечный день позволял.

— Оставь иголку себе! — разрешил я, и Охотница убрала иголку с ниткой к себе в сумку к остальным вещам.

В последний момент, уже собираясь сам залезать на крипо-крокодила, обратил внимание на ходячего за мной хвостиком по берегу и настойчиво мяукающего котёнка. Хочет отправиться со мной? Я посадил рыжего зверька к себе на плечо. Ай! Когтистая зараза! Пришлось пересадить зверька на рюкзак. Зачем я вообще брал котёнка с собой? Трудно сказать. Скорее, как талисман удачи — когда Васька находился рядом, я пока что не умирал, выживая даже в самых непростых ситуациях. Да и предыдущий мой поход к оборотням вместе с котёнком вышел весьма результативным. Нет, я вовсе не суеверный… но пусть котёнок будет!

— Вперёд!

По моей команде бронированный Гена сорвался с места и торпедой ринулся вверх по течению, поднимая волны подобно катеру. Катя, которую я вообще-то не хотел брать, последовала за нами. Я не стал останавливаться и возвращать крипо-крокодилицу — пусть тоже разомнётся, не всё же время ей лениво лежать на берегу!

***

Нет, Шелли вовсе не молчала во время поездки на крипо-крокодиле, она в принципе не умела долго находиться с закрытым ртом. Девушка говорила о природе, о своём народе, об обычаях вайхов, болтала на тысячу других тем. Вот только старательно обходила стороной случившееся вчера, когда она перебралась ко мне в постель, и про свой вчерашний вопрос больше не напоминала. Я был даже рад этому, поскольку так и не определился с ответом. Действительно, кто Шелли для меня? Просто обуза, от которой избавились родственники и сородичи? Уже точно нет. Сейчас я уже не желал, чтобы Шелли уходила от меня. Также ясно, что она не рабыня и не служанка, это я сразу дал понять хвостатой Охотнице. Но тогда кто?

Шелли сидела передо мной на крипо-крокодиле весёлая, мокрая от водных брызг, обнажённая и… соблазнительная, что и говорить. Да, я уже вполне привык к необычному облику своей подружки и находил Шелли весьма привлекательной. Подозреваю, что Охотница догадывалась об этом и потому специально меня провоцировала. Вот только не откровенно, а вроде как случайно. То словно невзначай повернётся, так что то одна, то вторая моя держащая поводья рука прикоснутся к её голым грудям. То подастся чуть назад и излишне плотно прижмётся ко мне. То проведёт мне по подбородку или щеке кончиком своего мокрого хвоста или положит свою голову мне на плечо. Может конечно всё это выходило случайно, и я совершенно зря подозревал свою спутницу в игривом поведении.

Хотя я был уверен, что Шелли будет вовсе не против, если я решусь действовать с ней смелее и активнее. Вот только тут же потребует определиться и дать чёткий ответ, кто же она для меня? «Моя женщина», как выходило по законам её народа? Или всё же нет? Пока ответ на этот вопрос я не готов был дать. Не будь в посёлке Вари, которая мне очень нравилась, и которая однозначно плохо воспримет мои заигрывания с её подругой другой расы, я бы возможно решился. Но пока старался «не замечать» эти мелкие шалости Охотницы.

— Снова рррека ррраздваивается… — своим комментарием Шелли вырвала меня из задумчивости.

Да, снова «вилка», и нужно выбирать дорогу. В предыдущие два раза слева были лишь небольшие ручейки, и мы с Шелли после короткого обсуждения принимали решение продолжать двигаться по основному руслу. Сейчас же ситуация повторилась, вот только оба потока были примерно одинаковыми по ширине и полноводности.

Я спросил у Шелли, не узнаёт ли она случайно знакомые места? Ведь по идее мы должны были уже находиться возле её посёлка Орши-Ур.

— Эээ… Нет, Серрржант, не узнаю. Но я никогда по ррреке тут и не плавала, обычно ходила пешком черррез скалы. Так что выберрри сам, а то с моей неудачливостью я точно ошибусь!

— Да у меня с Модификатором Удачи тоже как бы не всё хорошо… Давай тогда поступим от обратного. Какой путь ты бы сама выбрала? Говоришь налево? Поплыли тогда в правое ответвление!

Навык Верховая Езда повышен до двадцать четвёртого уровня!

Крипо-крокодил послушно двинулся в правую протоку, работая мощным хвостом, словно мотором. Но прошло ещё минут пятнадцать, а посёлок вайхов так и не появился. А затем и вовсе я был вынужден направить Гену к обильно заросшему растительностью берегу — впереди шумел большой водопад, преодолеть который речное существо было не в состоянии. Помнится, возле посёлка Орши-Ур как раз и находился водопад, в который я когда-то упал. Значит, мы правильно двигались?

Вот только моя спутница удивлённо крутила головой и не узнавала места. Неужели мы заблудились? Эх, нужно было мне внимательнее рассматривать карту, которую я получил от Картографа. Жаль, сейчас этой карты у меня не было — отдал лидерам «Приюта Кузьмича».

Мы развязали страховочные верёвки, спрыгнули с крипо-крокодила и вышли на берег. Осмотрелись, оглядели усыпанный цветами большой луг и практически одновременно сориентировались. Я удивлённо воскликнул:

— Да это же то место, где мы приручали гига-варанов! Ничего себе «немножко» промахнулись! Отсюда до твоего Орши-Ур минимум полтора часа пути!

Запоздало я сообразил, что Шелли вряд ли поняла мои слова про «полтора часа», поскольку такие единицы времени ей наверняка знакомы не были.

— Отсюда с ррречного луга я знаю дорррогу и могу нас вывести. Пешком без крррипо-крррокодилов. Но смотррри, Серрржант! — девушка с тревогой в голосе указала лапой куда-то вдаль.

Я обернулся и посмотрел в указанном направлении. И долго не мог понять, что там вдалеке за россыпь крупных камней. А потом вдруг сообразил, что вижу — целую группу мёртвых гига-варанов! Трупов было много, десятка три как минимум.

Навык Зоркий Глаз повышен до тринадцатого уровня!

Что там произошло? Я поспешил к месту кровавой бойни, Охотница последовала за мной, для более быстрого передвижения даже опустившись на четыре лапы. Вот это да… Звери были жестоко убиты. Я видел колотые раны, расчётливо нанесённые в сочленения бронированных пластин гига-варанов. Видел глубоко вонзившиеся в головы животных стрелы, причём стрелки метили по уязвимым глазам зверей. Кстати, применены были не дротики или короткие метательные копья, какие используют вайхи. А именно стрелы, причём некоторые короткие и более толстые, словно предназначенные для арбалета. Похоже, тут орудовали не вайхи… Люди? Но откуда они могли взяться тут с другой стороны снежных гор?

Навык Зоркий Глаз повышен до четырнадцатого уровня!

Навык Выслеживание повышен до седьмого уровня!

На ум сразу пришли Морок, Глыба и Фартовый — они единственные из людей, кто действительно мог находиться поблизости. Вот только арбалетов и луков у них не было, да и зачем столпу фараона уничтожать гига-варанов? Я обошёл массивные бронированные туши. Кровь на них была совсем свежая, даже ещё не свернулась. Причём гига-вараны перебиты, но с них не взято мясо. Не срезаны когти и крепкие костяные пластины, которые можно использовать в изготовлении самых разных полезных предметов. Выходит, целью этой атаки не была охота или добыча трофеев. Но тогда что же здесь произошло? Шелли была потрясена не меньше моего и ходила меж мёртвых тел, охая и закрывая глаза ладошками.

— Это сделали не Охотники, — сообщила мне хвостатая подруга, находящаяся в ужасе от увиденного, — Охотники так не поступают. Не убивают всю стаю.

Я согласно кивнул, затем прошёл ближе к реке и осмотрел замеченные следы на мокром песке у реки. Не когтистые следы вайхов, а обутых человеческих ног! Хотел было сообщить об этой находке своей спутнице, но так и замер с открытым ртом — прямо у меня на глазах на мокром песке возникли новые отпечатки! И ещё! И вот ещё парочка! Кто-то невидимый подбирался к Шелли со спины!!!


Глава двадцать седьмая. Невидимая раса


Возбуждающий аромат свежей крови перебивал все остальные запахи и мешал сосредоточиться. Я уже несколько раз отмахнулся от предложения выбрать навык «Острый Нюх», но игровая система снова и снова назойливо предлагала мне его. В животе урчало, напоминая, что эти верзилы забыли утром покормить котёнка. Всё отвлекало, в том числе нестерпимо яркое солнце и палящая жара. Но всё равно нужно было оставаться настороже, поскольку что-то тут было не так.

Перебиты три десятка мирных безобидных гига-варанов, которые паслись тут на берегу и никому не мешали. На телах следы острых клинков и дальнобойного оружия, а вовсе не зубов и когтей. Напрашивался вывод, что здесь орудовали разумные существа, а не дикие звери. Причём убийцы не могли уйти далеко — резня тут случилась совсем недавно. Менее часа назад.

Навык Чуткое Ухо повышен до двенадцатого уровня!

Я услышал едва слышный шорох с той стороны, где визуально никого не было. Причём звук был такой, словно кто-то достал из ножен клинок. А ещё я услышал звук приминаемого мокрого песка. Кто-то осторожно шёл по самому берегу возле воды. Опасность! Уходить в невидимость было поздно, да и таким поведением я бы показал невидимке, что обнаружил его. Поэтому я просто поскакал по земле на трёх лапках к ближайшей туше гига-варана, чтобы труп скрыл меня от возможного наблюдателя. И уже там ушёл в скрытное состояние, а затем ещё и стал полупрозрачным.

Не видя приближающееся существо, но примерно понимая, где оно находится, я применил на него Замедление. Мана была потрачена, а значит заклинание сработало. Я не ошибся, там действительно кто-то был! Для верности я повторил заклинание ещё дважды. Хотел было наложить на невидимку ещё и Ослабление, но не успел, поскольку события стали разворачиваться быстрее.

Сержант, ещё секунду назад разглядывавший пустынный речной берег и мирно разговаривавший с Шелли, неожиданно рванулся вперёд за спину своей собеседнице. Миг, и мой хозяин болезненно вскрикнул. Было от чего — в его левом плече торчал воткнутый по самую рукоять нож! Ну ни фига себе!!!

Вот только и невидимка попался! Сержант сумел схватить атаковавшего его противника за запястье, рванул на себя, после чего нанёс удар лбом в пустоту… и попал, судя по глухому удару и болезненному вскрику. Затем мой хозяин, пока враг не оклемался, правой ногой сделал подсечку и придавил упавшее тело невидимки своим. Нащупал что-то в пустоте, схватил и стал давить изо всей силы. На щеке Сержанта вдруг появился глубокий порез, отчего человек удвоил усилия. Вены на шее Сержанта аж вздулись от напряжения, он хрипел и даже рычал сквозь зубы. Было похоже, что своей раненой левой рукой он ухватил противника за второе запястье и отводил от себя второй клинок.

В этот момент я очнулся от ступора и стал активно помогать человеку. Ослабление на врага! Ещё ослабление! Ослабление!

Навык Скрытность повышен до восемнадцатого уровня!

Навык Магия Проклятий повышен до пятьдесят третьего уровня!

Сработало! Сержант с большим трудом, но всё же сумел отвести руку противника от себя и несколько раз ударил кистью о землю. В сторону отлетел тонкий и острый трёхгранный стилет с вычурной рукоятью.

— Как тебе помочь, Серрржант? — суетилась прыгающая рядом Шелли.

— Просто не мешай! И оденься! — рыкнул человек и несколько раз согнутым локтем правой руки нанёс резкие удары в пустоту. Судя по всему, попадал он удачно, так как на коже локтя после каждого удара появлялась чужая кровь.

Затем, как нас учили в армии на занятиях по рукопашному бою, Сержант заломил захваченную руку противника и вывел на болевой приём, угрожая сломать.

— Если не сдашься, сломаю руку на хрен!!! — прорычал он, но ответа не последовало.

Поскольку противник не сдавался и не просил пощады, Сержант надавил сильнее, с хрустом ломая невидимке руку в локте. Раздавшийся крик боли был слышен, подозреваю, даже в «Приюте Кузьмича». У меня даже заложило чуткие уши.

— ААААААА!!! — одновременно с криком наконец-то проявился наш противник.

Им оказался молодой парень с белоснежными растрёпанными длинными волосами, одетый в тонкий облегающий костюм из чёрной ткани. Я бы назвал его человеком, если бы не длинные острые уши, какие рисуют у сказочных эльфов. Скорее худосочного, чем мускулистого телосложения, высокий и длиннорукий, с длинными аристократическими пальцами.

Арведо Ун Понар. Шерх. Мужчина. Клан «Восточный Гарнизон». Разведчик 38-го уровня.

Лицо разбито в кровь, нос сломан, левая рука тоже… Но Арведо по-прежнему активно сопротивлялся и пытался дотянуться до ещё одного клинка, ножны которого крепились на левой ноге. Сержант придавил своим коленом эту тянущуюся руку, навис над шерхом и принялся один за другим расчётливо наносить противнику удары кулаком в голову. В висок. В лицо. В затылок.

— Когда же ты сдашься, сука?! Какого хрена ты вообще на меня напал?! Люди не воюют с шерхами!

— Шерхи сами решают, с кем воевать! — раздался молодой женский голос, и в паре шагов от дерущихся проявилась светловолосая девушка в тёмных одеждах.

Авелия Ун Понар. Шерх. Женщина. Клан «Восточный Гарнизон». Воительница 51-го уровня.

Такие же длинные острые уши и белоснежные волосы, пусть и связанные в «конский хвост» на затылке. Да и сразу же бросалось в глаза сходство черт лица с поваленным Сержантом на землю парнем. К тому же весьма похожие имена. Брат с сестрой? За спиной воительницы крепились небольшой арбалет и пустой колчан стрел, а на поясе находилась пара ножен с клинками. Оружия девушка не доставала и стояла со скрещёнными на груди руками, хотя лично у меня никаких сомнений не возникло, что она была способна в секунду отправить сильно пораненного человека на перерождение.

Сержант это тоже похоже понимал. Он прекратил избивать противника, тяжело встал и, сжав зубы от боли, наконец-то выдернул торчащий из плеча окровавленный стилет. Рассмотрел поранившее его оружие и с силой метнул, вонзив в ствол небольшого деревца в десяти шагах от места драки. Затем протянул руку, предлагая тяжело дышащему окровавленному Арведо помощь, но шерх отшатнулся и злобно прошипел:

— Человек, ты всё равно труп! Яд убьёт тебя! Так что я победил!

— Ага, как же, победил… — рассмеялся Сержант, раны которого на щеке и плече уже перестали кровоточить. — Если бы яд меня хоть сколько беспокоил, я бы свернул тебе шею и излечился, получив новый уровень. Убить тебя вообще было очень просто. Но я хотел не убить тебя, а поговорить. Нужно же было понять, зачем ты вообще атаковал меня?

Такой уничижительный ответ Разведчика откровенно расстроил. Похоже, до этого Аведо действительно надеялся, что его противник вот-вот упадёт в мучительных судорогах и отдаст концы. Тем не менее, шерх ответил Сержанту:

— Я атаковал вовсе не тебя, человек, а женщину-вайха! У шерхов с вайхами война! Убить врага было делом чести!

Наконец-то Арведо озвучил причины своего поведения. Вот только Сержанта такое объяснение совершенно не убедило:

— Я выкупил Шелли у вайхов в посёлке Орши-Ур, так что она теперь со мной! Моя спутница, моя подруга, моя женщина. Живёт с людьми в речном посёлке, ни в какие дрязги не вмешивается, и ваша далёкая война её совершенно не касается. К тому же подло атаковать безоружную обнажённую девушку со спины… Странные у тебя понятия о чести, шерх.

— Ну всё, хватит! — прервала их спор Воительница. — Человек, немедленно объясни, что ты тут делаешь так далеко от своего речного посёлка?

Несмотря на явно прозвучавшую угрозу, Сержант ответил далеко не сразу. Сперва окинул долгим взглядом длинноухую Воительницу, затем заулыбался и обошёл её кругом. Белокурая девица даже засмущалась от такого пристального внимания и положила ладони на рукояти клинков.

— Отвечай на мой вопрос! Быстро! Или я убью тебя! — пригрозила Авелия Ун Понар, но на Сержанта эта угроза также никакого воздействия не произвела.

— А ты красивая… — наконец-то совершенно не в тему проговорил мой хозяин. — Спрашиваешь, что я тут делаю? Видишь мой игровой класс Зверолов? То-то. И обернись, — Сержант указал на выползших на берег бронированных речных чудовищ. — Приплыл на крипо-крокодилах приручать гига-варанов для своего посёлка. И заодно хотел нарвать букет полевых цветов для одной больной девушки — её бы это обрадовало. Но вы с братом зачем-то перебили всех гига-варанов.

Ушастая Воительница с трудом оторвала взгляд от выползших на песок опасных тварей. Подозреваю, в этот момент она судорожно определялась, не пора ли снова уходить в невидимость, чтобы избежать более близкого контакта с зубастыми речными чудовищами. В итоге решила пока не исчезать.

— Арведо действительно мой младший брат. Если бы ты его убил, я бы не пощадила ни тебя, ни твою хвостатую подругу. Хотя твоя участь и сейчас ещё не определена. Впрочем, я хочу спросить совсем другое. Человек, ты за каждой юбкой волочишься?

— Не за каждой, — самодовольно рассмеялся Сержант. — Только если обладательница этой юбки действительно заслуживает внимания. Как ты, например!

Что он вообще несёт?! Я сидел возле мёртвого зверя, сжавшись и стараясь оставаться незамеченным, и не верил своим ушкам! Сержант что, заигрывает с грозной Воительницей? Она же его сейчас убьёт за такую неслыханную дерзость! Хотя, должен отметить, у моего «второго я» в прошлой жизни получалось подкатывать к девушкам. Зачастую именно такая вот наглость и напор помогали познакомиться и завести беседу. Вот и сейчас Сержант, похоже, знал, что делает. Воительница ещё сильнее смутилась, отступила на шаг и поспешила сменить тему:

— Гига-варанов нужно было уничтожить. Вайхи научились их приручать, а мы не могли допустить усиления врагов. Впрочем, мы убили не всех. Вон на тот конец луга удрал самый высокоуровневый и быстрый из всех гига-варанов. Если сможешь, приручи его. Мы же с братом уходим и не будем тебе мешать!

Оба шерха одновременно ушли в невидимость и, судя по звукам шагов, действительно удалились. Арведо только подобрал свой лежащий на песке стилет, а вот глубоко вонзившийся в дерево даже не стал пробовать освободить. Сержант с минуту смотрел им вслед, затем со стоном опустился на одно колено.

— Шелли, расстегни мой рюкзак и достань аптечку. Не хотел показывать при этих невидимках, но яд действительно ощущается. Становится трудно дышать, да и левой рукой уже не пошевелить. У меня высокое сопротивление ядам, но всё равно пробило защиту. Нужно срочно вколоть противоядие.

Охотница поспешно расстегнула висящий за спиной Сержанта рюкзак и протянула парню аптечку. Верзила-человек быстро вколол себе антидот, после чего обессиленно уселся на песок. Я видел, что руки человека тряслись — этот скоротечный бой и последующая показная бравада дались ему совсем непросто.

— Ты назвал меня своей женщиной? — так и думал, что Шелли обязательно прицепится к этим словам своего спутника.

— Так было нужно, чтобы тебя не убили. Впрочем… Считай, что прозвучал ответ на твой вчерашний вопрос. Я не привык отказываться от своих слов.

Хвостатая Охотница уселась на берег рядом с человеком и положила голову ему на плечо.

— Спасибо, что ты снова спас меня. Если учитывать те пррредыдущие два ррраза, это была бы моя последняя смерррть. Я тебе очень благодарррна, Серрржант. И прррекрррасно понимаю, что не все люди одобрррят твой выборрр — всё-таки ты человек, а я из рррасы вайхов. Так что, если хочешь, никому не скажу пррро нашу тайну и на людях буду вести себя отстррранённо.

