Furtails
Ted R. Blasingame
«Пушистое Человечество-2. Заплутавшие в глуши»
#NO YIFF #медведь #морф #овчарка #пума #разные виды #хуман #приключения #романтика #фантастика
Своя цветовая тема
Текст интерактивный, желающие могут его править. Для этого нужно кликнуть курсором на отрывок, который желаете исправить, и в появившемся окне сделать это, подтвердив изменения нажатием кнопки "ОТПРАВИТЬ".




Глава 1
"Бездомные щенки"


Практические занятия по внеземной ботанике на следующий день прошло тише обычного. Джин Дессау обычно радовалась, когда в её классе были горные львы из крыла Фелис, поскольку они оба задавали правильные вопросы, но на этот раз Кристен отсутствовала, а Джон был погружен в свои мысли, не принимая участия больше, чем это было необходимо. Темнокожая женщина беспокоилась, что за неделю, прошедшую с её последнего урока, что-то случилось, но так как в классе было ещё восемь человек, у неё не было времени сосредоточиться на своих проблемах.


- Когда вы отправитесь в свой новый мир, - сказала она своей группе, - вы возьмете с собой запас продовольствия и семян, достаточный, чтобы продержаться до местного года, но ваша стартовая колония будет там не менее пяти лет. Почти сразу же после того, как вы устроите свой лагерь, вам придется либо попытаться вырастить пищевые растения земного типа в чужой почве, либо вам нужно будет выяснить, какая растительность среди местной растительной жизни может быть съедобной для вас, прежде чем вы израсходуете свой резерв.


Легкий летний ветерок дул с опушки леса, где Джин проводила свой дневной урок. Она повела их с подстриженной лужайки в глухую часть леса, через легкий подлесок к небольшой поляне.

- Хотя невозможно планировать экосистему конкретной планеты так далеко вперед, - продолжила она, - нам повезло в других мирах, куда мы посылали группы до сих пор.
Несмотря на то, что эти далекие миры находятся на расстоянии световых лет, на планетах земного типа, которые мы обнаружили, была флора, подобная той, что мы имеем здесь, на матери-Терре.

Инструктор присел на корточки, чтобы посмотреть на кусочек зелени у её ног. Она не стала вытаскивать его, но просунула пальцы под тонкие стебли и сказала: - трава может быть идентифицирована как трава, будь ты на Земле, Джаван или монарх.
Характеристики и химический состав могут быть явно разными, но если вы увидели поле чего-то похожего на это на монархе, ваша первая мысль была бы о том, что оно выглядит как трава, независимо от того, является ли растение зеленым, синим, красным или фиолетовым. То же самое с деревьями, цветами, тростником, кустарником, папоротником и так далее. Они не связаны физически, но экосистемы настолько похожи, что часто высказывались предположения, что замороженные споры, путешествующие в космосе, могли засеять множество миров, несмотря на межзвездные расстояния.

- Вы хотите сказать, что на каждой планете, которую мы найдем, будут дубы и клены? - спросила Далия Флер.

Джин улыбнулась, но покачала головой.

- Нет, вы найдете только дубы и клены на Земле, да и то лишь в некоторых регионах. Тем не менее, вы можете найти деревья, которые похожи, даже если они на самом деле не связаны. На Диаманте есть летающее существо с оперением, которое мы отождествляем с перьями, которое имеет четыре крыла, длинный хвост и полые кости.
Его нельзя сравнить ни с чем подобным тому, что есть у нас на Земле, но для всех практических целей колонисты там называют их птицами. Это что, птица? Он не из нашего родного мира, но мы можем опознать его как птицу. То же самое относится и к растениям, которые мы нашли. Трава-это трава, деревья-это деревья, а цветы-это цветы, независимо от их происхождения.

Женщина встала и указала на несколько кустов, окружавших небольшую группу.

- К нашему великому облегчению, наши далекие колонии обнаружили, что они не только нашли вещи, похожие на то, что мы имеем здесь, но и многие растения и животные совместимы с нашей физиологией.


- Что вы подразумеваете под совместимостью? - С любопытством спросил Джерард, отмахиваясь от комаров, обнаруживших его маленькие круглые уши.

Джин улыбнулась.

- Совместимо, что означает, что ваша пищеварительная система может обращаться с ними как с источником пищи. Поскольку это прямо здесь, вы не сможете съесть все, что найдете, поэтому вам нужно будет научиться определять, съедобны ли ягоды, которые вы найдете. Может оказаться, что вы не можете есть ягоды, но вы можете есть цветы, листья или даже стебель, поэтому вам захочется проверить все, прежде чем вы произвольно выберете что-то и положите это в рот.


- Это включает в себя срывание травинки и жевание её, - заметил Карл, хлопнув по плечу коротышку фенека, сидевшего рядом с ним. Кевин посмотрел на тонкий стебелек травы, который он сорвал с земли и теперь держал в зубах. Это была привычка, которую он приобрел дома, и он даже не осознавал, что сделал это. Теперь, когда все смотрели на него, он бросил на землю полусгрызенную траву, посмеиваясь и посмеиваясь.


- Совершенно верно, - кивнула Джин. Трава, которую вы найдете, может быть ядовитой, поэтому вы можете начать обращать внимание на такие вещи прямо сейчас. - Она улыбнулась Кевину, давая понять, что не просто выделяет его, а затем оглядела небольшую поляну.

- Так вот, химический анализ-это лучший способ узнать наверняка, но у вас не всегда может быть с собой аптечка.
Используя ваши чувства и выбор, который мы имеем здесь локально, давайте посмотрим, что вы можете сделать с растительностью аналогичного типа, чтобы определить, что может быть или не быть здоровым для вас. В вашей новой гибридной форме вы будете удивлены, узнав, что вы можете обнаружить только своим носом, когда речь заходит о съедобных растениях.

***

Кристен стояла перед новой сушилкой для меха в туалете крыла Фелис, держа в руках большое полотенце, чтобы ловить дующий вокруг неё воздух, а также для защиты от посторонних глаз, которые могли бы забрести в комнату. Вместо того, чтобы посещать учебные занятия в течение всего дня, она решила остаться в крыле и сделать тяжелую уборку, чтобы отработать разочарованную энергию, которую она накопила внутри из-за её последнего разговора с Джоном.
Не имело значения, что крыло только недавно подверглось хорошей чистке, но это было единственное, о чем она могла думать. Теперь, в конце дня, все общие помещения здания были безупречно чистыми, включая тренажерный зал и прачечную, и, только что выйдя из душа, она тоже была чистой.

Она плакала до тех пор, пока не уснула после того, как Джон сжег её, и хотя Дженни пыталась утешить её, больше всего на свете ей хотелось, чтобы её оставили в покое.
Джон потряс её своим откровением, и она была убита горем, даже если наконец поняла, насколько опрометчивым было её решение принять облик горного льва - то, что теперь будет с ней всю оставшуюся жизнь.

Как и Джон несколькими днями ранее, Кристен умоляла доктора Ренвика изменить ей спину, даже рискуя умереть от процесса, который никогда не увенчался успехом. Врач терпеливо выслушал её, но её просьба осталась без ответа.
Её здоровью ничто не угрожало, и она была связана контрактом с ПКАО, чтобы довести его до конца, тем более что сейчас она находилась на седьмом месяце девятимесячного процесса трансформации.

Так же как Джону придется жить с результатом своих действий всю оставшуюся жизнь, её ждет та же участь. Теперь у обоих были лица существ, которыми ни один из них не хотел быть.

Проснувшись на следующее утро, Кристен встала с постели и приготовилась к новому дню, как и все остальные, за исключением того, что она отказывалась смотреть в зеркало.
У неё были только волосы до плеч, по-человечески уложенные на голове, и она могла делать это с закрытыми глазами так же просто, как носила их в эти дни. Остальная часть её меха была достаточно короткой, так что уход за ней был простым актом стирки и сушки, как она только что сделала. К счастью, из-за её новых глаз были видны только радужки, но она была уверена, что скрытые белки, вероятно, были налиты кровью этим утром.

Она закончила с сушилкой для шерсти, не потревожив её, а затем обернула большое полотенце вокруг своей талии.
Ботаник так привыкла к своему новому телу, что обычно не обращала внимания, если кто-нибудь видел её без верхней одежды, но теперь она снова смутилась из-за своей внешности и предпочла сегодня полотенце.

Выйдя из туалета, она оглядела салон, но Джона нигде не было видно. Данте смотрел какое-то шоу на большом видеоэкране, а Дженни сидела в яме и постукивала по своему ПСП.
Она взглянула на простые часы с маятником над камином и отметила, что уже почти полночь. Другой горный лев, должно быть, в тренажерном зале, и теперь, когда эта мысль пришла ей в голову, она услышала движение За закрытой дверью в эту комнату. Радуясь, что ей не придется встречаться с ним взглядом, Кристен тихонько прошла через большую комнату и исчезла в своей комнате, не потревожив других соседей.

Она сбросила полотенце за закрытой дверью и бросила его в корзину для белья. Она присела на край кровати и большой щеткой расчесала мех, просто чтобы успокоиться от этого действия. Когда через некоторое время она закончила, то натянула легкое спальное платье и забралась под одеяло. Женщина-кошка подумывала о том, чтобы сесть и почитать, но когда она зевнула, прижав уши к голове, то решила, что на сегодня хватит.
Она выключила лампу рядом с кроватью и устроилась поудобнее на подушке.

Через две минуты кто-то постучал в её дверь. Она разочарованно вздохнула, но в темноте не открыла глаз.

- Я уже легла! - крикнула она в сторону двери.

Кто-то повернул ручку и приоткрыл панель на несколько дюймов.

- Кристен, - послышался голос Марси, - директору нужно, чтобы все были полностью одеты и вышли на улицу через десять минут.


- Что происходит? - простонала пума.

- Я не знаю, - ответила медсестра, - но он делает это со всеми пушистыми в лагере, а не только с вашим классом.

- Хорошо, я выйду через пять минут.

Её соседи в крыле Фелис уже оделись и вышли на улицу, когда она зашагала по коридору к выходу.
Выйдя в теплую ночь, она увидела, что директор нетерпеливо сморит на неё с переднего сиденья шестиместной электрической тележки.
Он жестом указал ей на небольшую группу, окружавшую его, и она, совершенно не обращая внимания на другого горного льва, встала рядом с Дженни.

Марсело сжал руки и выглядел взволнованным. - О'кей, ребята, мне нужно, чтобы вы все забрались внутрь, и я отвезу вас к главным воротам. Как только мы доберемся туда, вы сядете в автобус, который ждет вас.

- Куда мы едем? - С любопытством спросил Данте.

- На экскурсию, - ответил директор.


- В полночь? - Заметил Джон.

- У нас нет времени на дальнейшие расспросы. Пожалуйста, садитесь в повозку.

- Ты меня пугаешь, Марсело, - заметила Дженни, когда они с Кристен забрались на скамейку, стоявшую боком. Директор не ответил, И как только пушистые оказались на борту, он поехал по траве в темноте к большим кованым железным воротам по периметру комплекса. Марси и доктор Ренвик с минуту смотрели им вслед, прежде чем вернуться в крыло.


Помимо еженедельных поставок припасов, главные ворота редко открывались, так что пушистым показалось странным, что они были широко открыты. Старый водородный автобус института был припаркован прямо между воротами, в основном заполненный другими пушистыми из комплекса. Марсело подъехал к дверце машины и выключил электромобиль.

- Ладно, садись в автобус. Мы уезжаем через несколько минут.


- Куда мы едем? - Данте попробовал ещё раз. На этот раз директор просто проигнорировал его, оставив кошек возле тележки, чтобы поговорить с кем-то, стоящим в свете фар автобуса.

- Это слишком странно… - пробормотал Джон. - Есть ли опасность в Институте?

- Если бы это было так, Марси и доктор пошли бы с нами, - предположила Дженни. - Они даже не выглядели обеспокоенными.

Кристен неторопливо подошла к автобусу и поднялась по ступенькам.
Оказавшись наверху, она огляделась и увидела пушистых обоих классов - пятнадцатого и шестнадцатого. Шерил помахала ей рукой и поманила в дальний угол, где рядом с ней было свободное место. Несмотря на поздний час, бордер-колли схватила свою ковбойскую шляпу и надела её на макушку. Из-за более высоких висячих ушей она сидела не так хорошо, как раньше, когда она была человеком, но она отказалась расстаться с ней. Кристен прошла мимо остальных, но остановилась, когда Трэвис посмотрел на неё с места напротив Шерил. у него тоже было свободное место рядом с ним; он многозначительно похлопал по нему, когда она заметила.

- Ты можешь сесть здесь, Кристен, - сказал он с усталой улыбкой. День был долгим для всех, и, похоже, она была не единственной, кого подняли с постели. После того, как Джон обошелся с ней прошлой ночью, она на мгновение задумалась, не дать ли собаке шанс, но потом он поднял брови и сделал ощупывающее движение рукой, лежащей на сиденье рядом с ним.

Она со вздохом покачала головой и заняла свободное место рядом с бордер-колли позади него.

- Спасибо, - сказала она ему, - но я думаю, что мне лучше вернуться сюда.
Немецкий овчар только пожала плечами и положила руки на колени, глядя в боковое окно.

Дженни села рядом с Джерардом, и Данте выглядел разочарованным, но свободных мест для них больше не было. Рядом было пустое место рядом с симпатичной лисой-фенеком из предыдущего класса. Он уже встречал её здесь, но прежде не разговаривал с ней, поэтому, пристроив хвост, чтобы на него не наступили в проходе, белый тигр повернулся к ней.


- Привет, - тихо сказал он. - Я Данте Капанари.

Женщина с улыбкой протянула ему маленькую ладонь.

- Привет, Данте. Я Эрин Силок. Мне приятно делить свое место с таким великолепным полосатым котом.

Белый тигр улыбнулся. Она ему сразу понравилась.

- Ты и сама довольно симпатичная, - сказал он ей. Он взглянул на её огромные уши, а затем снова на улыбающееся лицо. - Если вы не возражаете, я спрошу, почему вы с Кевином не сидите вместе, как пустынные лисы?


Эрин рассмеялась, и её голос напомнил Данте популярную мультяшную пикси.

- Я уверена, что другие задавались тем же вопросом, - весело ответила она, - но у него уже есть лисица, которая занимает его внимание.

Данте взглянул на переднюю часть автобуса, увидев молодого мужчину-фенека, который обнимал за плечи Розу Флер, сонно склонившую голову ему на плечо.

- Ах да, - сказал он. - Они оба близки по возрасту, так что у них наверно много общего.


- Без сомнения, - вежливо ответила она. - Насколько я понимаю, он учится на зверочеловека-метеоролога. Это хороший выбор для карьеры. Что вы планируете для своей колонии?

Тигр приложил руку к груди и коротко поклонился ей со своего места.

- Ничего особенного, просто скромный повар.

- Нет ничего плохого в том, чтобы готовить для других, - сказала Эрин, положив легкую ладонь на его руку. - Всем нужно кушать!


- Мне также помогает то, что я люблю готовить. А как насчет тебя?

Эрин снова рассмеялась.

- У меня есть несколько талантов, но моя главная функция-быть советником, - сказала она, хватаясь за уши. - Кто лучше тебя выслушает, чем человек с большими ушами, а?

- Я не могу с этим спорить, - усмехнулся Данте.

В передней части автобуса Джон сел рядом с сонной Сисси на сиденье позади Кевина и поднялся, негромко переговариваясь с Хиамови Авонако.


- Есть идеи, что происходит? - спросил он у гризли. Эйвон едва умещался в кресле напротив, но, похоже, не возражал.

- Понятия не имею, - ответил медведь. - Ни Рэй, ни Холли не ответили бы на мои вопросы, и никто другой, похоже, тоже не знает. Для меня загадка, что мы делаем здесь в автобусе посреди ночи.

- Рэй? Холли? - Джон задумался. - Я не знаю этих имен.


- Это медицинский персонал крыла Урсус, доктор Рэймонд Лакросс и его медсестра Холли Спиро.

- Ах.

Мгновение спустя Марсело вошел внутрь и закрыл за собой дверь. Тридцать одна мохнатая морда посмотрела на него, но вместо того, чтобы дать им какое-либо объяснение, он сел на водительское сиденье и пристегнулся. Он сделал знак рукой кому-то, стоящему снаружи в темноте, и завел мотор.


Невысокий смуглый директор включил передачу, вывел машину за ворота и повел по извилистой дороге через адирондакский лес. Голоса бормотали и ворчали, а затем сквозь шум донесся жалобный вопрос Данте.

- Эй, куда мы едем?

Как и прежде, директор хранил молчание, хотя огни приборной панели отражали его глаза, смотрящие на его живой груз во внутреннем зеркале.
Другие засыпали его подобными вопросами, но Марсело по-прежнему молчал об их цели. Негромкие разговоры наводили на размышления о том, куда они направляются, но после получаса езды по извилистым и извилистым дорогам в темноте с чартерным автобусом, набитым пушистыми, как правило, позже, чем они привыкли, дискуссии затихли, пока большинство из них в конце концов не заснули на своих местах.

Несмотря на то, что у них был целый день, оба волковых амаранта были странно бдительны и следили за Марсело на водительском сиденье. Густота лесного полога над ними и отсутствие уличных фонарей делали ночь такой черной, что даже звездный свет с трудом проникал на дорогу внизу. Никто в автобусе не имел ни малейшего представления о том, что происходит; даже Сисси, которая, казалось, знала столько же или даже больше о происходящем на территории института, как и директор, даже не слышала слухов о том, что они делают.


Марсело ехал в ночи, осторожно выбирая извилистые дороги с какой-то определенной целью. Затем, когда они ехали уже около часа, автобус замедлил ход и свернул с главной дороги на безымянную, посыпанную гравием аллею. Директор ехал медленно, и неровности под колесами раскачивали машину так, что некоторые спящие пушистые просыпались. Вопросы о месте назначения по-прежнему были, но Марсело продолжал молчать.


Он все ехал и ехал через лес, иногда ему приходилось замедлять ход почти до остановки, чтобы протащить большой автобус сквозь нависшие ветви. Дважды тропа разветвлялась там, где Марсело на мгновение задумывался, словно пытаясь вспомнить дорогу.

Большая часть пушистых снова погрузилась в сон, несмотря на немощеную дорогу, которая теперь представляла собой лишь изношенные колеи в лесной траве. Даже Элли амарант, хотя и не совсем спала, положила голову мужу на плечо.
Какое-то время Карл был единственным пассажиром, ещё бодрствующим и немного настороженным.

Лесистая дорожка вывела их на большую эллиптическую поляну, и Марсело повел автобус по периметру поляны, пока наконец не оказался лицом к тому месту, откуда они приехали. Наконец он остановился и поставил машину на стояночный тормоз, хотя и не выключил двигатель.

- О'кей, все, просыпайтесь, - объявил он громким голосом, сопровождаемым быстрыми ударами по приборной доске автомобиля.
- Мне нужно, чтобы все вышли прямо сейчас.

Несколько человек по очереди проснулись и встали на ноги, неторопливо пробираясь по проходу к ступенькам, чтобы выйти из автобуса, как было велено. Потребовалось несколько минут, чтобы все проснулись и вышли из автобуса, стоящего на темной поляне где-то посреди ночи. Мотыльки и другие насекомые начали собираться вокруг фар, и когда Марсело убедился, что автобус пуст, он наклонился к водительскому сиденью и взял небольшой пакет.


Спустившись по лестнице и выйдя из машины, он огляделся в тусклом свете в поисках самого высокого силуэта, а затем подошел к Эйвону. Он молча протянул что-то озадаченному медведю и повернулся к автобусу.

Все молча наблюдали, как Марсело поднялся по ступенькам в машину и закрыл за собой дверь. Он пристегнулся к водительскому сиденью и включил передачу.

Изумленная толпа пушистых, не веря своим глазам, смотрела, как автобус неторопливо возвращается назад по лесистой тропе, оставив их в темноте без объяснений и даже без фонарика.


- Эй! - крикнул Аарон вслед автобусу. - Вернись!
Красные задние фонари продолжали удаляться, и хотя медведь и ещё несколько человек побежали за ним, все они слишком долго ждали, не веря своим глазам, прежде чем броситься за ним. Через несколько мгновений стих даже звук мотора автобуса.

- Обоже... он просто оставил нас позади! - воскликнула Далия без всякой необходимости. - Он нас бросил!

- Что это значит? - спросила Дженни откуда-то из толпы.
- Он возвращается или просто бросил нас, как ненужных домашних животных?

- Перед отъездом он кое-что передал Эйвону. Что же это было? - спросил чей-то голос. Джон навострил уши и наклонил голову, прежде чем понял, кто это сказал. Это была Венди Миллер, золотистый ретривер из пятнадцатого класса. Внезапное воспоминание об этом предмете вызвало сразу множество вопросов, пока медведь гризли сам не потребовал тишины.


В темноте послышалось несколько приближающихся шагов, и все дружно повернулись на звук тяжелого дыхания. Сисси с внезапным трепетом схватилась за чью-то руку рядом с собой, даже не заботясь о том, кого она схватила. Кто бы это ни был, запах зверочеловека был таким же пугающим, как и её собственный.

- Мы... не смогли догнать... его... - выдохнул из темноты голос Аарона.

- Как ты нашел дорогу обратно?
- спросил Данте. - Здесь почти кромешная тьма!

- Все ваши испуганные голоса, - сухо ответил Аарон. - Вы, ребята, слишком шумные.

- Да, мы больше ничего не слышали в лесу, - добавил Тревис. - Просто шумная кучка идиотов.

- Это было очень полезно, Тиндалл, - ответил кто-то ещё.

- Как только глаза привыкнут к темноте, - добавил Аарон, - света будет достаточно, чтобы видеть все вокруг.


- Что же нам теперь делать? - спросила Сисси, и её кошачий голос чуть не сорвался.

На несколько ударов сердца вся толпа погрузилась в молчание. Ночные звуки из леса начали снова подниматься после их кратковременного молчания из-за испуганных вторжений в темные лесные владения. Насекомые возобновили свои ночные щелчки, щебетание и щебетание, а затем что-то большое зашевелилось среди деревьев неподалеку.
Бессознательно большинство пушистых сбились в кучу для защиты. Некоторые снова заговорили, но на этот раз тихим шепотом, словно стараясь не потревожить то, что находилось снаружи.

- А что Марсело дал Эйвону? - Наконец снова спросила Венди. Разговоры снова начали стихать, когда все собрались возле голоса собаки. Никто не был подготовлен к ночной экскурсии, поэтому среди них не было ни фонариков, ни спичек, ни даже циалюмовой палочки.

- Это маленький виниловый футляр, - сказал Эйвон толпе, пробегая пальцами по предмету, который держал в руках.


- А что в нем? - спросил Норман.

- Подожди минутку, я сейчас открою. Наступила многозначительная пауза, когда гризли пробормотал что-то, чего никто больше не расслышал. Норман уже собирался повторить свои слова, когда в темноте раздался легкий щелчок, а затем из его большой руки вырвалось зеленоватое свечение.

- Да ладно тебе, парень, в чем дело? - Пожаловался Норман.

- Это GPS-приемник, - ответил гризли.


- А что это значит? - спросила Сисси.

- Он принимает сигналы от геосинхронных спутников, вращающихся вокруг Земли, и использует их для триангуляции вашего местоположения, чтобы сказать вам, где вы находитесь, - объяснил Джерард.

- Так ты можешь сказать нам, где мы находимся? - спросила Жасмин.

- И да, и нет, - ответил Эйвон. - Прямо сейчас ветви деревьев над головой слишком толстые, чтобы получить показания спутниковых сигналов для хорошей фиксации.
Он поймал парочку, потому что мы находимся на поляне, но ему трудно поймать других, чтобы дать истинное местоположение.

- Вы можете сказать, где мы находимся? - спросил кто-то.

Эйвон некоторое время листал меню на портативном устройстве, в то время как другие пытались собраться вокруг, чтобы увидеть экран. Прошло уже несколько лет с тех пор, как он пользовался одним из них во время летнего геокэшинга с другом, но выбор меню был простым.


- На нем записан только один путевой знак, который, как я предполагаю, и есть Институт. Мы всё ещё получаем только частичные спутниковые сигналы, но если стрелка местоположения находится где-то рядом с тем местом, где мы находимся, я бы сказал, что мы находимся примерно в двенадцати милях к северо-востоку от Института.

- Мы должны найти дорогу назад или оставить всякую надежду и разбежаться? - спросила Дженни. - Что случилось в Институте, что заставило их высадить нас всех вот так?


- Может быть, они услышали, что на это место собираются напасть, и хотели вытащить нас оттуда заранее, - предположил Данте.

- А зачем им на нас нападать? - спросил Аарон. - ПКАО-это легальная операция.

- Не знаю, - проворчал Данте. - Я просто предполагаю, как и все остальные.

- Эйвон, Марсело сказал тебе, что мы должны делать? - спросил Джон среди других вопросов и разговоров, которые накапливались.

- Ничего, - ответил медведь.
- Он не сказал ни одного проклятого слова. - Он выключил GPS-приемник, чтобы сберечь батарейки, и положил его обратно в футляр. - Слушай, кто-нибудь привез с собой ПСП?

- У меня есть свой, - ответила Сисси. - Я беру его с собой повсюду, но до сих пор забыл, что он у меня есть! Домашняя кошка полезла в карман своей туники и достала устройство-раскладушку. Она открыла его и нажала на кнопку включения питания.
Двойные экраны устройства ожили, и она захихикала, когда улыбающееся лицо мультяшного котенка заполнило один экран в приветствии. Над её плечом раздалось несколько смешков. Вместо того, чтобы рисковать потерять стилус ПСП в темноте, Сисси использовала кончик когтя на экране, чтобы маневрировать через свой личный центр сообщений. Через мгновение она вздохнула.

- Я не могу получить доступ к сети, - пожаловалась она.


- Может мы слишком далеко от Института? - предположил Кевин.

- Это не имеет значения, - ответил Мэнни, стоявший рядом. - ПСП получают сигналы со спутников, а не с вышки вещания.

- Как GPS-навигатор? - спросила Эрин.

- Деревья никогда раньше не мешали моему ПСП подключаться к сети в Институте, - пожаловалась Сисси.

- Возможно, его заблокировал директор? - предположил Карл.
Он заговорил впервые с тех пор, как их бесцеремонно высадили в лесу.

- Что значит "заблокирован"? - спросила Юки Танака, акита из пятнадцатого класса. Она и её сестра-рысь Ким держались друг за друга в темноте, просто слушая дискуссию в надежде, что кто-то знает, что происходит.

Карл кашлянул.

- Подумайте сами - нас вдруг вытаскивают из постели посреди ночи, сажают в автобус, а затем высаживают посреди леса без провизии и инструкций, имея только навигатор и единственную дорожную метку, указывающую нам путь обратно в Институт... если это действительно институт.
Возможно, это часть нашего обучения выживанию, чтобы использовать то, чему они пытались научить всех нас с тех пор, как мы сюда попали.

- Так почему же они заблокировали мой ПСП? - спросила Сисси.

- Чтобы заставить нас использовать наш ум вместо технологии, - добавила Жасмин. - Они даже не дали нам фонариков.

- Мне это не нравится… - пробормотала Роза.

- У нас не так уж много технологий, на которые можно положиться, когда мы застрянем на далекой планете, - напомнил ей Джон.
- Нам лучше научиться передвигаться по незнакомой территории прямо сейчас, прежде чем нас отправят. Есть только так много, что вы можете узнать в классной комнате.

- Ты уже делал это раньше, Джон? - спросил Данте.

- Не совсем так, но мой отец был охотником и часто брал нас с братом с собой на выходные экскурсии.

- Я и сам совершал несколько походов по пересеченной местности, - признался Эйвон в мягком сиянии пижамы Сисси, - но у меня всегда были с собой необходимые припасы.


- У нас с Элли то же самое, - сказал Карл.

- И я, - добавила Алисия из-за края толпы.

- Некоторых из нас ещё никогда не бросали ночью в лесу, - раздался скрипучий голос Ивана Дмитрия, рыжего лисенка из пятнадцатого класса.

- Они не делали этого, когда ваш класс был на тренировке? - спросила Далия. - Я предположил, что это могло быть что-то, что они делали с каждой новой группой.

- Нет, они этого не сделали, - ответил Айвен.
- Мы несколько раз ездили на экскурсии, но ничего подобного не было.

- Так что же нам теперь делать? - спросил Аарон. - Неужели мы найдем дорогу обратно вслепую в темноте?

- Нет, - авторитетно заявил Эйвон. - Мы не знаем рельефа местности, и было бы слишком опасно пытаться найти дорогу, не спотыкаясь о поваленные деревья или ущельеи, тем более что с обоими классами, объединенными вместе, нас тридцать один, чтобы следить за нами.
Один или двое из нас должны дежурить в двухчасовые смены, пока остальные спят. Судя по тому, что я увидел в свете фар автобуса, мы находимся на большой поляне, заросшей травой и полевыми цветами. У нас нет постельного белья, но оно должно быть достаточно теплым, так что будет лучше, если все просто найдут клочок земли и немного отдохнут. Подозреваю, что завтра нам предстоит долгий день.

- А как насчет еды и воды? - спросил Кевин.


- Мы обыщем окрестности, как только рассветет, а пока отдохни немного и постарайся не беспокоиться о нашем положении. Кто-нибудь следит за ними?

- Сейчас четверть третьего, - сообщил Карл.

- Вчера восход солнца был около четверти седьмого, - заметил Эйвон, - так что у нас будет около четырех часов, пока не станет достаточно светло.

- А кто будет за нами присматривать?
- спросила Дженни.

- Я возьму первую смену, - ответил Эйвон. - Мне нужен доброволец, который поддержит меня.

- Я сделаю это.

- Спасибо, Джон.

- Разбуди меня, когда тебе понадобится помощь, - добавил Джерард.

- Я тоже буду дежурить, - вызвался Норман.

- Спасибо, ребята. Ладно, надёргайте травы и немного отдохните. Мы решим, как лучше действовать, как только увидим, где находимся.


Послышалось бормотание и ворчание, когда большая группа пушистых попыталась устроиться на земле. Никто на самом деле не хотел быть отделенным далеко от других, поэтому тела были всего в футе или двух друг от друга, когда все начали ложиться на травянистую поляну.

Когда Кристен опустилась на четвереньки, она вздохнула про себя. Они с Джоном по-прежнему не разговаривали, но сейчас ей очень хотелось прижаться к нему, чтобы успокоиться.
Повинуясь импульсу, она протянула руку к ближайшему телу и нащупала мохнатый локоть.

- Простите, - прошептала она. - Можно мне спать рядом с тобой? Я не хочу быть сегодня одна.

- Ну конечно, дорогая. Прижмись ко мне и позволь мне охранять тебя всю ночь.

Кристен замерла с дрожью в спине. Из тридцати других пушистых в группе она выбрала того, рядом с которым спать у неё не было абсолютно никакого желания.
Прежде чем она успела что-то сказать, Трэвис обнял её за талию и потянул вниз, в траву рядом с собой. Она отвернулась от него, но тут он подошел сзади и положил руку ей на талию. Немецкий овчар уткнулась носом ей в шею и прижалась к ней ещё теснее.

Несколько долгих мгновений горная львица неподвижно лежала на боку, но когда Трэвис просто лег рядом с ней, она начала расслабляться; она оценила тот факт, что Трэвис вел себя хорошо.
Она устала и была напугана, но должна была признать, что ей было приятно чувствовать рядом теплое тело, поэтому она закрыла глаза, чтобы немного отдохнуть.

Как только она начала засыпать, что-то ещё начало дрейфовать. Трэвис двигал рукой так осторожно, что Кристен почти не заметила этого, но когда его рука скользнула ей на грудь, она резко открыла глаза.

- Если ты не уберешь руку с моей груди, - прошептала она, - я вопьюсь в неё зубами до самой кости.


Он тут же отдернул руку, но затем переместил её к основанию её хвоста, который был прямо между ними. Из её горла вырвалось рычание, поэтому он убрал руку в сторону и раздраженно фыркнул, приподнимая шерсть на её шее.

- Послушай, - тихо прошептала Кристен, - ты можешь обнять меня, если хочешь, но только если будешь уважать мои желания. Я не разрешаю тебе валять дурака, только спать рядом со мной.


- Эй, сладкая, это ты хотела переспать со мной, - прошептал он в ответ.

- Главное слово здесь-сон, Тревис. Если ты не можешь уважать это, я все-таки буду спать одна.

Пес на мгновение замолчал, но потом снова обнял её и положил ладонь ей на живот.

- Ну вот, теперь это было не так уж трудно, правда? - спросила она.

- Тяжелее, чем ты думаешь, - ответил он.
Кристен уловила двусмысленность, внезапно осознав, что некоторые части его тела находятся рядом с её.

- Веди себя прилично и отдохни, пожалуйста.

Немецкий овчар вздохнул и расслабился рядом с ней. Подозрения ещё некоторое время не давали Кристен уснуть, но когда его дыхание стало глубже, она наконец расслабилась.

"Что с нами будет?" - думала она. - "Была ли отметка на GPS домом или каким-то другим пунктом назначения?"
Без всяких припасов и провизии им придется полагаться друг на друга в походе к этому месту. Возможно, найти достаточное количество пищи и воды будет не так легко, но как ботаник, она знала, что выполнит свой долг как часть команды.



Глава 2
"Марш пушистых"

Джон стоял на темной поляне неподалеку от того места, где другие пушистые устроились на ночь, и подавил зевок.
Он оставался абсолютно неподвижным, сидя на корточках в высокой траве и напрягая все свои чувства, чтобы прислушаться к лесу вокруг них. Он уже много лет не охотился, но теперь его чувства обострились. Его кошачьи глаза привыкли к темноте, и слабый свет звезд над поляной освещал окрестности так, как он и представить себе не мог. Не такой дальтоник, как настоящий Кугуар, цвета были приглушены по сравнению с тем, что он знал раньше, но его ночное зрение было ярче, острее, что делало его достойным компромиссом.

Не думая о них сознательно, его уши вращались взад и вперед, чтобы сосредоточиться на ночных звуках вокруг них. Было несколько случаев, когда он слышал, как что-то большое идет по листьям и сосновым иголкам через окружающий кустарник, но запахи, которые он улавливал носом, были ему незнакомы. Несмотря на то, что Институт располагался в центре Адирондакских гор на севере штата Нью-Йорк, все запахи комплекса маскировали все остальное из окружающего леса.
Теперь, оказавшись в глуши, он так наслаждался новыми запахами и звуками, что на мгновение забыл об их затруднительном положении.

Он почувствовал запах воды где-то поблизости и вдруг понял, что может уловить и слабый запах крови. Он начал беспокоиться, но как только он более тщательно просеял запахи, его мозг связал этот запах с другим. Он сморщил нос в темноте, когда понял, что у одной из женщин в группе, должно быть, менструация.
Он изо всех сил старался выбросить этот запах из головы, боясь, что если бы он сконцентрировался на нем больше, то, возможно, смог бы определить, кому он принадлежит.

Тщательно перебирая в темноте другие ароматы, он уловил в легком ночном ветерке запах чего-то такого, что заставило его вкусовые рецепторы покалывать, хотя он понятия не имел, что именно он чувствует. Если бы не чувство долга, заставлявшее его присматривать за спящими товарищами, он, возможно, поддался бы искушению убежать за тем, что так приятно пахло для него. Одна такая тварь внезапно попалась ему на глаза.
Если бы его ночное зрение не было столь чувствительным, он мог бы не заметить этого, но движение на дальнем краю поляны пошевелило летнюю траву в направлении от случайного ветерка. Его расширенные кошачьи глаза остановились на этом движении, и он узнал пару маленьких пушистых ушей, едва торчащих над травой.

Джон поймал себя на том, что облизывает губы.
"Нет", - подумал он про себя, - "я же не дикий зверь, которого может соблазнить кролик!"
Однако, несмотря на это, ему пришлось проглотить слюну, которая образовалась у него во рту. Ветер переменился, и он вдруг понял, что это был тот самый аромат, который он уловил раньше и который так приятно пах. Он никогда не лгал, когда говорил кому-то, что он охотник из семьи охотников. Это не было частью его выдуманной личности, но было фактическим фактом его семейной истории. В юности Джон часто охотился с отцом, дядьями и двоюродными братьями на кроликов, но никогда не ел их сырыми и никогда не замечал такого запаха.

Несмотря на все его споры и ворчание, широкоплечий зверочеловек испытывал трепет, используя эти недавно реализованные чувства-и он понимал. Ему потребовалось путешествие в пустыню, чтобы понять некоторые причины отправки пушистых на недавно открытые миры. Такие чувства могут быть полезны для тех, кто пытается изучить новую землю, и хотя это одна из вещей, которые их инструкторы пытались объяснить им, до сих пор это никогда не доходило до них.


"Уступи животному,"- сказал он себе. - "Я наполовину кот, но всё ещё мужчина. Я могу воспользоваться этим."
Он оставался совершенно неподвижным, его глаза были прикованы к кролику, медленно пробиравшемуся к клеверу, но ему хотелось выбежать туда и догнать его. "Является ли это частью кошачьих инстинктов, или это просто потому, что я наконец начинаю принимать то, что я есть?"

Он не помнил, сколько времени провел на вахте, но голод в животе напомнил ему, что скоро им нужно будет найти еду.
Кролик был отвлекающим маневром. Он должен был следить за любой опасностью, которая могла бы приблизиться к пушистым, пока они спят, но он также знал, что если бы опасность была рядом, кролик либо уже исчез бы, либо его движения застыли бы в неподвижности.

Джон сглотнул. Он хотел этого кролика. Дрожание его ушей в траве соблазнило его, и он снова сглотнул. Он слегка наклонился вперед, пока обе его руки не коснулись земли, не шевельнув ни одного сухого листа.
Однако на этом его движение не остановилось. Он опустился на четвереньки в траву, не сводя глаз со своей жертвы. Его дыхание стало поверхностным, когда он втянул запах кролика, и самый кончик его длинного веревочного хвоста начал подергиваться. Мускулы на его ногах напряглись, когда он приготовился броситься через поляну. Ему это должно было понравиться.

- Джон! - кто-то тихо позвал меня.


Напрягшись для прыжка, зверочеловек-кот чуть не выпрыгнул из своей шкуры, и он действительно прыгнул вперед примерно на метр лишь для того, чтобы споткнуться о собственные ноги и рухнуть на бок. Шерсть у него на спине встала дыбом, и Джон негромко рыкнул от досады и смущения.

- Сюда, Норман, - проворчал он, поднимаясь на ноги. Брошенный в сторону кролика разочарованный взгляд подтвердил очевидное: тот уже исчез.


- Вот ты где, - сказал его друг-Урсин. - Иди поспи пару часов. Я возьму на себя вахту вместо тебя.

Джон сомневался, что адреналин, бурлящий сейчас в его теле, позволит ему расслабиться и немного поспать, но он встал и нашел медведя в темноте при свете звезд.

- Спасибо… - пробормотал он.

Норман не распознал раздражения в голосе кугуара, приняв его тон за усталый и нуждающийся в отдыхе.
- Не стоит об этом, - тихо сказал он.

Джон вышел, не сказав больше ни слова, и направился к дремлющей толпе. У него не было цели, поэтому он просто нашел место на внешней границе группы и растянулся на траве.

Он заснул не сразу. В нем было слишком много сдерживаемой энергии, поэтому он начал серию тихих упражнений в темноте, начиная с отжиманий в траве.
Этот поступок был настолько привычен для него, что он делал его без сознательной мысли, в то время как его ум возвращался к новым ощущениям, которые он испытал.

***

Когда Джон проснулся от запаха дыма, он обнаружил, что был лишь одним из немногих, кто ещё спал. Он протер глаза и начал вставать, но обнаружил, что Роза прижалась к нему ночью и прижала его левую руку к Земле.
Он осторожно приподнял молодую лисицу за плечо и высвободил руку, после чего она, не просыпаясь, перевернулась на другой бок.

Из нескольких небольших групп, разбросанных по поляне, доносились приглушенные голоса, но их количество не составляло и половины пушистых. Он зевнул, потянулся и поднялся на ноги. Кусочки травы, листья и сосновые иголки прилипли к его охотничьему зеленому одеянию, а также немного росы.
Он отряхнулся и подошел к ближайшей группе.

- Доброе утро, солнышко, - сказала Шерил с улыбкой, глядя на него из-под полей своей ковбойской шляпы. Она сидела вместе с Дженни, Жасмин, Далией и Эрин, все собрались вокруг небольшого горящего костра, заключенного в старую чашу земли и окруженного небольшими обожженными камнями; это был не первый раз, когда кто-то разбивал лагерь на поляне.
На камнях лежало несколько толстых палок, почерневших с одного конца.

- Доброе утро, Дамы, - отозвался Джон, слегка улыбнувшись им всем поверх озадаченного выражения лица. - Что происходит?

- Завтрак! - Весело сказала Эрин. - Все медведи сейчас у ручья, который они нашли сегодня утром, ловят рыбу голыми руками. - Она хихикнула над подразумеваемым каламбуром, ухмыляясь.

- С голыми руками, голой грудью и в мокрых шортах, почти голые медведи, - добавила Жасмин с усмешкой.
Эрин снова хихикнула, и они оба обменялись веселыми взглядами, когда Джон закатил глаза в ответ на шутку.

Далия с безнадежным выражением лица покачала головой и посмотрела на горного льва.

- Никто не взял с собой нож, так что нам пришлось пустить в ход зубы и когти, - сказала она ему. - Я не была уверена что смогу съесть рыбу, которая не была приготовлена заранее, но как только справилась с первым приступом тошноты, она оказалась не так уж плоха - особенно поджаренная на костре.


- Кто этот мальчик Спраут, который натирал палочки для твоего костра? - спросил кугуар, присаживаясь на корточки между Шерил и Дженни.

- Аарон курил сигары до тех пор, пока его превращение не изменило их вкус, - ответила Дженни, тыча в огонь одной из палочек, - но он всё ещё носит зажигалку везде, куда бы ни пошел - говорит, это талисман на удачу.

- Я и забыл, что она у него есть, - задумчиво произнес Джон.
- А на каждой стороне был нарисован четырехлистный клевер?

- Да, это тот самый.

- Почему он не воспользовался им прошлой ночью, когда мы все были в темноте?

- Он сказал, что не хочет зря тратить топливо, но не так уж много нужно, чтобы развести пару костров, когда мы подготовим почву из сухих дров.

Джон одобрительно кивнул. - Похоже, сегодня утром кто-то в курсе дела.


- Это Эйвон, - сказала ему Жасмин. - Он хорошо все спланировал и сразу же взял на себя ответственность.

- У кого-нибудь есть проблемы с его руководством?

- Трэвис ворчал по этому поводу, но все остальные считают, что Эйвон подходит для этой работы.

- В этом есть смысл, - ответил Джон. - Эйвон готовится стать капитаном колонии, когда они пошлют следующую группу, состоящую из персонала Урсуса. - Он огляделся и решил, что не позже семи часов вечера.

- Почему никто не разбудил меня, когда все встали?

Шерил хихикнула.

- Мы пытались, но ни ты, ни Роза не хотели вставать.

- Я должна была убедиться, что ты не злоупотребляешь нашей маленькой сестренкой, - заметила Жасмин с лукавой улыбкой, - но ты был джентльменом даже во сне. Я думаю, что Кевин, возможно, немного ревновал.

- Отлично. Спасибо, но ты могла бы меня разбудить, - ответил Джон, вспомнив, как просыпался с прижавшейся к нему младшей из сестер Флер.

- Поскольку ты прошлой ночью встал на первую вахту, мы подумали, что лишний сон тебе не помешает.

Джон нахмурился.

- Я полагал, что мы уже в пути и пытаемся вернуться в институт.

- Эйвон решил, что нам будет лучше, если мы сначала перекусим и соберем кое-какие припасы. Некоторые из них всё ещё ловят рыбу, если хочешь, можешь позавтракать, другие с Кристен собирают съедобные ягоды, а ещё Эйвон отправил нескольких разведчиков поискать что-нибудь, чтобы принести воды.

- Последнее будет нелегко, - заметил Джон.
- Интересно будет посмотреть, может, кто-нибудь что-нибудь придумает. Если ни у кого нет ножа, то вырезать деревянный сосуд не получится, а когти будут слишком длинными. - Он поднял одну из обугленных палок и встал на ноги. - Как пройти к рыбе?

Шерил указала через поляну на ближайшие к ним деревья. - Ты можешь просто идти носом к воде, - поддразнила она, - но если ты пройдешь между этими двумя большими соснами, то найдешь звериную тропу вниз по холму к ручью.


- Спасибо, дамы. Я скоро вернусь.

***

Кристен опустилась на колени рядом с гроздью пурпурных цветов на вьющихся стеблях и улыбнулась. Она знала, что всё будет не так просто, когда они доберутся до другой планеты, но она узнала то, что нашла здесь, изобилие amphicarpea bracteata, более известного как свинячий арахис. И корни, и семена растения были съедобны, но, несмотря на свое прозвище, они обычно имели вкус, напоминающий каштаны, а не арахис.
Для непосвященных тройные листья растения могли напоминать Ядовитый Плющ и отпугивать случайного туриста, но Кристен знала разницу и начала копаться в почве, чтобы добраться до корней и закопанных семян орехов.

У неё уже было небольшое разнообразие других съедобных растений, которые она обнаружила на опушке леса рядом с поляной, где они провели ночь, и оба кармана её туники были полны.
Ягоды, орехи и съедобные цветы не смогут долго прокормить такую большую группу, как их, но это поможет приглушить голод, который, вероятно, возникнет во время их возвращения в институт.

Несмотря на панику, вызванную заброшенностью накануне вечером, большинство пушистых были в хорошем настроении. Эйвон поощрял каждого из них, с кем он говорил, и побуждал всех работать вместе, как команда. Благодаря своим познаниям в ботанике Кристен была назначена во главе небольшой группы, которая собирала съедобные растения, которые они могли взять с собой.

Майкл Линч подошел посмотреть, что она выкапывает, и когда она протянула ему одну из них, он ухмыльнулся и опустился на колени рядом с ней.


- Ты весь в пушке, - поддразнила она. Корсак пожал плечами и потянул за стебель арахиса.

- Я нашел несколько Рогозов, растущих у ручья, - объяснил он. - Я пытался засунуть несколько стеблей в карманы, но семена попадали повсюду.

- Рогозы оценят твою готовность распространить свои семена по всей округе, - ответила она, кивнув. - Вообще-то я никогда не ела рогоза, но знаю, что все растение съедобно, а лучшая часть-это стебель, так что будет неплохо иметь его с собой.


- Эй, а мы можем это съесть? - крикнул другой голос.

Кристен раздраженно подняла глаза, но на лице её застыло равнодушное выражение. Она положила руку на плечо Майкла и показала, что он должен продолжать есть арахис, а затем встала, чтобы посмотреть, что нашел Трэвис.

Немецкий овчар стояла рядом с цветущим растением на гладком зеленом стебле с красными прожилками. Треугольные листья были кружевными и тонко разделенными с маленькими зонтичными белыми цветками.
Трэвис раздавил несколько листьев в одной руке, и его окутал неприятный запах. В другой руке он держал несколько сухих семенных коробочек, которые поднес к губам.

Глаза Кристен расширились.

- Нет, Тревис, они ядовитые!! - Она хлопнула его по запястьям, заставив выронить растения, затем указала на маленький ручеек, который они пересекли ранее. - Лучше скорее вымой руки, это же болиголов!


Взвизгнув, Трэвис бросился к ручью. Он никогда раньше не видел этого растения, но помнил достаточно из школьного курса, чтобы знать, что философ Сократ покончил с собой, выпив смесь, содержащую яд болиголова. Он не знал, может ли она попасть в его кровь если просто подержать её в руках, но точно не хотел, чтобы она попала на его руки, когда он съест что-нибудь позже.


Кристен смотрела, как он энергично трет руки, жалея, что у них нет с собой какого-нибудь дезинфицирующего средства. Какое-то движение привлекло её внимание, и, подняв глаза, она увидела, что Юки Танака пытается привлечь её внимание. Горная львица обошла несколько кустов болиголова и подошла к дереву у ручья.

Канис акита стоял рядом с деревом с длинными заостренными листьями с зубчатыми краями, украшенными большим фиолетовым урожаем маленьких круглых ягод.


- А как насчет этих? - тихо спросила Юки, надеясь, что не нашла ничего похожего на то, что только что обнаружил Трэвис.

Земля под деревом была усеяна опавшими и засохшими и ягодами. Кристен опустилась на колени, чтобы рассмотреть их на мгновение, а затем её глаза загорелись от узнавания. Она никогда не видела их раньше, но знала о них достаточно из своих исследований.


- Это хакберри, - кивнула она Юки. - Обычно люди их не едят, хотя они вполне съедобны. Подолом туники она протёрла одну из ягод, положила её в рот и осторожно начала жевать, надеясь, что все правильно запомнила. Но когда её язык ощутил сладость, она улыбнулась собаке.
- Эти хорошие, - сказала она ей.
- Собери все высохшие, какие найдешь, а остальные оставь.

- Почему только сухие? - спросила акита, вместо этого разглядывая пухлую пурпурную ягоду на дереве. - На дереве их гораздо больше.

- Есть их можно, но они горькие. Сладкие - это те, что созрели и высохли.

- О, хорошо.

- Молодец, Юки, - с улыбкой сказала Кристен. Она оставила акиту заниматься своим делом, а затем пошла через кусты, чтобы проверить Сисси Куинн.
Домашняя кошка посмотрела на неё с земли, где она стояла на коленях, и подняла несколько толстых стержневых корней цвета её шерсти.

- Я нашла дикую морковь! - торжествующе воскликнула Сисси. - В колледже я выращивала их в оконном ящике и узнала верхушки!

Кристен улыбнулась в ответ и опустилась на колени.

- Очень хорошо! Давай я помогу тебе выкопать ещё.

Они начали болтать, копаясь в лесной почве своими когтями, и через мгновение Трэвис опустился на колени позади неё, положив руки ей на плечи.
Она тут же напряглась, и он уткнулся носом в одно из её ушей.

- Спасибо, что спасла меня там, - сказал он с искренней благодарностью. - Я могла бы умереть, если бы ты не помешала мне попробовать семена.

Кристен посмотрела на него через плечо и кивнула.

- Не за что, - ответила она. - Это то, с чем мы все столкнемся, когда они отправят нас в другие миры, только у нас не будет никакого опыта или знаний о местной растительной жизни там.
Директор, может быть, и заставляет нас сейчас тренироваться на выживание, но нам повезло, что мы знаем здесь некоторые растения, которые можно есть. Они не насытят нас, но смогут утолить наш голод на обратном пути.

Трэвис положил руку ей на талию и обнял.

- Спасибо, - повторил он, шепча ей прямо в ухо. - Как я могу выразить вам свою благодарность?

Кристен точно знала, куда направляются его пальцы, и откашлялась.


- Не за что. Иди помоги Майклу выкопать арахис, и мы будем квиты.
Руки пса поползли ещё выше, и она вдруг с силой сжала его запястье. - Пожалуйста, - добавила она.

Немецкий овчар фыркнул и отдернул руку. Однако прежде чем отступить, он прошептал:

- Я заметил, что вы с Сан-Даунером больше не дружите. Если тебе нужно, чтобы кто-то снова прижался к тебе сегодня вечером, добро пожаловать в мои теплые объятия...
или более.

Кристен снова откашлялась и покачала головой.

- Спасибо, но нет, - сказала она ему. - Итак, чем скорее мы вернемся с этими съедобными растениями, тем быстрее сможем начать обратный путь.

Трэвис улыбнулся и быстро лизнул её в ухо, прежде чем встать и отойти подальше. Сисси смотрела на неё широко раскрытыми глазами. Она слышала, как они шептались, но не могла разобрать, что именно собака сказала кугуару.


- Что это было? - тихо спросила она, всё ещё глядя на ухо Кристен.

Ботаник провел рукой по её уху, а затем вытер его о листья и сосновые иголки, покрывавшие лесную подстилку.

- Что было... он опять действовал мне на нервы… - пробормотала она, глядя на свои когти. - Я стараюсь быть вежливой, но я чуть было не зашипела на него, как кошка. Давай возьмем столько морковок, сколько сможем найти, а потом вернемся на поляну.


***

- Придется экономно пользоваться навигатором, - объявил Эйвон собравшимся вокруг него пушистым. - У нас есть только один комплект батарей, которые были в нем, и я заметил, что даже они не полностью заряжены. Я не знаю, сколько времени нам понадобится, чтобы вернуться в институт, поэтому мы включим его только по мере необходимости, чтобы сориентироваться. К счастью, он снабжен топографическими картами, которые помогут нам обойти самую труднопроходимую местность, если нам придется сойти с дороги.


Светло-коричневый гризли оглянулся на тридцать пар глаз, глядящих на него, утреннее солнце просачивалось сквозь ветви над головой на его плечи. Несмотря на то, что все они приняли это раньше, некоторые теперь выглядели испуганными, когда они собирались отправиться в путь. Эйвон чувствовал их неуверенность, но не разделял этого чувства беспомощности. Это была всего лишь проверка, и хотя среди них было немного знакомых с жизнью в лесу, они всё ещё были на Земле, и все вокруг них имело ту же самую мировую историю.
Возможно, когда-нибудь они окажутся в подобной ситуации, но только в чужом мире, где все вокруг им неизвестно. А пока они всё ещё находились на родной земле.

- Я обсудил это с некоторыми из вас, и мне кажется, что лучше всего было бы следовать по той дороге, по которой нас привел Марсело, - сказал он им. - Дороги вьются вокруг гор через лес, и нам может потребоваться больше времени, чтобы вернуться туда, но местность будет ровной и свободной от подлеска, через который нам придется идти в противном случае.


- Поскольку мы остались без всяких припасов, у нас нет даже ножа, чтобы вырезать что-нибудь, что могло бы вместить любое количество воды, но Адирондаки изобилуют озерами, реками и ручьями, и мы обнаружили, что наши гибридные носы могут вынюхивать воду. Хотя нам приходилось есть так, как никогда раньше, я надеюсь, что у всех вас была возможность наполнить свои желудки этим утром.
Скорее всего, нам придется охотиться, ловить рыбу и жевать съедобные растения по пути следования, так что вы можете привыкнуть думать именно так.

- Я подслушал, как некоторые из вас говорили о нашем положении, и кое-что понял. Большинство из нас всё ещё думают как люди. - Он поднял массивную руку-лапу и вытянул её ладонью наружу с полностью вытянутыми когтями. - Мы больше не люди. Мы стали лучше!
Раздались удивлённые возгласы, словно эта мысль и в самом деле не приходила им в голову. - Мы более приспособлены к тому, с чем столкнулись сейчас, чем кто-либо из нас когда-либо.
Вот почему мы здесь, ребята. Мы быстрее, мы сильнее, наши чувства острее, а наши тела более выносливые. Хотя мы всё ещё склонны есть то, что нам знакомо, наши пищеварительные системы также более выносливы. Пока мы можем найти систую проточную воду, нам не придется беспокоиться об очистке, прежде чем пить её. Держитесь подальше от стоячей воды - и всё будет в порядке. Вы уже обнаружили, что можете есть сырую рыбу без каких-либо вредных последствий, хотя сравнение Кевина с сашими было не слишком далеко от истины. Вы должны преодолеть человеческое мышление, старый образ мышления.

Его ободрили задумчивые взгляды, которые он заметил в толпе.

- Некоторые из вас уже обнаружили, что могут ходить и бегать на четвереньках так же легко, как и стоять прямо. Именно так были спроектированы наши новые тела, и хотя я слышал, как некоторые из вас упоминали, что наша фурманская одежда делает нас похожими на культ, они также были разработаны с целью предоставить нам свободу передвижения, будь то на двух ногах или на четвереньках.
- Он посмотрел на темно-синюю мантию, которую носил, и постучал по боку. - Я всегда удивлялся, почему глубокие карманы на этих штуках открывались под углом, а не перпендикулярно земле, но теперь я знаю. Даже если вы стоите на четырех ногах, э-э, руках и ногах, вещи все равно останутся в ваших карманах.

Красный волк, сидевший сзади, поднял руку. Эйвон указал на него:

- У тебя есть вопрос, Кен?


- Кто-нибудь знает, чего мы можем ожидать от погоды на обратном пути? - спросил волк-доктор. Как и у Дженни, у Кена Уайлдера имелась медицинская лицензия, которую он намеревался использовать где-то в начальной колонии.

Это была Сисси, которая заговорила из середины толпы.

- Я всё ещё не могу получить здесь ничего на свой ПСП, - сказала она, - но я проверила прогноз, прежде чем лечь спать в своей комнате прошлой ночью.
В ближайшие три дня нам предстоит ясное небо и температура в середине восьмидесятых, а затем возможен дождь и понижение температуры.

- Мы успеем вернуться до того, как нас накроет дождем? - спросила Далия.

- Мы могли бы добраться туда за два дня, если бы пошли прямым путем, - ответил Джерард, - но дорога займет у нас больше времени, потому что она огибает холмы и деревья.
Если мы будем медлить, то можем увидеть часть этого дождя, так что нам придется хорошо провести время.

- Может быть, нам даже повезет, и появится грузовик, на котором мы сможем поймать попутку, - с надеждой сказала Эрин.

- Очень даже возможно! - ответил Трэвис, скрестив руки на груди. - Я сомневаюсь, что люди, живущие в этом районе, были бы счастливы подцепить кучу таких уродов, как мы. Скорее всего, они схватят винтовку с полки для оружия в задних окнах своих пикапов.


- Что за ужасные вещи ты говоришь! - Нахмурившись, ответила Эрин.

- Подумай об этом - это может случиться, - парировал немецкий овчар. - Там всё ещё полно придурков, которые ненавидят пушистых.
При этих словах Кристен посмотрела через всю группу прямо на Джона, но большая кошка не оглянулась.

- В таком случае, - парировал Джерард, - ты можешь подойти к любому встречному автомобилю, поскольку ты лучший друг человека, песик.


- Только не я, - проворчал Тревис. - Пусть Шерил встанет у дороги и помашет хвостом проезжающим автомобилистам. Если бы она разделась и встала на четвереньки, то выглядела бы почти как местная фермерская собака!

- Эй! - Воскликнула Шерил. - Оставь меня и мой хвост в покое!

- О, но это такой милый хвостик, дорогая, - парировал Трэвис с похотливой ухмылкой.

- Когда мы вернемся, - проворчал Аарон вслух, - Я поговорю с Директором за то, что он бросил нас здесь.
- Он ударил кулаком по другой ладони для пущего эффекта.

Эйвон упер руки в бока. - Нет, пока мы не выясним почему, - возразил он. - Это не типично для обычного расписания; он не делал этого с нашим классом или предыдущим, так что, возможно, есть причина для этого, кроме просто марша выживания.

- Было бы очень мило с его стороны дать нам какое-нибудь объяснение, - пожаловалась Венди.
- У нас была достаточно долгая поездка, чтобы добраться сюда, и у него было достаточно времени, чтобы ввести нас в курс дела.

- На другой планете у нас будет больше припасов, чем он оставил здесь, - заметил Майкл Линч.

- Ребята, это не идеальная ситуация, - сказал Эйвон, повышая голос, чтобы перекричать внезапные разговоры, - но вы должны учитывать, что когда-нибудь мы можем столкнуться с подобными обстоятельствами.
У нас гораздо больше шансов прожить несколько дней здесь, чем на другой планете, так что мы можем рассмотреть эту практику на данный момент.

- Вы, кажется, слишком уверены во всем этом, - сказал Арне Колер. - Что тебе сказал Марсель? Африканский лев скрестил толстые руки на груди и с вызовом посмотрел на гризли. - Что ты от нас скрываешь?

- Ничего, - без колебаний ответил Эйвон.
- Я в таком же неведении относительно этого предприятия, как и все вы, но я пытаюсь извлечь максимум пользы из сложившейся ситуации. - Он посмотрел на светлеющее небо над поляной. - Послушай, неважно, по какой причине директор высадил нас здесь посреди ночи, мы тратим слишком много времени, просто стоя и беспокоясь о том, что с нами может случиться. Я не думаю, что Марсело пришлет за нами автобус, так что нам нужно взять все в свои руки и начать действовать.

- Показывай дорогу, Эйвон! - крикнул Джон. - Я буду замыкать шествие, чтобы убедиться, что мы никого не оставим позади.

- Спасибо, Джон. - Гризли оглядел группу. - Это план, который мы придумали. Если у кого-то есть идея получше, говорите прямо сейчас. Ответа не последовало, даже от ворчунов, поэтому он кивнул и указал на тропу, которая вела в лес в том направлении, куда всего несколько часов назад уехал автобус.
- Пошли отсюда.

Некоторые из пушистых Урсус немедленно двинулись вперед, но остальная часть толпы не спешила двигаться. Однако через несколько мгновений тридцать один антропогенный гибрид направился с поляны по дороге, которая представляла собой не более чем колеи в траве. Несмотря на прежнюю неуверенность, теперь, когда они были в движении, духи снова поднялись.

Джон пересчитал пушистых чтобы убедиться, что все на месте, после чего чем уйти с поляны за последним из них .
В конце группы Сисси тихо разговаривала с Карлом и Элли, которые оба молчали во время недавней дискуссии, но она оглянулась через плечо на Джона и улыбнулась ему. Когда он удивленно посмотрел на неё, она прищурилась и что-то сказала Элли, прежде чем замедлить шаг, чтобы Джон мог догнать её.

- Как ты держишься? - тихо спросил он коротышку-кошку.


- Сначала я испугалась, - призналась она, - но теперь, думаю, всё будет хорошо.

- Что заставило тебя передумать?

Сисси улыбнулась и обняла его.

- Такие как ты, Эйвон, Карл, Элли и другие. Вы взяли что-то, что может быть катастрофическим, и превратили это в не более чем поход назад по установленным дорогам. - Она сделала широкий взмах свободной рукой в сторону деревьев по обе стороны от них. - Все могло бы быть по-другому, если бы нам пришлось идти через лес и искать дорогу обратно через эти горы, но даже если это займет у нас несколько дней, идти по дороге не очень страшно.


Джон дернул ухом и кивнул.

- Это очень хорошая перспектива, - сказал он ей.

- Но ни Ким, ни Юки со мной не согласны, - надулась Сисси. - Они думают, что мы все обречены.

- Обречен? Что, по мнению сестер Танака, должно случиться с нами?

- Они думают, что Марсело высадил нас по какой-то причине, и что с нами случится что-то плохое, если мы вернемся.

- Неужели они думают, что он пристрелит нас, как диких зверей, если мы вернемся?


Сисси пожала плечами.

- Не знаю, но Ким считает, что Эйвон должен устроить нашу собственную колонию где-нибудь здесь-может быть, даже прямо там, на поляне. С другой стороны, Юки считает, что мы должны просто разбежаться по лесам и жить самостоятельно отдельными группами в соответствии с нашим видом.

- А какая в этом может быть цель?

- Она предполагает, что ПКАО потеряли свою лицензию или что-то в этом роде, и что Марсело бросил нас, чтобы спасти нас от уничтожения, как ненужных домашних животных.
Если мы разделимся на наши крылья, мы сможем выжить здесь, в дикой природе, и размножаться, чтобы поддерживать группы. Произнеся последнее замечание, Джон посмотрела на рыжего кота и вдруг почувствовала, что их руки связаны.

- Хм, я бы не согласился с этим предположением, - ответил он. - Возможно, там, в институте, произошло что-то такое, что потребовало бы от нас быстрого бегства, но я не думаю, что Марсело был бы таким молчаливым, если бы знал, что мы в опасности.
Нет, я согласен с Эйвоном, что это, скорее всего, тест на выживание. Мы собираемся жить за счет земли, работать вместе, как команда, и вернуться назад. Иначе зачем бы он оставил нам GPS-приемник с Институтом в качестве единственного путевого знака, записанного на нем?

Сисси сжала его руку. - Это одна из вещей, которые мне нравятся в тебе, Джон, - сказала она с улыбкой. - Ты все продумываешь, чтобы увидеть в этом логику.


Впереди в толпе, следовавшей за Эйвоном под нависшими деревьями, Кристен прервала разговор с Жасмин и оглядела толпу. Когда она оглянулась назад, то увидела Сисси, которая весело висела на руке Джона, говоря что-то, что, очевидно, заставило мужчину-кугуара выглядеть смущенным. Она презрительно фыркнула и повернулась к своему спутнику.

- Что случилось? - спросила лисица, подняв обе брови.


- Ничего, - ответила Кристен. - Но почему?

- Потому что ты только что заложил уши.

- А ещё ты шлепаешь меня концом хвоста, - добавил Белый медведь позади неё.

Кристен посмотрела на Дару Тернер со смущенной улыбкой. - Извини, - сказала она, подхватывая свой активный хвост и подтягивая его к груди.

Крупная, покрытая белым мехом женщина отмахнулась и вернулась к разговору с Норманом Греем, бурым медведем, который пришел в крыло Урсуса в последнюю минуту, когда девушка Уилана не появилась в качестве запланированного добровольца.
Несмотря на то, что Дара отчаянно флиртовала со всеми самцами медведей, она стала хорошей подругой с ним в ходе трансформации бывшего футболиста НФЛ. Семья Нормана была фермером, и Дара знала, что опыт его воспитания станет ценным приобретением, когда колония Урсусов наконец опустится на чужую землю.

Когда Кристен снова обратила свое внимание на прогулку, Жасмин наклонилась ближе, чтобы прошептать: - Ты выглядишь такой же нервной, как длиннохвостая кошка в комнате, полной кресел-качалок.
Что случилось, Кэт?

Горная львица ухмыльнулась этой аналогии и помахала хвостом, который держала в руке, глядя на подругу. - Не обращай внимания, - сказала она. - Ничего страшного.

В нескольких шагах позади неё Трэвис заметил этот инцидент, а затем украдкой оглянулся через плечо, чтобы понять, что же так взволновало Кристен. Он не видел ничего, кроме других тел позади себя, но когда Карл оттащил свою жену в сторону, чтобы показать ей что-то на деревьях, его взгляд стал свободным.
Джон шел чуть позади толпы пушистых, а секретарша директора висела у него на руке.

На лице немецкой овчарки появилась улыбка. Наблюдая за её раздраженным выражением лица при виде другой кошки на руке Сансет, Трэвис был очень доволен.

Он ускорил шаг ровно настолько, чтобы не привлекать к себе лишнего внимания, и вскоре обошел Дару и Нормана, оказавшись прямо позади Кристен.

Он вел себя спокойно и просто шел вместе с толпой, лениво прислушиваясь к разговорам вокруг. Он только что лелеял кое-какие мысли, которые могли бы сработать в его пользу, если бы он был терпелив.




Глава 3
- Расщепляет

Альдо баннер поднял свой широкий нос к небу и стал перебирать запахи, которые улавливали его чувствительные собачьи обоняния. В эфире появилось что-то новое.

Собачий зверочеловек часто терпел насмешки из-за своего выбора породы, но Альдо вырос на ферме своей семьи на Среднем Западе, и их Сент-Хьюбертские ищейки всегда были его любимыми собаками.
За эти годы у него было несколько таких товарищей, и он считал их своими лучшими друзьями. Оставшись в одиночестве после самого смертоносного торнадо в Северной Америке за последнее столетие, Альдо потерял все. Его семья, домашние животные и скот погибли, амбар снесло ветром, а дом снесло с фундамента со скоростью, превышавшей триста восемнадцать миль в час.

Сам молодой человек пережил катастрофу, нырнув в дренажную канаву в четверти мили от своего дома, чудом не получив ничего, кроме порезов и синяков от летящих обломков. Его семья имела скромный доход, но после того, как похороны и долги по наследству были погашены, Альдо баннеру не на что было жить. Это было во время чтения объявлений местной газеты в библиотеке, когда он нашел рекламу, продвигающую программу антропогенной колонизации. Он никогда не интересовался фантастическими историями об исследовании звезд, но экономика не давала ему много предложений о работе, и в конечном счете он был оставлен перед выбором: поступить на военную службу или принять участие в программе колонизации.

Независимо от того, насколько хорошо люди ладили в эти дни, вероятно, всегда будут войны и конфликты по всей Земле из-за перенаселенности и нехватки продовольствия, но Альдо хотел сделать что-то, что изменило бы ситуацию, а также поставить еду на его стол.
Он всегда восхищался и уважал тех, кто добровольно служил своей стране, но никогда не видел себя солдатом.

Хотя ему пришлось бы отказаться от своего первородства как человека, Альдо знал, что помощь в поисках нового мира, где человечество могло бы распространиться, чтобы облегчить перенаселенность, была бы более полезной для него. Когда он записался в ПКАО, он понятия не имел, каким типом существа ему придется стать, но позже он был рад обнаружить, что у него действительно был выбор.
Ищейка не была обычным выбором для добровольцев-псов, но как только он увидел её среди доступных видов, он сразу же выбрал её.

Альдо баннер не был красивым молодым человеком в свои двадцать с небольшим лет, и он не был очень величественным, как гибрид человека и собаки, но он гордился тем, кем он стал, и был доволен решениями, которые он принял.

Несмотря на это, он не был откровенным человеком и обычно держался особняком, но здесь, в глуши, его сверхчувствительный нос впервые уловил новые запахи.
Большинство из них заинтриговало его, но были и незнакомые, от которых у него по спине побежали мурашки. Один из таких запахов, который он уловил, был новым, или, по крайней мере, он почувствовал его впервые с тех пор, как их высадили в этом месте.

Ищейка двигался вместе с группой на задворках толпы; он опустился на четвереньки и на ходу вдыхал запахи. Большая часть пушистых всё ещё стояла вертикально, когда они шли по травянистой дороге, но некоторые, как он, опустились на руки и ноги для более удобного передвижения.


Он быстро поднял глаза, когда ему показалось, что он увидел что-то на небольшом расстоянии среди теней, но когда он сделал несколько шагов в этом направлении, чтобы рассмотреть поближе, он резко остановился и сглотнул, удивленно нахмурившись. Это была одна из самок собак его класса, справлявшая нужду за кустом. Юки подняла глаза и увидела, что он наблюдает за ней. Она нахмурилась в ответ и жестом приказала ему отвернуться.
Смутившись, Альдо опустил голову и продолжил идти вместе с группой.

Ищейка выпрямился и забыл о запахах, которые уловил. Он всегда был немного влюблен в пару симпатичных японско-американских сестер, которые прошли через трансформацию с пятнадцатым классом, и хотя одна стала Канис, а другая Фелис, он всё ещё сомневался, что они когда-нибудь увидят в нем что-то большее, чем досадную помеху.
Удрученный пёс засунул руки в карманы шорт и затерялся в толпе.

Неподалеку Кевин увидел спокойного гончака и заметил, что тот выглядит подавленным, но у него были свои проблемы. Он злился на свою подружку Роуз. Прошлой ночью они устроились вместе, обнявшись для утешения и безопасности перед лицом страшной ночи, но когда он проснулся на следующее утро, она прижалась к Джону.


Сначала это застало его врасплох, но когда он попытался разбудить её, она оттолкнула его сонной рукой, чтобы оставить её в покое, а затем прижалась ближе к большому кугуару. Позже она отрицала, что знала об этом инциденте, но было несколько свидетелей, которые видели, как руки горного льва обнимали её, когда они спали вместе. Когда Роза обратилась к Джону за помощью, он мог только подтвердить, что проснулся рядом с ней в то утро.