— Не нужно, — поморщившись от боли в раненом плече, парень всё же обнял девушку. — Ты моя подруга, и пусть все это знают.

Я слушал их воркование и недовольно топорщил усы. Всё-таки этой хитрющей Шелли удалось своим кокетством и женским коварством произвести впечатление на моего хозяина. Признаться, совершенно не одобрял такого выбора человека-верзилы. И дело тут было даже не в различии рас, хотя и это тоже. Просто лично мне Варя нравилась гораздо больше, чем эта хвостатая охотница-неудачница, и я полагал, что и моему «второму я» тоже. С другой стороны, раз необычная девушка-разведчица теперь становилась свободной, рыжему Василию открывалась интересная перспектива… Теперь бы мне скорее подрасти и научиться превращаться в человека!

А между тем воркование двух голубков принимало всё более откровенные формы. Обнимания. Поцелуи. Даже с одной повреждённой рукой Сержант умудрился-таки стянуть с подруги безрукавку, да и Шелли в конце концов разобралась, как расстёгивается ремень на брюках парня. Я поспешил отойти, чтобы не видеть этого безобразия. Нужно же было котёнку поесть, тем более что свежего мяса вокруг хватало в избытке. Я отошёл за самый дальний из трупов гига-варанов, но всё равно не мог избавиться от доносящихся даже досюда стонов и вздохов влюблённой пары.

Навык Чуткое Ухо повышен до тринадцатого уровня!

Да за что мне такое наказание, как излишне чуткие уши?! Нет, я конечно всё понимал — Сержанту провести столько времени в армии без женщин, лишь с мыслями о ждущей тебя подруге, и считать дни до этой встречи, а по возвращению получить такой удар в самое сердце от предательницы Карины. После такого долгого воздержания молодой и физически здоровый парень тут в новом мире, полагаю, был готов напрыгнуть на всё, что движется. Утрирую, конечно.

Прошла целая вечность, прежде чем эти двое насытились друг другом. Но, наконец, они всё-таки устали от любовных утех и вспомнили о деле.

— Полдень уже. Пора идти к твоим сородичам.

— А ловить последнего гига-варррана ты ррразве не будешь? — удивилась Охотница.

— Если он самый сильный и быстрый из всех, то приручать его ещё дольше, чем Долбоящера. До ночи точно не успеем. Да и с Очками Выносливости у меня пока что не всё хорошо после отравления. Может не хватить. В следующий раз тогда приручим.

— Мы пешком пойдём в Орррши-Уррр? Черррез лес и болото?

— Нет. Поплывём на крипо-крокодилах, так как их нельзя тут одних бросать. Думаю, мы ошиблись ещё в самый первый раз — нужно было в левую протоку сворачивать. Но прежде нагрузим на Катю и Гену срезанные с гига-варанов костяные пластины. Попробую сделать из них себе крепкий доспех. Если самому не получится, попрошу Инженера помочь в этом нужном деле. Да и другим жителям «Приюта Кузьмича» броня тоже может пригодиться. Ну и мяса тоже наберём. А ты возьми себе неплохой стилет того блондинчика — вон, торчит в дереве.

Что же, в этот раз я был полностью солидарен с Сержантом как по поводу крипо-крокодилов, так и по поводу необходимости крепкого доспеха взамен пришедшей в негодность прожжённой куртки. Да и помощь котёнка в восстановлении Очков Выносливости могла потребоваться. Я поспешил к верзиле и его подруге. Да, именно что подруге — такая информация появилась в профиле Сержанта. На той же вкладке, на которой в разделе «родственники» было прописано, что Юля Синицына — его сестра.


Глава двадцать восьмая. Орши-Ур


Не знаю, сколько костяных пластин мы с Шелли срезали и погрузили на крипо-крокодилов. Погрузили килограммов двести как минимум, сколько вообще получилось прикрепить верёвками на Катю и Гену. Ещё втрое большее количество пластин срезали и сложили грудой под приметным раздвоенным деревом, чтобы когда-нибудь вернуться и забрать ценный материал. Что интересно, разделка туш ради толстых чешуйчатых пластин неплохо повышала навык Изготовление Предметов, так что я поднял этот навык до девятого уровня, да и имеющая такой же навык Шелли тоже неплохо прокачалась.

А ещё за время этих тяжёлых работ я повысил показатель Сила у своего персонажа на единицу, до восемнадцати. Это было весьма неожиданно, и сильно воодушевило меня. Да, я неоднократно слышал от других игроков, что характеристики персонажа можно постепенно улучшать. Но одно дело слышать, а совсем другое самому получить такое улучшение. Приятно, чёрт побери! С ростом Силы повысился и максимально переносимый Сержантом вес — до тридцати шести килограммов, выросло и максимальное количество Очков Выносливости, да и наносимый в ближнем бою дамаг также увеличился.

Но всё, погрузка костяных пластин была закончена, настала пора отплывать. Шелли уже ждала меня на берегу с большим букетом полевых цветов. Специально для нашей общей знакомой Вари мы вместе нарвали этот шикарный букет, чтобы раненая девушка скорее поправлялась. Больше старалась Шелли, хотя я тоже поучаствовал. Я принял букет и закрепил к седлу Гены.

— Серрржант, а можно я попррробую упррравлять одним из крррипо-крррокодилов?

Вопрос хвостатой Охотницы, признаться, поставил меня в тупик. Речные монстры слушались лишь меня, и все попытки других жителей «Приюта Кузьмича» поближе подружиться с ними оказывались безрезультатными. Крипо-крокодилы не атаковали людей посёлка, но полностью игнорировали всех, кроме разве что моей младшей сестры — из рук Юли они ели и позволяли девочке отмывать свои бронированные тела от грязи и пиявок, даже соглашались катать девчонку по старице на своих спинах.

В присутствии Юли крипо-крокодилы допускали к себе ещё Варю Толмачёву, но всё равно считали дочь Инженера чужой и уж точно не позволяли Разведчице 33-го уровня на себя забираться. Я пробовал, как обещал когда-то, передать Катю в собственность дочери Инженера, но столкнулся с неожиданной проблемой, так как не смог создать торговый контракт — игровая система сообщила, что у меня отсутствует необходимый для такого действия навык Торговля. Такого навыка, как выяснилось, не было и у Вари, и вообще ни у кого из числа жителей, которых я опросил, так что вопрос тогда подвис.

— Пробуй. Хотя не думаю, что у тебя получится.

К моему огромному изумлению Шелли не только смогла усесться на самку крипо-крокодила, но Катя по её команде послушно пошла в воду. Вот это да! Я не понимал причины такой исключительности хвостатой Охотницы. Мелькнула, конечно, мысль, что в глазах моих питомцев Шелли резко повысилась в статусе и стала «совершенно точно своей» после того, как я объявил её своей подругой, а также других наших «совместных действий». Вот только нигде — ни в игровой информации о Шелли, ни в своём профиле — я никаких изменений не обнаружил, так что всё это осталось лишь предположением. В который уже раз я задумался над тем, что не вижу, похоже, всей игровой информации из-за недостаточного показателя Интеллекта. Но тут уж, как говорится, ничего нельзя было поделать.

— Серрржант, а давай кто быстрррее! — смеющаяся от счастья Шелли направила Катю вниз по течению, и я скомандовал Гене догонять.

Думал, что вмиг настигну свою хвостатую подругу — как-никак, у Сержанта имелся навык Верховая Езда, причём уже двадцать пятого уровня, что повышало скорость моего питомца сразу на четверть. Но расстояние между мной и девушкой почти не сокращалось, а вскоре и вовсе стало увеличиваться! Причину я понял лишь у первой «развилки», возле которой Шелли притормозила свою зубастую пятиметровую красавицу, дожидаясь нас.

— Ты видел, Серрржант? — моя хвостатая подруга аж задыхалась от восторга. — У меня сменился игррровой класс! Теперррь я уже не Охотница, а Наездница!!! И чувствую, что упррравлять животными у меня получается намного лучше, чем охотиться! А ещё я только что получила двадцать пятый уррровень! Так что Наездница я навсегда, и это уже не сменится! Пррравда, здорррово?

Признаться, до того, как Шелли сказала, я не обратил на это внимание. Хотя всё верно. И двадцать пятый уровень, и новый игровой класс. Но что даёт класс «Наездница»? Я задал этот вопрос Шелли. Та похоже открыла справку по своему персонажу и стала зачитывать:

— Умение стрррельбы с седла. Ускоррренный рррост всех связанных с упррравлением существами навыков. Постоянный бонус +30 % к скорррости упррравляемого питомца и его выносливости.

Круто, что и говорить. Интересно, а какие «плюшки» получит Зверолов, когда игровой класс окончательно закрепится на 25-ом уровне? Или профессия у меня не раз ещё поменяется?

***

Крипо-крокодилы с большим трудом перемещались по совсем измельчавшему ручью, так что пришлось нам с Шелли спешиваться и идти дальше вдоль берега на своих двоих. Тем более, что идти оставалось совсем немного — всего в полукилометре впереди я видел водопад, расположенный на окраине посёлка Орши-Ур. Шелли тоже подтвердила это:

— Да, теперррь узнаю места! За тем водопадом действительно посёлок вайхов!

Мы стали взбираться по камням весьма крутого склона. Только тут возле самого дома Шелли запоздало вспомнила, что сородичи её фактически прогнали и возможно не рады будут видеть вернувшуюся «ходячую катастрофу». Да и людей, по словам моей спутницы, вайхи не очень-то приветствовали и редко когда пускали в посёлок Орши-Ур. А потому Шелли всё ждала, что нас вот-вот окликнут и грозным голосом прикажут поворачивать обратно. Но время шло, нас никто не останавливал, и мы поднимались всё выше. Это было весьма странно.

Истина открылась нам в самом конце непростого и утомительного подъёма, когда мы вышли прямо к ближайшему из домов посёлка Орши-Ур. Большой каменный дом стоял пустым! Прочные обитые железными полосами двери были открыты нараспашку, внутри мы не обнаружили ни жителей, ни мебели, вообще никаких вещей.

— Серрржант, как так? Где вайхи? — растерявшаяся Шелли опустилась на четыре лапы и со всей прытью метнулась проверять другие дома посёлка.

Я не останавливал её, хотя всё уже понял. Вайхи ушли из Орши-Ур. Причём, если судить по ещё слегка тёплой золе в кухонной печи внутри дома, ушли сегодня ранним утром.

Навык Выслеживание повышен до восьмого уровня!

Осмотрев сам дом — одноэтажный и круглый, каменный и основательный, с кухней посредине и четырьмя отдельными комнатами, я вышел наружу и осмотрел следы на земле вокруг. Следов было много. Судя по всему, вайхи двинулись дружно всем кланом на юго-восток к силовому барьеру. До предела нагруженные скарбом, если судить по глубоко впечатавшимся следам множества когтистых лап и нескольким хорошо заметным цепочкам следов гига-варанов. Причём гига-варанов было не два, а гораздо больше — семь или даже восемь могучих зверей. Что же, вайхи применили полученные от меня знания и сами стали активно приручать бронированных ездовых животных.

Я осмотрел остывшую плавильную печь, кузницу и крытый склад, из которого уходящие жители выгребли всё подчистую. Да, возвращаться жители посёлка точно не планировали. Но как же Шелли? Хвостатая Наездница уже получила двадцать пятый уровень, так что смогла бы пройти сквозь силовой барьер вместе с остальными вайхами. Если прямо сейчас поспешить по хорошо заметному следу, то возможно к ночи и догоним клан Орши-Ур.

Вот только крайне глупо будет выглядеть, если сородичи Шелли всё же не примут, а именно такой вариант казался мне наиболее вероятным. Да и Шелли теперь со мной, так что пусть приучается жить среди людей. Не всем жителям «Приюта Кузьмича» это понравится, но в обиду свою хвостатую подругу я не дам!

Я ещё походил по брошенному посёлку. Обнаружил незаконченное строительство — вайхи начали прокапывать от озера канал, видимо собираясь подвести пресную воду прямо к домам. Рассмотрел нечто вроде водяной мельницы, также недостроенной. С интересом обошёл большую аккуратно выровненную и посыпанную песком площадку, на которой в определённом порядке были установлены камни разной высоты, на некоторых из которых были нанесены зарубки и непонятные линии. Очень похоже, что тут мудрецы клана Орши-Ур создавали солнечные часы или карту звёздного неба, но также не закончили работу. По всему выходило, что решение вайхов всё бросить и уйти было достаточно спонтанным.

Навык Зоркий Глаз повышен до пятнадцатого уровня!

Навык Выслеживание повышен до девятого уровня!

Получен пятнадцатый уровень персонажа!

Получите награду: три очка навыков (суммарно накоплено девятнадцать очков) и одно очко мутации (суммарно накоплено десять очков).

Очередной левел-ап! Очки Выносливости полностью восстановились, все последствия отравления наконец-то прошли, да и раны зажили. Как же хорошо чувствовать себя полностью здоровым! Что ж, основную поставленную мне Максом Дубовицким задачу — узнать, собираются ли вайхи уходить из Орши-Ур — я уже выполнил. А потому можно было с чистой совестью возвращаться обратно в «Приют Кузьмича» и сообщать эту новость остальным. Вон, кстати, и Шелли как раз возвращалась.

Вот только моя пушистая подруга была сама на себя не похожа — напуганная, растерянная, подавленная. Едва подойдя ближе, Шелли тут же посоветовала срочно уходить.

— Что случилось? — не понял я.

— Совсем рррядом в соседнем доме, — хвостатая Наездница указала лапой вдаль, — находятся Морррок и Глыба. Фаррртового я не видела. Но эти двое меня заметили. Точнее, я сама к ним зашла. Услышала шум и со всех ног побежала туда. Думала, это кто-то из вайхов остался в Орррши-Уррр.

— И что было дальше? Они не обидели тебя?

— Нет. Они готовили обед и очень удивились моему появлению. Затем Морррок спррросил, пррравда ли, что все вайхи из посёлка ушли? Я подтверррдила. Да, алтарррь стоит пустой. Шаман не стал бы забирррать защищающие Орррши-Уррр идолы, если бы клан не собирррался навсегда уходить. Потом Глыба спррросил, почему я не ушла с остальными? Я честно ответила, что хррроническая неудачница, и что меня пррродали людям. И потому я живу на ррреке в «Пррриюте Кузьмича», как они уже наверррняка поняли. Морррок потерррял ко мне интерррес и сказал, что я могу идти. Я тут же поспешила выбежать. Но ещё рррасслышала, как Морррок сказал Глыбе, что нужно пррроверррить ещё один-два посёлка вайхов. И если исход вайхов подтверррдится, то можно возвррращаться к Фаррраону.

Информация о присутствии двух опасных противников совсем рядом была очень тревожной. Я не стал искушать судьбу и немедленно направился к ручью, ниже по течению которого мы оставили двух крипо-крокодилов. Вот только куда пропал Васька? Буквально несколько минут назад котёнок крутился возле меня, постоянно путаясь под ногами, а сейчас куда-то исчез.

— Да вон же он! — указала Шелли на моего рыжего зверька. — Ой!

Да, действительно «ой». Мой маленький Проклинатель сидел на спине лежащего ничком трупа Фартового. Рядом валялась выроненная человеком дубина, утыканная острыми шипами от местной акации. Рыжий котёнок вылизывался, как ни в чём не бывало. Я с опаской подошёл ближе и огляделся, задумчиво почёсывая затылок. Что же здесь произошло? С большой внимательностью, несмотря на призывы Шелли скорее уходить, я осмотрел следы как возле самого тела, так и поблизости.

Навык Выслеживание повышен до десятого уровня!

Судя по всему, мой враг отслеживал меня по хорошо видимому маркеру и шёл целенаправленно за мной — сперва Фартовый заглянул в брошенный дом, затем пошёл к недостроенному каналу. Заранее взял в руки шипастую дубину, явно не с добрыми намерениями. И… умер. Никакой борьбы точно не было — Фартовый просто шёл, шёл и упал. Никаких ран ни от оружия, ни от зубов или клыков на теле уголовника я не обнаружил. Имелась правда странная метка сзади на шее, как будто от укуса жутким восьмилапом. Вот только след был совсем небольшим, таких мелких восьмилапов, думаю, не бывает. Да и не было следов восьмилапа на земле.

Неужели Фартовый умер от естественных причин? Сердечко от волнения подвело немолодого и не самого крепкого здоровьем уголовника? Не мог же мой пушистый Васька его так напугать?

— Серрржант, не стой, пошли скорррее! Сейчас Морррок хватится Фаррртового и пойдёт искать. Рррешит, что мы виноваты в смерррти подельника, и тогда нам не сдобррровать!

Да, задерживаться тут было опасно. Похоже, тайна гибели Фартового так и останется неразгаданной. Я подхватил котёнка на руки и побежал вслед за Шелли, старающейся как можно скорее убраться с опасной территории.


Глава двадцать девятая. Неизбежный раскол


Опыта за Фартового почти не дали, всё-таки он был восьмого, а я уже шестнадцатого уровня. Лёгкий противник. Зато навыки поднял весьма неплохо — повысил Магию Проклятий и Скрытность, Магию Превращений и даже Рукопашный Бой. Серьёзно ослабленного и замедленного до черепашьего состояния противника я добил, превратившись в восьмилапа и атаковав со спины. Один укус — один труп. Скорее всего, ещё и прошёл крит за скрытную атаку со спины. Но даже если бы не критический удар, у Фартового не было никаких шансов после всех навешенных на него проклятий. За то время, пока он бы разворачивался и коматозно-медленно поднимал руку для удара, я бы успел укусить ещё раз пять-семь.

Случившееся позволило опробовать на деле тактику сражений моего физически слабого котёнка — оставаясь невидимым, заклинаниями ослабить врага и, превратившись во что-то более сильное и кусачее, добить. Естественно, такой метод был применим не для всех — тот же Морок мгновенно после применения по нему первого же заклинания обнаружил меня. Так что стоило выбирать цели себе по силам и не ввязываться в бой, если в итоговой победе совершенно не уверен. Но всё равно я был горд собой.

А между тем Сержант и Шелли снова наперегонки плыли по реке на питомцах до «Приюта Кузьмича». Хвостатую подругу моего хозяина было не узнать — из неуверенной в себе и забитой Охотницы, вечно ходившей с поджатыми от испуга и смущения ушками, она буквально за пару часов преобразилась в гордую и яркую представительницу народности вайхов. Задорно смеющуюся, с блестящими пронзительно-голубыми глазами, ни на секунду не сомневающуюся в своём мастерстве и итоговой победе. Собственно, так и вышло — управляемая Наездницей крипо-крокодилица Катя первой влетела в старицу и выползла на берег возле паутинного логова Болотной Хозяйки. Сержант отстал почти на полминуты.

Ну и вонь! Это первое, на что я обратил внимание, спрыгнув с рюкзака Сержанта на землю. Смердело так, что у меня слёзы наворачивались.

— Эй, не выкидывайте, это нужно мне как приманка! — верзила-человек поспешил к группе жителей, разбирающих груду камней и собирающихся избавиться от невыносимо воняющего трупа волосатого рака.

— Твоё? Тогда сам поскорее убери эту пакость с острова! — злился Ухват, вынужденный от нестерпимого смрада даже обмотать лицо куском ткани.

Остальные стоящие рядом жители «Приюта Кузьмича» тоже были сильно недовольны и в сердцах высказывались по поводу Сержанта и его «приманки», обильно используя матерные слова. Слышались даже реплики наказать Сержанта или даже надавать ему по шее за такие вредные эксперименты. Пока действительно не дошло до рукоприкладства, я поспешил вмешаться.

Навык Воодушевление повышен до четырнадцатого уровня!