Молодая лисица извинилась перед Кевином, заявив, что не знает, к кому она прижималась во сне, но загорелый фенек был не в настроении прощать её прямо сейчас. Он не только злился на розу, но и был обеспокоен тем, что один из его хороших друзей в Институте забрал у него девушку ночью. В данный момент он тоже не слишком хорошо думал о Джоне. Однако вместо того, чтобы выслушать версию кугуара, Кевин решил пока не обращать на него внимания.


пушистые целый час бродили по колеям в траве. Разговоры занимали большинство из них во время похода, но когда Эйвон поднял обе руки, чтобы остановить группу, это был первый раз, когда многие из них действительно заметили течение времени.

- Почему мы остановились? - крикнул Хэнк Данагар из глубины группы. Черный медведь был выше большинства и мог смотреть поверх голов перед собой, но он всё ещё не мог видеть то, что могло быть на земле перед толпой.


- Наша дорога расходится в двух направлениях, - объяснил Эйвон. - Мы должны определить, какой из них взял Марсело.

Карл протолкался сквозь толпу и вышел на середину перекрестка. Волк опустился на четвереньки и стал осматривать землю. Он принюхивался к запахам на земле, пока смотрел, но большую часть работы делали его глаза. Земля на перекрестке была утоптана, но лесная трава росла так долго, что покрывала все вокруг.
Он также обладал упругостью, чтобы вернуться на место после того, как на него наступили, поэтому он не сильно уступал в обнаружении следов шин.

Джерард вышел, чтобы помочь Карлу посмотреть, но волк отмахнулся от него, боясь, что медведь случайно наткнется на какой-нибудь знак, который им нужен. Эйвон стоял в стороне, скрестив руки на груди, и предоставил волку зверочеловеку возможность поделиться своими знаниями. Карл и его жена Элли были исследователями и авантюристами, и вряд ли в их группе был кто-то ещё с таким большим жизненным опытом, как у них.


Элли последовала за мужем на перекресток, но она знала достаточно хорошо, чтобы следить за своими шагами, чтобы не наступить на какой-нибудь нужный им знак. Они с Карлом внимательно осмотрели отдельные дороги, в то время как остальные спокойно наблюдали.

Минут через десять Карл поднял голову и посмотрел на Эйвона. Он указал на одну из тропинок, ведущих в лес, и кивнул. - Автобус поехал в ту сторону, - объявил он.


Рейн Терренс бросился вперед, чтобы посмотреть, какие улики обнаружил волк, и Карл, не говоря ни слова, просто указал на небольшое пятно грязи в траве, которое сохранило недавний след от протектора проезжавшей машины.

- Бинго! - сказал гепард с широкой улыбкой. Он оглянулся на приближающегося гризли и указал на участок земли. - Он нашел отпечаток шины!

Эйвон опустился на колени, чтобы рассмотреть улики, когда вокруг собралась толпа зверолюдей.
Снова взглянув на волка, он улыбнулся и повторил слова Рейна. - Хорошая работа, Карл, - сказал он, поднимаясь на ноги. Он оглядел собравшихся вокруг и кивнул. - Ладно, продолжим, - сказал он.

Когда пушистые возобновили свой путь по дороге, снова начались негромкие разговоры. Хотя это заняло некоторое время с такой большой группой, двигающейся в неторопливом темпе, погода была хорошей, и идти было легко и без приключений.
Настроение у всех было приподнятое, и большинство привыкло считать эту ситуацию не более чем прогулкой.

Когда через час тропа привела их к другому развилку, все посмотрели на Карла, чтобы он показал им дорогу. Элли снова присоединилась к нему, осматривая обе тропы, которые вели через лес, и на этот раз она заметила свежий след шин на свободном участке земли. Она встала, чтобы объявить о своей находке, но первым заговорил её муж.


- У меня здесь следы шин, - объявил он.

Прежде чем толпа устремилась к нему, она повысила голос и добавила: - они тоже здесь! Все остановились и посмотрели на неё.

- Ты уверена? - Насмешливо спросила Жасмин вслух.

Элли просто указала на землю у своих ног. - Иди и посмотри сам, - ответила она, уязвленная тоном лисицы.

Жасмин, Джерард и другие подошли к волчице, чтобы взглянуть на неё, в то время как Эйвон и другие собрались вокруг Карла.
Через мгновение, стоя на четвереньках, Джерард поднял руку над толпой.

- В этом нет никаких сомнений, - объявил он. - Автобус пришел сюда. Трасса довольно свежая!

- И на этот раз тоже, - отозвался Норман Грей. - Похоже, автобус ехал по обеим дорогам!

- Как Марсело мог ехать на них обоих? - Громко спросил Данте. - Там был только один автобус.

Было несколько моментов, когда в толпе начались разговоры, но через пару минут Эйвон издал пронзительный свист, что было нелегко сделать с раздвоенной верхней губой.

- Марсело, должно быть, знал, что мы пойдём по его следам, - сказал он таким голосом, чтобы перекричать остальных.
- Он, должно быть, проехал немного вверх по одной из дорог, чтобы оставить следы, которые мы могли бы найти, просто чтобы сбить нас с пути, а затем вернулся обратно по другой.

- Что же нам теперь делать? - спросила Шерил.

- Возможно, нам придется разделиться на две группы, по одной на каждую дорогу, - предположила Алисия.

- Нет! - Эйвон громко зарычал. - Мы не собираемся разделяться - это гарантировало бы, что одна группа заблудится здесь.

- Как же мы заблудимся, если останемся на дороге?
- Белый медведь выстрелил в ответ. - Даже если одна группа вернется, они всегда смогут послать автобус за остальными.

- Разделившись, мы удвоим наши шансы на неприятности, - ответил Эйвон. - Послушай, нам всем нужно держаться вместе. Это единственный способ убедиться, что все остаются в безопасности, и если возникнет какая-то ситуация, мы с большей вероятностью сможем противостоять ей, если будем все вместе.

- Как нам выбрать, в какую сторону идти?
- спросил Арне колер, и Африканский лев махнул своими толстыми руками в сторону дороги.

Эйвон сунул руку в карман своей одежды и вытащил GPS-навигатор. Он вытащил его из футляра и нажал кнопку включения. - Мы сориентируемся и посмотрим, какая дорога ведет к институту, - ответил он.

- Это хорошая идея, - сказала Жасмин. Она сказала это тихо, но группа замолчала, и её слова были услышаны.
Несколько человек пробормотали что-то в знак согласия, и все взгляды обратились к Эйвону.

Однако через несколько мгновений гризли нахмурился и посмотрел на ветви над головой. - Густота деревьев всё ещё слишком велика, - сказал он. - Я не могу точно зафиксировать спутники, чтобы определить наше местоположение.

- Тогда что же в этом хорошего?… - проворчал Тревис. - Мы были под прикрытием деревьев с тех пор, как покинули поляну.


Жасмин пробралась сквозь толпу к гризли. - Дай мне его, - попросила она, протягивая руку. - Я залезу на дерево и подниму его достаточно высоко, чтобы получить сигнал.

Эйвон одарил лисицу улыбкой и протянул ей сверток. - Спасибо, Жасмин, - сказал он. - Это хорошая идея.

Она усмехнулась в ответ на его похвалу, но тут же смутилась. - Хм, Но тебе придется показать мне, как это делается.
Я никогда раньше им не пользовался.

Эйвон кивнул и потратил несколько минут, чтобы объяснить ей, как получить сигнал блокировки, а затем что делать, чтобы отметить точку маршрута. Пока он это делал, Джон смотрел на деревья вокруг них, его глаза выискивали тропинки наверху. К тому времени, когда Жасмин была уверена, что помнит, как обращаться с портативным устройством, и положила его в один из своих глубоких карманов, Джон уже прошел вперед.
Он положил руку на плечо лисицы и указал на ближайшее дерево на обочине дороги.

- Я думаю, что это будет твой лучший шанс подняться над навесом, - сказал ей горный лев. - У него толстый ствол и достаточно ветвей, чтобы держать его за руки и ноги.

Жасмин улыбнулась ему и подняла когтистую руку-лапу. - Я знаю, что лисы не очень хорошо лазают по деревьям, но у меня есть вот это, чтобы помочь мне туда забраться, - сказала она.
Джон кивнул и указал на её дерево.

- Удачи тебе, Жасмин! - Позвала её Сисси.

Лисица оглядела все лица, которые смотрели на неё в ответ. Некоторые были удивлены, другие казались смертельно серьезными, но некоторые смотрели с надеждой; именно они дали ей надлежащую поддержку. У подножия дерева, которое выбрал Джон, она сбросила сандалии. В то время как когти на концах её пальцев не убирались, те, что были в пальцах ног, были, и требовалось только тренированное сгибание определенных мышц, чтобы их удлинить. Она положила руку на боковой карман, чтобы убедиться, что GPS в безопасности, а затем вскочила на ствол дерева.


Жасмин Флер всегда была физическим типом, но прошло много времени с тех пор, как она в последний раз взбиралась на дерево, хотя в детстве ей приходилось взбираться на многие из них. Она была поражена силой и выносливостью своего нового тела и обнаружила, что её конечности с легкостью выдерживают её вес. Лак для ногтей на её когтях придется наносить позже, потому что они быстро отслаивались, когда она вонзала их в грубую кору дерева, на которое взбиралась.


Она добралась до нижних ветвей и использовала их как лестницу для подъема. Она никогда раньше не страдала акрофобией, но не собиралась рисковать, глядя вниз. Шаг за шагом, рука за рукой, она поднималась. Не глядя на землю, она знала, что уже забралась высоко на дерево, и, проходя сквозь листья верхних ветвей, догадалась, что, возможно, уже скрылась из виду у тех, кто был внизу.


Сосредоточившись только на том, чтобы как можно ближе подобраться к верхушкам деревьев, Жасмин продолжала карабкаться. Она едва дышала, когда её голова наконец прорвалась сквозь навес, и была рада узнать, что толщина ствола всё ещё достаточно прочна, чтобы выдержать её вес, в основном из-за чего-то, что она заметила сразу. Это дерево когда-то было намного выше, но когда-то в прошлом его верхушку снесло молнией, оставив после себя разбитую верхушку.
Новый рост уже появлялся из разрушения, так что она знала, что это не было недавним событием.

Волчья шкура обвила одну ногу вокруг ствола дерева, поставив её на удобную ветку, и укрепилась, твердо поставив другую ногу на другую большую ветку, вытянув хвост за собой в качестве противовеса. Убедившись, что не упадет обратно на землю, она положила руку на ствол и остановилась, чтобы оглядеться вокруг.


Адирондакский лес волнисто тянулся по склонам окружающих гор и выглядел пышным, как темно-зеленый ковер. Деревья, растянувшиеся во все стороны, казались одинаковыми, местность прерывалась лишь редким озером, которое резко контрастировало. Со своего наблюдательного пункта она могла видеть несколько блестящих водоемов, так как, казалось, находилась на большой высоте над окружающей местностью, но далеко не на самой высокой точке.


Солнце ярко сияло над головой в почти безоблачном небе, и она могла видеть птиц, летящих на термальных волнах над лесом. Только легкий ветерок шевелил листья вокруг неё, и прошло несколько мгновений, прежде чем она вспомнила, зачем она здесь. Она знала, что остальные ждут её возвращения, поэтому достала из кармана портативный GPS-приемник и подняла его перед собой на уровне груди.
Она включила его большим пальцем и изучила экран, надеясь, что это не займет много времени в таком месте без каких-либо помех для геосинхронных спутниковых сигналов наверху. Через мгновение в центре дисплея появилась клиновидная стрелка, а вокруг неё-плотный круг, указывающий на точное местоположение объекта.

Жасмин изучила топографическую карту и отметила местоположение института, которое Марсело отметил для них. Если она правильно рассчитала Весы, то они всё ещё находились примерно в десяти милях от дома.
Помня инструкции Эйвона, она пролистала меню, используя набор прорезиненных кнопок под дисплеем. Как только она добралась до нужной страницы, она удержала устройство на месте и настроила его, чтобы начать принимать несколько наборов координат.

Она наблюдала, как цифры мелькали и менялись, но вскоре поняла, что это были одни и те же наборы цифр снова и снова; изменения становились все меньше, в то время как число в углу экрана отсчитывалось от нуля.


Она закрыла глаза, чувствуя тепло солнца на своем меху, и ей ужасно захотелось сбросить верхнюю часть туники. Когда она через мгновение открыла глаза, счетчик показывал сто, число, за которым ей было велено следить.

Она нажала кнопку, и аппарат перестал записывать координаты, а затем взял сотню наборов цифр и усреднил их вместе. Потребовалось всего мгновение, прежде чем Жасмин получила точные координаты своего местоположения.
Она установила дорожную метку, как ей было велено, а затем отключила устройство. Она положила его в карман и в последний раз огляделась вокруг. Живя на территории института под прикрытием деревьев, она никогда по-настоящему не видела красоты Адирондакских гор, но была рада этому случаю, позволившему ей увидеть все своими глазами.

Она глубоко вдохнула свежий воздух, наслаждаясь запахами леса, а затем начала спускаться к Земле.
Её спуск занял больше времени, чем подъем, но она уже не была так уверена в своих ногах, как раньше. Она пользовалась когтями на руках и ногах и не раз радовалась, что они не дают ей поскользнуться.

Через несколько долгих минут она услышала голоса внизу, когда кто-то заметил её возвращение, и вскоре снова оказалась на земле. Шерил, Дженни, Кевин и Кристен бросились ей навстречу, и тут лисица улыбнулась подошедшему гризли.

- Задание выполнено, капитан сэр, - сказала она ему, передавая навигатор.


- Спасибо, лейтенант, - ухмыльнулся Эйвон. Он нажал на кнопку и подождал, пока на экране появится информация. Как и прежде, он не мог получить сигнал на орбитальные спутники с лесной подстилки, но отмеченные путевые точки появлялись точно так же, как и электронный компас. Он изучал его с минуту, а затем поднял глаза на толпу зверолюдей вокруг него.

- Мы примерно в девяти с половиной милях от Института, - объявил он, оглядываясь на ручное устройство.
- Между нами и комплексом есть большая гора с широким основанием; институт находится в долине на другой стороне.

- Какая дорога приведет нас в этом направлении? - спросил Иван Димитрий.

Эйвон посмотрел на самца лиса, а затем указал на травянистую колею, где Карл нашел свой участок следов шин. - Я не могу гарантировать, что это правильная дорога, - ответил он, - но она ведет в сторону института.


- Тогда мы должны взять вот это, - предложил Аарон.

- Это наиболее вероятно, - добавил Хэнк.

- Если никто не возражает, Я предлагаю продолжить наш путь, - сказал Эйвон. - У нас впереди ещё долгий путь, так что мы должны сделать как можно больше времени. - Он выпрямился во весь рост и указал на травянистую дорогу. - Ладно, пошли.

***

Отряд пушистых дважды отдыхал за те четыре часа, что они шли, но Эйвон чувствовал, что они хорошо провели время, несмотря на то, как медленно двигалась такая толпа.
День прошел без происшествий, нарушаемых лишь ворчанием из-за поисков пищи. Кристен и её команда раздали собранные съестные припасы, но, рассредоточившись по большой группе людей, их карманы быстро истощились. Тем не менее, растения утолили их голод, но скоро им придется охотиться за настоящей пищей. Где-то рядом пахло водой, но гризли не хотел сворачивать с дороги, чтобы отправиться на её поиски, хотя, возможно, уже близилось время остановиться на ужин. У них ещё оставалось много дневного света, но, несмотря на большую выносливость их тел, он видел усталость на некоторых их лицах.

Эйвон был неофициальным лидером этой группы, просто потому, что в настоящее время он проходил обучение лидерству в начальной колонии Урсуса, которая, как он надеялся, скоро получит свое назначение. До него доходили слухи о том, что может быть задумано, но тут была замешана тайна, которая скрывала все официальное.
Несмотря на то, что он был главным, он начал немного отставать в своем физическом месте в толпе, так что он больше не вел их по травянистой дороге. Это отставание было связано с случайными разговорами, которые он заводил с отдельными людьми, когда они шли, используя время, чтобы узнать всех.

Внезапно послышался шум-что-то мчалось по лесу параллельно им. Эйвон с тревогой поднял глаза, но вместо того, чтобы пушистые встревоженно реагировали, одни смеялись, а другие возбужденно переговаривались между собой.


Гризли встал позади собравшихся, чтобы посмотреть, что происходит. Что-то зигзагообразно пробиралось сквозь подлесок, нисколько не скрывая своего продвижения, и прошло мгновение, прежде чем оно снова появилось в поле зрения. Эйвон узнал черно-белую полосатую фигуру Данте и невольно усмехнулся при виде большого кота, гонявшегося за бешеной рыжей белкой, обычной для этих мест. Маленькая древесная крыса была проворна, но хватило ещё мгновения, чтобы когтистая лапа тигра схватила её и с силой прижала к усыпанной сосновыми иголками земле.
Широкая голова Данте быстро наклонилась, и он взял тварь в пасть. Он с рычанием потряс белку взад-вперед, а затем раздались неожиданные аплодисменты.

Данте посмотрел на толпу зверолюдей, на безвольную белку, свисающую с его челюстей, когда он задыхался вокруг рыжего меха. Не выпуская из рук добычу, белый тигр ухмыльнулся своим слушателям, но затем повернулся так, чтобы они оказались у него за спиной. Он вцепился в свою жертву, разрывая её кожу и тело, а затем без всяких церемоний начал пожирать её сырой.


Голоса звучали оживленно, но Эйвон услышал не один комментарий по поводу еды. Имея дело с большой группой хищников, он знал, что съедобные палочки, листья, ягоды и кора Кристен не смогут долго удовлетворять рычащие желудки, и хотя рыба из соседнего ручья поддержит их, потребуется нечто большее, чтобы подавить аппетиты этой группы.

Он задумался на несколько мгновений и уже собирался принять решение, когда к нему сквозь толпу подошла небольшая группа людей.
Карл, Элли, Шерил, Трэвис, Кен и Альдо - все в собачьих шкурах.

- Можно вас на минутку? - спросила его Элли.

Эйвон продолжал идти вместе с толпой, и клыки пошли рядом с ним. - Что у тебя на уме? - ответил большой медведь, уже подозревая, что знает, чего они хотят.

- Мы хотим поохотиться, - сообщил ему Карл. - Мы думаем, что сможем работать стаей и взять что-нибудь достаточно большое, чтобы прокормить нас всех.


- Да, и с носом этого парня, - добавил Трэвис, указывая большим пальцем на Альдо, - мы должны найти что-нибудь прямо сейчас.

- Я не уверен, что разбить группу-хорошая идея, - ответил гризли, но прежде чем Тревис успел возразить, Эйвон добавил: - Но ты прав. Нам нужно столько, чтобы прокормить всех нас. Одна маленькая белка никого не удовлетворит, даже одного удачливого тигра.
У нас их должно быть больше, и небольшой охотничий отряд должен иметь больше шансов выследить оленя или лося, чем вся толпа.

- Значит, у нас есть ваше разрешение? - С улыбкой спросила Шерил.

Эйвон кивнул.

- Посмотрим, присоединится ли к вам кто-нибудь ещё, - сказал он.

Карл покачал своей волчьей головой.

- Если вы хотите послать ещё одну группу, это прекрасно, но я думаю, что нам нужно оставить нашу стаю как есть, чтобы мы могли подкрасться к нашей добыче; большая группа отпугнет её прежде, чем мы сможем добраться до неё.


- А где ещё два члена вашей команды, Венди и Юки?

- Они не заинтересованы в охоте, - ответил Кен. - Я не знаю, что они собираются делать, когда мы попадем в дикий мир; наверное, они будут ждать в кафетерии.

Медведь поджал губы, но в конце концов кивнул.

- Ладно, - сказал он. - Иди и собери нас на ужин. Как вы дадите нам знать, если вы охота будет удачной?

Элли улыбнулась зубастой волчьей улыбкой.


- Мы, само собой, провоем вам об этом!

- Конечно.

Прежде чем стая канинов успела уйти, кто-то начал звать Эйвона. Он посмотрел на тех, кто был с ним, а затем протолкался сквозь толпу к передней части группы. Выйдя на открытое место, он увидел Аарона и Джерарда, стоявших в конце тропинки, по которой они шли.

- В чем дело, ребята? - спросил гризли.

- У нас кончилась дорога в Изумрудный город, - объяснил Аарон, ссылаясь на любимую детскую книжку.
- Желтые кирпичи исчезли.

Эйвон огляделся. - Ты уверена?

- У нас давным-давно закончились колеи от шин, - сказал ему Джерард, - поэтому мы шли по тропинке между деревьями, достаточно большой, чтобы проехать автобус.

- Тропинка только что закончилась, - подтвердил Аарон. - Он не поворачивал ни влево, ни вправо. Он просто больше не ходит, разве что по каким-то звериным тропам.


- Там со всех сторон лес, - подтвердил Эйвон то, что ему сказали, оглядевшись вокруг. - Здесь нет места даже для автобуса, чтобы развернуться и поехать обратно.

Вся группа на мгновение замолчала, прежде чем Юки наконец громко воскликнула:

- Может быть, мы миновали ещё один поворот, - предположила Дженни.

Джерард покачал головой. - Нет, мы следили за обеими сторонами дороги.
Он не разветвлялся с тех пор, как Жасмин сделала наши последние показания GPS. Это та же самая дорога, по которой мы шли.

Эйвон огляделся. - Я думаю, нам следует выбрать другой маршрут, - сказал он. - Жасмин, ты не хочешь снова оказать мне честь?

- Я позабочусь об этом, - ответила лисица с дальнего конца группы. Она пробралась к нему и снова взяла аппарат у гризли.
- Я скоро вернусь, - сказала она, оглядываясь на Джона в поисках помощи. Горный лев уже изучал верхние аллеи и просто указал на дерево, на которое, по его мнению, она должна была взобраться. Жасмин сунула GPS-приемник в карман, запрыгнула на дерево и начала карабкаться вверх.

Пока они ждали её возвращения, Эйвон коротко объяснил оставшимся пушистым, что предложила группа Карла. Мысль о свежем мясе для группы голодных хищников вызвала улыбки у многих из них. Было несколько человек, которые ещё не уступили своей животной природе, но съедобные растения были просто не настолько удовлетворительны.
Даже у Кристен потекли слюнки при мысли о мясе. Впрочем, мало кто из них задумывался над тем, будет ли мясо вариться на костре, как это было с утренней рыбой. Либо им было все равно, либо они просто ещё не додумались до этого.

Кивнув гризли, Карл дал Альдо знак идти вперед, и маленькая собачья стая последовала за ищейкой сквозь деревья.

Арне колер подошел к Эйвону и улыбнулся ему. - А можно я тоже соберу стаю кошек и отправлюсь на охоту?
- спросил он.

Гризли посмотрел на африканского льва и пожал плечами. - Конечно, мы могли бы устроить там ещё одну охоту. Дайте мне знать, когда у вас будет группа добровольцев, и тогда вы сможете отправиться в другом направлении.

- Добровольцы? - спросил Лев, подняв брови. - Я думал, ты выбрал группу, в которую хотел пойти, а потом просто сказал им.

- Нет, клыки уже обсуждали это между собой.
Я никого не назначал.

- Хм... Тогда, наверное, у меня будет не так уж много добровольцев, - проворчал Арне.

- Я пойду с тобой, - пропищал Данте. Он привел себя в порядок, облизав морду и лапы после небольшого перекуса, но белый мех возле его губ всё ещё был слегка окрашен красным.

- И на меня тоже рассчитывай, - добавил Джон.

Рейн Терренс встала рядом с Джоном и кивнула Льву. - И я, - добавил он.


Кристен, Дженни и Сисси тоже стояли рядом, но когда Арне посмотрел на них, Кристен быстро взглянула на Джона и покачала головой. - А ты иди вперед. Дженни, Сисси и я поищем ещё несколько съедобных растений в качестве гарнира к мясу.

- Неплохая идея, - заметил Эйвон.

- Я возьму салат "Цезарь" с сырной заправкой "Блю, - сказал Данте с улыбкой.

- С кусочками бекона!
- Добавил Рейн, облизывая губы.

- Тебе придется самой добывать бекон! - Возразила Дженни. - Иди Поймай нам дикую свинью!

Сисси улыбнулась им и просто помахала пальцами, когда она, Дженни и Кристен ушли.

Арне посмотрел на собравшихся возле него кошек. Чувствуя себя очень важным, возглавляя такую группу, он положил руки на бедра и оглядел их. Когда его взгляд остановился на Джоне, он нахмурился.


- Ты собираешься доставить мне неприятности? - спросил он с мрачным выражением лица. Джон озадаченно посмотрел на него.

- Я и не собирался этого делать, - невинно ответил он. - Но почему?

Лев прищурился, глядя на него. - Все видят в тебе лидера, но это моя охотничья партия!

Джон приподнял бровь, а затем сделал жест рукой. - Твоя партия, ты ведешь. Я просто вызвался присоединиться к вам-если только вы не хотите, чтобы я не пошел с вами.


Арне фыркнул и покачал головой. - Нет, тогда пошли. Мы можем воспользоваться помощью. Джон просто кивнул, соглашаясь с позицией другого кота, но заставил себя держать свои мысли при себе. Джон не сделал ничего, чтобы вызвать его гнев, но Арне, казалось, изо всех сил старался сделать так, чтобы все знали, что он главный на этой вечеринке. У Джона не было никаких проблем с этим, но отношение другого мужчины было как кислый запах в воздухе.


Лев посмотрел на Эйвона и кивнул. - Мы дадим вам знать, если что-нибудь узнаем, - сказал он. Затем, преувеличенно махнув рукой, он сказал остальным:

Когда кошки двинулись прочь через лесные заросли на противоположной стороне дороги, Эйвон поджал губы и покачал головой. Он знал Арне уже два года, и лев-самец никогда не менялся.
Он знал, что Арне надеется стать капитаном стартовой колонии кошек, но Марсело уже сказал Эйвону наедине, что такого никогда не случится. Возможно, он обладал необходимой энергией, чтобы вести за собой других, но его личность была слишком резкой. Хотя он никогда не делал ничего недостойного доверия, мало кто доверял Арне вести их, будь то кошка или нет.

Он уставился в темноту, куда ушла группа Фелис, хотя они уже скрылись из виду.
Больше никто из них ничего не мог сделать, кроме как ждать, пока кто-нибудь из охотничьих отрядов доложит о возвращении, и он позволил себе слегка улыбнуться, когда подумал, как кошки предупредят их, если они добьются успеха. Он сомневался, что у кого-то из них есть необходимые голосовые связки, чтобы выть, если они совершат убийство.

Несколько оставшихся голосов поднялись в тревоге. Он оглянулся на группу и увидел, что некоторые из них пригнулись, когда ветка и несколько сломанных палок упали с дерева сверху, приземлившись среди них.


Несколько мгновений спустя он увидел, как Жасмин спускается вниз по стволу дерева, на которое забралась. Она выглядела немного ошеломленной, но ей удалось спуститься на землю. Сестры лисицы собрались вокруг неё с вопросами о её здоровье, но как только она заверила их, что с ней всё в порядке, она направилась к медведю гризли.

- Вот новая дорожная метка, - сказала она ему, доставая из кармана навигатор.


- В чем дело? - спросил Эйвон. - Ты выглядишь потрясенной.

Жасмин приложила руку к груди и сглотнула. - Я навалилась всем своим весом на сухую ветку и чуть не упала вниз гораздо быстрее, чем взбиралась наверх, - сообщила она ему. Она протянула руки и вздохнула. - Я действительно упал на несколько футов, но приземлился на несколько перекрещивающихся ветвей, которые росли вместе между двумя деревьями. Эйвон взглянул на её протянутые руки и заметил несколько красных рубцов на их внутренней стороне, которые были хорошо видны сквозь её мех.


- Ты в порядке? - озабоченно спросил он. - Боюсь, что оба наших врача сейчас в отъезде; Кен уехал с группой Канисов, чтобы добыть немного свежего мяса, а Дженни с Кристен отправились на поиски съедобных растений.

- Со мной всё будет в порядке, - сказала она ему. - В любом случае, ни один из них не принес с собой аптечку первой помощи. Хотя, если поблизости есть вода, мне, наверное, следует промыть порезы.

- Мне показалось, что я почувствовала запах воды совсем недавно, - сказала Далия, стоя рядом с сестрой.
- Если остальные отправились на поиски пищи, мы, вероятно, могли бы поискать и воду.

- Хорошая мысль, - сказал ей Эйвон. - Но постарайтесь не забредать слишком далеко. Мне не очень нравится идея разделения нашей группы, но на то есть веские причины. Но возьмите с собой двоих или троих. Не ходи один.

- Я не думаю, что это было так далеко, - сказала ему Далия. - Мы не должны долго отсутствовать.
- Она, Роза, Эрин и Кевин пошли с Жасмин назад по дороге, которую они уже пересекли, каждый из них убедился, что лисица не пострадала больше, чем она призналась.

Остальные пушистые толпились в конце дороги, некоторые сидели, прислонившись спиной к деревьям. Ничего больше не нажимая в данный момент, Эйвон нажал на GPS-приемник, чтобы взглянуть на точку, которую только что отметила Жасмин.


После нескольких минут изучения он нахмурился про себя. Они ехали по направлению к институту, но, очевидно, выбрали не ту дорогу, по которой Марсело возвращался домой. В GPS-приемнике имелась топографическая базовая карта, на которой были показаны только основные магистрали, но, к сожалению, дорога, по которой их привел директор, не была отмечена на карте. Эйвон мог только предполагать, что они должны были пойти другим путем, но это было четыре часа назад.


Он изучил отметки высот, отмеченные на маленьком экране устройства, и нахмурился ещё сильнее. Между ними и Институтом были долины и склоны гор. Идти по пересеченной местности было бы глупо, но это казалось такой пустой тратой времени-просто развернуться и идти ещё четыре часа до развилки дороги. Никто не будет доволен ни тем, ни другим решением, но он поставит его на голосование, как только у всех будет еда в животе, так что никому из них не придется беспокоиться о голоде по пути.




Глава 4
- Запахи и чувствительность

- Во-первых, мне нужно найти следы оленя или лося, - нахмурившись, сказал Альдо своим собратьям-псам. - Я улавливаю здесь все виды запахов, но пока я не узнаю, какие из них связаны с тем, что мы хотим, мы можем преследовать все, что угодно, не будучи подходящим существом. - Он посмотрел на серого волка проникновенными карими глазами и пожал плечами.
- Я никогда не охотился за лосями, но всю свою жизнь видел следы оленей на ферме моей семьи, так что могу их опознать, если увижу. Как только я могу связать известный след с известным запахом, охота может начаться.

- Со всеми этими листьями и сосновыми иголками повсюду может быть трудно найти настоящий след, - размышлял Кен Уайлдер, обнюхивая землю на четвереньках. Красный волк снова посмотрел на вожака стаи, ожидая его оценки.


- Ладно, всем рассредоточиться и искать следы, - тихо сказал Карл. Он опустился на четвереньки, чтобы уткнуться носом в землю, и остальные члены его отряда сделали то же самое. Хотя обычно она держалась поближе к мужу, Элли пошла в одну сторону, а Карл-в другую.

Шерил огляделась и прислушалась, нет ли поблизости чего-нибудь, но с таким большим отрядом пушистых на дороге, производящим такой шум в разговоре, она сомневалась, что кто-нибудь остался бы поблизости от такого количества хищников.
Нахмурившись, она сдвинула на затылок ковбойскую шляпу и уткнулась носом в землю.

***

Арне оглянулся на свой маленький охотничий отряд и раздраженно фыркнул. Из восьми кошек его команда состояла только из четырех. Он не только хотел видеть свою группу в качестве поставщика пищи для всего сбора пушистых, но и рассматривал ситуацию как вызов между кошачьими и клыками Института.
Как и многие кошки, которых он знал, Арне полностью верил в то, что Фелис были высшими из всех четырех рас, которые ПКАО решили создать из человечества. Он намеревался доказать это другим домам, но это было бы трудно, учитывая лишь половину их числа. Как представитель царя зверей, Арне был полон решимости победить.

- Так какой у нас план? - спросил Рейн, когда их небольшая группа последовала за ним через лесную чащу; они шли в противоположном направлении, куда ушли клыки, и наткнулись на небольшую поляну в подлеске.


Арне небрежно махнул рукой перед собой. - Мы разделимся и начнем искать, что бы поймать, - сказал он таким тоном, словно гепард уже должен был это знать. - Крикни, если найдешь что-нибудь съедобное.

- Это не очень хороший план, - задумчиво произнес Данте. - Это ничем не отличается от того, что мы делали большой группой.

Арне нахмурился, глядя через плечо на белого тигра.
- Это лучший план, потому что у нас нет целого стада, ломящегося через лес, чтобы отпугнуть дичь.

- Ты имеешь в виду то, что делаешь сейчас? - Тихо возразил Данте. - Ты ревешь так, словно всё ещё в большой группе. Там, вероятно, ничего не осталось в этом районе, чтобы искать!

- Ага, крикнем, если что-нибудь найдем? - Тихо спросил Рейн. - Это наверняка отпугнет все, что мы найдем.


Лев что-то пробурчал себе под нос, повернулся и свирепо уставился на Джона. - Ну и что? - он бросил вызов. - Ты тоже будешь ворчать?

Горный лев просто улыбнулся ему и засунул обе руки в карманы шорт. - Нет, это твое шоу, - сказал он легким тоном. - Я здесь просто как часть команды.

Лицо Арне потемнело. Он был уверен, что Джон смеется над ним, но в его ответе не было ничего такого, что можно было бы принять за шутку.
Он хмыкнул и кивнул кугуару, прежде чем одарить Рейн и Данте каждый своим взглядом.

Более спокойным тоном он указал направо. - Послушайте, ребята, мы здесь, чтобы найти еду для всей банды. Дэнни, иди туда и поищи что-нибудь, - сказал он.

- Это Данте, - поправил тигр.

- Что угодно. Не уходи далеко, но крикни, если что-нибудь найдешь. - Он махнул рукой влево и сказал гепарду: - Рейн, сделай то же самое вон там.


Данте и Рейн обменялись безнадежными взглядами, а затем разошлись, как было велено, не сказав больше ни слова. Сухие листья хрустели у них под ногами, когда они ползли на четвереньках, но Рейн заметил это и внезапно обратил внимание на то, куда приземляются его подушечки. С небольшим усилием он быстро нашел рисунок шагов, где он не производил так много шума среди листьев, и он улыбнулся про себя в личном удовлетворении.


Арне снова посмотрел на Джона. - Я пойду вперед и посмотрю, что можно увидеть. Ты останешься здесь на случай, если мы что-то спутаем и оно вернется сюда.

- Ты хочешь, чтобы я приклеился к этому месту?

Лев выглядел раздосадованным тем, что Джон говорит так буквально. - Вы можете передвигаться, но оставайтесь в этом районе.

- Как пожелаешь, - ответил Кугуар. Он оставался на месте, пока Арне не бросил на него ещё один тяжелый взгляд, прежде чем повернуться и уйти.
Мгновение спустя самопровозглашенный предводитель кошек исчез в тени и кустах, но Джон слышал, как его тяжелые шаги хрустят по веткам и листьям.

Он подождал, пока остальные не затихли, и опустился на четвереньки. Может, у него и не было носа ищейки, но его трансформация усилила его обонятельную чувствительность намного выше той, которой он обладал как чистокровный человек.
В воздухе витали запахи, которых ему, как охотнику, не хватало, но здесь, в лесу, их было много. Хотя он помнил тот соблазнительный запах кролика на поляне, он игнорировал большую часть всего остального с тех пор, как их высадили, но теперь, когда он сосредоточился на них, он обнаружил, что может просеять и сосредоточиться на любом из них. Однако, как и Альдо из другой группы, он был неопытен и не имел понятия, какие запахи могут принадлежать тому или иному животному в лесу.

Легко и бесшумно, насколько это было возможно, Джон двинулся к звериным тропам, которые Арне то ли пропустил, то ли проигнорировал. Он смахивал сухие листья, ветки и сосновые иголки в тех местах, где должно было быть движение, и искал следы тяжелоногих оленей или лосей. Это заняло у него несколько мгновений, но когда он отмахнулся от особенно узкого участка тропы между двумя кустами, то нашел то, что искал.
Следы лося.

Его нос дернулся, когда он связал запах с дорожкой, а затем позволил себе улыбнуться. След был свежий, не более часа или двух тому назад.

Он выглянул в лес и мысленно проследил, куда, по его мнению, могло направиться большое копытное животное, и тут же заметил клочок коричневатого меха, прилипший к шиповнику рядом с едва заметной тропинкой. Но прежде чем он успел двинуться вслед за ней, он остановил себя.
Инстинкты охотника, как человека, так и кошки, подталкивали его вперед, но он знал, что Арне будет ругать его за неподчинение приказу оставаться на месте.

Он не боялся африканского льва, очевидно необразованного хулигана, который хотел только показать себя лидером над другими, но Джон дал ему слово, что он просто член его команды.

Джон был уверен, что сможет выследить и найти лося, который прошел этим путем, но он серьезно сомневался, что сможет сбить что-то настолько большое в одиночку.
Он был достаточно умен, чтобы понять, что это быстрый способ получить травму. Это также могло увести его дальше от остальных, чем было благоразумно, когда он был один.

Нет, как бы ему ни хотелось пойти за лосем, он выполнит приказ и будет ждать поблизости возвращения Арне и остальных. Когда они вернутся, он сможет рассказать им, что нашел, и тогда они смогут пойти за животным, но он не собирался просто кричать на них.

Тихо размышляя про себя, Джон всматривался в деревья, пока не нашел горизонтальную ветку, достаточно большую, чтобы выдержать его вес.
Он подошел к дереву, которое выбрал, сбросил сандалии и быстро взобрался на него. Джон всегда гордился своей физической подготовкой, но теперь он восхищался своей новой силой верхней части тела и способностью удерживать весь свой вес, используя когтистые лапы и руки.

Он добрался до высокой ветки, а затем устроился вдоль неё, ожидая возвращения своих товарищей по команде, сознательно осознавая ещё одну грань своей трансформации, которая могла оказаться полезной для его существования в другом мире.


***

Трэвис смахнул с земли несколько листьев и посмотрел вниз на то место, которое, как ему показалось, он почуял. Он знал, что у него не было настоящих друзей с тех пор, как он присоединился к программе антропогенной колонизации, но он был полон решимости каким-то образом оставить свой след среди пушистых. Он молча надеялся, что именно он обнаружил отпечаток лося или оленя, который был нужен Альдо, просто для хвастовства. Еще лучше, если он найдет само животное прежде, чем даже ищейка сможет его выследить.
Может, у Альдо и самый лучший нюх, но теперь он был не единственным, у кого обострились обонятельные чувства.

Его нос уловил незнакомый запах, но, как и у ищейки, у него не было ничего, что можно было бы использовать в качестве основы для сравнения, поэтому он понюхал грязь, листья и сосновые иголки и последовал за ним прочь от остальных. Поглощенный своими мыслями, он не обращал внимания на то, куда идет, и вскоре очутился возле зарослей кустарника на каменистом склоне.
Между камнями и кустами было отверстие, и он внезапно остановился, когда приблизился к нему. Что-то там шевельнулось.

Облизнув губы в предвкушении, Трэвис приготовился к убийству и бросился в проем. Тут же в нос ему ударила острая колющая боль, и он с пронзительным визгом попятился назад так же быстро, как и влетел. Пара темных глаз смотрела на него из кустов, но не взгляд животного беспокоил немецкую овчарку.
В правую сторону его носа были воткнуты два жестких пера, и они болели!

Дикобраз не стал дожидаться, пока собака попробует снова, и быстро скрылся под кустами.

Глаза Трэвиса наполнились слезами от жгучей боли, но когда он попытался вытащить их из морды, колючки вцепились в него с ещё большим пылом. Он заскулил и повернул обратно, надеясь, что остальные были поблизости.
Ему нужна была помощь, чтобы вытащить перья, но ущерб, нанесенный его гордости, вероятно, будет больше ранен, когда он столкнется с ними.

***

Данте нашел место, где солнечный свет просачивался сквозь деревья и отбрасывал суровый свет и тени на местность, думая, что его черно-белый мех может смешаться с этой смесью, чтобы скрыть его от потенциальной добычи. Вместо этого резкий свет заставил белого тигра действительно выделиться среди теней, его окраска была неблагоприятной для маскировки в лесной среде.
Это было что-то, что на самом деле не пришло в голову молодому человеку, когда он сделал свой выбор кошачьих. Ему всегда нравились белые тигры, но теперь он понял, что если не окажется в заснеженной местности, то вряд ли сумеет хорошо спрятаться от дичи и стать настоящим охотником.

Какое счастье, что он оказался таким хорошим поваром. Возможно, ему придется оставить охоту в другом мире другим и просто быть там, чтобы приготовить любую еду, которую они могут принести.
Это была не совсем плохая перспектива, так как он любил готовить еду и не имел проблем с этой задачей, но он надеялся, что будет стоить больше, чем простой повар; большинство колонистов, как ожидается, выполнят больше, чем один долг, если потребуется.

Он лениво почесал огромный ошейник, который носил, заставляя металлическую табличку с именем звякать о кольцо, и нахмурившись, понял, что это также предупредит потенциальную добычу о его присутствии.
Данте вздохнул и некоторое время работал когтями, снимая металлическую бирку с воротника, а затем опустил её в карман туники.

Монохромный кот присел за большим кустом и дал волю своим мыслям. Вокруг витали соблазнительные запахи, но он не знал, что это может быть. Ароматы и запахи леса полностью окружили его чувства; даже листья куста перед его носом издавали запах, который был полностью их собственным.
Он никогда не был охотником, поэтому даже не знал, что искать, кроме как просто увидеть какую-нибудь тварь, которая может случайно появиться. Он знал, что Джон вырос в семье охотников, и жалел, что Арне не позволил ему жить в паре с соседом по дому.

Он никогда не смотрел охотничьи сериалы по телевизору и не тратил много времени на фильмы, в которых были представлены охотничьи персонажи. В то время они никогда особенно его не интересовали, но теперь он пожалел, что не уделил им больше внимания.
До сих пор все уроки и наставления, которые они получали в Институте, казались ему интересными, но теперь он понял, как много ещё нужно узнать, прежде чем его отправят в какое-нибудь дикое место в другом мире. Там, куда они направлялись, не было ни Института, ни мягких кроватей в комнате, защищенной от непогоды, ни водопровода для душа и туалета, ни кафетерия, куда можно было бы сходить перекусить, ни видео на большом экране для развлечения.

Впервые с тех пор, как он присоединился к ПКАО, он начал понимать, с чем они могут столкнуться, и у него почти не было времени для этого в дикой природе. Погода была хорошая, и они могли найти еду здесь и там, так что вся эта экскурсия напоминала не что иное, как поход в поход с друзьями. Как все могло сложиться в этом путешествии, если погода была темной и штормовой, и они не могли найти пищу под дождем, чтобы прокормить свои желудки?


Данте громко вздохнул и положил подбородок на лапы, лежащие на лесной подстилке. Ему ещё многому предстояло научиться, и не помогало то, что большую часть дня он мучился головной болью из-за очередных кошмаров, о которых не вспоминал. Будут ли они вообще иметь доступ к аспирину в своей колонии? - удивился он. В последние недели ночные сны стали мучить его все чаще, и иногда он просыпался в темноте со страхом перед тем, что могло таиться в его комнате. Даже здесь, в лесу, он по ночам держался поближе к Дженни, надеясь, что её присутствие поможет избавиться от страха темноты.
Он никогда раньше не боялся темноты, но в последнее время это стало для него настоящим испытанием.

Он поднял глаза на какое-то движение и увидел ворона, приземлившегося на ветку дерева. Если бы не хлопанье крыльев, он, возможно, не заметил бы темного оперения среди теней. Птица средних размеров посмотрела на него сверху вниз и склонила голову набок, словно пытаясь понять, что это за большое черно-белое существо внизу.


Тигр снова уставился в его темные глаза, а затем начал смотреть мимо птицы, когда ветка позади него внезапно сфокусировалась. Он дернул ухом, а затем ещё раз оглядел лес вокруг себя, чтобы убедиться, что не спугнет кого-нибудь, кто мог бродить поблизости, пока он отвлекся. Не видя ничего особенного, Данте вышел из-за куста и направился прямо к дереву ворона.


Птица пристально наблюдала за ним, пока огромная кошка не остановилась у основания дерева и не посмотрела на него. Внезапно почувствовав опасность, ворон пронзительно закричал и улетел в лес. Данте, однако, было все равно. Это была не та птица, за которой он охотился.

Инстинктивно взобравшись на дерево, тигр поднялся по стволу и подошел к толстой горизонтальной ветке, которую он видел. Уверенный, что она выдержит его вес, Данте вытянулся вдоль ветки и улыбнулся.
Он мог видеть всю местность под собой, а высокая ветка скрывала его монохромную шкуру от прямого взгляда. Все, что бродило по этой местности, увидело бы его, только если бы случайно взглянуло на ветви деревьев над головой.

***

Элли присела на корточки под ветвями голубой ели и стала ждать сигнала. Стая псов шла по следам и запаху трех оленей уже почти час, и они знали, что приближаются.
Волчице не потребовался сверхчувствительный нюх их ищейки, чтобы учуять усиливающийся запах дичи, когда они подошли ближе.

До сих пор все безоговорочно следовали примеру Карла, включая вечно саркастичную немецкую овчарку, несмотря на раненый нос. Возможно, голод заставил его осознать, что опыт Альфа-волка в познании мира был более полезен, чем простая вольница в лесу.


Карл использовал имеющиеся в его распоряжении инструменты по мере необходимости, и как только он позволил Альдо взять на себя инициативу, чтобы найти и следовать за запахами, волк тихо направил остальных с заранее выбранными ручными сигналами, чтобы они могли двигаться бесшумно.

Если Элли правильно поняла знаки, они медленно окружали участок с подветренной стороны от того места, где должен был находиться олень. Карл заранее спланировал сценарий нападения, и все шло по плану.


Что-то в воздухе привлекло её внимание, и она повертела ушами туда-сюда, пока снова не услышала шум. Он был очень слабым, потому что их жертвы были почти так же бесшумны, как и стая, но нельзя было ошибиться в звуке полевых трав, вырванных из земли зубами и губами нескольких крупных животных.

Не открывая себя, Элли выглянула вперед и посмотрела сквозь ветви, отделявшие её позицию от небольшой поросшей травой поляны.
Как они и ожидали, три белохвостых оленя стояли на виду под солнечным светом, согревавшим поле, где они ели. Ни одна из них не была особенно крупной, но все они были зрелыми самками с серо-коричневой шерстью; вместе они могли бы кормить ожидающих пушистых достаточно хорошо, чтобы им не пришлось снова охотиться ещё день, может быть, два. Даже если бы они сбили только одного из них, все равно было бы много мяса, чтобы ходить вокруг. Однако Элли знала, что эти невинные на вид существа не сдадутся без боя. У них не было рогов самца, но они всё ещё могли высоко прыгать и сильно бить копытами.

Один из них с опаской огляделся по сторонам, как будто не был уверен в случайном запахе, который доносился из-за деревьев. Что-то на другой стороне поляны привлекло внимание Элли, и она почувствовала внезапный страх, когда поняла, что это солнечный свет, сияющий на светлой соломенной шляпе, которую носила Шерил.
Однако пока она смотрела, бордер-колли протянула руку и стянула его с её головы, как будто она поняла, что всё ещё носит его в тот же самый момент, когда Элли увидела его.

Еще один из них оглянулся в ту сторону, где только что исчезла шляпа. Видел ли это олень? Больше никаких беспорядков не было, и после ещё одного мгновения тишины собаки вернулись к своему пастбищу. Несколько мгновений спустя Карл подал знак.


***

Расстроенный и нетерпеливый, Арне вынужден был признать, что у него должен был быть план получше. Разделение должно было увеличить их шансы найти что-то, но самым большим существом, которое он видел, была рыжая белка, которая забила тревогу о его присутствии. После этого Африканский лев не видел в кустах ни одного зяблика. Он ничего не слышал ни от кого из своей команды, поэтому решил, что и им не повезло.


Убедившись, что в этом районе не осталось ничего, что можно было бы отпугнуть, он взревел во все горло и выкрикнул приказ, чтобы его группа возвращалась туда, где они разделились. Арне откашлялся и поплелся через лес навстречу остальным.

Ему потребовалось чуть больше двадцати минут, чтобы найти дорогу обратно к небольшой поляне, и когда он прибыл, Рейн и Данте одарили его кислыми взглядами.


- Что? - раздраженно выпалил Лев. - Вы тоже ничего не нашли, не так ли?

Рейн выпятил нижнюю губу и скрестил руки на груди. - Я подкрадывался к жирной речной выдре у бегущего ручья и как раз собирался наброситься на неё, когда ты своим ревом спугнул её в воду. Этого было недостаточно, чтобы накормить всю группу, но двое или трое из них могли бы наполнить ими свои желудки!


Арне сдержал свой резкий ответ и вместо этого фыркнул. - О, простите… - пробормотал он. Он взглянул на белого тигра. - А как насчет тебя?

- Я заснул на дереве, ожидая, что кто-то придет, - признался Данте. - Я чуть не упал с ветки, когда ты закричал, но нет, я не видел ничего, за чем можно было бы поохотиться.

- Ты заснул... Ты заснул!.. - Арне усмехнулся. Тигр смутился, но больше ничего не сказал.
Лев огляделся и упер руки в бока. - И где, черт возьми, этот чертов Кугуар? - он громко заворчал. - Я велел ему оставаться на месте, но он даже не может выполнить этот простой приказ!

- Если бы вы перестали кричать все, что говорите, - ответил тихий голос из-за деревьев, - вы могли бы действительно узнать, что вас окружает.

Арне резко обернулся, вглядываясь в лесные тени.
- Закат солнца! - проворчал он. - Где ты сейчас?

Рейн и Данте обменялись взглядами, а затем тоже огляделись. Джона нигде не было видно. Вспомнив, где он провел последний час, Данте посмотрел на ветви над головой и вдруг увидел пару золотистых глаз, глядящих на него сверху вниз. Тигр широко улыбнулся, но Джон лишь приложил палец к губам. Данте кивнул и принял нейтральное выражение лица, когда Арне посмотрел в его сторону.


- Покажись! - Взревел Арне. - Сейчас не время играть в игры, и мне не нравится твое отношение!

- О, успокойся уже, - тихо произнес Джон. - Представь, что ты знаешь, что такое три измерения, и просто посмотри вверх.

Арне вскинул голову, но не сразу увидел Джона. Рейн подошел к нему и внезапно указал на толстую горизонтальную ветку. Вытянувшись по всей длине и почти совпадая по цвету, он был похож на кугуара.
Джон щелкнул кончиком хвоста и молча уставился на африканского льва.

- Ты ленивый бродяга! - Воскликнул Арне, внезапно топнув ногой. - Мы ищем еду, а ты просто валяешься без дела!

- Я выполнял твои приказы, - тихо напомнил ему Джон. - Ваше Королевское Высочество приказали мне оставаться в этом районе и следить за тем, чтобы вы, ребята, не смыли что-нибудь в этом направлении.
Именно это я и делал.

Арне сердито посмотрел на него и проворчал что-то невразумительное себе под нос. Джон дернул ухом и снова прищурился: его чуткий слух уловил слова Льва о его происхождении.

- Как раз перед тем, как ты с криком и грохотом вернулся сюда, - добавил Джон, - я наблюдал, как стропила жирных индеек пробирались прямо под моим деревом.
Мы могли бы предложить их остальным пушистым в качестве вкусной еды, если бы вы их не спугнули, но они уже давно разбежались. Арне проследил за взглядом Джона, устремленным на деревья, и с трудом сглотнул. Это было совсем не хорошо.

Данте, Рейн и Арне наблюдали, как Джон спокойно спустился с дерева, а затем легко спрыгнул на землю. Кугуар сунул ноги обратно в сандалии, которые он сбросил ранее, а затем протянул руку и жестикулировал ею.


- Вон там, в грязи, я нашел следы лося на звериной тропе, - тихо сказал он им. - Судя по глубине следов в земле, я бы предположил, что его вес сделал бы его достаточно большим, чтобы накормить всю нашу банду, ожидающую нас.

Арне вдруг разволновался. - Почему же ты сразу не сказал? - воскликнул он. - Давай пойдём и попробуем поймать его!

Рейн быстро подошел к тому месту, которое указал Джон, и принялся смахивать с колен листья и сосновые иголки.


Джон легонько коснулся пальцами руки африканского льва. - Со всем этим шумом, который вы производили, я сомневаюсь, что это где-то поблизости, - упрекнул он. - Нет никакой необходимости искать его сейчас.

Арне презрительно усмехнулся. - Тебе ведь это нравится, правда? - он зарычал. - Мы пытаемся найти еду, и все, что ты можешь сделать, это разорвать меня на глазах у остальных, чтобы получить контроль над моей командой!

Джон выпрямился во весь рост, который был примерно на четыре дюйма выше, чем у другой кошки, и посмотрел на него сверху вниз немигающим взглядом.
- Мне не нужна твоя работа, но твое руководство воняет! - тихо возразил он. - Если ты не можешь подать хороший пример, охотясь за едой, я сомневаюсь, что кто-нибудь ещё когда-нибудь последует за тобой.

Арне вздернул подбородок, и в его глазах вспыхнул огонь. - Я даже не верю, что ты что-то видела, - прорычал он. - Ты просто выдумываешь это, чтобы выглядеть хорошо.

- Я нашел следы лося! - Объявил Рейн.
Он сказал это голосом, который должен был быть тихим, но все же донесся до его спутников. Данте спрыгнул на лесную подстилку рядом с ним, и гепард раскинул руки на земле вокруг одного из больших следов. - Этот парень, должно быть, весит около восьмисот фунтов, чтобы воткнуть копыто в такую сухую землю!

Арне вздрогнул, но затем протиснулся мимо Джона, чтобы взглянуть на след. Он опустился на колени рядом с Рейн и что-то проворчал.
Он ничего не знал об измерении веса, но даже он мог видеть, насколько прочна была дорожка в грязи.

Он снова встал, скрестил руки на груди и посмотрел на Джона. После долгой паузы он громко вздохнул. - Ты хочешь повести нас на охоту? - спросил он с явной внутренней борьбой. Когда он произнес это, его голос упал почти до шепота, что резко отличалось от его прежней громкости.


- У кого-нибудь есть время? - спросил Джон, не отвечая на вопрос Льва.

Рейн посмотрел на кожаный ремешок на своем запястье и открыл клапан над Кристаллом своих недорогих часов. - Уже почти шесть часов, - доложил он и, нахмурившись, поднял голову. - Я и не знала, что уже так поздно.

Джон посмотрел на небо сквозь деревья. До конца лета оставалось ещё несколько часов солнечного света, но это всё ещё ограничивало их возможности отправиться на охоту.
- Нам пора возвращаться, - сказал он наконец. - Возможно, другим удалось найти что-то более удачное.

Плечи Арне поникли, но он кивнул. - Да, хорошо. Давайте вернемся к остальным, чтобы вы могли рассказать всем, как я все испортил.

Джон обменялся взглядами с Рейн и Данте и едва заметно покачал головой. - Арне, - тихо сказал он, - мы не будем этого делать.

Лев посмотрел на него, приподняв бровь.
- А почему бы и нет? - спросил он. - Я только что признала, что это моя вина, что мы ничего не получили, не так ли?

- Послушайте, охота в дикой природе-это не то, чему нас учили, - сказал Джон всем присутствующим. - Возможно, именно это Марсело и пытался показать нам, высадив нас здесь. До сих пор все наши занятия и тренировки были тем, в чем мы нуждались, чтобы быть уверенными, но мы все нуждаемся в практическом опыте выживания в незнакомой среде.


- Ты и раньше был охотником, - задумчиво произнес Данте. - Для тебя это не новость.

- Да, и посмотри на свои размеры, - добавил Рейн. - Ты, наверное, мог бы снять все, что тебе нужно!

Джон покачал головой. - Это совсем не похоже на то, что я делал раньше, ребята. Это правда, что я знаю, как искать следы и следы добычи, но мне никогда раньше не приходилось выходить на улицу ни с чем, кроме эквивалента зубов и ногтей.
Я выходил на охоту с приманками, бутылочными ароматами и призывами, замаскированным снаряжением и либо ружьем, либо составным луком, обычно в сопровождении других, экипированных так же, как и я. - Он указал на следы и звериную тропу, ведущую в лес. - Я нашел следы лося, который проходил здесь, но без ружья или лука сомневаюсь, что смог бы справиться с ним самостоятельно. Независимо от моего собственного прошлого опыта, мне все равно пришлось бы полагаться на вас, ребята, чтобы помочь мне снять все, что мы выследили. Вот почему мы должны работать вместе, как одна команда.

- Это всё ещё не ответ на мой вопрос, - тихо проговорил Арне.

Джон посмотрел на него, внезапно почувствовав жалость к парню, который раньше питал к нему только враждебность. - А что толку от этого? - ответил он. Затем, оглянувшись на остальных, он сказал: Мы возвращаемся с пустыми руками, поэтому, когда они спросят нас о нашем сегодняшнем опыте, мы просто скажем им, что ничего не нашли.
Даже если бы мы все были тихими, как мыши, мы все равно не заметили бы ничего, что было бы так близко к шумной компании остальных.

Он посмотрел на дерево, на котором только что сидел, и кивнул в его сторону. - Пока я был там наверху, в тишине и покое, я слышал их голоса вдалеке. Можно было подумать, что они устраивают там вечеринку без нас.

- Может, и так, - нахмурился Рейн.
Гепард посмотрел на каждого из своих товарищей и добавил: - Может быть, клыки уже что-то принесли.

- Не знаю, - ответил Джон. - Они собирались завыть, если поймают что-нибудь, но я не слышал. -

- Ты имеешь в виду вот так? - Внезапно прервал его Данте. Джон замолчал, и тогда все услышали его. Откуда-то издалека донесся безошибочный зов волка.
Дикие волки ведут ночной образ жизни, и для них было бы слишком рано, если бы оставалось так много дневного света. Все четверо знали, что это, должно быть, их собачья стая отправилась на охоту.

- Ну вот и все, - проворчал Арне. - Теперь мы можем вернуться и поприветствовать победоносных охотников вместе с остальной бандой.

Не дожидаясь ответа, Африканский лев начал пробираться обратно к основной Пушной группе. Рейн и Данте обменялись взволнованными взглядами.
Возможно, им вообще не повезло с добычей, но оба они знали, что псы не стали бы звонить, если бы у них не было чего-то стоящего. Скоро придет время поесть.

Джон отступил назад и позволил остальным идти впереди себя, с удивлением отметив про себя, что Арне, по крайней мере, движется в правильном направлении, чтобы вернуть их к остальным.

***

Один из оленей с опаской огляделся вокруг, не уверенный, что случайный запах, доносящийся от деревьев, представляет опасность или нет.
Это была странная смесь запахов, даже если это был только один запах самого себя, как будто существо, которое испускало его, не было уверено, что оно хочет быть. Лань всмотрелась в тени вокруг небольшой поляны, но единственное движение, которое она увидела, была быстрая яркая вспышка за одним кустом, который, вероятно, был просто птицей, ныряющей за выбранным жуком.

Другая из её сестер оглянулась в том же направлении, но ни одна из них не смогла разглядеть ничего, что могло бы вызвать тревогу. После нескольких мгновений тишины оба вернулись к пастбищу со своим оставшимся братом.
Трава на поляне была нежной и влажной, и вскоре они уже не думали ни о чем, кроме как о том, чтобы наполнить свои желудки.

Никто из оленей не видел хищников, которые медленно окружали их. Большинство держалось с подветренной стороны, но скоро даже наветренная сторона Поляны будет закрыта для бегства, хотя и не раньше, чем предводитель собак подаст знак своей стае.

Из-за ветвей куста выглядывала волчица, её коричневая, серая и белая шерсть сливалась с тенями, скрывавшими её.
Она ждала совершенно неподвижно, но потом что-то защекотало в глубине её сознания, и она чуть-чуть перевела взгляд влево. Рука-лапа, очень похожая на её, поднялась над другой рощицей подлеска и беззвучно сделала едва заметное движение, которое соответствовало условленному сигналу. Это было время.

Элли снова перевела взгляд и увидела ещё одно движение за залитой солнцем травой поляны. Это был красный волк, закрывающий брешь с подветренной стороны, как раз когда легкий бриз стих.
Одна лань снова подняла голову, её уши повернулись в поисках повторения чего-то, что, как ей показалось, она услышала. Это была единственная ступенька, тяжелее, чем у белки или дикобраза, но без копыт, как у неё самой.

Пока её сестры продолжали пастись, самая крупная из них стояла неподвижно, не обращая внимания ни на что, кроме глаз и ушей. Она проверила запахи в воздухе, но всё ещё не была уверена в том, что она чувствует.
Крупные хищники обычно не выходили так рано вечером, но это не означало, что время от времени кто-то из них не изменял свои привычки. Лань не считала это сознательной мыслью, но инстинкт и опыт управляли её действиями.

Затем легкий ветерок поднялся снова, и другой запах коснулся её ноздрей. Лань мгновенно подняла хвост и фыркнула, чтобы привлечь внимание своих братьев и сестер.
Опасность!

Все три оленя начали лихорадочно озираться, пытаясь обнаружить угрозу, бессознательно двигаясь вместе к центру поляны и подальше от теней. Все трое в тревоге подняли хвосты и в волнении переминались с копыта на копыто.

Большой серый лесной волк выскользнул из тени, его голова была опущена, хвост поднят, и его движения были осторожными, когда он приближался к оленю.
Одна из них запаниковала и бросилась к противоположной стороне поляны, но тут же остановилась, потому что появился ещё один волк с темно-рыжим мехом и преградил ей путь. Хотя она не могла этого знать, красные волки обычно не достигали таких размеров, как их серые собратья, но этот был невероятно крупнее среднего и обладал интеллектом и хитростью человека, одного из самых успешных хищников Земли.

Глаза оленихи побелели от страха, когда рыжий волк поднялся на задние лапы, а затем высоко поднял обе передние. Испугавшись так, как никогда не боялась хищников, она отпрыгнула назад и приземлилась на одну из своих сестер, заставив их обоих растянуться на земле.

В этой суматохе хищники выскакивали из теней со всех сторон. Одна из них в ужасе заблеяла, когда трое из них приблизились к ней.
Два волка прыгнули ей на шею с двух сторон одновременно с тем, как большая черно-коричневая собака схватила её за задние лапы. Олень брыкался вслепую, едва не задев живот немецкой овчарки; это взбесило пса, и он с рычанием схватился передними лапами за её задние лапы, а затем сильно укусил острыми зубами, которые пытались вырвать куски плоти.

Один из волков кусал и царапал шею оленя, в то время как другой делал что-то такое, чего животное царство никогда не испытывало раньше.
Самец серого волка обхватил передними лапами шею лани и попытался сильно вывернуть её. Олень снова заблеял и стал брыкаться изо всех сил, едва не сбросив собаку, хватавшую её за ноги, но собака держалась крепко и рвала сухожилия животного с жаром.

Красный волк прыгнул на другую лань и, используя ту же тактику, что и его альфа, обхватил оленя за шею всеми четырьмя лапами и тут же начал сильно извиваться.
Копытное животное брыкалось и билось, и одна из задних ног слегка задело голову черно-белого пса. Твёрдое копыто лишь скользнуло по затылку бордер-колли, но этого было достаточно, чтобы она дважды перевернулась, прежде чем упасть на землю.

Еще один пёс выскочил из своего укрытия на дереве и бросился к упавшей собаке, отчаянно пытаясь оттащить её в сторону, пока один из бьющихся оленей не затоптал её на земле.
Ищейка подхватил её на руки так быстро и осторожно, как только мог, а затем потрусил обратно в безопасное место, в тень.

Альдо не был врачом, но он надеялся, что Шерил была просто ошеломлена ударом, когда он опустил её на лесную подстилку. Она подняла на него глаза и быстро заморгала, но слегка улыбнулась в знак благодарности за то, что он пришел ей на помощь. Как только ищейка убедился, что она вне опасности, он вернулся на поляну, чтобы вступить в бой.
Будучи домашним псом, он не обладал зубами и свирепостью волков, чтобы убивать, как они это делали, и поэтому ему было приказано ждать в стороне, но с Шерил, временно вышедшей из строя, он не думал дважды о том, чтобы пойти на помощь Кену.

Красный волк крепко держался за шею лани, одновременно пытаясь сломать ей шею и выпустить кровь из многочисленных укусов, но травоядный олень был силен и боролся за её жизнь.
У Кена болели руки, а головы его и оленихи не раз трескались друг о друга, отчего доктора тошнило от всех этих прыжков.

Альдо не знал, чем он может помочь, но, не раздумывая, прыгнул в воду и изо всех сил попытался подрезать животное теми зубами и когтями, которые были у него под рукой.

Другой олень, подвергшийся нападению, попытался убежать под прикрытие деревьев, инстинктивно зная, что если есть хоть какой-то шанс на жизнь, то он должен быть далеко от открытой поляны.
К несчастью для неё, немецкий овчар нанес значительный ущерб задним ногам, несмотря на то, что она пыталась пнуть его много раз.

Один из волков всё ещё висел у неё на шее, сильно извиваясь снова и снова, а другой рвал её горло зубами и когтями. Несмотря на природную силу оленя, она слабела, и никто из нападавших не отступал. Она сделала последнюю отчаянную попытку броситься к деревьям, но когда она повернула голову, чтобы посмотреть, куда идет, самец волка резко повернулся в том же направлении, чтобы проследить за её движением, и внезапно под его руками раздался громкий треск.
У лани сломалась шея, и она мгновенно упала, увлекая за собой хищников.

Как только он услышал громкий щелчок позвонков, Карл оттолкнулся и откатился в безопасное место. Элли упала вместе со своей добычей, но с ворчанием приземлилась прямо на животное. Тревис был удивлен внезапным прекращением борьбы оленя, когда тот упал, запутавшись в ногах лани. Одно из копыт в последний раз ударило его в живот, выбив дыхание, но в остальном не причинило никакого вреда.
Он откатился от тела и лег на спину, хватая ртом воздух.

Несмотря на усталость и боль, Карл вскочил на ноги и бросился к другому оленю, который находился в осаде. Кен и Альдо были заняты этим делом, и не похоже, чтобы кто-то из них одержал верх.

- Элли! Тревис! Шерил! - крикнул Карл, - нам нужны номера! Затем, не дожидаясь ответа, он собрал все свои оставшиеся силы и вскочил на спину оленя, когда тот был отброшен в сторону, заставив его потерять равновесие от своего веса.

Лань споткнулась, но устояла на ногах. Теперь на неё надвигались новые хищники, и она попыталась убежать в лес, но дорогу ей преградил черно-белый пёс, который, казалось, едва держался на ногах. Она заблеяла в новом ужасе, когда ещё одно собачье тело врезалось ей в ноги.

Лань упала, и хищники набросились на неё, кусая, царапая, пиная и колотя. Рыжий волк всё ещё пытался сломать ей шею, но силы его были на исходе, поэтому более крупный из серых волков оттолкнул его руки в сторону и вонзил зубы в её горло, одновременно прижимая колени к её гортани.
Она издала последнее слабое блеяние, а затем олень затих, её дыхание булькало в горле, когда её жизненная кровь вытекла из раны в горле.

Звуки битвы на поляне внезапно сменились тяжелым дыханием каждого из стаи канисов, поскольку все они с трудом переводили дыхание.

Элли скатилась со спины оленя и легла на траву, а её муж сел, прислонившись спиной к груди животного.
Кен, спотыкаясь, отошел от лани и лег на землю лицом к небу, его руки ослабли и дрожали. Альдо просто сел на траву, чтобы успокоиться, а Шерил опустила голову на руки. Несмотря на усталость, Трэвис посмеивался между глотками воздуха. Остальные посмотрели на него, и он одарил их всех торжествующей улыбкой.

- Ух ты! - воскликнул он. - Какая битва!

Карл сел на корточки и оглядел всех присутствующих.


- Кто-нибудь пострадал? - спросил он.

- Шерил получила удар в голову, - устало ответил Альдо.

Кен немедленно встал на четвереньки и подошел к бордер-колли. У него болело все тело, но синяки не шли ни в какое сравнение с сотрясением мозга. Он оглядел её и заглянул в глаза, но, несмотря на головную боль, пульсирующую между ушами, её зрение было ясным, и она устало улыбнулась ему.


- Думаю, копыто просто задело меня, - сказала она, потирая затылок, - но на мгновение я увидела звезды.

Кен протянул руку и слегка ущипнул её за кончик пальца. Она вздрогнула, и красный волк удовлетворенно кивнул. Он проделал это с несколькими другими конечностями, чтобы убедиться, что она чувствует себя нормально, и, наконец, с нежной улыбкой убрал её каштановые волосы со лба.


- По большей части ты в порядке, - сказал он ей. - Наверное, наверху всё ещё звонят колокола, но, боюсь, у меня нет с собой ничего, что могло бы помочь справиться с головной болью.

Остальные собрались вокруг, и Шерил посмотрела на них со смущенной улыбкой.

- Я пока могу пожить с головной болью, - ответила она.

- Кто-нибудь ещё пострадал? - озабоченно спросил Карл.

- Шишки, синяки и усталые мышцы… - пробормотала Элли, - но в остальном я в порядке.

Остальные члены стаи ответили так же, и Альфа-волк удовлетворенно хмыкнул.

- Мы добыли двух взрослых белохвостых оленей, - с улыбкой сообщил им Карл. - Третий, похоже, убежал со всех ног, но мы и так получили достаточно мяса, чтобы накормить всю группу.

- Но я вижу проблему, - заметил Альдо. - Ни у кого из нас нет ножей, чтобы разделать добычу, прежде чем нести её обратно.


Карл на мгновение задумался, а потом задрал нос к небу. Самым громким голосом, на какой только был способен, он испустил в небо такой вой, которым могла бы гордиться любая стая волков. Затем откашлялся и пожал плечами:

- Надеюсь, кто-нибудь из наших это услышал. Возможно они пошлют кого-нибудь сюда, чтобы помочь нам перетащить трупы обратно к группе. А пока мы можем немного отдохнуть, но потом надо будет поискать в лесу что-нибудь, чтобы смастерить для них пару волокуш.

- Мы могли бы также поискать поблизости ручей, чтобы очистить его до того, как кто-нибудь прибудет, - предложила Элли, оглядывая каждого по очереди.
- У большинства из нас все лицо и руки в крови.

- Да, мы можем напугать горожан. В том, что осталось от его одежды пушистых, - весело заметил Тревис, - Карл выглядит как классический оборотень, который только что съел деревенского жителя!



Глава 5
Напрямик

Джон посмотрел через поляну на костер, который был разведен для сбора пушистых, и тихо рыгнул.
Эйвон выслал небольшую поисковую группу, чтобы найти группу псов, следуя за случайными завываниями одного из волков, и они вернулись ближе к закату с потрепанной кучей собак и двумя оленями на ужин.