Люди быстро успокоились и вернулись в посёлок. Сержант же остался стоять, задумчиво почёсывая голову. Смрад на него, похоже, действовал весьма слабо — у моего хозяина была высокая сопротивляемость ядам. Но даже такой тугодум-верзила всё же понимал, что оставлять тут поблизости от жилых домов разлагающийся труп действительно нельзя. Смердящего волосатого рака нужно было вывезти с острова на крипо-крокодиле, вот только сперва сгрузить с Кати и Гены многочисленные чешуйчатые пластины, да и пригодное в пищу мясо гига-варанов тоже. Отправив Шелли передать букет полевых цветов раненой Варе Толмачёвой, мой хозяин попросил свою подругу заодно позвать сюда на берег отца раненой девушки «для важного разговора», сам же занялся разгрузкой чешуйчатых пластин.

***

Макс Дубовицкий появился минут через десять, тоже недовольно морщась от нестерпимой вони и прикрывая нос влажным платком.

— За дохлого рака не переживайте, сейчас уберу, — пообещал Сержант, после чего чётко по-военному доложил о выполнении поставленной задачи и исходе вайхов из соседнего посёлка Орши-Ур. Заодно рассказал об опасной встрече с Мороком и его бандой в брошенном посёлке.

Инженер внимательно оглядел парня, словно впервые видел, помолчал, после чего проговорил задумчиво:

— Морок и его отморозки собираются проверять другие посёлки вайхов. А значит, вскоре уйдут из Орши-Ур. Интересно, интересно… Вот что, Сержант, никому пока об этом ни слова! Это очень важно! Иначе, боюсь, произойдёт раскол, и большая часть жителей «Приюта Кузьмича» сегодня же уйдёт в брошенный посёлок вайхов. Тогда и работы нужные встанут, да и новый дом так и останется недостроенным. Подождём хотя бы день, а лучше два. А затем очень деликатно сообщим всем о возможности переселения. Ты согласен со мной?

Парень коротко кивнул. Инженер явно обрадовался такой сговорчивости Зверолова, но поинтересовался:

— А чего ты так долго это выяснял? До Орши-Ур за час можно дойти, а обратно и того быстрее под горку.

Сержант не стал признаваться насчёт ошибки с маршрутом, блужданий по реке и долгого очень близкого общения с Шелли. А потому выдал несколько откорректированную версию. Сказал, что они с Шелли решили проверить другие посёлки — узнать, ушли ли остальные кланы вайхов. Для этого сплавали на дальний луг, территорию клана Ун-Талави. Вот только там были неожиданно атакованы агрессивным невидимкой из расы шерхов, Разведчиком 38-го уровня, компанию которому составляла ещё более высокоуровневая Воительница.

— Даже так… Я сам не встречал представителей этой расы, лишь слышал от наших соседей, что шерхи неадекватные и нападают без причины. Сочувствую, Сержант. И где возродился? — поинтересовался Макс Дубовицкий, нисколько не сомневаясь, что выжить после такой встречи было совершенно нереально.

Ответу Сержанта о том, что он победил, Инженер не поверил. Настолько не поверил, что даже прочёл собеседнику нравоучительную лекцию о том, что в смерти от более сильного противника нет ничего зазорного, а потому нужно не стесняться сказать правду. Пришлось моему хозяину подзывать Шелли и демонстрировать трофейный стилет.

— Ого! Впечатлён, — признался Макс Дубовицкий и попросил во всех подробностях рассказать о стычке и последующем разговоре с представителями самой загадочной из населяющих новый мир рас.

Выслушав достаточно подробный рассказ парня, лидер «Приюта Кузьмича» долго молчал, а потом попросил Сержанта пройти с ним подальше, чтобы поговорить наедине. Шелли намёк поняла и ушла, чтобы не мешать важному приватному разговору. Я не стал следовать за уходящими к дальнему концу острова людьми, поскольку и отсюда продолжал прекрасно слышать их разговор.

Начал Инженер с весьма неожиданной темы:

— Не знаю, насколько у тебя серьёзно с Шелли. Нет, нет, не нужно ничего говорить. Информация о том, что Шелли твоя подруга, в явном виде прописана в справке о твоём персонаже. Значит, что-то между вами было. Но как же несвоевременно это! Моей дочери ты нравишься, так что Варя сильно расстроится. А она только-только пошла на поправку, появилась надежда на выздоровление. Боюсь, как бы моей дочери не стало хуже, или она вообще не решила уйти обратно в туман. Так что прошу, не говори ей. Эту информацию в твоём профиле способен видеть лишь я, ну и может ещё Философ. С ним я поговорю, а у остальных Интеллекта не хватит.

Навык Чуткое Ухо повышен до пятнадцатого уровня!

Восприятие повышено до 18.

Получен семнадцатый уровень персонажа!

Получите награду: три очка навыков (суммарно накоплено двенадцать очков) и одно очко мутации (суммарно накоплено девять очков).

Ух ты! У меня не только вырос отвечающий за подслушивание навык, но и повысилось Восприятие в целом! Здорово! Теперь мой котёнок стал способен и видеть дальше, и слышать чётче. Вот только и вонь от протухшего волосатого рака стала совсем уж нестерпимой. Мдаа… имелся, оказывается, и негативный эффект от такого улучшения Восприятия. Я поспешил отойти от волосатого рака подальше.

А между тем двое людей закрыли, в конце концов, тему амурных дел Сержанта и перешли к делу.

— Сержант, того последнего гига-варана нужно приручить как можно скорее, пока его не убили или не увели к себе другие! Понимаю, что приручение — дело долгое и трудное, но нужно это сделать уже сегодня! Такой сильный зверь очень поможет посёлку. Нам крайне не хватает ездовых животных перевозить тяжести, да и в строительстве гига-варан тоже пригодится. Считай это моим официальным приказом, новым твоим заданием. Бери всё, что потребуется для выполнения этой важной миссии, и отправляйся как можно скорее!

— Мне понадобится прочная стальная проволока, целый моток! — выдвинул неожиданное требование Зверолов, и Инженер ответил согласием.

Более того, лидер «Приюта Кузьмича» даже пообещал сделать парню непробиваемый доспех из привезённых чешуйчатых пластин, а также сконструировать из дерева и крепкой кожи два удобных и надёжных седла на обоих крипо-крокодилов.

— Постарайся вернуться до наступления ночи, так как твоя помощь в обороне «Приюта Кузьмича» от ночных бестий будет весьма кстати. Но если увидишь, что не успеваешь до темноты, напрасно не рискуй. Ухват почти поправился, так что мы должны отбиться… — тут Инженер замолчал на полуслове, задумался, произвёл в голове несложные подсчёты и предложил Сержанту взять с собой в дальнюю поездку не только Шелли, но и ещё кого-либо из игроков.

Я тоже произвёл аналогичные подсчёты и сообразил, что Макс Дубовицкий хочет, чтоб к ночи в «Приюте Кузьмича» оставалось не более девятнадцати жителей — такое количество обитателей позволяло избежать появления второй альфы и прочих более опасных тварей. Сержант ответил мгновенно:

— Хорошо. Со мной поедет сестра!

Возражений со стороны лидера «Приюта Кузьмича» такой выбор не вызвал, хотя дел у Юли в посёлке хватало.

— Ну а теперь главная тема, — Инженер понизил голос до шёпота. — Информация об исходе вайхов рано или поздно просочится. Или мы сами скажем послезавтра, или наши Охотники сообразят, что давно не видят никого из соседей. Я постараюсь, конечно, максимально задействовать Охотников тут в посёлке, но правда всё равно когда-нибудь вскроется. И тогда произойдёт раскол. Обжора, Громыхайло, да и почти все Охотники хотят уйти из «Приюта Кузьмича» и поселиться в Орши-Ур. Там и леса побогаче живностью, и буквально под боком железная руда. Ну и чтобы не трястись каждую ночь из-за угрозы ночных бестий. Рита также сказала, что при первой же возможности уйдёт в безопасный посёлок вместе со своей новорожденной малышкой. А значит, уйдёт и Ашот, который к Рите очень привязался. Тут на реке в «Приюте Кузьмича» останется менее половины жителей. Я же планирую остаться — тут и кузница, и грядки с фасолью, да и вообще слишком много труда было вложено, чтобы всё бросить и начинать заново. А потому хочу спросить, ты останешься? Или уйдёшь в брошенный посёлок вайхов?

Ответ Сержанта я заранее прекрасно знал. Как показал сегодняшний поход в Орши-Ур, крипо-крокодилы туда не проходят — слишком крутой склон, слишком мелкий ручей, не приспособлены такие речные тяжеленные махины лазить по скалам. Да и Болотной Хозяйке тут в старице хорошо, напоминает её родное болото. Бросать своих животных Сержант не станет, так что вывод напрашивался сам собой. Но поскольку Сержант что-то задерживался с ответом, Инженер поспешил добавить:

— Мне бы очень хотелось, чтобы ты остался в речном посёлке — в «Приюте Кузьмича» остаётся мало бойцов, и ты со своими приручёнными зверями очень бы помог. Гарантирую тебе полную свободу действий — занимайся тем, что сам посчитаешь нужным, от всякой рутины тебя освободим. Плюс помощь от меня в поимке и приручении — всякие капканы, ловушки и прочее, что смогу изготовить. Отдельная просторная комната в новом строящемся доме для тебя с сестрой. Ну и Шелли можешь туда поселить, если она тебе важна. Что скажешь?

Зверолов молчал достаточно долго, а потом дал неожиданный ответ:

— Я рассматривал карту, что купили у Картографа. И видел, что существует путь в Город Сотен Черепов со стороны нашей реки, не нужно переходить снежные горы. Это место меня очень интересует с самого первого дня пребывания в новом мире, меня словно тянет туда магнитом. Организованная экспедиция в эту сложную и полную интересными артефактами локацию — вот та цена, за которую я останусь в «Приюте Кузьмича»!

Я даже вскочил от перевозбуждения, ведь Сержант только что высказал мои собственные мысли! Я и сам не смог бы объяснить, зачем мне нужно в Город Сотен Черепов, но идти туда было нужно! Словно неслышный голос меня туда манил. Я даже всерьёз обдумывал мысль, прокачавшись ещё на несколько уровней и став сильнее по части магии, оставить своего человека на пару дней и сбегать в интересующую меня локацию. Но тут настолько интересное предложение от Сержанта!

Теперь настало время Инженеру взять паузу для обдумывания. Похоже, его самого как раз в ту таинственную локацию совершенно не тянуло. Вот только и отговаривать Сержанта от опасной авантюры Макс Дубовицкий не рискнул. Наконец, отец Вари озвучил своё решение:

— Согласен. Вот только дай мне несколько дней на подготовку к дальнему походу, да и чтобы разобраться со всем этим переселением. И потребуется собрать отряд человек в пять-шесть. Нужны будут Бойцы, Разведчики, ну и Философа хорошо бы взять для решения всяческих головоломок. Место там опасное и по части ловушек, и по части монстров. Так что всех членов отряда нужно будет подготовить и экипировать, броню сделать из пластин гига-варанов и хорошее оружие. В общем, дай мне пять дней, и будет тебе экспедиция в Город Сотен Черепов! Обещаю!

Два человека пожали друг другу руки, закрепляя договорённости. Моя душа ликовала — поход в Город Сотен Черепов состоится! Если повезёт, найду там интересные артефакты и новые заклинания для своего котёнка. Да и, чем чёрт не шутит, возможно даже найду заклинание обращения в человека?


Глава тридцатая. Последний гига-варан


Насколько же неприятная это была работа… Гниющий труп огромного рака я топором разрубал на куски, складывал их в чёрные полиэтиленовые пакеты для мусора и тут же завязывал, чтобы не так сильно воняли. Оставлять «ароматную» приманку на речном острове было нельзя — жители «Приюта Кузьмича» выкинули бы смердящие останки, не понимая их ценности для Зверолова. А между тем у меня на эти вонючие куски имелись очень большие планы.

Совсем недалеко от речного луга, куда я направлялся за гига-вараном, в дальнем лесу находилось логово какого-то огромного и страшного лесного чудовища. Я успел увидеть его лишь мельком, когда в свете молний пронёсся мимо на Долбоящере, но всё равно зубастый покрытый шерстью монстр меня впечатлил. Размерами он ничуть не уступал Болотной Хозяйке. Острые зубы, длинные лапы, горящие злобой глаза свирепого хищника. Как раз то, что нужно! А главное, жил он совсем недалеко от луга с гига-варанами, и я бы смог, наверное, найти дорогу к его логову. Конечно, дело выглядело крайне опасным, зато насколько шикарный питомец из него выйдет, если у меня всё получится! Да и какой же я Зверолов, если не попробую приручить такого могучего зверя?

Телосложение повышено до 21.

О, кучно пошло! Три часа назад у моего Сержанта повысилась Сила, а теперь ещё и Телосложение! До этого улучшения я получил подряд с десяток сообщений об успешной проверке на сопротивление ядам, так что, наверное, эти события между собой были как-то связаны. Что же, очень своевременное улучшение, повысившее моему персонажу и количество Очков Здоровья, и количество Очков Выносливости. Подозреваю, что и то, и другое мне сегодня могло понадобиться.

Когда я уже отмывал топор от ошмётков и слизи, подошла сестра. Юля аж прыгала от радости, с большим воодушевлением восприняв участие в дальней поездке. Девчонка призналась, что откровенно заскучала в посёлке, с раннего утра и до глубокого вечера занятая готовкой еды, стиркой и уборкой. Да, мирная безопасная работа внутри крепких стен, вот только моей сестре хотелось чего-то большего. Хотелось приключений, исследования нового мира и, конечно же, развития своего персонажа.

— Брат, когда-то я опережала тебя на три уровня. Сейчас же ты уже пятнадцатого, а я только одиннадцатого. Так несправедливо! А ведь у меня возможные для получения классы Мастер Зверей, Ветеринар или Дрессировщик, я могу быть очень полезной тебе с твоими зверями!

Кстати, да. При нашей первой встрече предполагаемый игровой класс у Юли был Разведчик, сейчас же светился класс Ветеринар — видимо, из-за её активного общения с крипо-крокодилами, которых девочка и кормила, и чистила, и лечила. Пришлось обещать Юле чаще брать её в свои походы за стены речного посёлка, но только при обязательном условии, что она будет беспрекословно слушаться старшего брата.

Я подсадил сестру на громадного крипо-крокодила Гену и сам лично проверил прочность узлов страховочной верёвки. Не забыл взять и котёнка — Васька сегодня в очередной раз показал себя талисманом удачи, так что пусть находится при мне на всякий случай. Котёнок с гордым видом занял своё привычное место на рюкзаке. Шелли была давно готова, и мы собирались уже отплывать, как вдруг из ворот посёлка вышла Варя. Бледная и едва передвигающая ноги, но девушка целенаправленно направлялась в нашу сторону и махала рукой, привлекая внимание. Я спрыгнул и подбежал к раненой, предполагая, что ей требуется какая-то помощь.

— Сержант, возьми меня с собой! — голос у Вари был очень тихим, едва слышным.

Что? Я с сомнением посмотрел на не оправившуюся ещё от ран и болезни дочь Инженера. Глаза девушки ввалились, руки тряслись от слабости, каждый шаг давался ей через боль. Девушка даже стояла-то с трудом. Ну куда её брать в таком состоянии? Конечно же, я собирался отказать, пусть и в максимально деликатной форме. Но Варя проговорила первой:

— Погоди, не спеши отказывать. Сперва выслушай меня!

Девушка замолчала и скривилась, даже прижала ладонь к животу. Видимо, из-за излишне резкого движения случился острый приступ боли в не заживших ещё послеоперационных швах. Варя переждала приступ и заговорила уже ровнее и увереннее:

— Да, мне сейчас плохо, и пользы от меня будет совсем немного. Вот только не забывай, что тут совсем другой мир со своими законами. До тридцать четвёртого уровня мне не хватает каких-то крох опыта. А как только я получу новый уровень, так сразу излечусь от всех ран и стану полноценной. Да, трудно и больно, но такой способ всяко лучше, чем неделю валяться в постели. И уверяю, Сержант, я тебе пригожусь!

Ммм… С такой точки зрения желание девушки действовать активно, а не лежать сутками напролёт в больничной койке выглядело вполне объяснимым и оправданным. Но всё равно я что-то сомневался.

— Отец знает? — уточнил я, и получил отрицательный ответ.

— Нет, он бы не отпустил. А ещё я без спроса взяла флягу отца. Чтоб водкой заглушить боль, если совсем тяжело станет.

Только этого не хватало… Я тяжело вздохнул и с беспокойством посмотрел на частокол посёлка, из-за которого доносился стук топоров и визг пилы. Строительство дома продолжалось, и отец Вари активно участвовал. Затем снова окинул взглядом стоящую передо мной русоволосую девушку в потёртой военной форме. Инженер меня убьёт, если с его дочерью что-либо случится.

С другой стороны, Макс Дубоввицкий сам говорил, что его дочь не воспринимает окружающий мир как настоящий, живёт словно во сне, и её ничто тут не держит. Нет «якоря», нет друзей, нет каких-то сильных интересов. А тут Варя сама захотела участвовать в поездке по реке. Вдруг именно эта поездка как раз и даст призрачной девушке тот «якорь», который удержит Варю в новом мире и не даст однажды раствориться в тумане? Инженер ведь сам говорил, что это вполне реально.

Поэтому я указал рукой на готовую к отплытию самку крипо-крокодила:

— Поплывёшь с Шелли. И очень прошу, постарайся не умереть.

***

Заплыв вышел не самой простой — со стороны гор подул холодный ветер, на реке поднялись волны. Моя сестра даже призналась, что её укачивает. Я очень переживал за Варю, но крипо-крокодилица с двумя девушками не сбавляла скорости, мелькая в волнах далеко впереди. Мне стоило больших усилий не терять Катю из вида и постоянно подгонять Гену, чтобы он не так сильно отставал.

Навык Зоркий Глаз повышен до шестнадцатого уровня!

Навык Верховая Езда повышен до двадцать седьмого уровня!

Игровая система так же предложила мне выбрать навык Плавание и Ныряльщик, но я снова отказался. С последним навыком я уже почти определился: Тяжёлая Броня, именно такой навык требовался для возможности без штрафов носить тяжёлый доспех из чешуи гига-варана. Сам бы я, признаться, до этого не догадался, подсказал Инженер, разглядывавший принесённые мной пластины. Вот только брать навык я пока не торопился — изготовление доспеха дело весьма небыстрое, а ну как мне срочно потребуется что-то другое?

А между тем, Катя стала постепенно уставать, скорость крипо-крокодилицы заметно снизилась. У Гены проблем с выносливостью не было, так что мы почти-почти догнали девушек. И Шелли, и получившая новый уровень Варя задорно смеялись, махали нам руками и предлагали устроить соревнование — кто достигнет речного луга первым? Последние пару километров превратились в принципиальную гонку, и рассудить нас смог бы только фотофиниш. Лучший из возможных исходов, никто не остался обиженным.

— Хорошо-то как! — смеялась получившая 35-ый уровень Разведчица Варя, и дело похоже было не только в избавлении от физических ран. Я не психолог, конечно, но полагаю, что дочери Инженера не хватало именно таких вот радостных моментов, чтобы жить полноценно и наслаждаться каждым прожитым днём.

— Вон наша цель! — обратила внимание всех Шелли на одинокого гига-варана, пасущегося на лугу метрах в трёхстах от нас. Это был огромный бронированный зверь необычной фиолетово-чёрной окраски.

Гига-варан. Вожак. Самец 93-го уровня.

Девяносто третий уровень! Да ещё «вожак», хоть я и не понимал, чем эта приписка к названию мне грозит. Более сильный? Крупнее обычного? А может, агрессивный? Я нервно сглотнул, представив себе масштаб свалившейся проблемы. Зверя сорокового уровня пришлось объезжать порядка шести часов. И потому мне даже страшно было подумать, сколько времени потребуется на приручение гига-варана девяносто третьего уровня. Сутки, не меньше.

Все девушки смотрели на меня, ожидая дальнейших инструкций. Я же поскорее стёр с лица гримасу уныния и растерянности, постаравшись наоборот выглядеть настоящим эталоном спокойствия и уверенности. Ну сутки так сутки, рано или поздно всё равно справлюсь. Тактика приручения таких зверей была уже не раз опробована, так что работаем!

— Пятиминутная готовность! Варя, сооруди из верёвки седло, как у крипо-крокодилов, оно обязательно понадобится. Юля, будь готова уходить в невидимость! Подкрадёшься к зверю сбоку и сильно уколешь своим гарпуном между пластин! Шелли, Варя, будете с Юлей рядом и поможете моей сестре! Пугайте гига-варана криками и уколами оружия. Как свернётся, Шелли, сразу же глуши его сонным зельем! Заранее смажь им свои дротики!

Сам я в это время с помощью плоскогубцев готовил из толстой стальной проволоки петлю, которую надеялся накинуть на шею или лапу оглушённому зверю. После чего вырубил и обтесал топором прочный деревянный кол. Ведь долгий срок приручения — это ерунда в сравнении с тем, что проснувшийся после сонного зелья перепуганный зверь мог унести меня чёрт знает куда, откуда найти потом обратную дорогу будет ой как непросто.

Навык Изготовление предметов повышен до десятого уровня!

Пять минут прошло, мы были уже готовы начинать. Время! Девушки сработали на отлично! Сестра атаковала прямо из невидимости, отчего зверь обиженно взревел и, увидев несущихся на него с улюлюканьем Варю и Шелли, свернулся в огромный фиолетово-чёрный шар. Пара десятков точных уколов меж пластин, и уже через минуту гига-варан раскрылся, вытянув лапы. Самый скользкий из этапов нашего плана был выполнен. Насколько же сподручнее оказалось действовать слаженной командой!

Пока сонное зелье действовало, я подбежал и накинул на шею ящеру петлю, после чего со всей поспешностью принялся обухом топора вбивать неподалёку в землю толстый кол, на который надел сооруженную на другом конце проволоки вторую петлю. Еле успел вскарабкаться чешуйчатому ящеру на спину и обвязаться страховкой. Уже вставлял ноги в петли-стремена, как вдруг гигант очнулся!

— Отойдите все!!! — закричал я своим помощницам, после чего стало не до разговоров — началось бешеное родео.

Бронированный гигант вскочил, рванулся бежать со всех лап, и от резкого рывка натянувшейся словно струна проволоки я чуть не вылетел. Помогла страховка. На секунду показалось, что зверь порвёт прочный стальной поводок или вырвет из земли кол. К счастью, обошлось. Почти сразу мой скакун побежал в противоположную сторону, но тоже был остановлен резким рывком проволочной привязи. Ящер принялся взбрыкивать, пытаясь стряхнуть наездника или порвать накинутую ему на шею петлю. Я распластался на спине гига-варана и судорожно вцепился за пластины панциря и за верёвку.

К счастью, скачки вскоре закончились. Поняв тщетность таких действий, гига-варан снова помчался и принялся наматывать бесконечные круги вокруг столба, недовольно фыркая и вырисовывая на зелёном луге аккуратную окружность вытоптанной травы. Лишь после этого, с задержкой где-то минут в десять, наконец-то появилась шкала приручения, одновременно с выскочившими сообщениями о росте навыков моего Сержанта:

Навык Приручение повышен до двадцать восьмого уровня!

Навык Верховая Езда повышен до двадцать восьмого уровня!

За первые две минуты гонки по кругу шкала приручения заполнилась лишь на жалкие 0,2 %. Мда… Это действительно было надолго. По моим прикидкам, часов на тридцать как минимум, к темноте точно не управлюсь, и хорошо бы вообще закончить хотя бы к завтрашней ночи.

Я скомандовал наблюдающим за приручением девушкам разгружать крипо-крокодилов, отпускать Катю и Гену кормиться в реку, а самим готовиться к ночёвке на ветках высокого дерева, чтобы избежать близкой встречи с ночными бестиями. Но прежде нарвать и сложить неподалёку как можно больше показавших свою эффективность при приручении Долбоящера синих цветов. Я всё же надеялся, что скакать верхом тридцать часов не придётся — гига-варан устанет, проголодается, и его удастся покормить, быстро завершив приручение.


Глава тридцать первая. Ночная гостья


Крипо-крокодилы сегодня находились в ударе и побили все рекорды по улову. Может, на них так благотворно подействовали сразу две за день длинные прогулки по реке, а может просто место оказалось богатое рыбой, но Катя с Геной вытаскивали на берег одну рыбину за другой. Девушки замучились чистить добычу и решили пожарить лишь малую часть, завернув остальное в широкие листья и оставив на потом. Еды было столько, что на неделю хватило бы всему посёлку. Я наелся просто до отвала и довольно мурлыкал, лёжа в траве и наблюдая, как Варя и Юля на высоченном дереве сооружают большой лежак из жердей, верёвок, охапок травы и кусков крепкой ткани.

У Шелли же была совсем другая работа. По просьбе Сержанта хвостатая девушка взяла пару тяжёлых чёрных пакетов и ушла в соседний лес. Мой хозяин предупредил, что содержимое сильно воняет, и его нужно отнести подальше, высыпав на звериной тропе. Просил по возможности сами бесценные непромокаемые пакеты потом вернуть и отмыть в реке. Но, судя по тому, что Шелли вернулась без них и вся зелёная, превозмочь брезгливость она не смогла.

Убежище на дереве было вскоре готово, и девушки направились спать. Хотели и меня туда наверх затащить, но я категорически отказывался, возмущённо выл и даже царапался. Моя помощь могла понадобиться Сержанту, а потому я хотел быть с ним! Да и сам Сержант тоже просил дать ему в руки котёнка. Варя Толмачёва достаточно аккуратно перекинула меня объезжающему гига-варана парню, а следом ещё и наполненный крепким чаем термос — ночь обещала быть холодной, и горячий напиток мог понадобиться.

Сержант же продолжал объезжать гига-варана, зевая от скуки и напевая себе под нос песни, чтобы не уснуть. Стояла безоблачная звёздная ночь, сильно похолодало. С моим густым мехом замёрзнуть я не страшился, а вот парню пришлось надевать куртку и под неё тёплый свитер, чтобы не зябнуть. Всё было спокойно и однообразно. Я несколько опасался появления к темноте ночных бестий или других хищников, но здесь на речном луге пока что не показывались ни те, ни другие. Лишь со стороны реки изредка доносились тяжёлые всплески и странные завывания, но всё это происходило достаточно далеко и нас с Сержантом не касалось. Я свернулся клубком на рюкзаке и дремал.

Ящер же казался неутомимым и по-прежнему носился кругами, не снижая скорости. Его выносливость просто поражала. На таком могучем не знающем усталости звере можно будет скакать полдня без передышки. Верзила-человек уже строил планы по использованию такого питомца, рассказывая сам себе о перевозке металла из Орши-Ур в речной посёлок или даже организации регулярных утренних и вечерних рейсов на гига-варане, чтобы даже после разделения люди не теряли связи и продолжали чувствовать себя единым коллективом.

Сержант сейчас напоминал мне старого Кузьмича, который во время ночных дежурств также постоянно сам себе что-то говорил, чтобы не уснуть. Между делом парень сообщил, что навыки Верховая Езда и Приручение у него уверенно прокачиваются, и что не за горами уже шестнадцатый уровень персонажа. При этом недовольно ворчал, что в игровой справке к Приручению сказано, что с ростом уровня этого навыка снижается не только агрессивность существ, но и необходимое для их приручения время, но что-то никакого влияния он пока что не замечает. Что шкала приручения заполняется крайне медленно, достигла лишь двадцати одного процента, и всё идёт к тому, что и следующую ночь тоже придётся провести верхом на неугомонном ящере.

Как вдруг Сержант резко встрепенулся и напрягся. Я к этому моменту уже совсем было задремал под монотонное брюзжание хозяина, но волнение человека мне тоже передалось, я вскочил, стал шевелить ушками и пытался понять, что же так насторожило человека.

Выбрать персонажу возможный для изучения навык Зоркий Глаз?

Нет, не нужно. И без этого навыка я увидел, как на влажной от росы траве появлялись следы какого-то двуногого существа. Кто-то в невидимости неторопливо подошёл и остановился в трёх шагах от вытоптанного гига-вараном кольца примятой травы. Невидимка стоял и молча наблюдал за приручением ящера, не предпринимая никаких действий. Некрупный, двуногий, носит обувь. Шерх? Я решил попробовать угадать. Как там звали ту грозную Воительницу? Мой хозяин вспомнил первым:

— Что-то нужно от меня, Авелия?

Судя по всему, «моё второе я» размышлял примерно так же. Едва ли шерхов тут много, всё-таки их территории расположены далеко от этих мест. Скорее, здесь находится лишь небольшая группа дальней разведки. Двух членов этой группы мы видели — Авелию и её младшего брата. При этом Арведо показался мне импульсивным и несдержанным, от такого скорее ожидаешь выстрела в спину, а не спокойного рассматривания.

Мы оба угадали! Из невидимости проявилась длинноухая невысокая блондинка в тонких облегающих тёмных одеждах. Причём девушка была весьма рассерженной.

— Сержант, отвечай быстро, как ты меня обнаружил? Ты модифицировал глаза на тепловое зрение?

Отметив для себя важную информацию — шерхов, оказывается, можно видеть в инфракрасном спектре — я стал ждать, что ей ответит Сержант. Разговаривать было неудобно — неугомонный ящер унёс нас от ожидающей ответа девушки, так что ответ последовал лишь на следующем витке, когда гига-варан поравнялся с длинноухой девицей:

— Вовсе нет. Просто роса легла, и ты оставляешь следы, — Сержант указал рукой на цепочку хорошо заметных отпечатков. — У меня есть навык Выслеживание, и такие вещи сразу замечаю.

Такой ответ Воительницу вполне удовлетворил, она сразу успокоилась и убрала ладони с рукоятей клинков. О том, что у моего хозяина имеется навык Зоркий Глаз, а к нему в числе других возможных модификаций игровая система предлагает и Ночное Зрение, Сержанту всё же хватило сообразительности не сообщать. А может парень этого и не знал.

Неутомимый гига-варан совершил ещё пару кругов, дважды пробежав рядом с представительницей расы шерхов, но Авелия просто стояла и молчала. На третий же раз Воительница неожиданно сделала короткий разбег и высоко прыгнула, очутившись рядом с нами на спине чешуйчатого ящера. Постояла, ловко балансируя руками на несущемся животном, но всё же предпочла усесться для надёжности. Только сразу предупредила человека:

— Вздумаешь распускать лапы, останешься с культями вместо рук! Просто неудобно было вести разговор, когда собеседник постоянно то удаляется, то приближается.

Сержант подтвердил, что всё понял. И зачем-то легонько стукнул меня по мордашке, хотя я просто обнюхивал ночную гостью — от неё пахло теми листьями, которые вайхи используют для защиты от кусачей мошкары. Это было важно. Оказывается, шерхов можно обнаруживать по запаху!

Выбрать персонажу возможный для изучения навык Острый Нюх?

Нет, снова отказываюсь. Не желая снова ни за что ни про что получать по морде, я перебрался Сержанту на плечо. А между тем парень решил проявить элементарную вежливость, предложив продрогшей в своём тонком костюме Воительнице горячего крепкого чая, чтобы она могла согреться этой холодной ночью. Настоящий чёрный чай из прошло мира, причём даже с сахаром, что по меркам нового мира считалось очень даже роскошным. Вот только реакция Авелии оказалась странной:

— Человек, я не готова отведать твою пищу.

— Почему? Не доверяешь? Боишься, что попытаюсь отравить?

— Вовсе нет. Попытка моего отравления была бы самоубийством с твоей стороны, а ты не похож на ищущего скорой смерти. Просто у моего народа разделить с кем-то трапезу равносильно признанию его другом. А я вовсе не уверена, что имею право заводить друзей из числа людей. Всё идёт к тому, что между нашими расами вскоре может вспыхнуть война, а дружба с врагом моими командирами будет расценена негативно.

О как! Чего только не узнаешь. Люди, оказывается, находятся на грани войны с шерхами. Информация о возможном конфликте была очень тревожной. Но Сержант не воспринял информацию всерьёз и лишь рассмеялся:

— Я впервые сегодня увидел представителей твоей расы. Никто другой из жителей речного посёлка вообще никого из шерхов в глаза не видел, а большинство даже не подозревает о вашем существовании. С чего вдруг война?

Девушка ответила коротко:

— Вайхи ушли.

— И что? Бессмыслица какая-то.

— Не поймёшь сам, спроси у кого-либо из более мудрых. У Инженера или Философа.

— Ты много знаешь об обитателях «Приюта Кузьмича», — удивился парень, на что получил странный и даже тревожный ответ:

— Люди в большинстве своём даже не догадываются, насколько много мы о вас знаем! Мои сородичи повсюду, и мы внимательно наблюдаем за каждым вашим шагом. «Приют Кузьмича» входит в мою зону ответственности, и я знаю всё, что там происходит.

Я очень внимательно прислушивался к их разговору. У меня сложилось впечатление, что Авелия специально сообщила человеку эту наверняка секретную информацию. Зачем? Она ведь прекрасно понимала, что Сержант передаст её дальше. Лидерам «Приюта Кузьмича», а возможно ещё дальше, людям по ту сторону снежных гор. Так может именно для того и сообщила? Хочет, чтобы люди серьёзнее отнеслись к вопросу обороны, показали себя грозным могучим соседом, и шерхи отказались от своих воинственных планов? Желает, пока не поздно, избежать кровавой войны?

— Почему Проклинатель? — последовал неожиданный вопрос Авелии.

Сержант лишь пожал плечами:

— Да кто ж его знает? Васька вполне самостоятельный, гуляет где вздумается, и что он там творит во время своих прогулок, только он сам и знает. Может, с диким котом поругался и как-то заковыристо обругал?

Воительница долго рассматривала меня, затем очень осторожно, словно опасаясь обжечься, протянула руку и кончиками пальцев дотронулась до моей шерсти на грудке. Убедилась, что пушистый зверёк опасности не представляет, и уже более уверенно погладила меня. Я довольно замурлыкал.

Навык Воодушевление повышен до пятнадцатого уровня!

— Можно? — Авелия настолько осмелела, что даже взяла котёнка на руки и прижала к себе. — Милое существо, чем-то напоминает крохотного ребёнка. Я хочу купить его у тебя. Назови цену.

Что? Это было настолько неожиданно, что я даже растерялся. Хочу ли я сменить хозяина и попасть к шерхам? Не уверен. Это полностью разрушило бы всю мою привычную жизнь и планы на будущее. К тому же, если я случайно выдам свою человеческую сущность, меня там однозначно убьют. С другой же стороны, я мог стать первым инородцем, сумевшим попасть в посёлки шерхов, и поближе узнать о жизни этой загадочной расы. Но всё равно я с облегчением выдохнул, когда Сержант отказался:

— Котёнок не продаётся. Это мой талисман удачи.

Авелия перестала улыбаться и вернула меня Сержанту. И уже привычным официальным строгим голосом вернулась к делу:

— Да, человек, шерхи знают практически всё о своих соседях. Так, я подслушала твой недавний разговор с Инженером, в котором ты настаивал на организации экспедиции в Город Сотен Черепов. И так уж совпало, что меня тоже интересует это загадочное место. У моего народа есть испытание — вынести из глубин тех развалин что-либо ценное. Это — обязательный этап инициации, без такого подтверждения мастерства тебе не доверят руководство отрядом шерхов. Самостоятельно в невидимости я дважды пыталась пройти вглубь руин, но оба раза вынуждена была отступить. Слишком сложно. Так что я пойду с вашей группой, хотите вы этого или нет.

Поскольку ночная собеседница ждала от человека какой-то реакции на свои слова, мой хозяин уважительно наклонил голову и торжественным тоном произнёс:

— Для меня… для всех нас будет огромной честью, если столь умелая Воительница присоединится к нашему отряду!

В ответ на такие пафосные слова Авелия лишь презрительно фыркнула:

— Человек, ты меня не понял. Я не собираюсь присоединяться к вашей группе. Просто буду находиться рядом. Подсмотрю у людей, как проходятся некоторые ловушки. А может и вам чем помогу. Это всё, что я хотела сказать. До встречи в Городе Сотен Черепов. И подумай насчёт котёнка — я по-прежнему собираюсь его заполучить. Или по-хорошему. Или по-плохому.

После этого недвусмысленного предупреждения прямо у меня на глазах Воительница бесследно исчезла! Зато через секунду на мокрой траве появилась новая цепочка быстро удаляющихся следов.


Глава тридцать вторая. Скорость и зубы


Светало, казавшаяся бесконечной ночь уступала свои позиции. При этом на луг опустился туман. Настолько густой, что я словно плыл в море молока. Ваське надоело находиться со мной, и выспавшийся котёнок безбоязненно спрыгнул со спины ящера прямо в клубы тумана, тут же пропав из вида. За своего питомца я особо не переживал — Васька заметно подрос за последние дни и стал совершенно самостоятельным. Его хромота никуда не делась, но как будто и не мешала зверьку. Вчера я видел в его зубах пойманную мышь, так что рыжий котёнок научился охотиться и наверняка именно за этим сейчас и отправился.

А между тем похолодало настолько, что игровая система начала предлагать мне навык Стойкость, чтобы бороться с низкой температурой. Я каждый раз отказывался — в тёплой одежде мне было достаточно терпимо. Не комфортно, но всё же не настолько критично, чтобы всё бросать и разводить костёр. Куда большую проблему представляла неумолимо накатывающая усталость. Даже странно, пока котёнок находился рядом, я как-то особо и не замечал усталости, сейчас же она навалилась с удвоенной силой. Я безостановочно зевал и из последних сил боролся со сном. Рассказывал сам себе анекдоты, пел песни и вообще со стороны, наверное, смотрелся выжившим из ума. Но так было нужно — если бы я не выдержал и уснул, прогресс приручения остановился бы, затем шкала откатилась, и ящера пришлось бы объезжать заново.

И тут гига-варан прервал свой бесконечный забег по кругу и перешёл на неспешный шаг. Неужели тоже устал? Наконец-то! Я резко встрепенулся, не веря своему счастью. Да, точно, мой бронированный скакун еле передвигал лапы, а затем и вовсе остановился. Пока он не свернулся в шар для отдыха, я поскорее отвязался и спрыгнул на землю. Подобрал заготовленные сестрой мокрые от росы синие цветы и сунул большой букет зверюге прямо в приоткрытую пасть:

— Жри давай, скотина! Заканчиваем уже с приручением, я тоже устал и спать хочу не меньше тебя.

Огромный зверь машинально сомкнул челюсти, задумчиво пожевал… и проглотил подачку!

Навык Приручение повышен до тридцать второго уровня!

— Э, не смей спать! — закричал я и даже застучал кулаком по бронированному лбу гига-варана, поскольку ящер после первой порции действительно попытался свернуться для отдыха. Я поскорее подсунул ему новую охапку цветов. Ну вот, пошло дело! Гига-варан всё быстро сожрал и уставился на меня своими жёлтыми глазами, ожидая добавки.

Шкала прогресса, за время поездки достигшая лишь тридцати восьми процентов, начала очень быстро заполняться. С каждой новой охапкой цветов добавлялось процентов по десять-одиннадцать. Ещё чуть-чуть, ещё порция вкусных цветов и… Готово!

Навык Приручение повышен до тридцать третьего уровня!

Получен шестнадцатый уровень персонажа!

Получите награду: три очка навыков (суммарно накоплено двадцать два очка) и одно очко мутации (суммарно накоплено одиннадцать очков).

Моя душа ликовала и пела от радости. Какого великолепного питомца я получил! Заметно крупнее остальных гига-варанов, весьма необычной и даже стильной фиолетово-чёрной окраски, быстрого, а главное чрезвычайно выносливого подобно мифическим держащим землю на плечах атлантам. Точно! Назову-ка я его Атлантом!

Атлант. Гига-варан 93-го уровня. Вожак. Самец. Питомец Сержанта.

Надпись была синего цвета. Варя вчера просветила меня, что такой цвет означает «сильнее существ своего уровня». Но то же самое означал и зелёный, и красный, и оранжевый цвет надписи, а на мой последовавший логичный вопрос о различии этих цветов дочь Инженера призналась, что не знает ответа.