К удивлению всех, включая их предводителя-Урсина, Данте взял на себя заботу о свежем мясе, отдав приказ нескольким друзьям, которые, как он знал, помогут ему приготовить еду для голодной толпы.
Кристен, Майкл, Сисси и Юки перебирали съедобные растения, которые они собрали раньше, чтобы добавить к еде. Среди бродячих пушистых не было ножей, поэтому Данте и другим пришлось полагаться на зубы и когти, чтобы отрывать куски мяса от оленьих туш, чтобы их можно было приготовить на костре, насаженном на палки из леса. Некоторые готовили их дольше, чем другие, в то время как некоторые ели их чрезвычайно редко; многие в этом путешествии обнаружили, насколько устойчивыми стали их новые пищеварительные системы из-за изменений, и вкусы изменились вместе с ними.

Несмотря на то, что нужно было накормить тридцать одну пушнину, еды было достаточно, и вполне вероятно, что им не придется устраивать ещё одну такую охоту в течение дня или двух, хотя они надеялись к тому времени вернуться в институт и лечь в свои постели.


Эйвон лениво болтал с другими пушистыми Урсусов, тихо вспоминая их потерянного брата-Урсуса. Несмотря на то, что Уилан всегда казался подавленным, пока они его знали, он был хорошим парнем и никогда не осуждал никого другого.

Когда гризли откинулся на сосну во время затишья в разговоре, он почувствовал шишку на боку и вспомнил о GPS-навигаторе. Он вытащил футляр и нахмурился, словно нашел в кармане какую-то гадость.
Пока он включал его, остальные продолжали болтать.

Он не удивился, когда она не смогла зафиксировать только один спутниковый сигнал, но всё ещё мог смотреть на топографическую карту, которая показывала район, где Дженни отметила последнюю точку пути ранее этим вечером. Он смотрел на местность между этой точкой и Институтом и молча желал, чтобы дорога Марсело была отмечена на ней.

Срок службы батарей в блоке становился все слабее, поэтому он выключил его, чтобы сохранить для выборочных проверок по пути.
Почему директор не дал им новые батарейки? Была ли это ещё одна часть выживания, которую они все предполагали, или он даже проверил батареи заранее? Маленькие энергетические ячейки были более эффективными, чем их ранние предшественники, но они всё ещё нуждались в обновлении время от времени, чтобы быть полезными. Было очевидно, что они не видели зарядного устройства в течение некоторого времени.

Гризли оглядел собравшихся вокруг пушистых и заметил, что все в свете костра уже закончили есть.
Некоторые из них выглядели сонными, так что он знал, что ему лучше сделать свое объявление как можно скорее. Хотя формального решения принято не было, предполагалось, что они остановятся на ночлег там, в конце дороги, но Эйвону нужно было обсудить их дальнейшие действия, прежде чем они лягут спать.

Он чувствовал себя таким же расслабленным с полным желудком, как и все остальные, поэтому, тихо ворча себе под нос, большой гризли заставил себя подняться на ноги и сделал несколько шагов к свету костра.


- Мне нужно всеобщее внимание, пожалуйста, - объявил он голосом, который, вероятно, был громче, чем нужно. Он оглядел лица, которые смотрели на него в ответ, и молча пересчитал носы. Удовлетворенный тем, что все собрались и ждут его следующих слов, Эйвон откашлялся и поднял GPS-приемник.

- Ну, ребята, мы уже в конце пути, - начал он. - Я даже не знаю, почему он вообще существует, так как он никуда не ведет, но, очевидно, мы выбрали не тот путь, чтобы следовать за ним, даже если это был тот, который, казалось, шел в общем направлении к дому.
- Послышался ропот согласия. - Возможно, Марсело обнаружил то же самое, что и мы, и вернулся на перекресток. Это могло бы объяснить, почему мы нашли автобусные следы на обеих дорогах. Как только мы хорошо отдохнем ночью, нам нужно будет вернуться тем же путем, которым мы пришли, чтобы вернуться на перекресток.

- Нам потребовалось четыре часа, чтобы добраться сюда от этого перекрестка, - пожаловался Джерард.
- Это долгий путь, чтобы просто начать все сначала, потратив впустую восемь часов туда и обратно.

- Верно, но если вы не нашли, где эта дорога снова берет свое начало, у нас нет выбора.

- Мы могли бы пересечь всю страну, - предложил Мэнни. - Мы могли бы просто выбрать самый прямой маршрут вместо того, чтобы блуждать по извилистой лесной дороге.

- Да, пожалуй, мне нравится эта идея, - согласился Джерард. - Это может сэкономить нам много часов на обратный путь.


- Не думаю, что это хорошая идея, - вмешалась Юки. - Мы можем заблудиться!

- Верно, - ответил Эйвон. - Проблема с пересеченной местностью в том, что мы не можем рассчитывать на то, что найдем безопасный путь через лес. Мы не знакомы с местностью, и никто не знает, во что мы можем там упасть.

- Чем это отличается от того, что тебя бросили посреди пустоты на другой планете, где вообще нет дорог?
- спросил Джерард. - У нас там даже нет удобного навигатора, но он есть здесь, чтобы вести нас через лес.

- У тебя есть свежие батарейки в кармане жилета? - Возразил Эйвон, держа трубку в руке; Джерард лишь оглянулся на него. - Те, что были здесь, не были заряжены даже наполовину, когда Марсело дал мне его, и они становятся слабее каждый раз, когда мы используем его. Я бы не хотел полагаться на то, что он доставит нас через всю страну, где нам придется проверять его чаще.
Дорога может занять больше времени, но в конце концов она приведет нас туда.

- Теперь мы ближе к институту, чем тогда, на перекрестке? - спросила Жасмин.

- Да, но дальше идти будет намного труднее, - ответил Эйвон. - Земля будет неровной, нам придется перешагивать через поваленные деревья, камни, пробираться через заросли шиповника и густые кустарники, не говоря уже о том, чтобы карабкаться вверх и вниз по горам и долинам между ними.


- Можно мне кое-что сказать? - спросила Ким, вставая. Рысь обхватила себя руками, хотя на самом деле ей не было холодно. Она не привыкла выступать перед толпой, но её убеждения были достаточно сильны, чтобы тронуть её.

- Конечно, что у тебя на уме?, - сказал ей Эйвон.

- Мы с Юки разговаривали, - сказала она, - и не думаем, что нам вообще суждено вернуться в институт.


- О, неужели? - Раздраженно сказала Дженни. Она уже слышала разговор сестер раньше и уже устала от него.

Эйвон, однако, выглядел удивленным. - Почему ты так думаешь? - спросил он, приподняв кустистые брови.

- Директор высадил нас посреди леса без каких-либо объяснений или инструкций, - объяснила кошка. - Он не сказал тебе, что мы должны были вернуться.
Он тебе ничего не сказал.

- Институт отмечен на навигаторе, - напомнил Майкл. - Зачем было утруждать себя этим или вообще давать нам GPS, если он не хотел, чтобы мы вернулись?

- Откуда ты знаешь, что это место-Институт? - Отстрелилась Ким. - Это вполне может быть экзотический частный зоопарк, ожидающий, чтобы запереть нас, насколько нам известно!

- Зоопарк? Если это правда, то почему мы здесь?
- спросила Далия. - Марсело мог бы отвезти нас прямо туда.

- Чтобы измотать нас так, что к тому времени, когда мы доберемся туда, мы будем слишком уставшими, чтобы сопротивляться, - предложила Ким.

- Это просто глупо… - пробормотал Данте достаточно громко, чтобы все услышали.

Ким в волнении скрестила руки на груди. - Это вовсе не глупо! - воскликнула она. - В этом столько же смысла, сколько в сценарии обучения выживанию Мистера Авонако!

- Мы все готовимся к колонизации другого мира, - вставил Карл.
- Марш вынужденного выживания вполне соответствует цели наших преобразований. То, через что мы уже прошли, - это то, что нам нужно будет узнать, прежде чем мы покинем Землю.

- Если бы нам суждено было быть покинутыми, - сказала дара из тени, где она сидела, прячась от яркого света костра, - что бы ты предложил нам сделать? Если мы не попытаемся добраться до Института, то что нам здесь делать - идти пешком до ближайшего города и просить работу?
Судя по тому, что мы делаем, я уверен, что нас всех сразу же возьмут на работу.

Ким возмутил саркастический тон белого медведя, но она восприняла это как начало идеи, которую они с сестрой обсуждали.

- Давай вернемся на поляну, где нас высадили, и устроим там свою колонию! - весело предложила она.

- Что сказать? - Удивленно воскликнул Норман.

Юки встала рядом с сестрой. - Они явно больше не хотят нас видеть, - добавил пёс акита.
- Как сказала Дженни в самом начале, они высадили нас, как брошенных домашних животных! Зачем тратить время на путешествие в какую-то неизвестную точку на едва работающем GPS, когда мы можем просто установить свое собственное место здесь, в лесу? Таким образом, мы можем выжить, не проводя остаток нашего времени в зоопарке или других клетках!

- Почему ты вообще так думаешь? - спросил Норман, фыркнув. - Вы двое действительно тянетесь к этому сценарию!


- Если бы мы не попытались вернуться в институт, - сказал Эйвон, размахивая руками перед собой, - я уверен, что директор в конце концов послал бы за нами поисковые отряды.

- Но почему? - В отчаянии спросила Ким. - Он не пошел бы за нами, если бы хотел, чтобы мы были здесь!

- Может быть, он заключил сделку с экзотическим зоопарком! - Размышляла Юки с неожиданной интенсивностью. - Они будут охотиться на нас с капканами и ружьями, если мы не появимся в точке с координатами!


- О, брат... - пробормотал Тревис со своего места у костра, где он ковырял палкой угли. - Может, вернемся к обсуждению того, как нам вернуться домой?

- Ты хочешь быть уродом в зоопарке? - Недоверчиво переспросила Юки.

- Для остального мира мы уже уроды, - сухо ответила Немецкий овчар. - Что я хочу, так это вернуться в горячий душ после такого дня, как сегодня.
Мы не будем иметь их в этом пресловутом мире, в который мы когда-нибудь попадем, поэтому я хочу наслаждаться ими так долго, как только смогу!

Эйвон откашлялся. - Я согласен с Трэвисом, - сказал он. - Нам нужно вернуться к истокам этой дискуссии.

Юки медленно повернулась кругом, чтобы посмотреть на всех. - Я знаю - Давайте проголосуем! - вдруг сказала она. - Ладно, все. Кто согласится, что мы должны основать здесь собственную колонию?
- Она подняла руку, как и Ким. Никто больше не двинулся, чтобы присоединиться к ним, и стало заметно тихо, только потрескивание огня отвечало сестрам. - Никто? - Смущенно нахмурившись, спросила Юки. - Ну же, люди - это для нашего выживания!

- Садись, дорогая, - сказал Трэвис с усмешкой. - Никто не хочет слушать твои безумные речи!

- Это не безумие... - пробормотала Ким.
- Это вполне обоснованное беспокойство.

Юки сердито посмотрела на всех вокруг. - Возвращаться-это не то, что нужно делать! - крикнула она. - Они не хотят, чтобы мы там были! Она повернулась к Эйвону с умоляющим взглядом, но он просто смотрел на неё через огонь, старательно сохраняя нейтральное выражение лица. Видя, что их предводитель не поддержит её, она схватила сестру за руку. - Брось, Ким.

Сестры Танака бросились прочь от костра, чтобы дуться в тени.
Однако, прежде чем они окончательно потеряли себя, Тревис бросил свою палку в огонь, а затем сказал преувеличенно протяжным деревенским голосом: - Теперь сумасшедшие ушли, Не пора ли нам вернуться к пинте всего этого?

Эйвон вздохнул и огляделся вокруг костра. - Как только мы все немного отдохнем, - сказал он наконец, - мы отправимся обратно по дороге к перекрестку. -

- Эй, - прервал его Норман, - раз уж идет голосование, почему бы нам не проголосовать по этому вопросу?


- А по какому вопросу голосовать? - спросил гризли.

- Лично у меня нет предпочтений ни в том, ни в другом случае, - сказал Норман, - но давайте проголосуем, стоит ли нам завтра возвращаться тем же путем, каким мы пришли, или идти через лес более прямым путем.

Эйвон нахмурился и тяжело вздохнул, но потом пожал плечами и огляделся. - О'кей, поднимите руку, если вы предпочитаете, чтобы мы поехали обратно и нашли дорогу к институту по обычной дороге.
- Гризли поднял руку и отсчитал ещё в воздухе. - Хорошо, это тринадцать, можешь опустить руки.

- Итак, кто за то, чтобы найти наш путь через неизвестную территорию по более прямому маршруту? Он огляделся и пересчитал поднятые вверх руки-лапы. Ни Юки, ни Ким не удосужились проголосовать, так как оба ушли дуться. - Шестнадцать, - наконец заметил Эйвон. Двадцать восемь пар глаз смотрели на него, ожидая, что он предпримет.


Он покачал головой и убрал GPS обратно в футляр, прежде чем положить его в карман. - Я не думаю, что мы поступаем правильно, - сказал он покорным тоном, - но мы пойдём большинством голосов. - Было несколько комментариев облегчения, а также несколько стонов разочарования.

- Я не хочу пробиваться сквозь заросли шиповника и кустарника! - Пожаловалась Сисси.

Эйвон не хотел делать этого больше, чем она, но он стряхнул это и снова взял себя в руки.
- А теперь, поскольку нам предстоит пересечь более сложную местность, я хочу, чтобы все помогали друг другу пройти через это. Это будет ещё больше напоминать условия на дикой и необузданной планете, поэтому мы не можем позволить себе потерять кого-либо сейчас больше, чем тогда. У нас нет медикаментов, даже аптечки первой помощи, так что давайте сведем порезы, царапины, шишки и синяки к минимуму. У нас даже фляжки нет, так что придется искать водопровод. Следи за своим шагом, следи за своей головой и всегда будь начеку. Мы больше не можем позволить себе случайные и легкие путешествия, поэтому нам всем нужно быть бдительными. Это потребует больше усилий, чем у нас было до сих пор, поэтому я предлагаю, если вы закончили есть на ночь, вы можете успокоиться и отдохнуть до завтра.

Эффективно закончив дискуссию, вокруг костра начались тихие разговоры.
Эйвон чувствовал себя измученным и огляделся в поисках мягкого клочка мха на тупиковой дороге, чтобы постелить себе постель. Отойдя от костра, гризли увидел на краю поляны Джона, который подпрыгивал на низкой ветке дерева.

- Вы были ужасно молчаливы во время сегодняшнего разговора, - заметил Эйвон усталым голосом.

Кугуар смотрел на него, не отрываясь от своего занятия. - Я не чувствовал необходимости вносить свой вклад, - тихо ответил Джон.


- Ты мог бы хотя бы проголосовать вместе со мной, - сказал медведь.

- Если бы я это сделал, цифры все равно были бы против нас.

- Возможно, но в группе есть те, кто мог бы проголосовать вместе с вами.

Джон остановился, задрав подбородок к ветке и удерживая свой вес только руками. - Ты всё ещё считаешь, что у меня больше тяги, чем на самом деле, - сказал он, медленно опускаясь на землю.
- Я действительно не думаю, что исход был бы иным.

- Почему ты проголосовал за то, чтобы пересечь страну? - спросил Эйвон. - Я думал, что ты так же, как и я, заботишься о том, чтобы все вернулись в целости и сохранности.

Кугуар выглядел удивленным и отряхнул руки. - Это могло бы быть правдой, если бы я был предводителем кошек, в которых ты хочешь меня превратить, - сказал он. - Я уже говорил тебе, что не подхожу для этой работы.
Я не хочу этого. Эйвон открыл было рот, чтобы ответить, но Джон поднял руку и продолжил: - Я сделаю все, что в моих силах, когда придет время отправить нас в космос и высадить на чужой планете, но кто-то другой будет командовать и принимать решения.

- Кто это? Арне?

Джон скорчил гримасу. - Да, надеюсь, что нет! Одного дня, проведенного с его решениями, было достаточно...

Эйвон склонил голову набок. - А? Что там произошло?


- Не о чем говорить, - ответил Джон, мысленно дав себе пощечину за то, что упомянул об этом. - Что касается моего голоса, я вырос, совершая походы по пересеченной местности через такие леса, как этот, поэтому меня не волнует местность. Конечно, это не будет все плоское и свободное от вещей, чтобы ходить, но я не сомневаюсь, что эта группа может это сделать.

- А как насчет маленьких, таких как Эрин, Кевин и Сисси?

- Ты уже это сделал, - напомнил ему Джон, опускаясь на землю, чтобы начать серию отжиманий.
- Все помогают друг другу в путешествии. Пока погода держится, всё будет в порядке, - проворчал он. - Даже если пойдет дождь, мы будем лучше защищены под прикрытием деревьев, чем на дороге.

При упоминании о дожде Эйвон взглянул на ночное небо, видневшееся сквозь верхушки деревьев над дорогой. Он видел клочья облаков, закрывавших некоторые звезды, но это ещё не предвещало плохой погоды.


- Никто не виноват, что мы свернули не на ту дорогу, - сказал Джон, переворачиваясь на спину и приседая, - но мы потратили впустую большую часть дня. Если прогноз Сисси не изменился с тех пор, как мы здесь, - сказал он между хрустами в животе, - то может наступить ненастье... через пару дней... и мы захотим им стать... как можно ближе к дому... пока он не добрался сюда...

Разговаривать во время ночных упражнений было нелегко, поэтому он растянулся на боку и положил голову на руку, чтобы посмотреть на гризли.


- Я думаю, что в наших интересах лететь как можно быстрее, - сказал он, - и как бы мне ни было неприятно соглашаться с Трэвисом, никто из тех, кого мы встретим на дороге, не поможет нам. Однажды я подслушал, как Марсело говорил кому-то, что они пытались сохранить в тайне от окружающих истинную цель нашего института, так что нас, вероятно, расстреляли бы на месте неосведомленные местные жители, думая, что инопланетные мутанты приземлились или что-то в этом роде.


Эйвон посмотрел на него в тусклом свете костра и нахмурился. Ему всё ещё не нравилась мысль о том, чтобы свернуть с устоявшейся дороги, но он начинал думать, что у Джона были веские аргументы для того, чтобы пересечь её. Маршрут будет нелегким в некоторых местах, но, возможно, они смогут избежать катастрофы достаточно долго, чтобы наверстать упущенное время.

- Что ж, завтра нам предстоит долгий день, - сказал он после минутного молчаливого раздумья, - так что нам лучше немного отдохнуть.


- Хорошая мысль, - кивнул Джон. Эйвон устроился на клочке мха, который нашел, а Джон просто растянулся на подстилке из листьев.

Кугуар посмотрел через дорогу на слабеющий костер и позволил своему разуму расслабиться в мерцающем пламени.

***

Когда на следующее утро группа пушистых отправилась в путь, кузены Урсус вызвались проложить тропу через лес, чтобы остальные могли следовать за ними.
Хотя главным был гризли, Эйвон предоставил Аарону и Джерарду возможность взять инициативу на себя, втайне надеясь, что один из них окажется достойным быть назначенным его заместителем, когда их назначение в начальную колонию, наконец, произойдет. Глава колонии назначался Стокгольмом, но офицеры Эйвона в конечном счете выбирались им.

Если ни Аарон, ни Джерард не сделают этого, ему, возможно, придется подумать о пушистом из какого-нибудь другого института, который в конечном итоге будет отправлен вместе с ними.
Он недолго встречался с медведями в аргентинском филиале и знал, что там тоже могут быть достойные кандидаты. До сих пор он не встречался ни с кем из добровольцев-пушистых Стокгольмского отделения, но надеялся, что вскоре ему разрешат навестить их и познакомиться с теми, кого он в конце концов возглавит. Но сейчас он искал своих офицеров поближе к дому.

К счастью для их новой жизнестойкой физиологии, ни один из пушистых не нуждался в большом количестве пищи на завтрак этим утром, утолив свой аппетит предыдущей ночью пиршеством из оленьего мяса и съедобных растений.
Несколько человек зажарили на завтрак немного мяса, добавляя немного белка перед следующим этапом путешествия, но как только яма для костра была погребена под слоем удушливой грязи, конец дороги остался позади.

Аарон и Джерард, чувствуя себя очень важными, повели пушистых через подлесок, и почти все, казалось, были воодушевлены звериной тропой, по которой они шли в общем направлении, куда им нужно было идти.
Подлесок был легким и не представлял особых трудностей, чтобы пробраться через него.

Как и прежде, Джон встал в хвосте толпы, чтобы убедиться, что нет отставших, которые могли бы остаться позади. Некоторые предполагали, что сестры Танака могли покинуть группу после их спора прошлой ночью, но как только пушистые были в движении, Ким и Юки были среди них. Ни один из них не казался довольным этим, но они были достаточно умны, чтобы понять глупость оставлять группу одну, особенно без какой-либо провизии.


Через час пути почва начала подниматься, становясь все более каменистой, а лес становился все гуще и плотнее. Хотя с тех пор, как они сошли с дороги, лишь немногие передвигались на четвереньках, остальные перешли на этот способ передвижения, так как с уклоном было легче.

Венди задыхалась от жары, когда день стал теплым и влажным. Мошки, мухи и другие насекомые обнаружили пушистую анатомию золотистого ретривера, и отмахиваться от них было нелегко, когда все четыре её конечности были на земле для ходьбы.
Она посмотрела на белого тигра рядом с собой и нахмурилась при виде его огромного ошейника.

- Эй, Данте, - сказала она, - этот твой ошейник отпугивает блох и клещей?

Кот взглянул на неё, но покачал головой. - Нет, - ответил он, нахмурившись, - но сейчас я действительно хочу, чтобы это было так.

- Радуйся, что это не так… - пробормотал Хэнк у него за спиной. - Каждый присутствующий здесь пушистый попытается отобрать его у тебя, если это случится.


- Я бы обогнал вас всех, если бы дело дошло до этого, - с гордостью ответил Данте.

- Все мы? - слегка пошутил Рейн Терренс. Гепард одарил Данте широкой, обнажающей зубы улыбкой, когда тот поднял на него глаза.

Тигр усмехнулся.

- О'кей, вы могли бы дать мне побегать за моими деньгами, - сказал он. - К несчастью для всех нас, это всего лишь ошейник, чтобы держать мою табличку с именем на случай, если я забуду, кто я такой.

Перед непринужденной болтовней Жасмин и Шерил держали головы вместе, пока шли, хихикая и хихикая над какой-то частной беседой.
Хотя слух каждого присутствующего пушистого был усилен трансформацией, они говорили шепотом так тихо, что даже те, кто находился рядом с ними, не могли разобрать, что было сказано.

Через несколько минут обе самки немного ускорили шаг и двинулись вперед, к передней части свиты, возглавляемой парой бурых медведей. Джерард шел впереди, выбирая путь между деревьями и кустарником, а его кузен Аарон следовал за ним, следя, чтобы остальные последовали за ним.
Прямо за ними стояли Алисия и Дара, их черный и белый мех резко контрастировали друг с другом. Оба выглядели раздосадованными, когда лисица и бордер-колли протиснулись между ними, чтобы встать впереди группы.

- Держу пари, они будут флиртовать с парнями, - тихо пожаловалась черная медведица своей белошерстной подруге.

Выражение лица дары прояснилось, в её темно-карих глазах блеснул огонек.
- В чем дело? Ты что, ревнуешь? - прошептала она.

- Ты же знал, что я нацелилась на Аарона, - проворчала Алисия. Конечно же, Жасмин и Шерил расположились прямо рядом с каждым из кузенов Урсус, причем оба они шли очень близко к мужчинам. Аарона позабавило, что Жасмин что-то прошептала ему в маленькие круглые ушки, а Алисия раздраженно ткнула пальцем в ближайший куст.

Дара с удивлением наклонилась ближе.
- Возможно, нам придется побороться за них, - тихо сказала она, - но в конце концов мы единственные, кто может иметь их детенышей.

Алисия выглядела смущенной. - Мне сейчас неинтересно иметь его детенышей! - в отчаянии прошептала она. - Я просто хочу быть в центре его внимания.

Белый медведь усмехнулся. Она планировала познакомиться со всеми урсинами, которых знала, а не только с одним таким, как её подруга.
В конце концов, когда они покинут Землю, там будет больше мужчин, чем женщин, так что у неё был свой выбор парней.

- Ну, он выглядит так, будто наслаждается вниманием лисицы, но она сделала первый шаг. Тебе придется перестать быть тупицей и быть более напористой!

Алисия вздохнула и покачала головой. Она отлично стреляла из пистолета, была энергичной спортсменкой и уверенной в себе во всем, что ей приходило в голову, но когда дело доходило до отношений, она была прискорбно неадекватна, чтобы иметь дело с нюансами преследования кого-то, кто ей нравился.


Она подружилась с Дарой, когда они впервые были назначены в одно крыло для их трансформации более года назад, но были времена, когда она не могла выносить её присутствие. Это быстро становилось одним из таких моментов. Черный медведь оглянулся и увидел песца, который спокойно шел со скучающим выражением лица. Он был достаточно далеко, чтобы не слышать их разговора, поэтому Алисия быстро приняла решение.


- Я собираюсь немного поговорить с Мэнни, - сказала она своему спутнику.

- Ты что, нацелился на лисицу Тод? - Удивленно спросила дара.

- Вовсе нет... я просто хотел поговорить с ним об оружии в арсенале, которое мы возьмем с собой.

Белый медведь внезапно нахмурился. - А, мужские штучки. Ладно, иди поговори с парнем с оружием - я буду следить за парнями впереди. Отличный вид отсюда.


Алисия не ответила, но задержалась, пока Мэнни не прошел мимо неё, прежде чем снова двинуться в путь. Однако вместо того, чтобы повернуться к нему, она просто замолчала и погрузилась в свои мысли.

Дара наблюдала за ней краем глаза, но прежде чем у неё появилась возможность ещё раз побеспокоиться о подруге, Кристен придвинулась ближе.

- С ней всё в порядке? - тихо спросил ботаник.

Белый медведь искоса взглянул на горную львицу сквозь белокурую челку человеческих волос.
Они редко разговаривали друг с другом, хотя не было никаких особых причин, кроме простой возможности. Всегда готовая поболтать, Дара с улыбкой повернулась к кошке.

- Она больна любовью, - объяснила она тихим шепотом, - и немного ревнует тебя к подруге.

Кристен проследила за взглядом белого медведя и увидела Жасмин, идущую плечом к плечу с Аароном. Разница в их размерах, казалось, не имела значения, поскольку пара усмехнулась какому-то общему замечанию.
Кугуар нахмурилась, зная, каково это - быть влюбленной в кого-то, но она чувствовала, что наконец-то преодолела свои собственные чувства-по крайней мере, пока она не думала о них.

- Мне очень жаль это слышать, - ответила она. - Я уверен, что это беспокоит её.

- Итак, какое место в колонии ты собираешься занять? - спросила дара, быстро меняя тему разговора. - Тебя зовут Кристен, верно?

Кошачья моргнула, увидев эту нелепицу, но затем улыбнулась своему спутнику.
- Да, именно так. Я транстерземный ботаник и, скорее всего, займу любую другую должность, на которую меня поставят по мере необходимости.

- А, это ты помогал нам найти растения, которые мы могли бы съесть.

- Да, это я. Что насчет тебя?

- Вы, наверное, не поняли бы этого, глядя на меня, - ответила дара, - но я химик и геолог.

- Ух ты, как здорово! - ответила Кристен, широко раскрыв глаза.
- Я не думаю, что у нас есть какие-либо из этих областей карьеры среди классов Фелис, но они, безусловно, могут пригодиться.

- Совсем как у тебя, дорогая.

Им пришлось идти гуськом, чтобы миновать высокие сосны и обогнуть выступ скалы, но когда они снова смогли идти бок о бок, Кристен посмотрела на Дару.

- Так что же заставило тебя стать медведем?
- небрежно спросила она. - Боюсь, что мой выбор был глупо основан на парне, которого я знала.

- Джон Сансет?

Кристен посмотрела на неё, но ничего не ответила. Дара кивнула сама себе и посмотрела вперед. - Я выбрала медведя, потому что всегда была большой девочкой, а большой зверь просто казался правильным.

- Ты была большой девочкой? Как и я, пока трансформация не уменьшила меня в размерах. Рад сообщить, что я уже не такой толстый, как раньше.


Дара улыбнулась. - Нет, извини, я не это имел в виду. Я был большой. Я был высок, широкоплеч, широкоплеч и, как сказали бы некоторые, немного мужеподобен. Я полагаю, что у меня всегда было больше тестостерона в моем теле, чем у большинства женщин, но у меня никогда не было никаких стремлений быть парнем; я слишком люблю преследовать их сам! Однако из-за моего телосложения я всегда принимал участие в спорте и мероприятиях, которые многие женщины не стали бы беспокоить, хотя у меня никогда не было интереса к бодибилдингу.


- Белые медведи-самые большие медведи на планете, - задумчиво произнесла Кристен. - А почему Эйвон больше тебя?

- До превращения он был больше, чем я, - объяснила женщина с белым мехом. - Генетические изменения делают нас похожими на наших животных собратьев, но наш человеческий состав всё ещё там. Я вырос из-за своей урсиной природы, но я сомневаюсь, что когда-нибудь стану таким же большим, как наш бесстрашный лидер.


- И все же, даже будучи гибридом медведя, ты не выглядишь по-мужски, - заметила Кристен, критически оглядывая своего спутника. Дара улыбнулась ей.

- Ну спасибо тебе, дорогая! Это было очень мило с твоей стороны.

- Не за что. А как насчет твоей подруги Алисии? Почему она стала медведицей?

Дара перестала улыбаться.

- Ладно, у неё действительно были проблемы с весом, когда она впервые пришла в институт, но это не было её причиной.
Она провела несколько летних месяцев, работая волонтером в местном зоопарке, где жила, и имела некоторый опыт работы с медведями. Сама она никогда не была дрессировщиком, но сказала, что ей всегда нравились животные.

Кристен была заинтригована. - Странно, что любитель животных так хорошо стреляет из винтовки.

- Да, но ты можешь винить в этом её братьев. Она была единственной дочерью в большой мужской семье, и все парни были стрелками-мишенями.
По-моему, даже её мама тоже.

- Они были охотниками?

- Может быть, один или два из них, но она сказала, что они в основном стреляли только по пивным банкам, глиняным дискам и бумажным мишеням на заднем дворе их сельской собственности. Дара оглянулась и заметила, какой несчастной выглядела самка черного медведя. - Кристен, нам скоро снова придется поговорить, - сказала она, - но я думаю, Алисии нужно немного взбодриться.

- Да, конечно, - сказал ботаник.
- Приятно было познакомиться, дара. Белый медведь кивнул ей, а затем отступил, чтобы она могла присоединиться к своему другу.

Кристен вздохнула и опустила взгляд на свои передние лапы, погрузившись в собственные мысли. Мгновение спустя она почувствовала, что кто-то приближается к ней. Она посмотрела в большие золотистые глаза гепарда, и, несмотря на печаль, которая, казалось, всегда была на его лице из-за мокрых полосок от слез на меху, Рейн одарил её веселой улыбкой.


- Привет, - приветливо сказал он. - Не возражаешь, если я присоединюсь к тебе? Лицо Кристен тут же просветлело. Она несколько раз разговаривала с Рейном Терренсом, но так и не узнала его по-настоящему.

- Конечно, мне бы не помешала компания, - ответила она с улыбкой.
Разговор с другим парнем поможет ей отвлечься от мыслей о другом горном льве из группы. Однако, быстро оглядевшись, она заметила, что Трэвис наблюдает за ней со стороны.
Он уже давно не раздражал её, но сейчас она предпочитала сосредоточиться на гепарде для непринужденной беседы.

***

Альдо баннер спокойно шел вместе с остальными пушистыми вверх по крутому склону через лес, но он держался позади группы. Его большие висячие уши затряслись, а нос задрожал у самой земли, пытаясь определить запах чего-то, что он постоянно улавливал в воздухе.


Через несколько мгновений он поднял голову и принюхался к лесу. Он был уверен, что кто-то следит за ними, но без определенной системы отсчета, он ещё ничего не сказал Эйвону об этом. Он хотел быть уверенным, прежде чем вызвать потенциальную тревогу, поэтому он просто решил оставаться бдительным и продолжать отслеживать запахи, которые он обнаружил.

***

Через три с половиной часа их лесистого путешествия большая часть пушистых превратилась в рутину слепого хождения вместе со всеми остальными.
Лес вокруг был нетронутым, склон был непрерывным, и разговоры процветали, чтобы занять себя. Эйвон молча гадал, как они услышат что-нибудь, на что наткнутся при таком шуме, исходящем от группы, но он не видел реальной причины, чтобы заставить их замолчать. Им ещё предстоял долгий путь, и дискуссии помогут поддержать боевой дух. Гризли планировал остановить группу ещё через час, чтобы взять свежие данные с GPS-приемника, но Аарон и Джерард повели их по такой извилистой тропе через гористую местность, что он уже не был уверен, что они направляются прямо к институту.

Эйвон взглянул на главу группы и увидел, что кузены открыто флиртуют с четырьмя женщинами, собравшимися позади них. Далия, Эрин и Жасмин рассмеялись какой-то шутке, которую Аарон бросил им через свое урсиное плечо, в то время как Джерард и Шерил вели их через несколько густых кустов, растущих вокруг большого сланцево-серого валуна.

На глазах у гризли Джерард и Шерил внезапно исчезли из виду.
Шерил вскрикнула, и Аарон инстинктивно потянулся к ней, даже не осознавая, что делает.

- Охмигош! - Громко воскликнула Эрин, и Далия внезапно схватила сестру за руку.

Эйвон начал проталкиваться мимо нескольких других, как раз когда Аарон вытащил Шерил обратно в поле зрения. Она вцепилась в него широко раскрытыми глазами, но бордер-колли смотрел куда-то вниз, за пределы поля зрения гризли.

- Джерард, ты в порядке?
- Яростно закричал Аарон.

- Что случилось? - спросил Эйвон, подойдя к валуну. Самки отступили, пропуская своего предводителя сквозь кусты, и когда он подошел к Аарону, то удивленно заморгал.

Они стояли в лучах яркого солнца на краю обрыва, откуда открывался вид на отвесное ущелье с небольшой речкой внизу. Джерард перешагнул через край и упал с высоты добрых четырнадцати-пятнадцати футов на выступ скалы, едва ли шире его самого.
Его нога зацепилась за корень, цеплявшийся за скалу над ним, и это, вероятно, удержало его от того, чтобы скатиться прямо в космос. Если бы Аарон не поймал её пушистый хвост, Шерил вывалилась бы прямо за Джерардом.

Бурый медведь внизу выглядел ошеломленным, но остро осознавал свое затруднительное положение. Ему удалось вытащить ногу из-под корня, и он сел, прислонившись спиной к стене утеса, стараясь держаться как можно дальше от края.
Он оглянулся через плечо, когда Аарон снова окликнул его.

- Я в порядке, - с трудом выдавил он пересохшим горлом. - Просто дай мне минутку. Он посмотрел на темную фигуру, летящую над ущельеом, и узнал в ней большого белоголового орлана. Если бы ситуация не была такой мрачной, он, возможно, почувствовал бы вдохновение, увидев редкую величественную птицу.

- Бери столько времени, сколько тебе нужно, - сказал ему Эйвон. - Только не соскальзывай.


Джерард кивнул, но уже через пару минут протянул руку назад и ухватился за корни над головой. Убедившись, что у него крепкая хватка и растительность не оторвется от стены, он воспользовался ею, чтобы подняться на ноги. Повернувшись лицом в сторону от обрыва, бурый медведь вытянулся так высоко, как только мог, но даже с его медвежьим ростом он не мог дотянуться до края скалы над ним.