Поскольку приручённый гига-варан всё равно не наелся, я снял с его шеи стальную петлю и отошёл, позволяя проголодавшемуся питомцу самому дорваться до собранного моей сестрой целого стога синих цветов.

— Вот теперь ешь сколько влезет! Заслужил!

Снял я петлю и со столба, с тревогой отметив, что за время нашего заезда стальная проволока более чем наполовину перетёрла толстую и казавшуюся прочной древесину. Ещё бы час-два, и зверь сорвался, устроив мне бешеную скачку в ночи по неизведанным местам.

Я скрутил проволоку кольцами, закрепил себе к поясу и неспешно направился на берег реки, собираясь посмотреть, как там пережили ночь мои крипо-крокодилы. Бррр! От чёрной студёной воды веяло холодом. Моих речных питомцев не было видно. Лишь снятые с них чёрные мешки с протухшим мясом, да следы на мокром песке отмечали место нашей высадки. Вообще-то я просил Шелли отнести всю приманку в лес, но хвостатая девушка ограничилась лишь парой мешков, оставив остальные четыре валяться на берегу.

— Катя! Гена! Ко мне! Ау!!! — проорал я изо всех сил, подзывая своих крипо-крокодилов.

И тут, словно в ответ на мой крик, со стороны леса донёсся раскатистый рёв. Звук могучего зверя подавлял и пробирал до дрожи, несмотря на значительное расстояние. Все остатки сонливости моментально вылетели, сердце испуганно застучало в груди. Повторный рёв донёсся уже вдвое ближе. Не знаю уж, моя пахучая приманка ли сработала, или жуткий хищник решил посмотреть, кто тут дерзнул шуметь в его владениях, но зверь приближался.

Фиолетовый Атлант прекратил жевать и замер, повернув морду в сторону леса и напряжённо вслушиваясь. Раздавшийся через полминуты третий рёв прозвучал гораздо громче, всего метрах в двухстах от меня. Не осталось никакого сомнения, что страшный хищник действительно приближается. Гига-варан выронил из пасти недоеденные цветы и поспешно свернулся непробиваемым клубком. Молодец! По части сообразительности Атлант выгодно отличался от безмозглого Долбоящера.

Но мне-то что делать? Огромный зверь находился уже совсем рядом и, более того, приближался. Идею лезть на дерево на сооружённый девушками в ветвях лежак я сразу же отверг. Если хищник тот самый, которого я видел во вспышке молний, то дерево он вполне способен повалить. Нет, нельзя привлекать внимание к моим спутницам! Наоборот, нужно отводить опасность от девушек. Срочно уплывать? Были бы Катя с Геной на месте, я бы так и поступил, вот только мои питомцы пропадали где-то. Нужно бежать!!! Но куда?

А между тем деревья в ближайшем лесу уже качались и трещали, раздвигаемые массивным телом опасного гиганта. Медлить было нельзя. Приняв решение, я топором рассёк все четыре валяющиеся на берегу чёрных мешка и со всех ног бросился бежать по берегу вверх по течению. Заметил мелькнувшее в клубах тумана стремительное чёрное тело, после чего старался уже не оглядываться, чтобы не терять драгоценного времени.

Навык Спринтер повышен до девятого уровня!

Пусть небольшая, зато очень своевременная прибавка к скорости. А ещё мне очень повезло, что совсем недавно я получил новый уровень, и шкала Очков Выносливости была полной. Теоретически, я мог бежать ещё достаточно долго, вот только понимал, что более быстрый хищник меня всё равно вскоре догонит. В том, что лесное чудище меня заметило, сомнений не было — я слышал за своей спиной тяжёлые быстро приближающиеся шаги. Монстр лишь сделал небольшую остановку на берегу и с чавканьем сожрал вонючую приманку. Да, Картограф не соврал — протухшее мясо волосатого рака действительно чем-то привлекало лесных хищников. Может, для них это редкий деликатес? Или они жрут его для получения опьянения, как лоси жрут мухоморы?

Потеряв на берегу лишь секунд десять-пятнадцать, монстр вновь оглушительно взревел и кинулся в погоню за мной. Вот же чёрт! Похоже, с высоты своего роста он меня всё же видел, несмотря на туман. Или, возможно, шёл по оставленным мной хорошо заметным следам на мокрой траве — так же, как я обнаруживал передвижение Воительницы шерхов? А может ориентировался по шлейфу смрада, исходящего от моего топора? Даже я чувствовал этот резкий запах, чего уж говорить про зверя с хорошим обонянием. Я откинул топор в сторону и с надеждой прислушался к топоту за спиной. Нет, зверя это с толку не сбило.

Похоже, всё-таки видит след на мокрой траве. А это значит, что даже если срочно взять себе Скрытность, этот навык меня не спасёт. Мелькнула мысль вложить двадцать два имеющихся свободных очка в навык Спринтер — это повысило бы мою скорость на двадцать два процента. Вот только я понимал, что это меня всё равно не спасёт, лишь отсрочит неизбежный финал. Кажется, это конец…

Но… время шло, топот за спиной слышался отчётливый, но чудовище почему-то перестало сокращать разделяющее нас расстояние. Конечно, я очень рад был этому, вот только не понимал причину. И мне даже показалось, что я постепенно стал отрываться всё дальше.

Навык Спринтер повышен до десятого уровня!

Едва ли дело было лишь в росте этого навыка, хотя и это тоже влияло. Очень похоже было на то, что сам гигант начал терять скорость. Да, точно. Шаги за спиной слышались реже и вроде как стали неравномерными, словно у пьяного. А ещё через какое-то время я услышал уже достаточно далеко за спиной тяжёлый удар — у гиганта заплелись ноги, и он свалился. Встал, сделал пару неуверенных шагов и снова упал, на этот раз не сумев уже подняться. Похоже, токсичная приманка подействовала. Я остановился, тяжело дыша. Постоял, напряжённо прислушиваясь, готовый в каждую секунду сорваться с места и продолжить бег.

Поскольку опасный хищник пыхтел, ревел, но не поднимался, я рискнул вернуться по своему следу и посмотреть, что происходит. Прошёл метров сто пятьдесят и снова остановился, на этот раз уже видя в клубах тумана корячащееся на земле большое и длинное тёмное тело.

Химероидный мегазавр. Самка 17-го уровня

Всего семнадцатого? А страху наводила, будто сотого как минимум. Самка химероидного мегазавра была словно соткана из тёмного тумана. Клубящегося, шевелящегося, неприятного и… обязательно опасного, я в этом не сомневался. Почему-то у меня этот тёмный дым, скрывающий большое чудовище, вызывал брезгливость и острое желание отвести взор. А ещё было в ней что-то от ночных бестий — те тоже скрывались в облаках тёмного или красного марева.

Я подошёл ближе. Лесная тварь была большая, но скорее длинная, чем высокая. Поджарая, с длиннющими задними лапами и коротенькими несерьёзными передними, вот только заканчивающимися острыми страшными когтями. Трёхметровая шея. Ещё более длинный хвост. Зверь лежал на боку, положив огромную зубастую голову на траву, хрипел и бестолково дрыгал лапами, как будто отталкивался от чего-то или прыгал. Да, протухшее мясо подействовало, мегазавр был вырублен и пребывал в состоянии опьянения.

И что мне с ним делать? Убить? Но… жалко. И даже не столько самого хищника, сколько потраченной на его оглушение ценной приманки. Да и, если подходить к вопросу чисто технически, как убить такую громадину? Даже топором это не так-то просто сделать, а уж без топора и подавно.

И тут, когда я стоял и рассматривал мегазавра, в паре шагов от зверя проявилась из невидимости Варя Толмачёва. Причём с моим Васькой на плече!!! Я вздрогнул от неожиданности.

— Будешь приручать? — поинтересовалась Разведчица, осторожно обходя лесного хищника и при этом стараясь держаться на безопасном расстоянии от зубов и когтей. — У меня, если что, и мясо с собой имеется, и рыба. Как свежее, так и жареное.

Действительно я обратил внимание, что за спиной девушки висел раздутый от напиханных в него вещей походный мешок. Интересно, когда это она успела собраться? Да и вообще, что она делает так далеко от дерева с лежанкой? Уводя за собой хищника, я успел пробежать километра полтора. Неужели Варя проделала такой же путь следом?

Но тут у меня в мозгу словно лампочка зажглась — именно так в анимационных фильмах изображают посетившую героя догадку. Густой туман. Рассказ Инженера. Странная девушка. Нет якоря… Варя собиралась бросить всё и уйти!!! Вот только причём тут мой питомец? Неужели она хотела забрать котёнка Ваську с собой?

Похоже, на моём лице отразилось это озарение, и дочь Инженера догадалась о моих мыслях. Варя тяжело вздохнула и скинула тяжёлый вещмешок на землю. Предложила мне не терять времени даром и связать лапы оглушенного хищника, пока есть такая возможность. Сама же принялась рассказывать:

— Да, Сержант, я действительно хотела уйти. И не смотри на меня так укоризненно! Да, сейчас я понимаю, что едва не совершила самую большую ошибку в своей жизни. Но ещё час назад такой поступок казался мне единственным правильным. Я же тебе уже говорила, что Шелли болтливая? Так вот, твоя подружка перед сном трепалась без умолку и проговорилась о некоторых… так сказать, деталях ваших отношений.

У меня дрогнула рука, и скручиваемая на лапах мегазавра упругая проволока распрямилась, пришлось снова её заново скручивать и закреплять.

— Случайно ли проболталась или умышленно… Не знаю, да и неважно. В любом случае меня это задело. Неприятно было узнать, что вы — два моих самых близких друга — скрывали от меня такое. Юля и Шелли спали, а я вот не могла уснуть. Тихо собрала вещи, спустилась с дерева и медленно побрела, куда глаза глядят, мысленно прощаясь со всеми. Но меня нагнал котёнок.

Я недоверчиво вскинул брови. Котёнок? Причём тут мой питомец? Кстати, у Васьки был уже восемнадцатый уровень. Неужели за охоту на мышей так много опыта дают? Разведчица же погладила шерсть на груди рыжего котёнка, отчего Васька довольно заурчал.

— Сержант, я нашла способ общаться с ним. Не буду раскрывать, как именно, тебе этот способ всё равно недоступен. Умный оказался зверёк. Куда умнее и правильнее своего хозяина! В общем, после общения с Васькой я передумала уходить и остаюсь в этом мире. Навсегда!


Глава тридцать третья. Карты вскрыты


Проснулся я резко, словно от вылитого на голову ушата холодной воды. Крохотное сердечко котёнка усиленно колотилось в груди от сильного испуга. На меня навалилось странное и нестерпимо пронзительное чувство надвигающейся беды. Что-то было не так. Но что происходит? Я вскарабкался верзиле-человеку на плечо, внимательно осмотрелся и прислушался, шевеля мохнатыми ушками. Вроде всё спокойно. Самое ранее утро, фактически ещё ночь. Ветра нет, на луг спустился густой туман. Сержант укутался потеплее и продолжал уныло и однообразно объезжать бронированного ящера. Человек хоть и устал, но не спал. Сильно фальшивя, мой хозяин напевал себе под нос «А мы не ангелы, парень», изредка забывая слова и заменяя их мычанием. Причина тревоги была похоже не в Сержанте.

Но всё равно на всякий случай я активировал умение Воодушевление, чтобы поддержать своего человека ускоренным ростом Очков Выносливости и снять сонливость. Повернулся в другую сторону. Со стороны реки слышались всплески крупной рыбы, редкие кваканья и непонятные завывания, но такие звуки продолжались всю ночь, так что ничего нового я не услышал. Катя с Геной перебрались на противоположный берег реки, уединились в мелкой заводи среди камыша и были в данный момент сильно заняты. Однозначно вскоре появится у старицы «Приюта Кузьмича» кладка с яйцами крипо-крокодилов.

Навык Чуткое Ухо повышен до семнадцатого уровня

А вот это что-то необычное! Слабый звук донёсся со стороны леса. Кто-то неторопливо брёл, шурша мокрой травой и неосторожно ломая тоненькие ветки. Кто-то из шерхов? Звук удалялся, и источник был всего один. Нет, не похоже на шерхов, те ходят не настолько неаккуратно громко. К тому же я расслышал донёсшееся слабое всхлипывание. Женское. И тут же сообразил, что слышу — это шла тяжело нагруженная Варя Толмачёва, расстроенная и плачущая.

Вот она причина нахлынувшей тревоги! Похоже, сквозь сон я услышал девушку и сообразил, что нужно немедленно вмешиваться. Я поскорее спрыгнул с плеча человека на спину гига-варана, а затем бесстрашно совершил прыжок с большой высоты прямо в густой туман. Чёрт! Рассчитывал на мягкую пружинящую траву, а приземлился на что-то твёрдое. Опять ушиб лапу! Травма левой задней лапки не излечивалась при повышении уровней, в отличие от всех остальных полученных уже в новом мире ушибов и ран. Похоже, единственным способом исцеления было дождаться истечения месяца. Лапа болела, наступать на неё опять стало невозможно. Но это было сейчас неважно. Главное было догнать уходящую всё дальше Разведчицу, пока она совсем не пропала.

Продираться на трёх лапах сквозь густую траву было непросто, но я спешил изо всех сил, ориентируясь на далёкое шуршание травы. Моментально промок от росы и даже начал замерзать, Очки Выносливости тратились нещадно. Но через несколько минут я всё же догнал Варю!

Навык Неутомимый повышен до седьмого уровня!

Девушка с мокрыми от слёз глазами быстрым шагом двигалась по самому краю леса, направляясь в сторону хорошо слышного вдали водопада. Тяжёлый раздутый как шар вещмешок за её спиной подтверждал моё предположение о том, что Варя собралась уходить навсегда. Набрала видимо припасов для своих однополчан, выполняя данное командиром поручение.

Туман действительно стоял очень плотный, я такого густого и не видел-то ни разу. Макс Дубовицкий уверял, что в такую погоду его дочь способна найти обратную дорогу, пройдя между мирами. Уверенность Инженера в этом была настолько непоколебимой, что передалась и мне. Я тоже не сомневался, что Варя способна уйти.

Глупо, на мой взгляд. Куда она попадёт? Если в наш урбанизированный и компьютеризированный XXI-ый век, то привыкнуть к сильно изменившимся условиям воспитанной совершенно на других идеалах и принципах девушке будет очень непросто. Если же в далёкий военный сорок первый год, то за оставленную в «Приюте Кузьмича» винтовку с патронами командир её по головке не погладит, а за байки про крипо-крокодилов, хвостатых и невидимых людей как бы вообще не посчитали сумасшедшей. И это ещё самый благоприятный вариант. Более реальным мне казался тот, что по возвращению девушка вновь окажется в ловушке, со всех сторон окружённая прочёсывающими лес фашистами.

— Мяу! — постарался я привлечь внимание Вари.

Девушка действительно услышала, остановились и удивлённо обернулась. Вытерла рукавом слёзы.

— Васька? Ты что тут делаешь? Малыш, беги к своему хозяину, а то потеряешься в лесу.

— Мяу! — не унимался я.

Варя скинула тяжёлый вещмешок на землю, наклонилась и взяла котёнка на руки. Потрепала по мокрой от росы шёрстке и крепко прижала к себе.

— Мяу! — я громко замурлыкал.

— Только ты один понимаешь, как мне плохо…

Навык Воодушевление повышен до семнадцатого уровня!

Варя уселась на свой мешок. Не очень-то содержательный получался у нас разговор. Я мог только мяукать, девушка же больше молчала, чем делилась своими печалями. Нет, так ей не помочь.

А что, если…

Я давно замывался над тем, кем была Варя Толмачёва в отряде? На медсестру она не похожа, на повариху тем более. Здесь в новом мире девушка стала Разведчицей, что возможно было как-то связано с её прошлой жизнью. Похоже, её задачей было наблюдение за врагом и передача информации о противнике. Но тогда, скорее всего, Варю готовили как радистку, и она прошла соответствующие курсы. В таком случае я смогу до неё «достучаться». Классе в пятом-шестом я увлекался радио, даже азбуку Морзе прилежно учил. Потом правда забросил это дело — от былой романтики не осталось и следа, никто не посылал в эфир просьбы о помощи, а разговоры с такими же фанатами-радиолюбителями быстро наскучили. Давно это правда было. Не факт, что вспомню все буквы и символы. Но попробовать стоило.

Итак, короткие удары правой лапкой по коже девушки, чередующиеся с более продолжительными нажатиями коготками. Буква «Н» — это тире и точка. Буква «Е» просто точка. Потом должен стоять пробел, это тире — четыре точки — тире. А затем новое слово.

Не уходи!

Варя никак не отреагировала, похоже не поняла дрожания моей лапки. Или даже не обратила внимания на действия крохотного зверька.

Не уходи!

Не уходи!

На третий раз сработало! Девушка оторвала от своей груди рыжего котёнка и испуганно посмотрела на меня.

— Ты… кто? — её глаза стали круглыми от удивления.

И как мне отвечать, когда тебя держат в воздухе за шкирку? К счастью, Варя это сама поняла и подставила мне кисть своей руки. Я быстро забарабанил лапкой по оголённой коже:

Я Андрей.

Девушка испуганно вскрикнула и выронила меня. Зажала рот ладонью, чтобы не завизжать от испуга на весь лес. Я не понимал такой реакции. Ну говорящий котёнок. Да, необычно. Но пугаться-то зачем?

— Извини, это я от неожиданности, — сообщила мне Варя и снова взяла котёнка на руки. — Говори, я тебя внимательно слушаю.

***

За следующие двадцать минут мне удалось донести до своей собеседницы самое главное — раньше я был человеком, но сейчас нахожусь в теле котёнка. Моё человеческое тело она тоже видела, в нём сейчас ходит Сержант. Сержант как бы моё «второе я», часть общего разума, разделённая при переносе в другой мир. Да, мы раньше были едины, и я помню всё, что помнит он. И даже больше, поскольку у меня более высокий Интеллект и, как следствие, лучше память. Уж слова из любимых песен я не забываю, в отличие от туповатого верзилы-человека. Подозреваю, что и азбуку Морзе он уже успел позабыть.

— Так, выходит, ты не можешь ни с кем общаться, кроме меня? Бедненький! Хочешь, я буду говорить вместо тебя? Ты будешь мне выстукивать, а я передавать твои слова другим людям? А лучше уйдём вместе! Туда, куда я хочу попасть, азбуку Морзе знают очень многие, и тебе всегда будет с кем общаться! Командир говорил, что мы вскоре прорвёмся за линию фронта к своим, и я покажу тебя людям! Советским учёным будет интересно взглянуть на говорящего котёнка!

Навык Воодушевление повышен до восемнадцатого уровня!

Девушка совершенно искренне желала мне помочь, вот только направление её мыслей меня совершенно не устраивало и даже сильно напугало. Я начал убеждать Варю в том, что не нужно обо мне никому рассказывать. Пускай лучше окружающие не воспринимают котёнка всерьёз, так я приношу гораздо больше пользы!

Не сразу, но мне всё же удалось убедить девушку никому не говорить обо мне. Жизнь в теле котёнка вовсе не сахар, а если ещё и люди прознают про мою особенность, станет только хуже. Меня начнут сторониться и бояться, отовсюду будут прогонять.

Да и насчёт идеи уйти обратно в прошлый мир… Тут я стал особенно осторожно подбирать слова, опасаясь задеть мою собеседницу.

Для неё осень сорок первого — тяжёлое настоящее. Кровавое, опасное, полное печалей и радостей, поражений и побед. И видимо оттого очень яркое, раз новый мир меркнет в сравнении с той жизнью и выглядит ненастоящим. Но для меня это — глубокого прошлое, когда не родился даже мой отец, не то, что я сам. Трудное время. Моя страна находилась в критической ситуации. Фашисты всего в одиннадцати километрах от Москвы. Ленинград в блокаде. Фронт движется на восток, миллионы солдат Красной Армии попали в плен. В Европе и за океаном никто уже не верил, что СССР сможет выстоять. Но он выстоял! Ценой больших потерь, самопожертвования и героизма, ценой титанических усилий враг был остановлен, а затем и вовсе отброшен и разбит.

И вот мы с Варей попадаем в прошлое. В любом случае уже самим фактом своего появления мы влияем на будущее, даже если будем молчать как рыбы о том, что знаем. Невольно вмешиваемся в ход истории, что чрезвычайно опасно, поскольку события могут пойти по-другому. Варя ещё ладно, она знает лишь общие моменты, но я-то учил историю, причём учил хорошо. Знаю все основные сражения войны, направления ударов и расклад сил, держу в голове все разгромные провалы и блестящие победы. Помню ТТХ новых, ещё не появившихся на фронте самолётов и танков. Хватит ли у меня сил не делиться этой информацией с другими? А ведь изменять ход истории чрезвычайно опасно…

Да, говорил я сумбурно, но всё же сумел донести свою мысль. Варя молчала очень долго, затем всё же согласилась с моими доводами. Посмотрела на собранный мешок с провизией, тяжело вздохнула и решила резко сменить тему:

— Скажи мне, Васька-Андрей, а правда, что Сержант и Шелли… ну… — Варя замолчала, не сумев подобрать нужные слова. Но я и так понял.

— Правда. Но это неважно. Та часть нашего общего с Сержантом сознания, которой нравишься ты, досталась мне.

Навык Воодушевление повышен до девятнадцатого уровня!

Навык Воодушевление повышен до двадцатого уровня!

— Вот как… — Варя заулыбалась и густо покраснела. — Никогда ещё мне в любви не признавался котёнок. Что ж, приятно. Хорошо, ты меня убедил. Я остаюсь в этом мире. И стану помогать тебе искать способы вернуть человеческий облик.

Ура! Мне удалось выполнить самое главное: убедить Варю остаться со мной в этом мире! Откуда-то я знал, что больше попыток ухода не будет. Нестабильный проход между мирами только что закрылся.

Навык Воодушевление повышен до двадцать первого уровня!

Получен восемнадцатый уровень персонажа.

Получите награду: три очка навыков (суммарно накоплено пятнадцать очков) и одно очко мутации (суммарно накоплено десять очков).

Не успел я порадоваться новому уровню, как перед глазами появилась тревожная ярко-красная надпись:

ВНИМАНИЕ!!! Ваш стиль игры резко поменялся. Дальнейшее развитие персонажа в таком направлении приведёт к смене игрового класса с Проклинатель на Кот-Баюн! В этом случае несовместимые с новым игровым классом навыки Магия Проклятий, Магия Превращений и Уклонение будут удалены!

Я вчитался в игровые сообщения и серьёзно испугался. Нет! Уклонение куда ни шло, я пока что ни разу не пользовался этим взятым навыком, старясь не доводить дело до рукопашной. Но без Магии Проклятий и Магии Превращений мой Васька потеряет свою «изюминку» и перестанет быть столь опасным для врагов. И хотя я полагал, что столь активно использовать Воодушевление уже не придётся, и резкий рост навыка сразу на пять уровней за двадцать минут мне повторить никогда не удастся, всё равно я выключил это умение. И даже, чтобы успокоить игровые алгоритмы, вложил сразу десять из пятнадцати накопленных свободных очков навыков в Магию Проклятий, поднимая её до шестьдесят пятого уровня. Оставшиеся пять очков вложил в показавшее себя весьма полезным умение Чуткое Ухо, поднимая уровень навыка до двадцать второго.

***

О многом хотелось поговорить с первой из людей, которая меня понимала, но наше общение прервал донёсшийся со стороны леса могучий рёв. Мы замерли. Рёв повторился, причём гораздо громче и ближе. Сюда шёл кто-то очень большой и опасный. Не сговариваясь, мы с Варей синхронно ушли в скрытое состояние, а затем ещё и применили полупрозрачность.

— Ну ты даёшь! Совсем как я! — рассмеялась Разведчица, протягивая едва различимую руку в поисках сидящего на вещмешке невидимого зверька. Если бы не движение, я бы и не заметил тянущуюся руку.

Я позволил себя взять и посадить на плечо. И скомандовал:

— Выходи из леса! Тут ты сильно хрустишь ветками!

Варя меня послушалась. Подхватила свой вещмешок, тут же на спине девушки ставший почти незаметным, и двинулась к берегу реки. Мы вышли на залитый туманом луг, и я скомандовал остановиться. Мне очень не понравился приближающийся топот кого-то очень тяжелого. Но первым всего шагах в двадцати от нас промчался Сержант. По-видимому, приближающийся хищник помешал процессу приручения и согнал человека с гига-варана. Варя хотела было окликнуть парня, но я предупреждающе вонзил ей коготки в плечо. И не зря! Не прошло и двадцати секунд, как земля затряслась, и из клубов тумана сперва появилась полная острых зубов морда большого ящера, затем и само длинное чёрное тело.

Навык Скрытность повышен до двадцатого уровня!

Гигант пронёсся, не заметив меня с Варей. Ого! Насколько же крупный зверь! Метров пятнадцать в длину от носа до кончика хвоста. И очень быстрый. Я применил на нём заклинание Замедления аж восемь (!!!) раз, но подействовало на удивление слабо. Видимо, размеры цели всё-таки влияли на результат заклинания. Тем не менее Варя решила последовать за этим крупным хищником, уж не знаю, на что именно надеясь, так как монстр передвигался значительно быстрее. Но Разведчица не прогадала! Уже метров через четыреста мы вновь увидели громадного ящера. Он заметно потерял в скорости и шёл, сильно пошатываясь. Ещё замедление! Ослабление! Ослабление! Ослабление!

Я чередовал Замедление с Ослаблением, совершенно не экономя ману, поскольку видел, что у меня получается, и нужно додавить!

Навык Магия Проклятий повышен до шестьдесят шестого уровня!

Навык Мистицизм повышен до семнадцатого уровня!

И вот, наконец, лесное чудовище зашаталось и рухнуло! Аж земля содрогнулась от удара. Ящер попытался подняться на нетвёрдых разъезжающихся лапах, но снова упал, на этот раз окончательно. Моя спутница в невидимости поспешила подкрасться ближе. Несколько безрассудно, на мой взгляд, но я не останавливал Варю. У меня громадный хищник вызывал лишь страх, хотя в душе я понимал, что такое крупное существо будет полностью игнорировать крохотного котёнка.

Девушка же по-хозяйски обошла кругом упавшего ящера, даже заглянула в приоткрытую зубастую пасть.

— Моей будет! Такая лапочка! Маленькая ещё, всего семнадцатый уровень. И худющая. Но ничего, я её откормлю и воспитаю из неё грозу окрестных лесов. Смотри, Васька, как у неё шерсть интересно клубится от магии!

Я ничего не ответил на такие собственнические заявления Разведчицы. Уже слышны были шаги спешащего сюда Сержанта, так что пусть люди сами разбираются между собой, кому достанется ящер.


Глава тридцать четвёртая. Новые лица


Едва я закончил связывать оглушённого токсичной приманкой химероидного мегазавра, как Варя безапелляционно заявила, что претендует на него после приручения. Мол, ранее я обещал ей второго крипо-крокодила, но вместо этого отдал речного зверя своей хвостатой подружке — именно Наездница вайхов нынче управляет Катей и уже, по сути, считает себя хозяйкой речного чудовища. Ссориться со своей лучшей подругой и отбирать у неё питомицу Варя не хочет. А потому, мол, справедливо будет отдать ей нового ящера вместо того крипо-крокодила, чтобы я не выглядел пустобрехом, не держащим своего слова. Или она согласна вместо ящера получить котёнка, причём такой вариант её даже больше устроит.

Нет, отдавать Ваську я не собирался. Я к нему очень привязался, это мой питомец ещё с прошлого мира, мой талисман удачи. А насчёт химероидного мегазавра не возражал, поскольку действительно чувствовал себя сильно неловко из-за того, что до сих пор не выполнил данного обещания. Да и всего семнадцатый уровень ящера совсем не впечатлял — слишком маленький в сравнении с уровнями других моих питомцев. Кто-то может сказать, что Сержант мол зажрался, но я действительно был уверен, что смогу найти себе питомца лучше. В общем, я был не против.

Вот только обратил внимание Разведчицы на два препятствия. Первое: не принято делить шкуру неубитого медведя, в смысле обсуждать принадлежность ещё не приручённого громадного ящера. Мегазавров я пока ещё не приручал. А ну как возникнут сложности, и приручить вообще не удастся? Второе: как технически передать ей питомца, если создать торговый контракт не получается ни у меня, ни у неё из-за отсутствия нужного для этого навыка Торговля?

— По первому вопросу ответ простой. Эта самка истощена. Смотри, как у неё рёбра выпирают сквозь шкуру! — Разведчица безбоязненно подошла к лежащей на боку пленённой хищнице, у которой действительно можно было пересчитать все рёбра. — Может, больна чем-то, а может пострадала в схватке с сильным противником и долго залечивала травмы. Она сильно голодна, так что вряд ли откажется жрать предлагаемые ей куски мяса или рыбы.

Самка ящера действительно выглядела худющей и изголодавшей. Не обязательно больной, причин такой худобе могло быть множество. Например, пережидала линьку. Или охраняла кладку яиц… Кстати, этот вариант нужно будет проверить. Логово зверя находилось совсем недалеко, так что его обязательно нужно будет посетить и осмотреть.

— Но как насчёт способа передачи питомца?

Русоволосая девушка печально улыбнулась:

— Насколько же досадно наблюдать, что из-за своей меркантильности ты не видишь других вариантов, кроме продажи… А ведь зверя можно просто ПО-ДА-РИТЬ! И никакие сложные контракты или навыки Торговли для такого действия вовсе не требуются!

Я смутился, поскольку о таком простом варианте действительно и не подозревал. Пришлось действительно обещать Варе подарить ей приручённую питомицу. Вот только мегазавр оглушён и мало чем отличается от спящего, в таком состоянии есть корм он не станет. А ждать я не мог, поскольку с ног валился от усталости и единственное, о чём мечтал сейчас — прикорнуть возле горящего костра, чтобы не так сильно мёрзнуть. Поэтому я попросил Варю поохранять опьяневшего мегазавра и сообщить мне, когда зверь очнётся. Сам же собирался устроить себе лежанку неподалёку от свернувшегося клубком Атланта — чтобы отдохнувший зверь не убрёл потом непонятно куда.

После этих моих слов настроение Разведчицы, до этого хмурой и недовольной, моментально сменилось на диаметрально противоположное. На её лице отразились удивление и радость:

— Так ты его всё-таки приручил! Признаться, я полагала, что из-за появления мегазавра ты всё бросил и убежал, и потому процесс приручения гига-варана придётся начинать с самого начала. Сержант, да ты… просто невероятный! — в голосе Разведчицы слышались восторг и даже восхищение. На секунду мне даже показалось, что от переизбытка эмоций девушка хочет шагнуть ко мне и поцеловать. Но Варя сдержалась и ответила куда официальнее. — Мой отец будет очень благодарен за такую поддержку посёлку!

***

Я успел неплохо выспаться и отдохнуть к тому моменту, когда меня растолкала младшая сестра.

— Вставай, братишка! Варя прислала меня сообщить, что химероидный мегазавр пришёл в себя и охотно жрёт кидаемые ему куски мяса. Вот только процесс приручения никак не запускается.

— Ещё бы! — усмехнулся я, зевая и прикрывая рот рукой. — Для этого у игрока должен иметься навык Приручение. Причём для такого огромного и сильного чудовища наверняка ещё и этот навык должен быть далеко не первого уровня. Хорошо бы, чтобы у меня самого хватило. Кстати…

Открыв вкладку с навыками Сержанта, я вложил все двадцать два свободных очка в Приручение, поднимая это важнейшее для Зверолова умение до пятьдесят пятого уровня. На душе сразу же стало гораздо спокойнее.

Я встал с сооружённой утром из охапок травы роскошной мягкой лежанки. Костёр давно прогорел, да в нём и не было уже никакой необходимости — солнце стояло в зените и припекало, от утренней сырости и холода не осталось и следа. Вожак гига-варанов Атлант по-прежнему спал, свернувшись громадным фиолетово-чёрным шаром. Всё-таки вымотался он за свой многочасовой забег изрядно, раз до сих пор не восстановил силы.

Катя же с Геной как ни в чём не бывало грелись тут на берегу всего в нескольких метрах от моей лежанки. Где крипо-крокодилы пропадали ночью, когда они были мне так нужны? Загадка. Кстати, кто-то из речных питомцев вытащил на берег и положил в метре от моего лежака крупного радужного карпа килограммов на восемь-десять — видимо, подарок хозяину. Я поблагодарил своих питомцев и, захватив свежую ещё слегка трепыхающуюся рыбину, а также набрав полный рюкзак вчерашних жареных и свежих кусков, направился к Варе.

— Вот, — девушка указала на безуспешно пытающуюся подняться громадную самку мегазавра.

Сейчас в ярком полуденном свете шерсть на ящере смотрелась совершенно обыденно — достаточно редкая, хоть ости и очень длинные, сантиметров по сорок. Тёмно-бурая, почти чёрная. Но главное не осталось никакой магии, того неприятного вьющегося тумана, заставлявшего отводить взор. По-видимому, эта маскировочная магия «включалась» лишь ночью. Если так, химероидный мегазавр был ночным хищником.

Я осторожно подошёл, каждую секунду опасаясь получить по ногам длинным гибким хвостом. Зашёл громадному ящеру со спины и дважды применил успокаивающее касание, чтобы зверюга перестала биться и прекратила бесплодные попытки встать на связанных проволокой ногах. Затем обошёл мегазавра полукругом и, убедившись, что опасная зверюга наблюдает за моими действиями, швырнул тяжёлого радужного карпа. Клац! Длинная шея выгнулась, морда рванула к добыче, жуткие челюсти захлопнулись ещё в воздухе. Едва уловимое глотающее движение, и рыбины не стало.

Ой! Сердце испуганно застучало. Я запоздало осознал, что следить нужно не только за длинным тяжёлым хвостом. Даже у лежащего на боку ящера длины шеи вполне хватало, чтобы зубастой пастью дотянуться до меня или Вари с сидящим на её плече рыжим котёнком.

Приручение 8,7%

Пошло дело! Поскорее, пока зверь не сообразил, что питание можно разнообразить, включив в рацион и стоящих перед ним людей, я принялся один за другим кидать куски сырой и жареной рыбы, а также мясо. Большой разницы не заметил — изголодавшаяся зверюга с большим удовольствием жрала всё, а эффективность корма была примерно одинакова. Скорее прирост шкалы приручения зависел от размеров кусков — чем порция крупнее, тем больше и заполнение шкалы. С килограммового куска добавлялось по 0.5–0.8 процентов, с полуторакилограммового по 1–1,3 процента. Кстати, бросаемые Варей куски также заполняли шкалу приручения. Отлично! Значит, кому-то из нас можно будет отойти и сбегать за добавкой, поскольку такому гиганту принесённой нами еды было явно маловато.

Я сбегал сам, прихватив всё, что оставалось на берегу от вчерашнего богатого улова. И даже направил обоих крипо-крокодилов ловить ещё рыбу, поскольку опасался, что всё равно не хватит. На месте нашей ночной стоянки Юля с Шелли готовили в котелке на костре уху, в которую представительница народности вайхов накидала принесённых из леса кореньев и трав. Пахло обалденно, и девушки приглашали меня попробовать, но я не стал задерживаться и умчался дальше приручать химероидного мегазавра. За забег туда-обратно поднял навык Спринтер до двенадцатого уровня.

Корма хватило просто впритык. К тому моменту, когда шкала приручения заполнилась на сто процентов, у Вари вся заготовленная в вещмешке еда уже закончилась, я же тратил последние принесённые куски. Но это было неважно. Главное, у нас получилось!!!

Навык Приручение повышен до пятьдесят шестого уровня!

Новый уровень мне не дали, да и вообще по части опыта игровая система оценила приручение химероидного мегазавра 17-го уровня достаточно скромно. Я тут же, не откладывая на потом, попробовал подарить нового питомца дочери Инженера. Да, получилось без малейших проблем. И уже через секунду название нового зверя сменилось:

Длинношеее Зоообразное. Химероидный мегазавр. Самка 17-го уровня. Питомец Вари Толмачёвой.

***

Мы вернулись в «Приют Кузьмича» уже на закате весёлой и шумной толпой. Я и Шелли на крипо-крокодилах, моя сестра Юля на гига-варане Атланте, Варя же на своей Длинношеей Зоообразной. Очень неудобную кличку, на мой взгляд, выбрала Разведчица — да, по три одинаковых буквы подряд в каждом слове, но пока выговоришь, забудешь уже, что хотел приказать питомцу. Но дочери Инженера такое имя ночного ящера нравилось, и в конце концов это был её зверь. Крипо-крокодилы плыли по реке, гига-варан и мегазавр топали по берегу, постоянно оставаясь в зоне нашей видимости. Мы шутили, смеялись и подначивали друг друга, настроение у всех было превосходным. Было от чего.

Удалось выполнить непростое задание Макса Дубовицкого и привести в посёлок сильного вьючного животного. Да ещё какого! Настоящую гордость рода гига-варанов — огромного и неутомимого Вожака девяносто третьего уровня! А кроме него новую зубастую защитницу, которую можно будет использовать в схватках с ночными бестиями. Варя уже строила планы, как будет помогать Ухвату на своей зубастой и быстрой питомице.

Но даже это было ещё не всё, что мы сделали полезного за этот день! Набрали еды на всех жителей «Приюта Кузьмича». А кроме того, я прошёл в обратную сторону по хорошо заметным глубоко вдавленным в мокрую землю следам новой питомицы Вари и нашёл логово огромной хищницы в лесу. Поваленные древесные стволы, вырванные с корнем кусты, горы земли. Огромный непроходимый завал. Нужна была недюжинная сила, чтобы раздвигать тяжёлые бревна и проходить внутрь. Мне понадобилось немало времени, чтобы отыскать «чёрный ход» — узкий лаз меж корней — и пробраться внутрь этой громадной «хатки».

Я оказался прав — молодая самка действительно истощала оттого, что безвылазно охраняла кладку. Три крупных синевато-серых с черными пятнышками кожистых яйца, каждое килограммов по двадцать. Ещё как минимум пять яиц были всё же сожраны какими-то проникшими в логово мелкими юркими хищниками, причём уже давно — от яиц остались лишь высохшие прогрызенные шкурки. Три целых яйца были мной максимально бережно вынесены наружу, сложены в чёрные прочные пакеты, со всех сторон обложены мягкой травой и приторочены к сооруженному Варей седлу своей питомицы. Зубастая мамаша с беспокойством следила за этими нашими действиями, но не препятствовала переносу кладки в более надёжное место.

И вот под изумлёнными взглядами выбежавших нас встречать жителей речного посёлка мы прошли на остров. Я несколько опасался упрёков Макса Дубовицкого по поводу долгого отсутствия и особенно того, что я брал с собой его раненую дочь, но Инженеру оказалось не до нас — скупо поприветствовав меня и перекинувшись с Варей парой быстрых фраз, он вернулся в общинный дом общаться с прибывшими новыми поселенцами. Их было на удивление много — десятка полтора как минимум. Причём не новички в привычном смысле — у всех прибывших был тридцатый и выше уровень, даже у восьмилетнего пацана, безбоязненного крутившегося возле прибывших зверей. Кто они? Что вообще происходит?

Мне ответил Философ, со своим одиннадцатым уровнем казавшийся просто жалким на фоне остальных людей.