Аарон опустился на живот и потянулся к нему, но они смогли только коснуться друг друга кончиками когтей.
Таким образом, он не сможет вернуть своего кузена на твердую почву.

Эйвон повернулся к остальным пушистым, ожидавшим в лесу позади них. - Народ, слушайте сюда. Джерард упал со скалы на уступ внизу - "было несколько вздохов удивления" - но мы не можем дотянуться до него, чтобы вытащить его обратно. Мне нужно, чтобы каждый искал вокруг сильные виноградные лозы или что-нибудь ещё, что он может использовать, чтобы подняться наверх. У него масса взрослого медведя, так что это должно быть что-то достаточно сильное, чтобы выдержать его вес.
Он снова повернулся к утесу, но краем глаза заметил, что большая часть пушистых приросла к месту.

- Иди! - скомандовал он, - но смотри под ноги. Мы не хотим, чтобы кто-то ещё упал с другой скалы!

***

- А как насчет этих? - крикнул Айвен. Джон быстро подошел к нему и взглянул на то, что держал в руках рыжий лис-толстую лозу, свисавшую со ствола дерева.


- Это виноградная лоза, - ответил горный лев после короткого осмотра. - Я бы не советовал этого делать.

- А? Почему? Он почти два дюйма толщиной! Это должно удержать любого из нас.

Джон взял лозу в руки и навалился на неё всем своим весом. Виноградная лоза без особых усилий соскользнула с дерева и упала на землю между ними. Прежде чем Айвен успел что-то сказать, Джон поднял лозу и проследил её путь до корня в земле рядом с деревом.
Он сильно надавил на неё, и корни виноградной лозы вырвались из богатой лесной почвы. Хотя она и оторвалась от своих якорей в земле и поднялась на дерево, Джон доказал, насколько бесполезна лоза для их целей, когда обернул её вокруг дерева, а затем сильно потянул за оба конца вместе. Лоза раскололась, как хрупкая кора, и рассыпалась в его руках.

Айвен посмотрел на него, нахмурившись. - Я думал, Тарзан вот так качается на лианах… - пробормотал он.


Джон улыбнулся ему. - Эдгар Райс Берроуз никогда не пробовал качаться на виноградной лозе, - ответил он, отряхивая руки. - Более мелкие лозы полезны для плетения корзин и венков, но не очень практичны для веревки. Это была хорошая идея, но она не выдержит веса взрослого бурого медведя, если я смогу разорвать её своими руками.

Лис посмотрел на остатки виноградной лозы и покачал головой.
- Да, я вижу это… - пробормотал он.

- Кроме того, виноградные лозы уходят корнями в землю и взбираются на деревья, а не наоборот, как это всегда показывают в фильмах. Если Тарзан прыгнет за одну из этих лиан в лесу, якоря оторвутся от земли, и тогда ему придется долго нырять в грязь.

Больше никому не везло. Некоторые пробовали длинные ветки, но без возможности согнуться под углом в девяносто градусов от пушистых на вершине до Джерарда внизу, не было никакой возможности вытащить его с помощью этого.
Хэнк предложил медведю опустить длинный поваленный ствол дерева, чтобы он мог взобраться на него, но выступ, на котором он стоял, был недостаточно широк, чтобы он мог выдержать его вес.

- Может ли он спуститься в ущелье, а потом подняться в другом месте? - Предположил Майкл Линч.

- Нет, - раздался голос Джерарда из-за края. - Падение слишком резкое, и я не вижу ни одного места, которое можно было бы использовать в качестве опоры для рук и ног!


Группа надолго замолчала, пока мысли кружились вокруг, но затем Карл начал оглядываться вокруг. Эйвон увидел его и почувствовал, как его любопытство разгорается.

- У тебя есть идея?

Серый волк кивнул и приподнял подол своего одеяния.

- Свяжите наши верхние части туник и жилеты вместе в веревку, - предложил он. - Если мы удвоим их, он будет достаточно силен, чтобы выдержать его вес, а нас здесь более чем достаточно, чтобы подтянуть его к себе.


- Я думаю, у него есть хорошая идея, - заметил Джон. - Нас здесь четырнадцать человек.

Гризли оглянулся на собравшихся перед валуном пушистых, и не увидел никаких признаков возражения.

- Ладно, мне нужно, чтобы все ребята сняли свои жилеты и тунике, чтобы мы могли связать их вместе, как веревку из ткани. Возможно, потом от них будет мало проку, но мы всегда сможем получить больше, когда вернемся на базу.


- А как же мы? - крикнула Дженни из глубины толпы.

- Ты тоже можешь снять свои рубашки! - предложил Трэвис с похотливой ухмылкой.

Эйвон с улыбкой повернулся к Дженни.

- Не снимай рубашку, - съязвил он, вылезая из своего большого туники.

Леопард усмехнулась, но покачала головой.

- Спасибо, но я хотел спросить, можем ли мы сделать что-нибудь ещё?
Пушистые-самцы бросали свои туники на валун, когда сбрасывали их. Карл и Элли начали хватать их, чтобы связать вместе.


- Ты можешь помочь им связать туники, - рассеянно ответил гризли. Верхняя часть туники в его руке казалась тяжелее, чем должна была быть, поэтому он полез в карман и достал GPS в виниловом футляре. Сисси была рядом, и он протянул ей конверт. - Подержи это для меня? - спросил он.

- Конечно, - с улыбкой ответила оранжевая кошка. - Я оставлю его у своего АТС.

Эрин посмотрела на неё, когда Эйвон снова повернулся к пушистым, связывающим все их одеяния вместе.
- Ты уже пробовал свой ПСП, чтобы посмотреть, сможешь ли ты получить сигнал? - спросила она.

- Нет! Я совсем забыла об этом! - Сисси положила навигатор в один карман, а затем достала свой ПСП. Она открыла ярко-оранжевый чехол-раскладушку и нажала кнопку питания. Двойные экраны устройства засветились, и улыбающееся лицо классического мультяшного котенка заполнило правый экран в приветствии.
Мгновение спустя по периметру того же экрана появились сенсорные вкладки, и Сисси использовала кончик когтя, чтобы нажать через меню на свой личный центр сообщений.

Эрин заглянула через плечо кошки, её большие уши фенека заставляли Сисси дергаться там, где они соприкасались. - Ой… - пробормотала миниатюрная рыжевато-коричневая лисица. У устройства был хороший заряд батареи, но какой бы сигнал оно ни принимало с верхних спутников, он все равно был заблокирован.


- Это очень странно, - заметила Сисси. - Даже на другой планете над колонией будет припаркован один геосинхронный спутник, с которым наши ПБС смогут взаимодействовать для связи с Землей.

- Учитывая все спутники связи, вращающиеся вокруг Земли, можно было бы подумать, что какой-то сигнал истекает кровью, чтобы эта штука могла его поймать, - задумчиво произнесла Эрин. - Ты уверен, что он всё ещё настроен на нужную частоту?


- Он самонастраивается, - сообщила ей Сисси. Однако, чтобы быть уверенной, она перешла от выбора меню к настройке устройства. Посмотрев на настройки, кошка покачала головой. - Выглядит неплохо… - пробормотала она, - но ведет себя так, словно сигнала просто нет.

- Может быть, это не сигнал, - предположила Эрин. - Может твой ПСП выходит из строя?

- Вполне возможно.
Он у меня уже давно есть, и я всегда беру его с собой.

- С одной стороны есть вмятина. Может быть, в этом и проблема.

- Не помню, чтобы я на что-то натыкалась, даже в кармане… - нахмурилась рыжая кошка.

- Может во сне? Ты могла перевернуться на нем через камень.

- Возможно… - Сисси провела пальцем по углублению и вздохнула. Неужели она разрушила их шансы, нарушив свой ПСП?
Все остальное, казалось, работало на нем нормально. Её глаза на мгновение вспыхнули, но затем она снова нахмурилась.

- В чем дело? - спросила Эрин.

- Пару дней назад я сбила с подоконника комнатное растение в горшке, но оно упало на кровать. Я только что вспомнила, что мой ПСП тоже лежал на кровати.

- Как вы думаете, он мог на неё упасть?

Сисси посмотрела на вмятину и кивнула.

- Возможно.
Это было в ту же ночь, когда Марсело поднял нас всех с постели, чтобы сесть в автобус.

- Вот, это должно его задержать, - раздался голос Аарона.

Сисси и Эрин посмотрели на группу у валуна и увидели бурого медведя, держащего в руках узловатый кусок разноцветной ткани. Он посмотрел на их предводителя, и Эйвон кивнул.

- О'кей, нам нужны самые большие и крепкие пушистые, пожалуйста, - громко сказал гризли.
Естественно, большинство медведей рванулись вперед, чтобы занять место в очереди позади него и Аарона.

Аарон перебросил один конец веревки через край туники своему кузену. Джерард с облегчением ухватился за спасательный круг и заметил, что на его конце образовалась петля. Он просунул в него руку для дополнительного рычага, а затем подождал, пока те, кто был сверху, начнут тянуть.

- Готов? - Эйвон окликнул его сверху.

- Более чем готов.


- Ну ладно, все, поднимайтесь!

Самодельная веревка натянулась, когда сильные руки потянули её, и Джерард почувствовал, что его поднимают с узкого выступа. Однако почти сразу же несколько медведей почувствовали, как ткань начинает расползаться под их пальцами.

- Держись! - крикнул Эйвон, мотнув головой в сторону карниза. - Это не сработает! Медведи отступили, и ноги Джерарда снова коснулись покрытой лишайником скалы.


- Что случилось? - он снова окликнул их.

- Ты слишком тяжелый, кузен, - ответил Аарон.

- Мы удвоили количество мантий и жилетов… - пробормотал Хэнк, - но эта ткань всё ещё недостаточно прочна. Это ткань сделана чтобы наш мех может дышать, но это делает его слабее.

- Нам нужно только дотащить его до карниза, а потом мы сможем просто поднять его за руки, - заметила Алисия.

Эйвон кивнул, но тут же нахмурился.


- Да, но сможем ли мы поднять его так высоко? - ответил он.

- Добавь ещё один слой, - предложила Дженни из-за шеренги медведей. Когда Урсус-фурмены оглянулись на неё, она и Шерил стояли перед ними, держа в руках свои собственные одежды. Обе женщины были теперь обнажены до пояса, но у них было достаточно меха, чтобы прикрыть грудь.

Гризли почувствовал, как его щеки вспыхнули под шерстью, но он знал, что они были правы.
Единственная надежда Джерарда на спасение могла зависеть от дополнительного слоя одежд.

- Хорошо, - сказал он через мгновение, - нам понадобится ещё шесть или семь пожертвованных мантий, чтобы добавить ещё один слой к нашей веревке. Алисия ухмыльнулась Дженни и стянула с неё топ, прежде чем взять те два, что они предложили.

Сисси коротко улыбнулась Эрин и достала из кармана навигатор. Она убедилась, что чехол её ПСП надежно закреплен, а затем проверила молнию на виниловом корпусе GPS-приемника.
Защищая оба устройства, она положила их на землю под кустом, чтобы никто не наступил на них. Сисси стянула с себя верхнюю часть туники, а затем Эрин поджала губы, прежде чем пожать плечами.

- Да какого черта! - съязвила она, снимая короткую тунику. Она чувствовала себя неловко из-за того, что была обнажена топлесс перед таким количеством людей сразу, но никто не смотрел на неё по-настоящему. Однако, прежде чем расстаться с ТОПом, она достала из кармана небольшой сверток в бумажной обертке и переложила его в тот, что был в шортах.
Большие уши Эрин снова прижались к голове, когда Сисси узнала её менструальные принадлежности, но ни одна из них не произнесла ни слова.

Стоявшая рядом Юки хмуро наблюдала за происходящим, но когда увидела, что Сисси отложила свои электронные устройства, на её лице появилось заинтересованное выражение.

Элли, Жасмин, Кристен и Далия также пожертвовали свои вершины веревке, но остальные женщины неохотно последовали их примеру, особенно потому, что Трэвис смотрел на них с восторженным вниманием; никто из них не хотел давать ему больше ничего, чтобы фантазировать, если это не было совершенно необходимо.


Кристен, однако, было уже все равно. Несмотря на свои дурные предчувствия, когда она впервые пришла в институт, она чувствовала себя более комфортно, чем когда-либо в своей жизни. Она всё ещё была покрыта шерстью, так что никогда больше не чувствовала себя полностью голой.

- А ты не собираешься отдать им и свою тоже? - спросил Кевин у Розы.

Лисица смерила его каменным взглядом, всё ещё немного обиженная.

- А что, чтобы ты мог глазеть на мою грудь?
- возразила она. - Она отвернулась от него и добавила: - Я не обнажусь перед тобой, если только от этого не будет зависеть жизнь Джерарда!

- И вообще, о чем ты беспокоишься?… - проворчал Кевин. - Твой мех всё прикрывает.

Роза скрестила руки на груди и повернулась к нему спиной, возбужденно размахивая хвостом.

- Откуда тебе знать, насколько я прикрыта? Ты что, подглядывал в мой топ?


Кевин раздраженно фыркнул и замолчал. Он не собирался создавать ещё больше проблем между ними, но казалось, что независимо от того, что он сказал или сделал, она будет продолжать расстраиваться из-за него. Это было несправедливо... это она бросила его в ту ночь и спала, свернувшись калачиком рядом с Джоном.

Пока запасную одежду привязывали к веревке, Джон, Данте, Кен и Майкл присоединились к медведям.
Там едва хватало места для всех, чтобы ухватиться за материал, но они чередовались по сторонам, так что все могли приложить свои силы к этому усилию.

- Спасибо за помощь, ребята! - крикнул Джерард, - но не могли бы вы поторопиться? Этот выступ выветрился и немного скользкий от растущего на нем вещества. Я не хочу соскальзывать, пока ты не поможешь мне встать!

- Одну минуту, - ответил Аарон.
- Никуда не уходи.

- Да уж конечно.

- Почти готово! - крикнул а ему Алисия. Она с силой потянула за последний узел, чтобы закрепить его на месте, а затем протянула веревку всем рукам, которые могли бы помочь натянуть её. Аарон снова опустил конец петли, и Джерард приготовился, как и прежде.

- Ладно, ещё раз, - сказал Эйвон своей труппе.

Самодельная веревка натянулась, когда многочисленные руки потянули её.
Джерард почувствовал, что его поднимают с узкого выступа, но на этот раз ткань, казалось, держалась.

- Святые коты, Джерард! - воскликнул Майкл через мгновение. - Кстати, сколько ты весишь?

- Двести девяносто пять с небольшим, когда доктор Лакросс в последний раз осматривал меня.

- Боже мой, неужели вы никогда не слышали о диете?

- Для моего вида, - проворчал Джерард, - это нормально.
- Он попытался взобраться на стену, когда его поднимали, но там не было ничего, во что можно было бы вонзить когти, кроме голых корней, которые лишь слабо держались на своих местах.

- Мне кажется, у меня руки вытягиваются! - выдохнул Данте. - После этого мне не придется наклоняться, чтобы ходить на четвереньках!

Мало-помалу, дюйм за дюймом, бурый медведь приближался к вершине уступа, не осмеливаясь взглянуть вниз, в ущелье. Его сердце бешено колотилось от предвкушения, и ему пришлось несколько раз сглотнуть, чтобы проглотить застрявший в горле комок.


Кустарник, окружавший большой валун, закрывал обзор от остальных пушистых, ожидавших в лесу. Кристен в ожидании переминалась с ноги на ногу, и Сисси не могла удержаться, чтобы не прикусить нижнюю губу.

Уши Джерарда наконец достигли уровня выступа, и Аарон рискнул отпустить веревку, чтобы упасть на колени. Он потянулся к рукам кузена, в то время как остальные продолжали тянуть, и ему удалось просунуть руки под мышки Джерарда.


Пушистые в шеренге напряглись сильнее, чтобы поднять его на край, и как только он оказался достаточно высоко, Эйвон почувствовал, что узел на тунике под его руками начал развязываться.

- Быстро! - воскликнул он медведям у своих ног. - Он сейчас выскользнет!

Аарон крепче ухватил Джерарда за руку и потащил за собой. Его двоюродный брат наконец перевалил через край утеса и выбрался на безопасное место.


- Ну ладно! - крикнул Данте, чтобы помочь тем, кто скрылся из виду. - Он сделал это!
Сисси и Эрин зааплодировали, подпрыгивая на месте.

Спасатели попятились сквозь кустарник, окружавший валун, и когда Джерард наконец появился в поле зрения, Шерил бросилась вперед, чтобы обнять его за толстую шею. Кен бросил самодельную веревку и подошел к бурому медведю.


- Ты ранен? - спросил врач.

Джерард начал было отвечать отрицательно, но на мгновение задумался.

- Кажется я повредил левое запястье, когда падал, - честно ответил он, - но в остальном всё в порядке.

- Дай-ка я взгляну на него.

Джерард протянул руку, и Шерил отступила назад, чтобы дать им место. Кен осторожно взял большую руку-лапу, но повернул её в нескольких направлениях, одновременно чувствуя, что происходит под кожей.
Джерард поморщился, когда она повернулась в определенном направлении, но это было лишь легкое подергивание.

- Не похоже, что оно сломано, - наконец сказал доктор, - но мы можем обвязать его одной из туник, чтобы оно меньше двигалось.

- Как скажете, док, - ответил медведь.

Пробравшись сквозь кустарник, окружавший валун, Джон пополз вперед на четвереньках, пока не оказался у самого края.
Он лег на живот и заглянул за выступ Джерарда в ущелье. Мгновение спустя Карл лег рядом с ним, чтобы сделать то же самое.

- А ты как думаешь? - спросил серый волк. - Я бы предположил, что до реки около двухсот футов.

Джон нахмурился и покачал головой.

- Как сказал Джерард, нет никакого способа спуститься с этой скалы, чтобы мы могли снова подняться на другую сторону. Нам придется обойти его вверх по реке.
Это займет некоторое время и собьет нас с курса. Кугуар попятился от края и снова встал на две ноги. - Хорошо, что у Эйвона есть GPS-приемник, но он сказал, что батарейки садятся. Ему придется экономно включать его, пока мы не выйдем на прямой курс.

Карл встал рядом с ним, лениво почесывая мех на груди.

- Если бы я знал, что мы придем сюда, - сказал он низким грубым голосом, - я мог бы взять компас из вещей в моей комнате. В этой поездке пригодился бы даже дешевый пластиковый.

Они вдвоем повернули назад и пробрались сквозь кустарник.
С другой стороны Элли, Шерил и Дженни пытались развязать веревку.

- Что ты делаешь? - спросил Джон, останавливаясь между леопардом и бордер-колли.

- Ну… - пробормотала Шерил, пытаясь втиснуть кончики своих когтей в плотный комок материи, - мы решили развязать их, чтобы снова надеть топы.

- Под весом Джерарда эти узлы затянулись намертво, - добавила Дженни.


- Эйвон сказал что узел, который он держал, почти развязался, - заметил Джон. - Возможно, стоит начать именно с него.

- С него я и начала, - сообщила Элли, глядя на горного льва. - Теперь, когда на нем нет веса Джерарда, узел надежен. Я уверен, что теперь он выдержит даже твой вес, Джон.

- Дай-ка мне его, - сказал Карл жене. Он взял у неё веревку из материи и накинул её на валун.
- Хватай его с другой стороны, Джон.

Кугуар двинулся вперед, поднял веревку, а затем оба самца уперлись ногами в скалу. По кивку Карла они оба прижались друг к другу. Веревка выдержала. Дженни подошла к Джону сзади и добавила силы, одновременно с тем как Элли встала позади мужа. То, что начиналось как беспристрастная попытка завязать узел, превратилось в игру, когда Карл вдруг ухмыльнулся Джону и потянул сильнее.
Кугуар усмехнулся и сильно дернул веревку назад, почти втянув волка на валун.

Игра в перетягивание каната быстро обострилась, когда каждая команда попыталась подтянуть другую к скале, и это привлекло внимание нескольких других. Никто больше не знал, что происходит, но Мэнни и Айвен схватились за веревку позади волков, когда Данте и Майкл присоединились к Джону.

Еще несколько пушистых бросились на помощь, но игра внезапно оборвалась, когда узел возле рук Карла развязался.
Обе команды отшатнулись назад в толпе смеющихся. Джон лежал на спине, прислонившись к кустам, но когда он повернулся на бок, чтобы встать, то уперся подбородком в грудь Дженни, опрокинув её на Данте. В свою очередь, монохромная кошка накинулась на корсака позади него, и все они рухнули в кучу смеха.

- Ух ты… - пробормотал тигр, - теперь я знаю, что такое домино!


Карл выбрался из груды тел на своей стороне валуна и с усмешкой сел. В волнении от внезапной игры в перетягивание каната он забыл об их первоначальном назначении. Один из узлов разошелся, освобождая концы шести веревочных вершин, по три на каждом конце.

- Ну, это только начало! - с улыбкой заметила Элли. Несмотря на то, как трудно было разорвать этот узел, перетягивание каната, должно быть, сбило с толку другие узлы, потому что они были в состоянии разорвать больше узлов с помощью зубов и когтей.
Как только первый верх туники освободился, Шерил дважды встряхнула её и надела. Материал был растянут далеко за пределы своей первоначальной формы, и хотя он был примерно того же размера, что и топик, который первоначально носила собака, теперь висел свободно, низко и мешковато на ней.

- А ты неплохо выглядишь, дорогая, - заметил Тревис вслух. - Этакая помесь пастушки, бродяги и бездомного!
Сразу несколько пар глаз уставилась на него в ответ на это замечание, поэтому он со смехом поднял руки и попятился в тень леса.
Однако прежде чем исчезнуть, он быстро огляделся и с облегчением обнаружил, что Кристен занята беседой с гепардом Рейном и находится достаточно далеко, чтобы не слышать его замечаний.

Несмотря на замечание немецкой овчарки, которое должно было расстроить её, Шерил не могла не согласиться с ним. Просто пожав плечами, она сняла его и бросила на вершину валуна.


- Знаешь, он прав, - сказала она к удивлению окружающих. - Материал настолько потерял форму, что ничего не скрывает. Я думаю, что мне будет лучше с моей собственной шубой! - Из всех женщин в группе её мех был достаточно густым, чтобы с запасом прикрыть её женские достоинства.
Улыбнувшись через плечо смотревшим на неё парням, она приподняла свою ковбойскую шляпу и задрала заднюю часть шорт, которые были привязаны к её пушистому хвосту.


- Ну вот, теперь она хорошо выглядит! - прошептал Майкл в сторону Джону.

Элли подняла ещё одну тунику, которую сняла с веревки, и, нахмурившись, подняла его обеими руками.

- Боюсь, она права, - сказала волчица. - Мы могли бы использовать их для обертывания, если кто-то здесь поцарапается или порежется, но как одежда они уже изжили себя.

Карл окинул её оценивающим взглядом.


- Ты не против идти дальше топлесс? - спросил он.

Элли улыбнулась и покачала головой.

- Я уже не так зациклена на своей внешности, чтобы смущаться, - сказала она, похлопав его по щеке. - Это всего лишь ещё одна связь с моим человеческим прошлым, которая больше не имеет того значения, что раньше. Да, я всё ещё наполовину человек, но у меня достаточно меха, чтобы прикрыть и себя.

По ту сторону валуна Дженни ухмыльнулась. Будучи воспитанной в семье со свободными нравами, она не была чужда прогулкам по модным курортам.
Единственное отличие состояло в том, что теперь, надев шубу из натурального меха, она носила больше, чем обычно, когда росла. Ирония позабавила её, и она бросила ткань, всё ещё держа её в руках, на камень.

- Ну, мне определенно не нужно носить одну из этих мешковатых вещей, - сказал Джон, пожимая плечами. - Мой мех достаточно хорошо согревает меня ночью.

Эйвон не был свидетелем перетягивания каната через скалу и не обращал внимания на дальнейший разговор.
Уверенный, что Джерард переживет свой предсмертный опыт только с вывихнутым запястьем, он оглядел толпу в поисках некоего оранжево-полосатого кота. Он нашел Сисси и Эрин сидящими на земле и обсуждающими события дня, чтобы кошка могла записать их позже для своих ежедневных новостей. Она не сможет передать свой доклад по радио, пока они не вернутся в институт, но Феннек-лис заверил её подругу, что они вместе все вспомнят.

- Привет, - сказала Сисси с улыбкой, когда огромный гризли присел рядом с ней на корточки. - С Джерардом всё в порядке?

- Он повредил руку, но Кен говорит, что это просто растяжение, - ответил Эйвон. - Боюсь, нам придется обойти это ущелье, так что мне понадобится навигатор, чтобы проложить маршрут для следующего этапа нашего путешествия. Можно мне его взять, пожалуйста?

- Конечно, - с улыбкой ответил Кот. Она потянулась к карману, но тут же вспомнила, что на ней больше нет топа.
Усмехнувшись, она огляделась и увидела ближайший куст, где спрятала электронные устройства. Она встала, подошла к нему, а затем присела на корточки, чтобы поднять их. GPS лежал на виниловом футляре рядом с её ПСП, и она сгребла их все в свои руки, рассеянно убирая глобальную систему позиционирования обратно в крышку. Она протянула его медведю, прежде чем снова сесть рядом с Эрин. Теперь, когда у неё был свой личный прибор, она могла пойти вперед и напечатать все, что они обсуждали.

Эйвон поблагодарил её за то, что она присмотрела за ним, и, уходя, вытащил его из футляра. Холодная дрожь пробежала по его спине, когда он взглянул на экран приемника GPS, кончик когтя застыл над кнопкой питания, которую он ещё не трогал.

На маленьком дисплее появилось сообщение: "разряжена батарея - зарядите или замените", но прежде чем он успел что-либо сделать, экран погас.

Гризли с трудом сглотнул и нажал кнопку питания, но дисплей оставался пустым. Он перевернул его, открыл заднюю часть устройства, а затем высыпал две батареи на другую ладонь, чтобы убедиться, что их концы не проржавели. Чистые, он положил их обратно один за другим, надеясь получить хотя бы немного больше сока из них, но когда он снова попробовал кнопку питания, ответа не последовало. Батареи были полностью разряжены.


В последний раз он пользовался навигатором чуть больше часа назад, но был уверен, что выключил его, прежде чем сунуть обратно в футляр. В отчаянии он потряс прибор, даже зная, что это не смогло бы зарядить его батареи.

Тяжело вздохнув, он положил GPS-приемник обратно в футляр и застегнул молнию. Он сунул его в один из карманов своих шорт, а затем умчался прочь, злясь на самого себя.


Неподалеку от него Ким и Юки обменялись довольными взглядами.

***

Пятнадцать минут спустя Эйвон отбросил в сторону сброшенные жилеты и верхнюю одежду, использовавшиеся для веревки, и взобрался на вершину валуна. Он позлопал своими большими руками-лапами, и хотя звуки хлопков отличался от того, что он мог раньше делать человеческими руками, они привлекли всеобщее внимание.


- Ладно, ребята, пожалуйста, соберитесь вокруг! Боюсь, у меня для вас плохие новости.

Все, кто рассеялся по лесу в непринужденной беседе, подошли поближе к скале Эйвона. Убедившись, что все на месте, гризли сложил ладони и нервно потер их.

- Для тех из вас, кто не смотрел на ущелье Джерарда, позвольте мне сказать вам, что оно слишком глубоко, а стены слишком КРУТЫ, чтобы мы могли спуститься по ним на дно, - сказал он им. - Чтобы продолжить путь, нам придется обогнуть его, а лучший способ для этого - следовать вверх по течению до места, где река, которая его образовала, не слишком глубока. Если нам немного повезет, мы сможем пересечь его на мелководье и затем найти дорогу обратно в институт.


- Это не так уж плохо, - заметил Мэнни, пожимая плечами. - Это займет у нас больше времени, но, по крайней мере, это жизнеспособный план.

Эйвон снова потер руки.

- Плохая новость заключается в том, что батареи в приемнике GPS полностью разрядились, - сказал он им, намеренно опуская тот факт, что он мог оставить его включенным сам. - Без навигатора нам придется возвращаться в институт вслепую.
Послышалось несколько голосов, но он поднял большую руку и продолжал, словно не останавливаясь:

- Как только мы найдем место, чтобы пересечь реку, нам придется угадать направление, в котором мы пойдём, но это не будет точно, и нет никакой гарантии, что мы сможем вернуться прямо в институт. Мы можем надеяться, что окажемся в непосредственной близости, и, возможно, мы сможем искать огни дома ночью, чтобы привести нас в оставшуюся часть пути, но сейчас наш основной план состоит в том, чтобы добраться до другой стороны ущельеа, где мы сможем продолжить путь.


- Даже с другой стороны, - удивился Айвен, - как мы узнаем, откуда нам идти дальше?

- Мы собираемся повесить обрывки нескольких испорченных мантий на карниз, где упал Джерард. Когда мы, наконец, доберемся до противоположной стороны, мы сможем использовать её как флаг прямой видимости, как точку для продолжения движения.

- А что, если мы заблудимся, просто пытаясь найти дорогу вокруг ущельеа? - спросила Юки.
- Мы будем вечно бесцельно бродить по этим лесам и горам!

- Нам надо было вернуться на поляну! - добавила Ким. - Почему бы нам просто не вернуться назад?

- Мы не вернемся, даже чтобы снова найти дорогу! - раздраженно сказал Эйвон. - Мы движемся вперед.

- Давайте проголосуем! - крикнула Юки, подняв вверх руку.

- Нет, - сказал Эйвон с властным гулом в голосе.
- На этот раз мы не будем голосовать. Возможно, нам потребуется больше времени, чтобы вернуться без GPS, но мы вернемся. Я в этом уверен.

- Вы в этом уверены? - Передразнила Ким. - Ты бывал здесь раньше?

- Я знаком с этим местом не больше, чем ты, - прорычал Эйвон, - но я здесь главный, и в интересах нашей группы мы идем вперед!

Сестры Танака были ошеломлены силой его слов.
Большой гризли всегда казался слабаком, но теперь он серьезно относился к своему лидерству.

Чувствуя себя неловко посреди спора, Сисси скромно подняла руку. Эйвон перевел взгляд только на неё, словно молча призывая её встать на сторону Ким и Юки.

- Сисси?

Оранжевая полосатая кошка заколебалась под его пронзительным взглядом, но все же протянула ему свое персональное электронное устройство.

- Я...
я добровольно пожертвую свой ПСП, чтобы вы могли включить GPS с помощью его батареек, - сказала она тихим голосом. Выражение лица Эйвона почти сразу смягчилось.

- Спасибо, Сисси, - сказал он более мягким голосом, - но батарейки ПСП можно вытащить только сняв панель корпуса и вывернув несколько маленьких винтиков. Мне уже приходилось менять ту, что была в моей. К сожалению, у нас нет никаких инструментов среди нас, и я сомневаюсь, что внутренняя аккумуляторная батарея вашего ПСП нужного типа.


- Так что же нам теперь делать? - Дара хотела знать.

Эйвон указал налево:

- Идти вверх по течению, - сказал он. - Сегодня у нас ещё много дневного света, так что мы продолжим идти вверх по течению, пока не найдем дорогу через реку. Это наш единственный план на данный момент, поэтому я предлагаю снова начать ходить. На этот раз я возьму инициативу в свои руки и постараюсь, чтобы ущелье не провалился у меня из-под ног.


Никто больше ничего не сказал, поэтому гризли спрыгнул с валуна и ободряюще улыбнулся им всем, прежде чем двинуться через лес в указанном направлении.



Глава 6
- Ночные бродяги


- Дикая земляника!

Рейн Терренс отошел от Кристен и выбежал на небольшую естественную поляну. Под его листьями блестели на солнце несколько сочных клубничин.
Они не были такими большими, как те, что часто встречаются на коммерческом рынке, но они могли быть такими же вкусными.

Гепард опустился на колени и сорвал одну из них. Он с улыбкой взглянул на Кристен и откусил кусочек. Ягодный сок растекся по его языку, и он закатил глаза в притворном экстазе.

- Мммм… как вкусно, - сказал он, протягивая ей ещё один.

Горная львица улыбнулась ему и откусила кусочек клубники.
Она на мгновение закрыла глаза, наслаждаясь ароматом фруктов. После того как она проглотила его, ботаник осмотрел дикое растение.

- Хороший источник витамина С, - вспоминала она, перебирая пальцами маленькие белые цветочки, - из листьев получается отличный чай, а в сочетании с водой сок может лечить красные глаза, а также солнечные ожоги. Он также хорош при болезнях почек и желудка, а растертый в пасту, он может даже успокоить зубную боль.
Было бы здорово, если бы мы смогли найти многоцелевое растение, подобное этому, в другом мире.

- Держу пари, что если кто-то и сможет найти его там, то это будешь ты, - с улыбкой сказал ей Рейн.

- Спасибо. Давайте соберем несколько штук для прогулки и вернемся к группе, пока они не прошли мимо нас совсем. - Они быстро сорвали кучу, но ни у одного из них больше не было карманов верхней одежды, так что они могли взять только столько, сколько могли держать в своих ручных лапах.


- Жаль, что у меня нет корзинки, чтобы мы могли взять её с собой… - пробормотала Кристен.

- Ну, у нас их нет, так что нам самим придется ими наслаждаться, - ухмыльнулся Рейн. Как только у них было достаточно сил, чтобы продержаться некоторое время, кошки вернулись к проходящей мимо группе пушистых во главе с Хиамови Авонако. Подлесок в этом месте стал гуще и цеплялся за ткань и мех одинаково, и Шерил, казалось, было хуже всего, когда мех был длиннее, чем у кого-либо ещё.


Когда Кристен и Рейн присоединились к труппе, Кугуар почувствовала, как кто-то осторожно похлопал её по плечу.

- Привет, - тихо сказал Тревис. Она подняла бровь, мгновенно насторожившись, но когда он не сделал и не сказал ничего оскорбительного, она расслабилась.

- Привет, - ответила она.

- Привет, - сказал Рейн.
Трэвис посмотрел на него с непроницаемым выражением на мгновение, но затем вежливо кивнул.


Кристен протянула ему маленький фрукт из своей горсти.

- Съешь клубничку, - сказала она, стараясь быть вежливой. Хотя она сама не была свидетелем этой сцены, горная львица слышала о его словах и действиях по отношению к Шерил в том месте, где Джерард упал с обрыва.

Немецкий овчар был добр к Кристен последние несколько дней, хотя она всё ещё опасалась его. По выражению её глаз Трэвис понял, что ему придется действовать осторожно, поэтому он отвел глаза и взял предложенную ягоду.


- Спасибо, - тихо сказал он.
Он жевал клубнику, наслаждаясь её богатым вкусом, но когда проглотил её, то продолжил идти рядом с ней.

Самка кугуара обменялась озадаченными взглядами с гепардом по другую сторону от неё. Присутствие Трэвиса показалось ей вторжением, но она бросила на Рейн извиняющийся взгляд и повернулась к собаке с нейтральным выражением лица.

- Мы можем что-нибудь для тебя сделать?
- спросила она.

Трэвис смотрел себе под ноги, засунув руки в карманы шорт. Он выглядел почти смиренным, и это было совсем на него не похоже.

- Я думал о том дне, - тихо сказал он. - Я прошу прощения за то, что так долго таскался за вами, но если бы вы не предупредили меня о болиголове, меня бы сейчас уже не было в живых. Я вам очень благодарен.

Кристен вздохнула про себя. Он уже говорил ей об этом, и она недоумевала, почему он снова заговорил об этом.
И все же он казался искренним.

- Всегда пожалуйста, - тихо сказала она.

Пес посмотрел на клубнику в её руке и слегка улыбнулся. Он наклонился к ней и заговорил так тихо, что она почти не слышала его.

- Могу я снова помочь вам, когда вы в следующий раз отправитесь на поиски съедобных растений? Я обещаю, что буду хорошо себя вести.