— Фараон предоставил свободу трём сотням рабов на условиях, что они переселятся за снежные горы и займут опустевшие посёлки вайхов. Причём самих переселенцев даже не спрашивали о согласии. Ничего не объясняя, согнали с полей и шахт, загрузили в крытые повозки и под охраной вывезли на снежный перевал. Только там зачитали приказ Фараона и объявили, что отныне люди свободны. Сняли рабские ошейники и насильно копьями и дубинками погнали сюда на восток. Далеко не все были согласны получить свободу на таких условиях. У многих на прежнем месте остались друзья и семьи. Но тех, кто пробовал возмущаться, забивали до смерти, встречали у единственной в той области точки респауна и снова избивали, предлагая уходить на восток. И вот мы наблюдаем результат…

Мда… Я не знал, что и думать по этому поводу. А Философ меж тем продолжил:

— Это ещё не все новости, Сержант. Узнав от прибывших, что вайхи ушли, многие наши отказались подчиняться Ухвату и Максу Дубовицкому, тут же собрали вещи и ушли в Орши-Ур. Своим новым лидером они объявили Громыхайло.


Глава тридцать пятая. Разгром


Приняли всех. Это было самым важным из решений лидеров «Приюта Кузьмича» и, на мой взгляд, глубоко ошибочным. Но пролезшего через окно в комнату совещаний котёнка никто бы не послушал, даже если бы я и сумел передать свои соображения на сей счёт. Вместе с семнадцатью новыми поселенцами я насчитал в сумме двадцать девять жителей (с котёнком так и вовсе тридцать!!!), что означало очень и очень беспокойную ночь. Снова появится Малая Жуть, про которую обитатели уже успели слегка подзабыть. Как противостоять этой летающей угрозе в условиях жуткого дефицита патронов для огнестрельного оружия лично мне было непонятно. А если, кроме вселяющей ужас крылатой твари, в стаю бестий добавится и третья альфа… Последствия представлялись мне катастрофическими, и потому настроение упало ниже плинтуса.

К тому же мне крайне не нравились некоторые из новых обитателей, а также возникший сильнейший гендерный перекос. Из семнадцати прибывших не было ни одной представительницы прекрасного пола! После ужина я стал свидетелем неприятной сцены, когда двое хамоватых глумливо улыбающихся парней зажали в углу идущую на кухню с горой грязных тарелок Варю и попытались облапать девушку. Говорили ей непристойности, фривольно распускали руки. Было видно, что дочь Инженера испугалась и растерялась от такого неприкрытого приставания. Мне пришлось срочно вмешиваться, и оба наглеца умчались с резкими приступами диареи.

— Спасибо, Васька! — Варя поняла, что только что произошло, и поблагодарила котёнка за помощь.

У самого меня тоже возникли сложности с новыми жителями, точнее с одним из них. Девятилетний веснушчатый рыжеволосый мальчишка по имени Антошка Лавушкин, Гонец 30-го уровня, испытывал к котам труднообъяснимую неприязнь и дважды пытался убить меня камнями. Сперва закидывал котёнка на частоколе, затем и на охранной вышке, на которую я взобрался на закате. Оба раза мне пришлось уходить в невидимость и спасаться бегством от малолетнего ублюдка. Единственный плюс — повысил до второго уровня навык Уклонение.

Я чувствовал, что хлебнём мы ещё горя с этими новичками. «Освобождённый раб» вовсе не значило «приличный человек», и отвыкшим за несколько месяцев неволи от нормального цивилизованного общества приобретённая свобода откровенно срывала крышу, зачастую переходя во вседозволенность. Конфликты на бытовой почве со старожилами возникли сразу. За место за обеденным столом, за сено для матрацев, из-за украденных кем-то прямо из мойки ложек и стального ножа, за порядок мест в расписании дежурств по кухне.

Сержант так и вовсе подрался с Годзиллой — крупным баскетбольного роста и мускулистым Шахтёром 39-го уровня, внаглую припёршимся с матрацем в выделенную моему хозяину новую комнату и заявившему, что он тут будет жить вместо Зверолова, поскольку эта комната ему нравится. По-видимому, молодой парень скромного 16-го уровня показался мордовороту безобидной жертвой, которую легко удастся припугнуть и выселить. Не получилось. Я не присутствовал при этих событиях, лишь видел громадный фингал и сбитые в кровь костяшки кулаков у Сержанта, а также Годзиллу со сломанной левой рукой и выбитыми передними зубами на приёме у Лекаря Анны.

В общем, вливание такого большого количества новых лиц в устоявшийся коллектив проходило не всегда гладко. Нет, никто из новичков не претендовал на лидерство в «Приюте Кузьмича» и не отказывался работать на благо посёлка. Дежурить в ночную смену у огненного рва так и вовсе захотели сразу девять новичков, при условии, что им дадут какое-нибудь оружие.

Вот только их дремучесть относительно законов нового мира и незнание, казалось бы, элементарных вещей откровенно удивляли и расстраивали. Новенькие не знали про ограниченность начальной зоны, про существование энергетического барьера вокруг «песочницы», не знали про вайхов и шерхов. Для всех новичков Шелли стала впервые увиденной представительницей другой разумной расы. Да что там разумные расы, никто из пришлых не знал вообще ничего про ночных бестий! Мне в это было очень трудно поверить, но люди, прожившие в новом мире по два, три и более месяцев никогда не сталкивались с пробами и альфами! Из их рассказов следовало, что охраной поселений с западной стороны гор занимались свободные игроки боевых профессий — Воины, Стрелки, Берсеркеры, Гладиаторы. Рабы, большинство из которых практически безвылазно работало в шахтах, добывая для своих хозяев металл и уголь, с защитниками поселений почти не контактировали и даже не всегда понимали, чем эти игроки заняты по ночам.

Оружия не было ни у кого из прибывших, да и одежда оставляла желать лучшего — хорошо, если имелась грязная рубаха и драные порванные на коленях штаны. Но зато гонор у них и самомнение просто зашкаливали! Послушать некоторых, так горы способны свернуть, а уж ночных бестий голыми руками скрутят и сожрут без соли.

Инженер обеспечил всех желающих оружием ближнего боя — палицами, топорами, рогатинами. Ухват с Магомедом, после ухода половины жителей с Громыхайло оставшиеся последними двумя бойцами «Приюта Кузьмича» из числа ветеранов, рассказали новичкам о различии поведения проб и альф, объяснили тактику сражения с теми и другими. Несмотря на многократно прозвучавшие слова об опасности ночных бестий, я видел, что новички серьёзностью момента не прониклись и очень сильно недооценивали угрозу. Я несколько раз в разных вариациях слышал реплики, что если раньше защитники «Приюта Кузьмича» отбивались от ночных бестий, то уж сейчас, когда число обороняющихся выросло, и к ним добавилось много высокоуровневых игроков, победа будет обеспечена и подавно!

Я высказал Варе свои опасения и попросил передать Ухвату информацию о Малой Жути и возможности появления третьей альфы. Нет, я не собирался раскрывать себя как ещё одного игрока. По моей версии, на речном острове с большой вероятностью должна была находиться девушка-шерх, в невидимости ведущая круглосуточную слежку за обитателями «Приюта Кузьмича». Воительница становилась тридцатой, инициирующей появление третьей альфы в стане ночных бестий.

Ухват информацию выслушал, но ответил, что волноваться не следует — с бестиями он бился бесчисленное количество раз, а потому готов к неожиданностям, и удивить его трудно.

***

На этот раз начать бой с ночными бестиями я решил… сидя за пазухой у Сержанта. Да, именно так! В прошлый раз атака Малой Жути повергла меня в состояние неконтролируемой паники, и защититься от этого ментального удара я никак не мог. Может хоть под костяной броней хозяина, защищённого от псионических атак своим кольцом, мне удастся избежать превращения в глупого слепо бегущего непонятно куда зверька? Броня, кстати, у Сержанта была великолепная! Инженер постарался на славу, соорудив из отшлифованных костяных пластин гига-варана, надёжно закреплённых на подвижном металлическом каркасе, толстый непробиваемый доспех. Сержант в нём смотрелся очень грозно и даже величественно, восседая на Болотной Хозяйке и возвышаясь над полем предстоящей битвы.

Время! Огненный вал уже полыхал по всей длине, озаряя полные решимости лица защитников. Вой проявившихся на противоположном конце острова ночных бестий показался далёким и не таким уж страшным. Вот сейчас… я невольно сжался в ожидании псионического удара. Ой! Раздавшийся с ночного неба оглушительный и мерзкий не то крик, не то визг циркулярной пилы, заставил меня болезненно поморщиться. Мои чуткие уши…

ВНИМАНИЕ!!! Успешная проверка на сопротивление магии!

Интеллект повышен до 22.

ВНИМАНИЕ!!! Проверка на Телосложение провалена!

Ваш персонаж оглох! Время эффекта 180 секунд.

Понимать, что происходит вокруг, стало совершенно невозможно. Только сейчас я осознал, насколько же сильно звериный слух, усиленный навыком Чуткие Уши, помогал мне ориентироваться в полном опасностей мире. Сержант что-то делал, активно вправо-влево поворачиваясь всем корпусом и размахивая руками. Верзила-человек едва не раздавил находящегося за пазухой хрупкого котёнка, у меня даже полоска хитпоинтов просела. Я срочно полез вверх к широкому вороту доспеха.

Ого! Мне хватило одного-единственного взгляда, чтобы понять, насколько всё плохо. Из всех защитников посёлка возле огненного рва остался только Ухват. Поваленный на землю пылающей альфой 11-го уровня, самый сильный из бойцов «Приюта Кузьмича» левой рукой судорожно пытался защититься от тянущейся к его горлу зубастой пасти, при этом не забывая правой рукой с шипастой дубиной методично охаживать монстра. Ещё одна альфа, более скромного 7-го уровня, вцепилась мёртвой хваткой в правую переднюю лапу Болотной Хозяйки и повисла на ней, словно бультерьер. Но это ладно, не критично, а вот Ухвату нужно было срочно помогать.

Замедление на альфу! Ослабление! Ослабление! Ослабление!

Я не успел… Появилась третья альфа, невиданного доселе 29-го уровня. Она почему-то несколько задержалась и прибыла к месту боя позже двух других, но зато её появление стало переломным. Тварь единым прыжком преодолела огненный вал и, раззявив страшную зубастую пасть, вцепилась в голову лежащего Ухвата. Обезглавленное тело дёрнулось, дубина выпала из разжавшихся пальцев.

После этого все три альфы объединёнными усилиями атаковали Болотную Хозяйку. Висли на лапах, пытались прогрызть броню на груди паучихи. Жуткий восьмилап потерял откушенную правую переднюю лапу и медленно пятился в чёрную воду старицы, рассчитывая спастись на глубине. Сержант торопил свою питомицу, но было видно, что Болотной Хозяйке приходится очень тяжко. Против трёх альф она явно «не тянула». Я истратил всю ману, поочерёдно навешивая на трёх бестий Ослабление.

Навык Магия Проклятий повышен до шестьдесят седьмого уровня.

Да, мои действия слегка помогли жуткому восьмилапу, вот только общую картину боя это не изменило. Сержант и Болотная Хозяйка отступали и проигрывали. Но где все остальные защитники посёлка? Было же одиннадцать человек возле рва! Сейчас я видел лишь брошенное ими в панике оружие. Неужели все разбежались? А где стрелки? На вышках тоже никого не осталось. Не видел я и Варю Толмачёву, собиравшуюся помогать Сержанту на своей Длинношеей Зоообразной. Прошло всего две минуты, а защитники «Приюта Кузьмича» уже потерпели сокрушительное поражение. Лишь Сержант, покалеченная Болотная Хозяйка и маленький котёнок оставались последней преградой, мешающей ночным бестиям ворваться в посёлок. Причём мана у меня закончилась, и единственное, чем я мог помогать сейчас — раздавать положительные бонусы своим Воодушевлением.

Кстати, вон трупы трёх защитников — обезумевшие люди побежали сквозь огонь прямо в зубы ночным бестиям и предсказуемо погибли. И тут я заметил кое-что интересное — далеко за огненным валом со всех ног улепётывала от толпы проб Воительница шерхов. Тонкие тёмные одежды девушки в нескольких местах были порваны, я видел следы укусов на её теле. Похоже, что из-за воздействия Малой Жути на разум Авелия временно потеряла контроль над своим персонажем и выпала из состояния невидимости, после чего была обнаружена стаей ночных бестий.

Бегала Воительница с поразительной быстротой, почти не уступая в скорости пробам на прямых и выигрывая на резких виражах. Разряженный арбалет в руках девушки и несколько мёртвых проб с метательными ножами в глазницах показывали, что Авелия действует сейчас вполне осознанно и методично сокращает поголовье преследующих её ночных бестий. Девушка не бросалась в опасную реку и, петляя как заяц, достаточно неплохо уворачивалась от тварей, всегда оставаясь на твёрдой почве. Ещё одна проба пала от её руки. Вот только метательные ножи у Авелии похоже закончились, как не было и возможности перезарядить арбалет, и Воительница теперь просто тянула время. Интересно, какой у шерхов срок «перезарядки» умения ухода в невидимость? Вот как раз можно будет это и выяснить, наблюдая за Авелией.

ВНИМАНИЕ!!! Успешная проверка на сопротивление магии!

Похоже, Малая Жуть снова прокричала с ночных небес, хоть я этого и не слышал. Получается, даже в негативном эффекте оглушения можно отыскать положительные моменты. Заклинание не подействовало на котёнка, потому как я оглох и не слышал воплей летающего существа. А вот другие услышали…

Воительница неожиданно отшвырнула арбалет и бросилась в мелкую воду старицы, где сразу же потеряла скорость и подвижность, и была настигнута дюжиной проб. Авелия упала, погребённая под целой кучей шевелящихся тёмных тел. Жить девушке оставалось пару секунд. Идея! У меня как раз восстановилось три Очка Магии, которые я до этого планировал потратить на ослабление самой сильной из атакующих Болотную Хозяйку альф. Но одно Ослабление погоды не сделает, и напрашивалось поступить по-другому. Я атаковал Авелию заклинанием Замедления — Воительнице всё равно помирать, а я хоть опыт получу за помощь в убийстве столь высокоуровневого игрока.

Навык Магия Проклятий повышен до шестьдесят восьмого уровня!

Навык Мистицизм повышен до двадцатого уровня!

Навык Воодушевление повышен до двадцать второго уровня!

Получен девятнадцатый уровень персонажа!

Получите награду: три очка навыков и одно очко мутации (суммарно накоплено одиннадцать очков).

Да! Полоска маны полностью восстановилась, как и полоска хитпоинтов. Да и моя глухота прошла! Ну, теперь повоюем! Ослабление на альфу 29-го уровня! Ослабление! Ещё ослабление! Замедление! Ослабление на другую, одиннадцатого уровня, запрыгнувшую на панцирь Болотной Хозяйки и сейчас пытающуюся дотянуться до человека. Сержант вовремя заметил опасность и с громким уханьем опустил свой тяжёлый топор на возникшую из кровавого тумана зубастую башку. Голова альфы одиннадцатого уровня раскололась со смачным чавканьем. Минус первая из трёх!

Да и альфа двадцать девятого, обвешанная всевозможными проклятиями, словно новогодняя ёлка гирляндами, потеряла весь свой запал и свалилась в воду старицы. Вокруг неё в тёмной воде сразу же возник бурлящий водоворот — Катя с Геной дождались свалившейся прямо к ним в пасти ослабленной и замедленной добычи. К сожалению, крипо-крокодилы опасную тварь не загрызли — сильно потрёпанная окружённая пылающая алым туманом альфа сумела выбраться на берег и… сквозь оставленную кем-то из защитников незакрытой калитку ворвалась в «Приют Кузьмича»! Хуже того, большая группа проб, в попытках поучаствовать в сражении с «Болотной Хозяйкой» зашедшая на мелководье старицы, также таким образом обошла огненный вал. И сейчас вся эта масса ночных бестий вслед за главной альфой ринулась сквозь открытую заднюю дверь в оставленный без защиты речной посёлок!

Болотная Хозяйка, сумевшая стряхнуть с себя последнюю альфу, развернулась и на пяти лапах, подволакивая ещё две, заковыляла прочь в темноту, подальше от всего этого кровавого безумия. Все команды и окрики Сержанта не действовали — сильно израненный восьмилап не слушался хозяина.

Проверка на сопротивление магии провалена!

ВНИМАНИЕ!!! У вас состояние паники! Персонаж неуправляем! Время эффекта 90 секунд!

Только этого не хватало… Кружащая над речным островом Малая Жуть не прекращала своей вредительской деятельности и с третьего раза пробила-таки меня магией. Я больше не управлял телом котёнка и не представлял, что происходит. Всё вокруг было чёрным, я видел лишь разноцветные шкалы жизни, сытости, маны и выносливости. Нет, появилась ещё и полоска дыхания — по-видимому, рыжий Васька спрыгнул с плеча Сержанта и погрузился под воду. Так… на что-то потрачена мана. Похоже, «автопилот» действовал по схожему с предыдущим разом алгоритму и, очутившись в воде, тут же превратился в рыбу. Нет, на этот раз не в рыбу — полоска воздуха не пропала. Тогда на что была потрачена мана? Что вообще происходит?!

Воздух у персонажа быстро заканчивался. Задохнёшься же, придурок! Нужно срочно всплывать! Почему ты до сих пор под водой?

Только через сорок секунд я мог вернуть контроль над обезумевшим поддавшимся панике Васькой, пока же мне оставалось лишь бессильно наблюдать за тем, как котёнок тонет. Но умер мой Василий не от удушья — воздух у котёнка ещё оставался, когда полоска хитпоинтов внезапно опустела. Ну да, хищных тварей в старице хватало.

Ваш персонаж погиб! Первая смерть из десяти возможных в этом мире. Возрождение будет доступно через пятнадцать минут.

***

Я лежал на ветке высоченного дерева на противоположном берегу реки и с безопасного расстояния смотрел на «Приют Кузьмича», меж строений которого и даже внутри домов бродили ночные бестии, пытающиеся добраться до последних скрывающихся людей. Альфы беспрепятственно просачивались сквозь стены в поисках выживших, запрыгивали на крыши, вынюхивали и высматривали. Пробы тоже шныряли повсюду, круша когтями и зубами деревянные двери и ставни, проникая в комнаты и периодически оглашая окрестности жутким воем.

Пара-тройка проб безуспешно кружила вокруг Атланта, пытаясь что-либо сделать с гига-вараном, свернувшимся непробиваемым клубком. Но больше всего тварей толпилось возле точки респауна, расположенной между частоколом и большим складом стройматериалов. Ночные бестии встречали каждого возродившегося жителя и, нападая толпой со всех сторон, в считанные секунды разрывали человека на куски. Сегодня эти кровожадные твари наелись досыта…

Мне же повезло. Я не входил в список жителей посёлка, и потому ближайшая точка респауна для меня была закрыта. Может, конечно, котёнка бестии бы и не тронули из-за его крохотного размера, хотя не уверен. Та же Малая Жуть оказалась совсем небольшой, лишь немногим крупнее чайки или ворона. Эта чёрная крылатая тварь, похожая на зубастую летучую мышь, неторопливо порхала над посёлком, осматривая местность в поисках живых существ и раз в пару минут оглашая окрестности своим нестерпимо-пронзительным нагоняющим ужас криком. Малая Жуть точно не относилась к «существам крупного и особо крупного размера», а потому моя защита из-за особенности Маленький Зверёк на неё не действовала.

Повезло мне не только с точкой респауна, но и в другом. Да, случившаяся первая смерть была неприятной, и пришлось пятнадцать минут поплавать рыбкой в странной мини-игре. Но я уже столько раз слышал от разных людей про их первую смерть, что более-менее представлял, к чему нужно быть готовым, и на что следует особо обращать внимание. К тому же я имел опыт превращения в других созданий, так что оказался в более выигрышном положении относительно большинства. Моя небольшая шустрая рыбка без единой смерти продержалась все пятнадцать минут в мелком водоёме, наполненном всевозможными опасностями. Как итог — максимально возможные семь очков мутации, в сумме получалось восемнадцать. Эти очки я собирался в ближайшее время с пользой потратить, пока же лежал, наблюдал за Малой Жутью и пытался придумать способ борьбы с этой смертельно опасной тварью.

Возможно, я смог бы настолько ослабить её проклятиями, что крикливая летучая мышь обессилела бы и рухнула на землю, став уязвимой для меня и людей. Вот только для этого котёнку нужно находиться совсем близко, в зоне поражения псионической магии Малой Жути, и пережить как минимум одну атаку, не обезумев от страха и не поддавшись панике. Сегодня у меня такое однажды получилось, когда на моего Ваську был наложен эффект глухоты. Так может, это и есть выход? Залепить чувствительные уши воском, как поступали античные моряки при виде чарующих сирен? Сам бы я, конечно, не смог такое проделать кошачьими когтистыми лапками, но ведь можно попросить Варю!

Дочь Инженера, кстати, спаслась — поддавшаяся панике самка химероидного мегазавра унесла девушку далеко-далеко от речного острова, так что Разведчица пропустила всё самое интересное. Я видел Варю где-то час назад — какое-то время девушка издалека с другого берега, как и я, рассматривала далёкий остров, но приближаться к ночным бестиям не стала и ускакала куда-то в ночь на своей Длинношеей Зоообразной. Не умер и Сержант — как его питомец, я бы знал о смерти хозяина. Но где Зверолов находится сейчас, и в каком состоянии Болотная Хозяйка и двое крипо-крокодилов, я понятия не имел. Оставалось дожидаться рассвета, чтобы ночные бестии испарились, и это кровавое безумие на речном острове наконец-то закончилось.



Глава тридцать шестая. Конец старой эпохи


Стояла глухая ночь, россыпи ярких звёзд высыпали на небо. Мы c Юлей сидели у небольшого костерка на берегу реки, пили чай из термоса и кипятили в котелке воду с целебными травами. Моя маленькая сестрёнка, Ветеринар 14-го уровня, уже стала немного разбираться в Травоведении и Медицине, нахватавшись знаний от Анны и Шелли. В четыре руки мы промывали и обрабатывали целебными мазями бесчисленные раны жуткого восьмилапа и двух крипо-крокодилов.

Выглядели мои питомцы ужасно, сильно потрёпанные ночными бестиями. То, что никто из них не погиб, было сродни чуду. У Болотной Хозяйки к тому моменту, когда она вышла из подчинения и бросилась наутёк, оставалось менее четырёх процентов хитпоинтов. Не в лучшем состоянии находился и Гена, ослепший на оба глаза в схватке с грозной альфой 29-го уровня и потерявший много крови. Одно радовало — до получения следующего уровня крипо-крокодилу оставалось не так уж много опыта, так что страшные раны со временем должны были исцелиться.

Крипо-крокодилов привела моя сестра. Юля рассказала, как сильно их с Шелли напугал крик летающей бестии и вид в панике разбегающихся защитников ворот. Затем в их запертой комнате неожиданно материализовалась альфа 7-го уровня. Хвостатая Наездница угостила незваную гостью метательным копьём и, распахнув дверь, с криком побежала в общий коридор, предупреждая жильцов дома об опасности. Альфа последовала за ней. Это дало моей сестре время открыть окно и выпрыгнуть во двор. В невидимости Юля сперва метнулась к разводному мосту — главные ворота кто-то из поддавшихся панике жителей уже открыл, и многие жители побежали к реке. Но появившаяся целая армия проб не дала людям времени опустить мост.

Сигать в смертельно опасную воду, как делали в этот момент остальные, девочка не стала. Обежав посёлок за внешней оградой и снова разок попав под действие паники от псионического удара Малой Жути, Юля пришла в себя на берегу старицы возле крипо-крокодилов. Тут же вскочив на оказавшегося ближе всего Гену, моя сестра направила ослепшего крипо-крокодила вверх по течению, подальше от ночных бестий и творящегося в «Приюте Кузьмича» кровавого хаоса. Крипо-крокодилица Катя последовала за ними, из всех моих питомцев она пострадала меньше всех. Вскоре Юля увидела ковыляющую нетвёрдой походкой Болотную Хозяйку с ездоком и окликнула меня. Что дальше случилось с Шелли, моя сестра не знала. Как не знала ничего и о судьбе большинства других жителей. Видела поедаемые ночными бестиями трупы, но времени не было высматривать, кто именно погиб.

Чем больше сестра рассказывала, тем ниже я понуро опускал голову. Погибло очень много мирных жителей. Сам же я, вызвавшийся их оберегать вместе с другими защитниками, в ночном бою вообще не пострадал, отделавшись лишь парой-тройкой глубоких царапин на костяной броне и слегка гудящей головой от пропущенного удара когтистой лапой по шлему. Кольцо Картографа защищало меня от ментальных ударов, так что я был единственным, на кого крики Малой Жути не действовали. Я не только не умер, но даже в сражении с ночными бестиями получил новый семнадцатый уровень. Получил вполне заслуженно, отвлекая на себя трёх альф и одну из них даже прикончив. Фактически, я сделал больше, чем любой другой защитник посёлка. Но всё равно меня терзали угрызения совести из-за того, что я покинул обречённый посёлок, вместо спасения людей уводя тяжело раненую Болотную Хозяйку.

Поэтому, когда Болотная Хозяйка пришла в себя и снова стала уверенно слушаться приказов, я решил оставить израненного восьмилапа на попечение сестры, сам же отправиться обратно — искать и спасать Шелли, Варю и всех остальных. Вот только когда я объявил о своём решении, сестра кинулась ко мне, крепко обняла и со слезами на глазах стала умолять не уходить. Юля рыдала и говорила, что я ничего не смогу сделать в одиночку против трёх десятков ночных бестий, лишь погибну сам. Что мой персонаж ещё слишком малого уровня, к тому же он Зверолов по игровому классу, а не боец ближнего боя, и сейчас без петов я вообще ничего не смогу сделать.

Я понимал, что Юля во многом права, хоть её слова и звучали обидно. И потому остался с сестрой. Уселся на берег, открыл вкладку характеристик своего персонажа и вчитался в строки:


Сержант. Человек. Мужчина

Игровой класс: Зверолов 17-ого уровня.

Характеристики персонажа:

Сила 18 (+20 % наносимого в ближнем бою урона)

Ловкость 18 (+20 % скорость передвижения, +20 % скорость реакции, +20 % точность действий)

Интеллект 11 Эффект неизвестен

Восприятие 12 (-10 % дальность обзора, слуха, чутья)

Телосложение 21 * Высокий показатель параметра Телосложение даёт вашему персонажу особые способности

Модификатор удачи -3 * Крайне низкий показатель параметра Удача даёт вашему персонажу особые способности

Параметры персонажа:

Очков здоровья 288 из 347

Очков выносливости 234 из 477

Очков магии 0

Переносимый груз 36 кг

Использовано мутагенов 1 (потрачено 10 очков)

Известность 3

Навыки персонажа:

Рукопашный бой 11

Зоркий глаз 18

Выслеживание 13

Спринтер 12

Изготовление предметов 9

Рыбалка 9

Приручение 56 * Добавлена специализация «Успокаивающее Прикосновение»

Верховая езда 33

Наездник на чудовищах 13

Тяжёлая Броня 4

Внимание!!! Имеется 3 свободных очка навыков

Внимание!!! Имеется 12 очков мутации


Не настолько уж беспомощный доходяга, как говорила сестра. Соглашусь, что не профессиональный боец — для этого маловаты Сила и Ловкость, отсутствуют специализированные оружейные навыки, нет обязательных для любого «рукопашника» навыков на парирование и уклонение, да и навык Рукопашный Бой слабоват. Я слышал краем уха, что у Громыхайло и Ухвата показатель Сила был двадцать четыре, у каждого имелся с десяток хорошо прокачанных боевых навыков, а количество хитпоинтов приближалось с трём тысячам. Моему Сержанту до таких высот было очень далеко.

Но вчера я достаточно уверенно поставил на место зарвавшегося высокорослого Шахтёра 39-го уровня, накинувшегося на меня с кулаками. Да и альфу одиннадцатого уровня этой ночью убил, пусть даже она и была сильно потрёпана. Так что потенциал у персонажа имелся, и нужно было его развивать.

Я вложил все три свободных очка в Рукопашный Бой, поднимая навык до четырнадцатого уровня. О чём через минуту уже жалел. Горечь и тоска постепенно отступали, я начал смотреть на вещи более здраво. Ну да, игроки боевых классов круты, что и говорить. Но зачем мне гнаться за этим недостижимым миражом? Я — Зверолов, приручаю чудовищ и использую их во благо людей, в этом моя сила и польза для остальных. А раз так, именно требующими лечения питомцами и нужно заниматься!


***


Самка крипо-крокодилов всю ночь ловила рыбу и притаскивала трепыхающиеся тушки неспособному к самостоятельной охоте самцу. Гена жрал как не в себя, постепенно восстанавливая потерянные хитпоинты. На мою попытку взять одну из рыбин для нас с Юлей крипо-крокодилица выскалила свои страшные зубы и угрожающе загудела. Всё понял, не лезу! Больше попыток отнять добычу у Кати я не предпринимал.

Наконец-то рассвет. Не выспавшиеся, красноглазые от усталости и едкого дыма костра, мы с Юлей возвращались в «Приют Кузьмича», ведя своих чуть оправившихся питомцев. Солнце ещё не показалось над лесом, но розовеющий горизонт постепенно разгонял ночной сумрак. С темнотой ушли страх и чувство безнадёжности. Я надеялся, что ночные бестии, захватившие «Приют Кузьмича» и устроившие кровавую охоту за жителями, тоже уже испарились.

Тем не менее, я решил действовать осторожно. Оставив сестру на крипо-крокодилице, первым спрыгнул на берег, издали осмотрел по-прежнему свернувшегося клубком Атланта и убедился, что с гига-вараном всё в порядке. После чего с топором в руках осторожно зашёл в распахнутые настежь ворота посёлка. И опустил оружие. Мы были не первыми, кто вернулся. С десяток хмурых молчаливых людей ходили по двору, рассматривая разбитые ставни, сорванную с крыш солому и сломанные двери домов. Но прежде всего кровавые пятна на земле, а таких было много. Мёртвых тел уже не осталось, но кровью пропитался весь двор. Особенно много её было у стены, где находилась точка респауна.

Шелли нигде не было видно. Не видел я и котёнка. В нашей комнате все матрацы оказались распотрошены, ставни сорваны, а на досках пола виднелись многочисленные глубокие царапины — как будто ночные твари пытались пробраться в подпол. Но следов крови я не видел. Не было крови и в коридоре, и в других комнатах — жильцы успели сбежать.

Снова направился во двор. Столкнулся в дверях с Анной. Женщина брела, не видя ничего из-за опухших от слёз глаз. Лекарь была одета во всё чёрное и с чёрным платком на голове. Плохой знак. После того, как её муж Ухват отправился на перерождение, убитый страшной альфой 29-го уровня, у самого сильного игрока посёлка оставалась всего одна-единственная жизнь. Похоже, и её Ухват потерял в эту жуткую ночь, погибнув окончательно. Да и вообще я мало кого видел из «старожилов». Заметил двух мрачных Строителей, убитую горем Анну, а ещё Эдуарда Самарского — Механик 10-го уровня с потерянным видом сидел на деревянной колоде, коротко приветствовав меня кивком.

А ещё я увидел Инженера. Осунувшийся и как будто даже постаревший за одну ночь Макс Дубовицкий сидел на крыльце общинного дома, обхватив голову руками. У меня словно сердце остановилось. Я подошёл ближе.

— Что… Что с Варей? — голос мой дрогнул, когда я задал этот важный вопрос.

Макс Дубовицкий медленно-медленно поднял голову, и я ужаснулся его глубоко впавшим белёсым глазам с чёрными кругами вокруг них.

— А… Ты выжил, Сержант. Это хорошо… Я боялся, что и тебя убил своим решением.

Голос моего собеседника был хриплым и старческим. А ещё я обратил внимание на появившуюся седину в его волосах. Очень сильно сдал мужик за одну-единственную ночь.

— В смысле? Как убил? — Не понял я, о чём сейчас говорит Инженер.

Макс Дубовицкий указал дрожащей рукой на здание склада. Точнее, на точку позади этого строения.

— Все, кто официально числился в списках жителей «Приюта Кузьмича» были обречены. Люди возрождались тут и умирали снова и снова. Через пятнадцать минут. Через сорок пять минут. Через два с четвертью часа. У кого не было четырёх жизней в запасе, все погибли. Сам я потерял четыре жизни в эту ночь. Осталось две…

Страшно было слышать такое и особенно понимать, что этот десяток людей, кого я вижу во дворе — скорее всего, последние оставшиеся в живых жители «Приюта Кузьмича». У моей подруги Шелли оставалось в запасе всего три жизни, а это значит… Я отвернулся от Инженера, чтобы он не видел моего помертвевшего лица.

— А Варя жива, — ответил Макс Дубовицкий на заданный самым первым вопрос. — Пришла утром жива-целёхонька с твоим котёнком на плече. Сказала, что её огромная ящерица взбесилась от криков летающей твари и умчалась вдаль, унося на себе наездницу. Варя запуталась ногой в стремени и долго не могла ни спрыгнуть с обезумевшего животного, ни взобраться обратно в седло. Но всё обошлось. Сейчас моя дочь с твоей Шелли направились вон туда, — Инженер указал на задние ворота, выходящие к огненному валу.

Что?! Шелли жива!!! Я со всех ног побежал в указанном направлении. Огненный вал давно потух, поскольку никто не поддерживал костёр этой ночью. И я действительно увидел Варю и Шелли, что-то высматривающих в густой траве вдалеке на другом конце речного острова. Я перепрыгнул через ров и с радостным воплем побежал девушкам навстречу. На бегу широко расставил руки, собираясь обнять Шелли. Но ко мне с радостными криками бросились сразу обе девушки.

— Серрржант, ты жив!

— Андрей!!! Я боялась, что потеряла тебя…

Получилось неловко. Но я поймал и обнял обеих, крепко прижав к себе, не сдерживая слёз радости и покрывая поцелуями не только Шелли, но и Варю. Никто из девушек не возражал. Лишь через минуту Варя робко напомнила, что у меня вообще-то другая подруга, и попросила отпустить её. Я тут же разжал объятия. Красная словно рак Разведчица отступила, поправила на себе гимнастёрку и попросила больше так никогда не делать.

Историю ночных скитаний Вари я уже знал, а вот Шелли хотел послушать. Оказалось, что моя подружка, убегая от преследующей её альфы по коридору большого дома… свалилась в открытый в подпол люк. Мальчишка по имени Антон как раз спускался вниз, прячась от опасности, и обезумевшая от страха девушка вайхов налетела на пацана, вместе с ним кубарем свалившись вниз. Крышка захлопнулась, и эти двое провели в тёмном подвале всю ночь, трясясь от страха, перемещаясь и слыша царапанье пытающихся добраться до них ночных бестий. Лишь утром с первыми лучами солнца оба выбрались наружу.

— Смотри, что мы нашли тут за оградой, — Шелли протянула мне небольшой одноручный арбалет.

Какая знакомая вещь… Это изящное оружие я видел у Воительницы шерхов! Выходит, Авелия была тут прошлой ночью. Так вот из-за кого появилась третья альфа! Возможно даже представительница невидимой расы нарочно пришла сюда под вечер, чтобы инициировать появление более сильных бестий и ухудшить положение жителей? Если так, то Авелия перестаралась, сама погибнув от зубов ночных бестий.

Тут наше внимание привлёк раздавшийся со стороны посёлка звук металлической колотушки. Кто-то призывал всех выживших собраться. Мы поспешили в посёлок.

И, как и все остальные жители, стали свидетелями забавного эпизода — из стоящей во дворе огромной наполненной водой и накрытой крышкой бочки вылез Философ, замёрзший до синевы и дрожащий словно осиновый лист. Выяснилось, что едва живой от холода и страха Философ просидел всю ночь в бочке под водой, дыша через толстую тростинку. Лишь слышимый даже под водой звук колотушки подсказал учёному, что его мучение окончилось, и можно вылезать.

Анна тут же увела пострадавшего в лазарет. Остальных выживших Макс Дубовицкий призвал подойти ближе. Завладев вниманием собравшихся, Инженер объявил:

— Из трёх лидеров игрового клана «Приют Кузьмича» я остался последним. Но как показала эта жуткая ночь, я совершенно не гожусь на роль лидера. Во мне слишком много человеколюбия и гуманизма, и я не в силах отказать никому, даже когда такое решение критически необходимо для блага всего коллектива. А потому, если кто-то хочет возглавить посёлок, я с готовностью назначу его лидером, передав ему все игровые функции управления кланом!

Все собравшиеся молчали, шокированные услышанным. Выждав с полминуты и не обнаружив добровольцев на роль руководителя, Макс Дубовицкий объявил:

— Что ж, раз никому это не нужно, я распускаю клан «Приют Кузьмича»!


Глава тридцать седьмая. Приют Громыхайло


Утро выдалось солнечным, безветренным и по летнему тёплым. Чудесная погода. Вот только на настроении жителей это совершенно не отражалось. Люди ходили мрачные и подавленные. Я насчитал в посёлке четырнадцать выживших. С котёнком выходило пятнадцать. Не так уж мало, если подумать. Когда неделю назад Сержант с сестрой и питомцем прибыли в «Приют Кузьмича», тут проживало семнадцать жителей, почти столько же. Вот только тогда это был сплочённый коллектив, гордящийся «Приютом Кузьмича», верящий в дальнейшее развитие посёлка до большого города, готовый защищать свой общий дом и работать на благо всех жителей.

Да, внутренние противоречия и тогда существовали. Так, я когда-то подслушал из разговоров, что второму по силе бойцу посёлка Громыхайло отказали в праве войти в число руководителей, и он затаил обиду. Кузьмич почему-то недолюбливал Ашота, и Пекарь отвечал старику тем же, хотя причину их взаимной неприязни я не выяснил. Старший из Охотников Олег Николаев в своё время сильно «поцапался» с Максом Дубовицким из-за того, что попробовал приударить за его дочерью. Ещё я слышал, что одного из погибших этой ночью Строителей буквально за день на нашего появления в «Приюте Кузьмича» чуть не выгнали из-за того, что начал жевать наркотические грибы. Но все эти трения и недовольства были всё же локальными и вполне решаемыми. «Приют Кузьмича» худо-бедно обеспечивал себя едой, постепенно отстраивался и вполне мог защититься от ночных бестий.

Сейчас всего этого не было. Ни одного Охотника. Ни одного сильного бойца, способного победить альфу. А главное, пропало чувство единства, сплачивавшее людей. Пропала вера в будущее речного посёлка. Каждый из выживших теперь стал сам за себя. Двое Строителей таскали с общего склада камни и костяные бронепластины гига-варанов, укрепляя стены своих комнат. Малолетний Антошка заперся в подвале с похищенными с кухни остатками продуктов и отказывался выходить. Анна в чёрном траурном платке сидела с потухшими глазами на крылечке опустевшего дома, молча смотрела в одну точку и на происходящее вокруг не реагировала. Сержант и его сестра отсыпались после бессонной ночи. Варя с Шелли куда-то запропастились, взяв Длинношеюю и Катю — как предположил Эдуард Самарский, разочаровались в жизни на речном острове и ушли в Орши-Ур проситься к Громыхайло. Сам Механик тоже склонялся к такому выбору, вот только не знал дороги в заброшенный посёлок вайхов.

Никто не готовил для остальных завтрак, да и не из чего было. Никто не пошёл на охоту или рыбалку. Никто не вызывался оборонять речной посёлок следующей ночью. И даже чинить нанесённые строениям повреждения никто, похоже, не собирался. В посёлке царили всеобщая апатия и атмосфера обреченности, все повседневные дела были заброшены…

На фоне всеобщего уныния и безделья выделялся лишь Философ. Может, лечение на него так подействовало, а может влитый в него «для сугрева» спирт, но Философ, которого за проживание в бочке за глаза уже окрестили Диогеном, сегодня служил воплощением энтузиазма и фонтанировал идеями. Он предлагал построить большой плот, на котором под вечер будут собираться жители. Отводить плот на середину реки и до самого утра ставить на якорь на сильном течении и большой глубине. По мнению Философа, ночные бестии в таком случае не смогут причинить никакого вреда жителям.

Эта идея сра