- Хорошо, - так же тихо ответила Кристен.
- Если вы сдержите слово вести себя прилично, я с радостью приму вашу помощь.

Трэвис начал вилять хвостом и, вероятно, даже не осознавал этого. - Спасибо, - сказал он с улыбкой.

- Съешь ещё клубничку, - сказала она, протягивая ему ладонь. Он с благодарностью взял одну и сунул в рот. Затем, без всякой подсказки, он втянул её в тривиальный разговор, продолжая вполголоса:


Через несколько минут Рейн почувствовал себя неловко от тихого разговора своих спутников. Он не знал, что между Кристен и Трэвисом что-то было, поэтому извинился и предложил свою клубнику нескольким другим в шеренге пушистых.

Кристен проводила его хмурым взглядом и снова вздохнула про себя. Она надеялась, что Тревис не испортил ей все шансы на хорошую дружбу с Рейном.
Она испытывала сильное искушение последовать за ним, но Тревис остановил её легким прикосновением к руке и указал на цветущий куст у основания дерева.

- Эй, это то, что мы должны искать?

***

Джон с ворчанием выдернул хвост из цепкого куста, мимо которого проходил. Эйвон повел их по звериной тропе, идущей параллельно ущелью, но дорога была узкой, и группа двигалась по ней гуськом.
Достаточно было того, что им приходилось терпеть блох, клещей и кусачих мух, но в кустах, через которые они проходили, было больше, чем несколько шипов, и казалось, что никто не избежал их укусов. Сисси шла прямо перед ним, и он мог слышать её редкие вскрики и всхлипы.

Время от времени Эйвон останавливался, чтобы протиснуться между деревьями слева от них и проверить, близко ли они к ущелью.
Чем дальше они продвигались вверх по течению, тем ближе становилась река на дне каньона, и все они слышали, как вода стекает с горы. Гризли надеялся, что они найдут место, где река будет достаточно мелкой, чтобы они могли пересечь её. Однако он опасался, что расщелина поднимется слишком высоко на склоне горы, прежде чем они смогут найти подходящее место для перехода.

Джон снова заворчал, когда другой шиповник зацепился за край его шорт.
Уже не в первый раз он испытывал искушение отбросить их в сторону. Он остановился, потянулся к задним конечностям, распустил ткань и последовал за оранжевой кошкой.

Где-то впереди он услышал, как Кевин вяло подбадривает редеющий подлесок. - Самое время, - подумал горный лев. Если бы они не пытались идти параллельно ущелью, то, вероятно, были бы другие тропы через лес, которые избегали бы всех колючих растений, которые они могли бы взять.
Он подозревал, что звериная тропа, по которой они шли сейчас, была создана более мелкими тварями, которые могли перемещаться между ними, не попадая в ловушку. Некоторые из пушистых поднялись на ноги, чтобы передвигаться на двух ногах по этой местности. По крайней мере, только их ноги застряли в ежевике таким образом.

Для себя Джон обнаружил, что на большие расстояния ходить на четвереньках было намного удобнее из-за изменения конфигурации его рук, ног, бедер и тазовой области. За последние два дня он привык путешествовать таким образом, и ирония ситуации забавляла его. Как бы он ни был против этого с самого начала, Джон неоднократно обнаруживал, что постепенно привыкает к своей новой форме. Он всё ещё хранил свое прежнее психологическое сопротивление, но медленная трансформация со временем разрушила эту решимость и сделала её легче принять.
Если бы превращение было быстрым процессом, он бы уже давно сломался и сошел с ума.

Были ещё времена, когда внезапные мышечные спазмы, спазмы и стреляющие боли поражали его, поскольку дальнейшие мельчайшие изменения вносились в его тело, но теперь они были только периодическими неприятностями. Хотя у него не было даты, отмеченной в календаре, он подозревал, что они были близки к концу своих физических изменений.


Он услышал несколько вздохов облегчения и, подняв голову, увидел, что густой подлесок действительно поредел. Кустарник и деревья стали нормой, и он снова мог видеть мох и тенистую лесную траву на земле. Может быть, теперь им всем удастся ненадолго отдохнуть от шиповника.

***

Запах стал сильнее. Пока группа пушистых шла параллельно ущелью, переменчивый ветер, дувший сквозь деревья, насторожил чувствительный нос Альдо.
Это был тот же самый запах, который он уловил раньше, но у него всё ещё не было никакой системы отсчета, что именно он учуял. Это не было ни деревом, ни растением, ни водой из ближайшей реки, ни почвой, и это не был кто-то из их отряда из тридцати одного пушистого. Однако несмотря на свое невежество, ищейка был уверен, что кто-то преследует их. Казалось немыслимым, чтобы какое-то животное в лесу обнаружило большую группу хищников, представляющих интерес, если только оно не было двуногим охотником. В своем теперешнем обличье Альдо боялся человека больше, чем дикого зверя.

Испугавшись того, куда клонится ход его мыслей, он решил, что больше не может держать свои подозрения при себе. Он почувствовал бы облегчение, если бы ошибся, но не хотел рисковать.

В самом конце длинной шеренги пушистых Альдо увидел Джона и Сисси, которые вели непринужденную беседу, стоя на четвереньках и следя за тем, чтобы никто не остался позади.
Хотя горный лев не обладал никакими полномочиями, Альдо неоднократно видел, как Эйвон серьезно разговаривает с ним, так что ищейка решил, что он, по крайней мере, может быть ему полезен.

- Прости, что я тогда закатил истерику, - говорил Джон, - но я рад, что ты сохранил их.

- Я принесу их тебе, когда мы вернемся, - ответила Сисси. - По-моему, ты хорошо в них смотришься.

- Спасибо, я ценю это.


- Джон? - спросил гончак, отступая в сторону, чтобы пума и домашний кот могли догнать его.

- Альдо, - подтвердил кот. - В чем дело?

- За нами следят... или преследовали, - заметил он будничным тоном. Джон и Сисси мгновенно встревожились.

- Ты уверена? - спросила оранжевая кошка.

- Я чувствую их запах уже два дня и две ночи. Я не могу определить, что это такое, только то, что запах исходит не от кого-то из нашей группы. - Он шел с ними, но смотрел вдаль, в тень леса, где солнечный свет не мог проникнуть сквозь кроны деревьев над головой.


- Они? Глаза Сисси расширились. - Их больше одного?

- Почему ты раньше ничего не сказал? - спросил Джон, проследив за взглядом Альдо, устремленным в темноту, но не увидев ничего необычного.

- Я не был уверен до сих пор, - защищаясь, ответил гончак. - Это не тот запах, который мне знаком, и я никогда не нюхал его в институте, но воздушные потоки, идущие из ущельеа, дали мне сегодня лучший запах.
- Если бы он шел прямо, то мог бы засунуть руки в карманы шорт, поэтому вместо этого он продолжал идти, опустив голову. - Я просто подумала, что кто-то должен знать.

- Ты был прав, что сказал кому-то, - заверил его Джон. Кугуар взглянул на свою спутницу. - Я собираюсь отвести его наверх, чтобы поговорить с Эйвоном. Не могла бы ты задержаться, чтобы убедиться, что мы не потеряем ни одного отставшего?

Сисси, нахмурившись, огляделась по сторонам.


- Даже не знаю... - пробормотала она. - Если нас кто-то преследует, я не уверена, что хочу возвращаться сюда одна.

- Я пойду сзади, - раздался голос Джерарда прямо перед ними. После тяжелого испытания, выпавшего на его долю, когда он спустился в ущелье, пушистый Урсус теперь спокойно двигался дальше в длинной шеренге путешественников. - Я слышал, что сказал Альдо, и согласен, что Эйвон должен об этом знать.


Сисси с благодарностью посмотрела на бурого медведя.

- Спасибо, - искренне поблагодарила она.

Джерард дружески улыбнулся ей и занял позицию позади неё.

- Нет проблем, - ответил он. - Я могу остаться здесь и присмотреть за твоим милым хвостиком.

Оранжевая кошка дважды моргнула, услышав его слова, а затем сузила глаза и ухмыльнулась.

- Симпатичный хвостик, - согласилась она, покачивая бедрами и размахивая придатком.
- Только смотри, чтобы ни одна дикая тварь не попыталась его укусить!

Джерард рассмеялся над её шуткой и преувеличенно подмигнул ей.

- Обязательно, мэм!

Джон и Альдо обменялись удивленными взглядами, а затем, вспомнив о своей цели, двинулись вперед, чтобы догнать своего лидера. Несколько пушистых выглядели раздраженными, когда пара прошла мимо них в очереди, но потребовалось всего несколько мгновений, чтобы добраться до гризли впереди.


Джон встал рядом с медведем.

- Мы можем поговорить с вами минутку? - спросил он.

- Хм, конечно… - рассеянно пробормотал Эйвон, глядя сквозь кусты слева на параллельный ущелье. Расщелина становилась все мельче, и шум бегущей воды из реки не прекращался, но им ещё предстояло пройти некоторое расстояние, прежде чем они смогут пересечь её.

- Это очень важно, и нам понадобится ваше безраздельное внимание.


Эйвон наконец посмотрел на них обоих, как будто только сейчас понял, что они здесь.

- А что важно? - спросил он, переводя взгляд с одного на другого. - Если это тривиально, у нас действительно нет времени останавливаться и болтать об этом.

Джон нахмурил брови.

- Нас преследуют, - просто сказал он и это привлекло внимание гризли. Но прежде чем Эйвон успел что-то сказать, Джон попросил Альдо повторить то, что он сказал ему ранее.


Когда он закончил, предводитель Урсус кивнул.

- Ну, я знаю, что у тебя более чувствительный нос, чем у кого-либо другого в группе, - сказал Эйвон, когда они шли, - и я верю тебе.

- Но что? - спросил Джон, нахмурившись от тона медведя.

- Но... я не думаю, что нам действительно есть о чем беспокоиться, - добавил Эйвон. - Было бы глупо пытаться напасть на такую шумную группу смешанных типов хищников, как наша.
Что бы это ни было, оно может быть просто любопытным, но я не думаю, что мы в опасности.

- Не хочу показаться, что я согласен с Ким или Юки, - тихо сказал Альдо, оглядываясь вокруг, чтобы убедиться, что ни одна из сестер не была в пределах слышимости, - но что, если это местный охотник? Возможно, мы прошли мимо чьего-то скрытого дерева, стоящего здесь, даже не заметив его. Кто-то с ружьем был бы очень опасен, особенно если это кто-то, кто никогда раньше не слышал о пушистых.


- Твой преследователь пахнет как человек? - спросил Эйвон.

Ищейка остановился.

- Не совсем, но... -

- Тогда не беспокойся об этом.

Джон откашлялся.

- Охотники, как известно, наносят запахи животных, чтобы скрыть свои собственные. Я сам использовал этот трюк.

Эйвон кивнул на ходу, обдумывая услышанное. Немного помолчав, он наконец взглянул на Альдо.

- Пока мы не обнаружим никаких признаков опасности, будь начеку и держи меня в курсе, если что-то изменится.


Ищейка кивнул. Он не знал, чего на самом деле ждет от гризли в ответ на его откровение, но, по крайней мере, он выполнил свой долг и рассказал об этом кому-то из начальства. Однако это не заставило его почувствовать себя лучше в их ситуации.

Эйвон вернулся к наблюдению за своими шагами вдоль двадцатифутовой опушки кустарника между звериной тропой, по которой он шел, и обрывом ущельеа. Джон нахмурился, увидев, что медведь чем-то озабочен, и снова посмотрел на Альдо.


Он указал подбородком на свой хвост.

- Я возвращаюсь в тыл группы, - тихо сказал он ему. - По дороге я поставлю жучок в несколько ушей, чтобы другие могли следить за неприятностями.

На лице пса отразилось облегчение.

- Спасибо, Джон. Я это ценю.

***

Солнце уже скрылось за грядой облаков, а группа пушистых всё ещё не нашла дорогу через реку.
Ущелье был уже в часе пути от них, миновав водопад, который целую вечность бороздил расселину в склоне горы, но речная вода всё ещё была слишком широкой, глубокой и быстрой, чтобы они могли безопасно перебраться на другую сторону. Глаза с ночным зрением позволили бы им двигаться дальше в сумерках, если бы они захотели, но Эйвон заметил усталость на лицах своих последователей после целого дня путешествия по небольшому, но ровному склону.

Из-за шума бегущей воды было трудно говорить вслух всей группе, когда он объявил о своем решении остановиться на ночлег, но гризли встал во весь рост на вершине нагромождения валунов на берегу реки, так что его могли видеть все. Подлесок под лесом здесь был светлым, и всем хватало места, чтобы растянуться и отдохнуть. Утром они продолжат путь, чтобы найти место для переправы.


Если кто-то был голоден, в реке было много рыбы для ловли. Учитывая продолжительность их путешествия, лишь немногие чувствовали, что у них есть силы для ночной рыбалки. Их жизнерадостная выносливость позволяла им путешествовать без еды дальше, чем кто-либо из них считал возможным, но были и такие, кто хотел есть просто потому, что они привыкли делать это регулярно.
Большинство, однако, были более чем готовы назвать это ночью.

Аарон вымыл руки в реке после того, как утолил свой аппетит несколькими сырыми рыбами, которые он поймал на мелководье между скалами на берегу. Когда он встал и отряхнул руки, то увидел какое-то движение среди деревьев. Несколько лисиц суетились вокруг чего-то на земле, разбрасывая листья и сосновые иголки среди хихиканья и смеха.


И только когда Далия торжествующе встала с зажатой в зубах жирной мышью, Аарон понял, что происходит. Прежде чем кто-нибудь успел отнять у неё эту штуку, она опустила голову и принялась есть грызуна сырым, жуя его так, словно сама была всего лишь дикой лисой. Другие лисы всё ещё карабкались, и Аарон понял, что они, должно быть, подняли целую орду грызунов среди кустарника и гниющих бревен леса.


Бурый медведь усмехнулся, довольный тем, что лисицы охотятся сами по себе. Он вытер свои большие руки-лапы о шерсть на ногах, а затем, выпрямившись, пошел среди камней обратно к основной группе.

Хотя становилось все темнее, оставалось ещё достаточно света, чтобы собрать хворост для ночного костра, поэтому Аарон начал оглядываться в поисках Нормана, который помог бы ему собрать хворост.
Он обошел вокруг пушистых, но нигде не увидел своего друга.

Он навел справки в нескольких небольших группах, устроившихся отдохнуть, но только когда подошел к Алисии, сидевшей в одиночестве, прислонившись спиной к стволу дерева, нашел кого-то, кто знал.

Лицо черного медведя просветлело, когда он приблизился к ней, и она пригласила его сесть рядом. Впервые за этот день объект её интереса оказался без проклятого бордер-колли, и она была рада, что он остался с ней, пусть даже на несколько минут.


Аарон улыбнулся в ответ, но покачал головой. - Спасибо, Алисия, но мне нужно собрать немного дров для костра. Вы не видели Нормана?

Свинья поднялась на ноги с непроницаемым выражением лица. Она легко положила руку ему на плечо и наклонилась ближе. - Он ушел в лес с Тернером, - прошептала она, - но я могу помочь тебе собрать хворост.

Аарон нахмурился. - В последнее время дара Тернер по очереди общается со всеми Урсусами, - проворчал он.


- А ты видел? - Неуверенно спросила Алисия. К её облегчению, бурый медведь покачал головой.

- Нет, я не заинтересован в ком-то вроде неё… - пробормотал он.

- Дара сказала мне, что она обеспокоена тем, что в колонии Урсусов больше мужчин, чем женщин, - прошептала Алисия, - поэтому она хочет убедиться, что познакомилась со всеми вами, прежде чем поселиться с кем-либо из вас.

- Полагаю, это объясняет, почему она так распущена.
- Аарон посмотрел на неё с удивлением. - Каковы ваши планы на этот счет?

Черный медведь посмотрел на него с неожиданно озорной улыбкой. - Любой парень, который попадется мне на глаза, должен будет заслужить место в моей постели, - ответила она.

- А? Что нужно сделать парню, чтобы заслужить это заветное место?

Желанный? Алисия дважды моргнула и внезапно отвернулась. Она с улыбкой посмотрела на него через плечо и поманила пальцем.


- Пошли, - сказала она обычным тоном, не отвечая на его вопрос. - Пойдем за дровами.

***

Как и каждую ночь, Джон и Эйвон несли первую вахту вместе. Хотя их глаза были более чувствительны к мизерному количеству света в темноте, чем у людей, небо было полностью затянуто тучами, и не было ни звезд, ни луны, что затрудняло наблюдение.
Единственным источником света были тлеющие угли костра. Журчание реки, у которой спали пушистые, было постоянным и маскировало более мягкие звуки, усугубляя трудности вахты. Эйвон нашел несколько больших камней у самой кромки воды и сел на них. Джон растянулся на ветке дерева с другой стороны группы.

К сожалению, они оба устали так же, как и все остальные, и постоянный белый шум, создаваемый потоком воды, действовал успокаивающе.
Гризли с трудом держал веки открытыми уже через час, и он боролся с сонливостью с ослабевающей решимостью. Лежа на ветке дерева, горный лев слегка дремал, уже задремав.

***

Глаза Эйвона распахнулись, когда тихий ночной воздух прорезал пронзительный крик, и его разум мгновенно насторожился. Он вскочил на ноги, глядя поверх отблесков костра, и увидел дикое размахивание руками и ногами, когда кто-то закричал, требуя её жизни.
Со своего наблюдательного пункта он не мог разобрать, что происходит, но остальные проснулись и быстро вскочили на ноги среди криков.

При первом же вопле Джон вскочил на ноги и чуть не свалился в темноту. Восстановив равновесие, используя хвост в качестве противовеса, его глаза быстро отыскали источник криков, и адреналин хлынул через его тело, когда он увидел двух диких койотов, пытающихся утащить крошечную Эрин Силок в темноту.
Один из них держал её за левую руку чуть выше локтя, а другой-за правую ногу ниже колен. Лисица-фенек спала у края группы, и, похоже, койоты видели в малышке легкую добычу.

Джон спрыгнул с ветки и приземлился на четвереньки в каких-нибудь десяти футах от места схватки. Не имея никакого плана, он прыгнул вперед с диким кошачьим визгом, его когти отчаянно полосовали ближайшего койота.
Почти по пятам за ним шли Элли и Данте.

Ни один из койотов, казалось, не хотел терять свою еду, несмотря на внезапное присутствие трех странных хищников, и оба они повисли на Эрин с рычанием в горле. Койоты, как правило, были падальщиками и обычно отступали от более крупных противников, но эти двое, казалось, отчаянно нуждались в еде и не желали сдавать её.

Эрин закричала, когда один из них укусил сильнее, и Джон бросился на койота, повисшего на её руке. Сначала он полоснул когтями по глазам пса, а затем обхватил нападавшего обеими руками и ногами в яростных медвежьих объятиях.
Джон крепко сжал ногами живот койота и обхватил его мощными руками за шею и плечи. Что-то щелкнуло внутри койота, и зверь издал болезненный вопль, резко отпустив Эрин. Он заскулил от внезапной боли, и, несмотря на хватку Джона, животное сумело вырваться из его рук и убежать в лес.

Второй койот был так же упрям, как и первый, отказываясь отказаться от еды перед лицом других опасных существ.
Элли метнулась вперед, чтобы укусить животное в бок, и когда оно быстро попятилось от этих мощных челюстей, Данте прыгнул, чтобы ударить его острыми как бритва когтями, не подходя слишком близко.

Потребовалось несколько попыток, но Белый тигр наконец подобрался достаточно близко, чтобы его когти сомкнулись, оставляя кровавые борозды на морде койота. Боль была слишком сильной для дикого зверя, и он наконец отпустил женщину Феннека, чтобы убежать.
Элли бросилась за ним, не желая отпускать, и оба быстро растворились в темноте среди визга и яростного рычания.

Джон обхватил Эрин руками, чтобы поднять её, но она отстранилась от него, чтобы обнять раненую руку и подтянуть раненую ногу так близко, как только могла. Прежде чем он успел сделать ещё одну попытку, рядом с ними оказалась Дженни. Эрин крепко зажмурилась, пока кошачья медсестра не заворковала ей на ухо, чтобы успокоить.
Кен появился чуть позже и некоторое время тихо разговаривал с маленькой лисицей, прежде чем Эрин наконец кивнула.

- Джон, - сказал Красный волк, - пожалуйста, отведи её к костру. Нам понадобится свет, чтобы осмотреть её раны. Кугуар кивнул и осторожно просунул руки под неё, сознательно избегая её РАН. Прежде чем он смог встать рядом с ней, внезапный хриплый собачий бой в темноте разбудил тех, кто услышал его.
Битва была жестокой, но короткой. Один из бойцов издал короткий пронзительный крик, а затем его голос резко оборвался. Тишина в лесу была пугающей, и Карл бросился в темноту.

Кто-то развел костер, подбросив в огонь свежих дров. Джон поставил крошечную лисицу на землю рядом с кольцом камней вокруг костра, но на этот раз Эрин не хотела отпускать его. Дженни и Кен опустились на колени рядом с ней, и им обоим пришлось сказать ей что-то успокаивающее, чтобы они могли осмотреть её раны.
У неё была вся рука и нога в крови, и ещё больше крови было на ноге.

Когда Кен осторожно ощупал раны от укусов высоко на внутренней стороне бедер Эрин, пустынная лисица внезапно схватила его за руку и притянула волка к себе.

- В чем дело? - тихо спросил доктор. - Один из них укусил тебя там?

Эрин покачала головой и, несмотря на боль в руке и ноге, почувствовала себя неловко.
Кровь на её промежности не была раной, объяснила она почти шепотом. Кен внезапно все понял и откашлялся, возвращаясь к ранам на её ноге.

Не имея даже аптечки, они мало что могли сделать, чтобы вылечить её, но они знали, что раны должны быть очищены. Дженни наклонилась к одному из больших ушей Эрин и сказала ей, что её нужно снова передвинуть.

По указанию медиков Джон снова поднял её и отнес к реке.
Майкл схватил горящую палку из костра и поднял её, как факел, следуя за ними к воде.

Эрин плакала, когда они опустили её поврежденные конечности в холодную горную реку, чтобы очистить раны, но Джон крепко держал её, пока врачи работали быстро.

Карл и Элли вернулись из тени леса несколько мгновений спустя. Эйвон подошел к ним, чтобы проверить, как она, но Элли отмахнулась от него, сказав, что койот так и не смог до неё добраться.
Возможно, под шерстью у неё и было несколько царапин от когтей, но двойное пальто защищало её от чего-то серьезного. Когда гризли спросил о койотах, она просто вытерла кровь с шерсти вокруг своей морды и сообщила ему, что одно из животных больше не представляет опасности.

Альдо баннер сидел в стороне от костра, обхватив руками колени. Он знал, что это были койоты, которых он учуял с самого начала, но до сих пор не мог определить опасность.
Он задрожал от напряжения и опустил голову на колени.

Через несколько минут он почувствовал на своем плече нежную руку. Ищейка посмотрел в печальные глаза своего предводителя. Эйвон присел рядом с ним на корточки и стал изучать его при свете костра.

- Ты в порядке, мой друг? - спросил его медведь.

Альдо начал было кивать, но потом остановился и покачал головой. - Нет, - ответил он слабым голосом.
У меня нервное расстройство.

- Это моя вина, - с трудом выговорил Эйвон. - Вы пытались предупредить меня, но я искренне полагал, что против нас никто ничего не предпримет. В конце концов, мы сами в первую очередь хищники. Альдо, я прошу прощения, что не послушал тебя. Есть.. койот напал на одного из нас, и они знают, что мы хищники. Какое-то неизвестное существо в другом мире может даже не увидеть в нас опасного противника, и нам может не повезти, если я проигнорирую таланты тех, кто находится в моей группе, как я сделал сегодня вечером.


Пес кивнул, но пару секунд ничего не говорил. - С ней всё будет в порядке?

Эйвон оглянулся на реку и снова перевел взгляд на пламя, горевшее рядом с ними. - По большей части… - пробормотал он. - Дженни не верила, что что-то сломано, но Эрин может понадобиться небольшая операция, как только мы вернемся. Я рада, что мы сохранили несколько мантий, которые растянули для веревки Джерарда.
Кен использует их, чтобы перевязать раны Эрин, но нам всем придется присматривать за ней до конца пути.

Ищейка положил подбородок на колени. - К сожалению, Эрин-единственная, кто имеет опыт консультирования, - размышлял он, - так что если ей нужно поговорить с кем-то о нападении, то пока мы не вернемся, среди нас нет никого более квалифицированного.

- У неё много друзей в нашей группе. Любой из них мог просто слушать.
Эйвон позволил завораживающему пламени костра успокоить свой разум, но через мгновение покачал головой. - Я просто не понимаю, почему они пытались забрать её. Она не хищное животное.

- Наверное, это был запах крови, - предположил Альдо вслух. Когда Эйвон озадаченно посмотрел на него, пёс опустил взгляд на свои руки. - Я чувствую её запах с тех пор, как нас высадили, но через некоторое время я стараюсь не обращать внимания на её запах, потому что это то, к чему я должен привыкнуть со всеми женщинами вокруг.


- Я не понимаю, - заметил гризли. - Какая кровь?

Альдо посмотрел на него с легким удивлением. - У неё менструация, Эйвон. Должно быть, она начала как раз перед тем, как Марсело притащил нас сюда. Ты хочешь сказать, что не чувствуешь его запаха?

Эйвон нахмурился. - Теперь, когда вы упомянули об этом, я думаю, что это было на периферии моих чувств, но я полагаю, что просто ассоциировал его с случайной мышью, белкой или птицей, которую те в группе поймали и съели по пути.
Это не то, о чем я сознательно думал.

Ищейка постучал пальцем по своему огромному носу. - Я не мог этого не заметить. Я по большей части игнорировал её, но уверен, что именно её запах привлек наших гостей.

Эйвон вздохнул и кивнул головой в знак согласия. - Если это так, то койоты, вероятно, подумали, что она слабое и раненое животное, которое они могут взять на ночь для своей еды.
Я бы не поверил, что они настолько смелы, но они, должно быть, были ужасно голодны, чтобы преследовать её в течение нескольких дней, даже когда мы оставили после себя остатки нашей собственной еды, которую они могли бы собрать.

Гризли на мгновение замолчал, но потом кивнул и легонько похлопал Альдо по плечу. - Не расстраивайся из-за этого, - сказал он. - Это была моя вина, и я возьму всю вину на себя. Ты сделал то, что должен был сделать, и я хочу, чтобы ты держал меня в курсе всех проблем, которые могут возникнуть у тебя до конца нашего путешествия.
Если повезет, мы вернемся в наши постели через день или два, но до тех пор я должен полагаться на твой нос.

Альдо баннер посмотрел на него с новой серьезной решимостью. - Можешь на это рассчитывать, - сказал он.

***

Час спустя Эрин лежала на боку на подстилке из листьев и травы возле костра, её рука и нога были завернуты в рваные остатки их старых одежд. Она была явно потрясена и расстроена, но несколько медведей вызвались окружить её на оставшуюся часть ночи, чтобы она могла спать, не опасаясь повторного нападения.
Миниатюрная лисица была благодарна за их предложение, но, несмотря на то, что они образовали вокруг неё круг до самых камней костра, ей было не по себе.

Остальные пушистые начали успокаиваться, но Эйвон и Джон теперь были особенно бдительны, и оба отчасти виноваты в том, что позволили койотам добраться до неё. За последние несколько ночей они так успокоились, что оба задремали, хотя должны были следить за всеми.
Если бы они были внимательны, то, возможно, смогли бы отогнать койотов до того, как Эрин причинили бы какой-либо вред.

Хотя он был уверен, что месячный цикл этой женщины привлек внимание Ночных охотников, Эйвон уважал её личную жизнь и не говорил об этом никому, кроме ищейки, которая привлекла его внимание. Было принято считать, что её выбрали просто потому, что она была самой маленькой из пушистых, и что она спала на внешнем периметре группы, что делало её легкой мишенью.
В конце концов, заранее никакой опасности не было.

Эрин лежала, уставившись в глубину костра, пламя отражалось от влаги в мехе вокруг её глаз, маленькие блестящие полосы, которые, казалось, следовали за линиями крика на её лице. Ей всегда нравился аромат костра; огонь успокаивал, но её надежды на то, что он как-то поможет ей расслабиться, были далеко идущими.
Она оставалась так несколько долгих мгновений, но воспоминания о пробуждении от глубокого сна в живой кошмар были слишком свежи.

Где-то в темноте, перекрывая шум реки, тявкнул одинокий койот. Она не знала, был ли это один из нападавших, который убежал или ещё один в лесу, но от этого звука у неё по спине побежали мурашки.

Большинство пушистых уже спали, но кое-кто всё ещё разговаривал вполголоса.
Кристен была одной из них, тихо беседуя с одним из медведей, окружавших маленькую лисицу.

- Пожалуйста, Джерард, - прошептала она, - впусти его, чтобы он мог спать рядом с ней. Ей будет лучше, если рядом будет кто-то, кто её утешит, а он сам может оказаться в опасности.

Бурый медведь покачал головой. - То, что он ещё один маленький Пустынный лис, ещё не значит, что койоты будут охотиться и за ним, - проворчала усталая Урсина.
Его вывихнутое запястье болело от ходьбы по нему, и больше всего на свете ему хотелось, чтобы его оставили в покое и дали поспать.

- Именно этого я и боюсь, - парировала Кристен, подтягивая подол своих шорт. - Кевин не больше её, и они могут попытаться взять его так же, как пытались взять её.

- Элли убила одного, так что я сомневаюсь, что у другого хватит смелости вернуться и попытаться сделать это самостоятельно.


- Может быть, если он так голоден, что преследовал нашу группу в первую очередь.

Джерард снова заворчал, уверенный, что кошка не даст ему уснуть, пока не добьется своего. - О, хорошо, - согласился он. - Он может войти в круг, но никто другой. - Он махнул рукой-лапой в сторону своих товарищей-урсинок. - Мы не западные фургоны, чтобы нас окружали по ночам для защиты.


Крис улыбнулась его аналогии и мягко положила руку ему на плечо. - Спасибо, Джерард, - сказала она. Она обернулась, посмотрела на две фигуры, сгрудившиеся по другую сторону костра, и жестом пригласила их подойти к ней. Кевин степенно приблизился к ней, сопровождаемый своей подругой Розой. Оба двигались вместе на четвереньках.

- Мне все равно это не нравится, - прошептала Роза, когда Кевин опустился на колени перед Кристен.

Молодой фенек Фокс устал от многодневного спора, который они вели с самого первого вечера.
Он повернулся к ней, уставший за день путешествия, и громко вздохнул.

- Роза, успокойся. Я буду спать только рядом с ней, а не с ней, - прошептал он. - Разве ты не говорила мне, что занималась с ним именно этим?

- Да, но мы не принадлежали к одному виду! - прошипела она.

- Я ближе к тебе, чем он, но ты спала с ним, а не со мной!

- Я спала рядом с ним!
- Роза ощетинилась. - Кроме того, я спала - это не значит, что я отвернулась от тебя нарочно. Я даже не помню, как это сделал!

- Успокойтесь, вы двое, - предупредила их Кристен. Нахмурившись, она повернулась к Розе. - Здесь нет никаких скрытых мотивов. Это просто вопрос безопасности.

- Не вмешивайся, - смело сказала ей Роза. - Если он боится темноты, мы с сестрами можем окружить его своим маленьким кругом защиты.


- По-моему, неплохая идея, - устало пробормотал Джерард.

- Пожалуйста... - произнес новый голос. Роза, Кристен и Кевин повернулись к огню и увидели миниатюрную женщину Феннек, которая смотрела на них с кровати влажными глазами. С этой простой мольбой её эльфийский голос во многом утратил свой характер.

- Эрин? - спросила Кристен. - Что тебе нужно?

Загорелая лисица вытерла глаза здоровой рукой.
- Мне не нравится быть предметом спора пары, - тихо сказала она, - но я слишком взволнована, чтобы спать в одиночестве. Пожалуйста, Роза. Пусть он останется со мной на ночь. Вы можете забрать его утром.

Обиженная рыжая лисица долго смотрела на неё, а потом одарила Кевина тем же взглядом. После напряженной паузы она встала и посмотрела на них сверху вниз. - Прекрасно! - она недобро сплюнула. - Ты можешь забрать его. Я покончил с ним!
- Она повернулась на цыпочках и умчалась в темноту.

Кевин выглядел совершенно несчастным, но не сделал ни малейшего движения, чтобы последовать за ней. Вместо этого он тихо откашлялся и прошел мимо Джерарда в защитный круг. - Спасибо, - тихо пробормотал он одновременно ему и Кристен.

- Прости, - прошептала Эрин, когда он опустился на колени позади неё. - Я действительно не пыталась встать между вами.


Кевин сел, скрестив ноги, что было нелегкой задачей с цифровыми ногами. Он смотрел поверх неё на огонь, а не прямо на неё. - Так было уже несколько дней, - тихо пробормотал он. - Это не твоя вина.

- Завтра будет ещё один долгий день, - проворчал Джерард. - А теперь мы все можем немного поспать?

Эрин знала, что медведь устал после целого дня пути в гору, но его слова жалили, как будто он обвинял её в том, что она нарочно не дает всем спать.
Она вздохнула и понюхала влагу в воздухе, молча желая, чтобы её конечности перестали болеть.

- Спокойной ночи, - тихо сказала она. Джерард пробормотал что-то в ответ и замер.

Через некоторое время Кевин раздвинул ноги, улегся позади неё и свернулся калачиком так, что его хвост закрыл нос, эффективно скрывая лицо. Эрин чувствовала его присутствие, поэтому слегка попятилась назад, так что её спина прижалась к его спине.
Он ничего не сказал, Поэтому Эрин закрыла глаза и попыталась немного отдохнуть.

Когда Эрин проснулась несколько часов спустя, первое, что она заметила, была пульсирующая боль в руке, а затем такая же боль в ноге. Она согнула здоровую ногу так, что колено уперлось ей в живот, но раненая конечность была вытянута под ней. Следующее, что она почувствовала, была рука, обнимающая её за талию, и мягко заостренный нос, покоящийся на её шее.
Пальцы Кевина легонько поглаживали мех на её животе, но по его глубокому дыханию она поняла, что её спутник всё ещё спит. Две феннекские лисицы лежали рядом, его тело было идеально прижато к ней, и в прохладе влажного утра Эрин было приятно его присутствие.

Никто ещё не шевелился, но угли костра слегка шипели от туманного дождя, мягко падавшего с темного неба.
Когда она открыла глаза и посмотрела поверх огненных камней, то увидела Арне, который стоял на страже у спящих, прислонившись широкими плечами к Толстому клену позади себя. Солнце ещё не сильно осветило небо, но света было достаточно, чтобы она могла видеть напряженное выражение лица льва, когда он изучал тени, окружавшие их.

Впервые с тех пор, как она подписала контракт с программой антропогенной колонизации, Эрин задумалась, правильно ли она поступила, вызвавшись добровольцем.
До сих пор у неё никогда не было сомнений, но уверенность в том, с чем она столкнется там, снаружи, стала для неё слишком реальной.

Во всех смыслах и целях Земля была приручена. У человечества были тысячи лет позади, чтобы изучить и сформировать свое окружение, но, несмотря на это, всегда будут существа, которые выживут, убивая и пожирая других. Пресловутый круг жизни продолжал вращаться, и прошлой ночью Эрин почти стала частью этого круга насильственным образом.
Вот в чем проблема с кругом: где бы вы ни находились в пищевой цепочке, за вами всегда будет что-то другое.

Прошло чуть больше двух лет с тех пор, как она подписала контракт, и было уже слишком поздно отступать. Что ждет их там, среди звезд? Найдут ли они целый мир, чтобы приручить его для себя, или колонисты окажутся не более чем экзотической пищей для тех хищников, которые там обитают?
Если здесь на неё может напасть обыкновенный койот, то чего она может ожидать в таком месте, где все неожиданно?

Кевин что-то пробормотал во сне, но больше не пошевелился. Несмотря на свои раны и размышления о себе, Эрин было жаль молодого лиса. Она была почти на десять лет старше его, но после событий той ночи ей не хотелось покидать ощущение безопасности в его объятиях. Поскольку большая часть пушистых всё ещё спала, она закрыла глаза и позволила себе снова погрузиться в сон.


***

Остальным пушистым не потребовалось много времени, чтобы проснуться среди легкого дождя, который теперь падал на лес. Где-то вдалеке прогремел гром, и хотя путешествие на открытом воздухе, где молния была опасна, всегда было опасной перспективой, Эйвон хотел двигаться дальше к институту из-за травм Эрин. Им всем не терпелось вернуться домой, но большинство предпочло бы переждать день под прикрытием деревьев от дождя.


Ким и Юки воспользовались плохими погодными условиями, чтобы сделать ещё одну попытку отказаться от своего обратного путешествия; они должны были немедленно искать пещеры или другое убежище, но почти все остальные были полны решимости доставить раненую женщину Феннека в безопасное место, прежде чем инфекция проникнет в её раны.

Накануне вечером Иван не притронулся ни к рыбе, ни к мышам и пожаловался, что проголодался, когда они шли вдоль реки.
- Элли должна была принести койота, которого она убила, чтобы мы могли поесть, - проворчал он. - В конце концов, он собирался съесть одного из нас!

- Мне жаль, что ты голоден, - сказал Эйвон, пробираясь между камнями и кустами, - но у нас нет времени выслеживать дичь, как раньше.

Рыжий лис Тод оглянулся на раненого фенека; Эрин сидела на спине серого волка, который вызвался нести её.
Она сидела верхом на нем, вцепившись пальцами в его густой мех, закрыв глаза, а его естественная походка мягко раскачивала её из стороны в сторону. Покинутый своей рыжей лисицей, Кевин шел рядом с Карлом и Элли, опустив голову.

- Если вы увидите по пути какую-нибудь мелкую дичь, которую, как вам кажется, можно быстро уничтожить, - продолжал Эйвон, - идите прямо вперед, но не отходите слишком далеко от группы.

***

- Мы сможем переправиться здесь, - уверенно сказал Мэнни.
Песец стоял по колено в воде прямо посреди реки. Вода здесь текла медленно, хотя берега были далеко друг от друга. Они шли всего час, прежде чем вода стала спокойнее. Теперь они находились в травянистой долине между горами, но всё ещё высоко над местностью. Если повезет, пушистые скоро смогут начать свое путешествие вниз к месту назначения, хотя постоянный медленный дождь будет держать все в плачевном состоянии.

- Иди до конца! - крикнул ему Майкл. Лисы посмотрели друг на друга, но потом Мэнни пожал плечами и продолжил: Горная вода была холодной, и он осторожно выбирал шаги, но пока что ему не составило труда перебраться через неё. Через несколько минут он ступил на противоположный берег и помахал в ответ.

- Давай сюда! - сказал он с усмешкой. - Мне не о чем было беспокоиться, кроме нескольких пескарей, которые щипали шерсть на моих ногах!


- Для меня этого достаточно, - заметил Данте. Белый тигр был следующим, кто отважился пересечь реку, но вместо того, чтобы идти прямо, как Мэнни, одноцветная кошка смело пошла на четвереньках. Вода пропитала мех на его животе, но в остальном он твердо стоял на речной скале внизу. Он успел вовремя перебраться на другую сторону, и остальные пушистые начали переправляться по нескольку раз за раз.
Вместо того чтобы ехать верхом на спине Карла в воде, Эйвон поднял Эрин на плечах высоко над холодной рекой, которая могла заразить её раны на ногах.

Как и на протяжении большей части пути, Джон замыкал шествие, дожидаясь, пока последний из них пересечет мост, и только после этого двинулся сам. Погружение в воду, даже по колено, может оказаться опасным, если хищник выберет это время для нападения.
Однако в маленькой долине под дождем было тихо, и все они благополучно добрались до противоположной стороны.

Кристен встряхнулась и огляделась по сторонам. Были признаки того, что на этой стороне реки когда-то в прошлом случился лесной пожар. Местность хорошо восстановилась с новым ростом, но повсюду были голые мертвые деревья и обугленные пни, свидетельствующие об этом событии. Хотя она не была экспертом по лесным пожарам, но, судя по размерам процветающей растительной жизни, с тех пор, как это произошло, прошло не более девяти или десяти лет.


Без густого подлеска, через который они прошли по другую сторону горы, идти было бы легче. Теперь, когда они наконец миновали глубокий ущелье, лица пушистых отражали более спокойное отношение всей группы.

Ободренный этим, Эйвон махнул рукой над головой, призывая продолжать путь. На этот раз они будут идти преимущественно вниз по склону, параллельно реке, идущей в противоположном направлении, как они пришли.


***

- Кажется, я похудела ещё больше… - пробормотала Кристен, держась за пояс своих шорт.

- Похоже, ты не очень-то этому рад, - заметил Тревис, лениво потирая нос, куда его ткнул дикобраз. - Лично я думаю, что ты выглядела лучше, когда на тебе было больше мяса, но я знаю, что ты никогда не радовалась своему весу. Ты выглядишь очень хорошо в эти дни.

Кристен посмотрела на него, приподняв бровь.
После нападения койотов на Эрин было слишком опасно выходить одной, поэтому Немецкий овчар сопровождала её в поисках съедобных растений на новом маршруте. Она предпочла бы компанию своего нового друга Рейна, но как бы он ни раздражал её, Трэвис на самом деле был любезен и любезен. Хотя он всё ещё казался ей привлекательным, его сексуальные намеки и откровенные комментарии прекратились. Даже заявление, которое он только что сделал, было сказано в пустом разговоре, а не в преддверии очередной попытки уложить её в постель. Возможно, антропоморфные изменения, через которые они все прошли за последние месяцы, а также их путешествие по пересеченной местности дали ему лучшие манеры. Либо это, либо долгий день дождя испортил ему настроение вместе с шерстью.

Какова бы ни была причина перемен в его поведении, она приветствовала это.
Однако он был не единственным, кто претерпевал изменения. Она снова вздохнула и подтянула пояс.

- Спасибо, Трэвис. Это было очень мило. Что бы ни было причиной моей потери веса, оно сделало мою одежду слишком свободной, - сказала она, ведя его вокруг большого куста густых кустов. - У меня такое чувство, будто вместо шорт на мне одна из этих растянутых мантий!

- Может быть, это просто упражнение, - лениво предположил пёс, улучив момент, чтобы обнюхать цветущий куст в поисках чего-нибудь съедобного.
- Мы много ходили пешком, и наша диета изменилась, так что я уверен, что мы все немного сбросили свой вес в процессе.

- Может быть, и так, - согласился ботаник, - но трудно идти по лесу, держась одной рукой за шорты, чтобы не упасть.

По лицу Трэвиса скользнула улыбка, но он скрыл её от кошачьего взгляда. Ему стоило немалых усилий вести себя с ней прилично, поэтому он не хотел, чтобы она думала, что ей снова придется быть настороже рядом с ним.
Ему даже приходилось изо всех сил сдерживаться, чтобы не завилять хвостом, когда она говорила ему что-нибудь приятное. Во время их совместных поисковых экспедиций женщина чувствовала себя более расслабленной, чем когда-либо с тех пор, как познакомилась с ним.

Подлеска почти не было, но несколько поваленных деревьев все же попадались. Кристен подошла к одному из таких деревьев, которое выглядело так, как будто оно было повалено в течение некоторого времени, вероятно, от предыдущего лесного пожара.
Трэвис наблюдал, как она наклонилась к нему, чтобы заглянуть в тень, а затем резко встала, явно взволнованная.

- Lycoperdon umbrinum! - воскликнула она в восторге. Она наклонилась над верхушкой горизонтального ствола дерева, чтобы дотянуться до чего-то на земле с другой стороны.

- А? - Рассеянно ответил Трэвис, глядя на её зад.

- Грибы-пухляки! - она объяснила, не оглядываясь на него. Она протянула обе руки над деревом, чтобы собрать свою находку, но когда она отпустила свои свободные шорты, подол ткани ниже её хвоста соскользнул, и шорты упали ей на колени.


Тревис моргнул. Женщина, казалось, не осознавала, что только что обнажила перед ним свою задницу, и, когда она склонилась над бревном и взволнованно подняла хвост, собачий самец внезапно получил беспрепятственный обзор её женских достоинств.

Трэвис сдержанно сглотнул, но затем на его губах появилась дикая усмешка. Он был всего в нескольких футах позади неё, и ему потребовался всего один широкий шаг, чтобы добраться до неё. Он схватил её за бедра и резко толкнул сзади, прижимая к дереву.


Кристен взвыла от внезапного физического контакта, и хотя Трэвис забыл сбросить свои собственные шорты в спешке, чтобы взять её, у неё не было иллюзий относительно того, что он пытался сделать с ней. Она вскрикнула и попыталась оттолкнуть его, но он обеими руками вцепился в ствол дерева по обе стороны от неё, удерживая её на месте, согнувшись перед ним.

Не в силах оттолкнуть его и на самом деле боясь углубить физический контакт с ним, если бы она могла, она отчаянно изогнулась в талии и провела когтями по его шее.
Он взвизгнул, но не отпустил её одной рукой, пытаясь другой стянуть с себя шорты.

Кристен быстро откинула голову назад с закрытыми глазами, сильно ударив пса по лбу. Трэвис отступил на шаг под градом визуальных искр, и это было все, что ей было нужно. На этот раз Джона не было рядом, чтобы спасти её, но теперь у неё было собственное оружие.

Горная львица шипела и царапала когтями его лицо и руки, а когда он, защищаясь, с рычанием удивления и разочарования протянул к ней руку, она с силой вонзила зубы ему в запястье.


Трэвис закричал от боли, а затем Кристен сильно ударила его коленом в пах, мгновенно обездвижив. Пес упал на землю, прижав раненую руку к груди, а другую зажав между ног в агонии.

Наконец освободившись, Кристен повернулась, чтобы бежать, но шорты вокруг её колен упали до лодыжек и угрожали споткнуться, поэтому она вышла из них и побежала так быстро, как только могла, обратно к остальным пушистым, оставив Трэвиса там, где он корчился на земле.
Она не знала, как быстро он может прийти в себя, поэтому опустилась на четвереньки и побежала к спасительной толпе.

Группу было легко найти по звуку их голосов, но прежде чем она добежала до них, Аарон, Норман и Дара побежали к ней через подлесок, услышав её кошачий визг и решив, что койоты снова напали.

Кугуар едва мог видеть их сквозь слезы в её глазах, и она бросилась к первому попавшемуся, крепко обхватив его руками.


- Эй, Кристен! - Воскликнул Норман. - Что случилось?

- Да, и где твои шорты? - спросила дара.

- Это, это, это, это, это... - Кристен запнулась, позволяя слезам впитаться в мех на груди медведя. Она задохнулась и крепко обняла его.

- Успокойся и расскажи нам, что случилось, - сказал Норман успокаивающим голосом, поглаживая её по голове. Эйвон, Карл, Джон и Данте присоединились к ним, как раз когда Кристен попыталась снова.


- Он... это был Трэвис! - она умудрилась сказать, её слова застряли в груди медведя. - Он пытался... пытался изнасиловать меня!

- Трэвис! - Воскликнул Аарон с рычанием. - Я оторву ему голову! Он направился в ту сторону, откуда она пришла, но Эйвон схватил его за руку. Он посмотрел сначала на Аарона, потом на Нормана.

- Найди его и приведи обратно, но не трогай! - приказал он.

- Никаких обещаний, - вызывающе выплюнул Аарон.
- Я собираюсь это сделать. -

- Джон, иди с ними, - сказал Эйвон в отчаянии. - Проследи, чтобы его вернули целым и невредимым.

Дара проскользнула внутрь и заняла место Нормана, чтобы дать ему уйти. Кристен было все равно. Она прижалась к урсине и заплакала.

Джон мрачно посмотрел на гризли. - Почему ты думаешь, что я захочу это сделать? - прорычал он, бросив взгляд на свою потрясенную и голую соседку по дому.


- Потому что ты поступишь правильно, - прорычал Эйвон в ответ. - Послушайте, у вас один из самых ответственных руководителей в этой группе. Использовать его.

Джон ещё мгновение смотрел на медведя, плотно сжав губы, но потом кивнул. - Ладно… - пробормотал он. Выражение лица Эйвона смягчилось.

- Спасибо, а теперь иди за ним, пока он не убежал куда-нибудь, - сказал он.
Норман и Аарон уставились на более крупного Урсуса, но он был их официальным лидером, и когда Джон побежал в лес, они повернулись и последовали за ним.

Когда Эйвон снова повернулся к Кристен, Данте уже вытаскивал один из распростертых туник, которые он нёс на плечах для группы. Одежда была слишком велика для неё, вероятно, когда-то принадлежавшая одному из медведей, но тигр обвил руками бедра своей соседки, чтобы она могла укрыться. Он любезно отвел взгляд от её интимной зоны, и Кристен благодарно обняла его за помощь; он уже не в первый раз был здесь, чтобы прикрыть её, когда она была обнажена.
Она вытерла влагу со щек, и Данте обхватил её руками, чтобы поддержать; казалось, что пума вот-вот упадет на ослабевшие колени.

Эйвон опустился на одно колено, чтобы оказаться ниже её уровня. - Что случилось? - тихо спросил он. - Ты ранен?

Кристен нервно сглотнула и оглядела встревоженные лица окружающих. Она чувствовала себя грязной и незащищенной, и скрестила руки на груди.


- Я... я немного похудела, и мои шорты болтались на мне, - начала она едва слышным шепотом. - Я... я наклонилась над бревном, чтобы достать грибы, которые нашла, и я... я думаю, что мои шорты упали, когда я их отпустила. Вот тогда-то... когда... он напал на меня... сзади...

Дара сглотнула. - Так и сделал... успевай... ?

- Нет, - перебила её Кристен, глядя на свои дрожащие руки. - Я вцепилась ему в лицо, прежде чем он успел это сделать...


- Ты ранен? - Снова спросил Эйвон. - Физически?

- Вероятно, синяки под шерстью, - спокойно ответил Кугуар, - но в остальном я невредим.

Гризли кивнул и посмотрел на Дару и Данте. - Не могли бы вы вдвоем отвезти её к Дженни? Я хочу, чтобы её осмотрели, на всякий случай.

- Конечно, - ответила дара. Данте просто кивнул и развернул Кристен, чтобы уйти. Эйвон поднялся на ноги и взял у тигра пару растянутых одеяний, прежде чем они ушли.


- Как раз вовремя… - пробормотал Карл. Все посмотрели вверх и увидели, что Тревис неуверенно идет к ним через деревья, оба медведя стоят по бокам от него, крепко держась за руки собаки, у одного из которых было окровавленное запястье. Джон шел в нескольких шагах позади, и все они выглядели сердитыми.

Немецкую овчарку поставили на колени прямо перед Эйвоном. Как только его руки освободились, пёс поднес раненое запястье к окровавленному лицу.
Джон продолжал идти, но, проходя мимо него, тихо прорычал: - ещё раз тронь её, Трэвис, и я сломаю тебе шею.

Эйвон сердито посмотрел на горного льва, но Джон проигнорировал его и пошел проверить, как там его соседка. Гризли снова опустился на колени и осмотрел кровавые борозды на шее, лице и руках немецкой овчарки. Кристен хорошенько оцарапала его, но Тревису повезло, что один из её острых когтей не попал в сонную артерию на его шее.


- Вот, возьми это и прижми к ранам, - сказал он обманчиво спокойным голосом, протягивая собаке лоскут туники. Трэвис не поднял на него глаз, уставившись в землю, но сделал, как было приказано. Раны причиняли боль, и в данный момент он не думал ни о чем другом, кроме боли.

- Что мы будем с этим делать?.. койот? - спросил Аарон, выплюнув последнее слово, словно проклятие.
- Он такой же плохой, как и они, охотится на женщин!

- Почему бы нам просто не спихнуть его в ущелье и не покончить с ним? - С рычанием предположил Норман. - Если кто-нибудь когда-нибудь найдет его труп, то подумает, что это чья-то уродливая собака или что-то в этом роде.

Эйвон долго изучал собаку, но Тревис не поднимал глаз ни на одного из них. - Как бы это ни было заманчиво, - сказал наконец гризли, - кто-то должен постоянно следить за ним, чтобы мы могли передать его Марсело.


- Я буду дежурить первым, - вызвался Аарон. - Если он попытается сбежать, это все, что мне нужно!

Они все любили Кристен, и вид того, что эта дворняжка сделала с ней до них, разозлил их всех. Эйвон не был исключением. Иногда ответственность, которая приходит с тем, чтобы быть лидером группы, может встать на пути личных чувств. Он знал, что должен охранять немецкую овчарку до тех пор, пока его не передадут вышестоящему начальству, но это не означало, что он должен быть добр к Тревису.


Эйвон грубо схватил пса за руку, и Тревис зашипел от боли, когда медведь поднял его на ноги. - У тебя есть что сказать в свое оправдание?

Трэвис оторвал взгляд от руки, причиняющей ему ещё большую боль, и его темные глаза глубоко впились в Эйвона. - теперь ей придется смотреть через плечо, - выплюнул он хриплым голосом. - Однажды я буду там, и ей не к кому будет бежать за защитой!


Аарон шагнул вперед и ударил Трэвиса по почке. Пес взвизгнул от боли, ноги у него подкосились, и Эйвону пришлось поддерживать его, чтобы он не упал на землю.

Эйвон бросил на Аарона злобный взгляд, но маленький бурый медведь просто пожал плечами и сказал: - Давай привяжем его к дереву и оставим койотам.

Трэвис уже не мог стоять самостоятельно, поэтому Эйвон поднял его и перекинул через плечо, словно это был большой мешок с картошкой.
Трэвис хватал ртом воздух, не зная, где ему сейчас больнее всего, но не сопротивлялся.

- Давайте отвезем его обратно к Кену, чтобы он мог обработать свои раны, - сказал Эйвон.

- Давай не будем, - прорычал Норман. - Я голосую за то, чтобы дать ему истечь кровью.

Эйвон громко вздохнул. Его спутники не облегчали ему задачу, но он не мог сказать им, что чувствует то же самое, что и они. Сейчас он должен был отвезти Тревиса обратно в Марсело, где с ним разберутся, но если бы они были в другом мире, что бы он тогда сделал?


Эта мысль ещё долго будет у него в голове.



Глава 7
- Вниз по склону всю дорогу

Тигры любят воду, но после целого дня ходьбы под постоянным холодным дождем даже Данте был в плохом настроении. В отличие от первого этапа их путешествия вверх по горе, древесный покров был тоньше в том месте, где они теперь путешествовали из-за пожара в недавнем прошлом. Здесь преобладали деревья поменьше, всего в несколько футов высотой, а более высокие казались призрачными стражами дождя, их стволы давно почернели и умерли.
Без ветвей и листьев над головой не было никакой защиты от дождя.

Ущелье остался позади, и пушистые теперь спускались в юго-западном направлении к тому, что, как они надеялись, было дорогой домой. Не имея ни работающего GPS-приемника, ни ПСП Сисси, Эйвон мог только догадываться об их маршруте, пройдя по прямой видимости от уступа, где Джерард потерпел неудачу, до их нового местоположения на противоположной стороне ущелья.


Несмотря на дождь и усталость после нескольких дней ходьбы, группа хорошо спускалась по склону горы с гравитацией на своей стороне. Здесь было много проходимых звериных троп, и каждый раз, когда они попадали на открытую поляну с видом на Адирондаки, большинство из них радовались тому, насколько ближе они были к нижним долинам региона.

Желудки заурчали, но вместо того, чтобы позволить ещё одну большую охоту, которая кормила их всех раньше, Эйвон был непреклонен в том, чтобы заставить Эрин обратиться к надлежащей медицинской помощи.
Она держалась изо всех сил, но большую часть времени проводила во сне, попеременно катаясь на спинах Карла и Элли. Они периодически осматривали её, но, к счастью, она не заболела лихорадкой из-за своих ран. Либо её новая физиология была более устойчивой к инфекции, либо они сделали лучшую работу, чем надеялись, очищая её раны.

Эйвон одобрил индивидуальные просьбы охотиться по пути, но они должны были действовать быстро.
Каждый будет заботиться о себе сам, более или менее, но ничего не поделаешь. До сих пор на обратном пути домой у них были лишь незначительные травмы, но теперь, когда произошел серьезный инцидент, они не могли больше терять время. Без GPS-приемника они не могли знать наверняка, сколько ещё им придется идти, но Эйвон был уверен, что они смогут добраться до института в течение следующего дня - если не случится ещё одного глубокого ущелья или других катастроф.

Сосредоточившись на травмах Эрин, Кристен чувствовала себя потерянной в этой суматохе. Её собственные эмоции были в смятении из-за нападения Трэвиса, и она нуждалась в услугах консультанта больше, чем когда-либо; к сожалению, Эрин была их постоянным консультантом. Многие женщины в группе встали на эмоциональную защиту Кристен, но никто из них, казалось, не хотел проводить с ней время, необходимое для того, чтобы помочь ей пройти через это, даже её соседка Дженни.
Никто из них никогда не был жертвой попытки изнасилования, и мысль об этом заставляла их чувствовать себя неловко.

Единственным человеком, который, казалось, проявлял к ней наибольшее сочувствие, был ещё один человек в группе пушистых, с которым она не хотела разговаривать, занимавший лишь немногим более высокое положение, чем сам Трэвис. Джон пришел к ней вслед за опасением обидчика-пса, искренне беспокоясь о её благополучии, но она всё ещё таила обиду на него за их большую ссору, казалось, целую вечность назад.


Горная львица потревожила нижнюю губу, её эмоциональный поток заставлял её метаться взад и вперед о своих чувствах к самцу пумы. Его отказ и упрек глубоко ранили её, так сильно, что она даже не хотела больше находиться рядом с ним, но беспокойство в его глазах, когда он пришел проверить её, было реальным. Она не испытывала отвращения к своей внешности из-за того, что была похожа на человека, которого он убил.
И все же она оттолкнула его, не желая встречаться с ним после столь личного нападения немецкой овчарки.

Кристен хотелось плакать, но она не хотела показаться слабой никому из своих спутников. Она старалась держать сильный фронт, но с ушами назад, низко опущенным хвостом и опущенной головой, она никого не обманывала в группе животных гибридов, которые учились читать позы тела и запахи, а также произносимые слова.


Ей хотелось оказаться дома в постели - не в своем новом доме в институте, хотя это было бы предпочтительнее долгой прогулки по склону горы под дождем, - но она скучала по своей прежней жизни до того, как все пошло под откос. Она не солгала Джону, когда по секрету призналась ему в своих намерениях стать пушистым, но теперь, когда было уже слишком поздно, она задумалась, не стоило ли ей попытаться справиться со своей ситуацией вместо того, чтобы убегать.


Она слегка шмыгнула носом и лениво подумала, что это от эмоционального потрясения или от постоянного дождя. Словно в подтверждение её мыслей, небо громыхнуло, и звук эхом разнесся по долине внизу. Она опустила голову и молча последовала за Мэнни, который тащился впереди неё, тихо обходя камни и деревья, теперь все ниже и ниже по склону.

Впереди неё в шеренге пушистых Эрин проснулась от прикосновения к её бедру.
Её глаза в панике распахнулись, и она чуть не упала со спины Карла, но тут чья-то рука схватила её за здоровую руку и удержала в вертикальном положении. Наличие хвоста обычно давало ей исключительное равновесие, чтобы оставаться на месте, но она была так взвинчена, что даже это не помогло. Миниатюрная женщина Феннек обратила дикие глаза на своего двойника, и Кевину вдруг стало стыдно, что он потревожил её сон.

- Прости… - пробормотал он, опустив уши.
- Я просто проверял, как ты.

Потребовалось мгновение, чтобы его слова пронеслись в охваченном ужасом мозгу Эрин, и она начала тяжело дышать. Карл посмотрел на неё через плечо, а Элли наблюдала за ними с другой стороны.

- Что происходит? - спросил Волк-самец. - С тобой там всё в порядке?

Эрин проглотила комок в горле и заставила себя протянуть руку к молодому пустынному лису, идущему рядом с ними.

- Кевин, пожалуйста, прости меня, - с трудом выговорила она.
- Я... Мне снились койоты... и твое прикосновение испугало меня.

- Прости, - снова пробормотал он. - Я должен был что-то сказать, прежде чем прикасаться к тебе.

Эрин протянула руку и легонько погладила одно из его больших, похожих на крылья ушей.

- Все в порядке, - заверила она его, не обращая внимания на возобновившуюся пульсацию ран, вызванную учащенным сердцебиением. - Теперь я в порядке. Он поднял на неё глаза, и она устало улыбнулась ему.
- А что тебе было нужно? - спросила она минуту спустя.

Кевин всё ещё чувствовал себя ужасно из-за того, что напугал её, но выражение её лица подбодрило его.

- Я хотел узнать, не нужно ли вам чего-нибудь, - ответил он. - Ты хочешь есть или пить? Я мог бы поохотиться на что-нибудь для тебя.

Эрин улыбнулась, полностью оценив его готовность позаботиться о ней.

- Я голодна, - сказала она ему, - но боюсь, что сейчас у меня нет особого аппетита.
Очень мило с твоей стороны, но все равно спасибо, Кевин.

Его уши снова опустились.
- Хорошо, но если ты передумаешь, я не возражаю.

Эрин наклонилась и притянула его к себе. Она легонько поцеловала его в щеку и снова погладила по уху.

- Спасибо, - тепло поблагодарила она.

Из-за дождя звуки были приглушены, но Трэвис слышал достаточно хорошо, чтобы слышать маленьких лисиц позади себя. Он сморщил нос и фыркнул от отвращения к их сладкому взаимодействию, но это действие заставило морщины на его морде ужалить.
Обладая талантами и навыками, схожими с талантами Кристен, Рейн Терренс был садоводом и быстро сделал мазь из местных растений, которые он нашел по пути, чтобы предотвратить инфекцию из порезов, но это ничего не сделало для боли.

Он слегка повернулся, чтобы посмотреть на Кристен, уверенный, что она могла бы найти более подходящее растение, но он знал, что она не сможет помочь ему после того, что он пытался сделать с ней.


- Смотри вперед, - прорычал Аарон, не слишком нежно хлопнув его по плечу. - Не смотри на неё. Даже не думай о ней.

- Тебе повезло, что она не удалила эти глаза своими когтями, - добавил Норман, - так что держи их подальше от неё.

Немецкий овчар что-то пробормотал себе под нос, и глаза Нормана расширились. Он одарил пса дикой ухмылкой, а затем ударил его один раз прямо в бедренную кость.
Трэвис вскрикнул и упал, но Аарон поднял его на ноги и толкнул вперед.

- Что там происходит? - спросил Эйвон через плечо.

- Корректировка отношений, - невинно ответил Аарон. Гризли бросил на другого медведя долготерпеливый взгляд, но затем повернулся обратно, не сказав больше ни слова.

- Эй, смотри!

Эйвон замедлил шаг и оглянулся на голос Майкла.
Корсак указал на мрачные тени леса, пробивающиеся сквозь дождь. Если бы он не смотрел прямо на неё, старую бревенчатую хижину можно было бы легко не заметить. Гризли воспринимали это просто как нежелательное развлечение во время их форсированного марша, но другие смотрели на это иначе; отвлечение от утомительного путешествия было именно тем, в чем нуждались некоторые из них.

Майкл, Данте, Жасмин, Далия и Венди с интересом бросились к маленькому зданию, а через мгновение за ними последовали ещё несколько человек.
Они собрались под небольшим крыльцом, которое было устроено над слегка приоткрытой дверью.

- Осторожно, - тихо сказала Жасмин, - кто-то может быть внутри. Не обращая внимания на её совет, Венди постучала в дверь палкой, которую подобрала с земли; деревянная панель качнулась внутрь. Внутри здания не было слышно никаких звуков, поэтому Майкл слегка толкнул дверь.

Как один, он и Данте сунули свои носы внутрь, но однокомнатная каюта была пуста.
Часть заднего угла обвалилась сама по себе, и внутри было так же мокро от дождя, как и снаружи здания. В ней был деревянный дощатый пол, ржавая пузатая печь в центре комнаты с дымоходом, который шел через крышу; дождевая вода просачивалась и вокруг неё. Окон в доме не было, зато у печки стоял деревянный стол для пикника, а у стены - раскладушка с гниющим брезентом. Под обрушившейся секцией стены рос плющ, и в помещении пахло плесенью и пылью. Он был заброшен в течение некоторого времени.

Майкл шагнул внутрь, борясь с желанием стряхнуть дождевую воду со своего меха. Данте прошел мимо него и осторожно сел за стол, мгновенно промочив сиденье. Когда она выдержала его вес, он повернулся, чтобы посмотреть на остальных, которые только что вошли в дверь.

- Не очень комфортно, но впервые за сегодняшний день вода не капает мне на голову!


Ким Танака села рядом с ним за стол, а её сестра - напротив.

- Мне это нравится, - сказала рысь с усталой улыбкой. - Почему бы нам не остаться здесь, пока не кончится дождь?

Жасмин присоединилась к ним за столом, но её глаза были устремлены в потолок.

- Я бы не прочь ненадолго остановиться, - сказала она, - но он недостаточно велик, чтобы вместить всех.

- Мы могли бы собрать дров для печки, а Аарон разжег бы огонь своей зажигалкой, - предложила Юки.


- Я видел снаружи небольшую поленницу дров, - сказал Майкл, - но она вся мокрая.

- Эта койка никуда не годится, - заметила Венди, оглядываясь назад. - Мы могли бы разбить его и сжечь.

Еще несколько любопытных носов заглянули в дверь.

- Ну вот, здесь уютно, - заметил Джон, входя внутрь. - Вы, ребята, думаете поселиться здесь?

Ким посмотрела на него с улыбкой.
- Это неплохая идея!

Жасмин фыркнула.

- Ты ведь больше об этом не говоришь, правда?

Рысь нахмурилась, глядя на неё.

- Я только что пошутила, - фыркнула она в ответ, - но я всё ещё думаю, что мы идем в ловушку, возвращаясь назад.

- По крайней мере, здесь нам не придется начинать с нуля, - добавила Юки. - Убежище всегда является важной частью создания колонии, и оно уже предоставлено нам.


Данте посмотрел на протечки вокруг дымохода.

- Это едва ли убежище, - прокомментировал он, - но это определенно фиксер!

Ким перегнулась через его плечо и соблазнительно сверкнула кошачьими глазами.

- Почему бы тебе не остаться здесь и не помочь нам заселить лес нашими сородичами?

Тигр удивленно посмотрел на неё.

- Ты все это спланировал, не так ли?


- За последние несколько дней у нас не было ничего, кроме времени подумать, - ответила Юки. - Уйма времени, чтобы строить планы, если кто-нибудь из вас прислушается к голосу разума.

- Тебе придется поговорить с одним из кинологов, чтобы он остался с тобой, - Далия указала на Акиту, - или твоя сестра будет единственной, кто заселит твою колонию из трех человек.

- Ты можешь взять Трэвиса, - шутливо предложил Джон. - Я уверена, что он охотно поможет тебе сделать несколько щенков.
- Несмотря на сарказм, Юки выглядела так, словно обдумывала его предложение.

Эйвон просунул голову в дверь и на мгновение оглядел комнату.

- Пошли, - проворчал он. - Мы должны продолжать двигаться!

- Но почему? - спросила Ким. - У нас здесь нет дождя!

- В ваших собственных постелях будет суше! Мы приближаемся к долине, и если будем двигаться дальше, то к утру можем оказаться дома, - ответил гризли.


- Нас посадят в клетки и продадут в местный экзотический зоопарк, - повторила Юки, обращаясь к другим пушистым, которые проскользнули в хижину. - Ты хочешь спать в клетке под дождем, когда можешь быть сухой и свободной здесь? Мы могли бы привести это место в порядок без особых проблем!

Данте встал и отошел от стола.

- Мне пора идти, - сказал он, бросив раздраженный взгляд на свою соседку.
Джон только приподнял бровь и повернулся, чтобы выйти с ним под дождь.

- Подожди! - крикнула Ким тигру. - Оставайся с нами!

- Здесь никто не останется, - мрачно сказал Эйвон. - Мы устали, мы промокли, и я раздражена - ты же не хочешь сейчас со мной спорить. Все, пошли отсюда.

Ким и Юки ворчали в унисон, когда остальные двинулись к двери. Эйвон стоял снаружи и ждал, когда сестры тоже выйдут.
Они двигались не так быстро, как остальные, но гризли делал шугающие движения, пока все не присоединились к остальным пушистым, нетерпеливо ожидавшим их под дождем.

Эйвон пересчитал носы и, убедившись, что все они на месте, вернулся к началу шеренги, чтобы продолжить спуск своих подопечных с горы.

Они шли уже двадцать минут, когда Ким и Юки вышли из строя и пропустили тех, кто шел за ними, вперед.
Когда Джон замыкал шествие, он хмуро посмотрел на них.

- Леди, - тихо произнес он. - Тебе лучше двигаться дальше.

Юки прикусила нижнюю губу и встала на две ноги, скрестив колени вместе.

- Мне нужно пописать, - прошептала она ему. - Весь этот дождь, знаете ли.

- Тебе следовало пойти в кусты, а не играть в домик в хижине, - согласился Джон. - Иди, но не задерживайся слишком долго.


- Я пойду с ней, - сказала Ким.

- Тебе тоже надо пописать?

- Нет, но она будет уязвима, и я буду держать ухо востро на случай, если другой койот всё ещё преследует нас, - объяснила она.

Джон выглядел неубежденным, но когда Юки начала танцевать, прижав руки к промежности, он кивком головы указал на кусты.

- Иди, но возвращайся как можно скорее. Теперь, когда подлесок поредел, Эйвон спускается с холма быстрее.
Он посмотрел на серые облака, капли дождя падали с его носа. - Трудно сказать, как выглядит небо в такую погоду, но я думаю, что скоро стемнеет, так что не задерживайтесь слишком долго.

- Спасибо, Джон! - сказала Юки, танцуя вокруг с гримасой. Она и её сестра побежали к кустам, а горный лев ускорил шаг, чтобы догнать шеренгу пушистых.

***

В течение часа небо потемнело, и хотя дождь прекратился, так что теперь он был только в тумане, Эйвон не хотел останавливаться на ночь.
Собаки, кошки, лисы и медведи все жаловались на него, но гризли занял позицию рядом с Эрин на спине Элли и быстро осмотрел её. Несмотря на свою собственную шубу, маленькая лисица дрожала, прижимаясь как можно ближе к меху волчицы, чтобы согреться.

- Взгляните, - Эйвон приказал группе смотреть вниз с холма с их текущего положения. Они почти достигли подножия горы, на которой провели весь день.
- Большинство из вас ходили с опущенными головами большую часть вечера, но в течение последних пятнадцати минут я направлялся к этому!

Почти каждая пара глаз следила за направлением, куда он указывал. Они были лишь немного выше верхушек деревьев в долине между горами, и примерно в двух милях от них горели яркие огни. Из-за большого количества света среди деревьев, огни казались разбросанными для чего-то достаточно большого, чтобы это мог быть кампус колледжа.


- Это же институт! - Воскликнула Сисси. - Мы сделали это!

- Да, - заверил её Эйвон. - Мы почти дома.

- Это так красиво! - ликующе воскликнула Роза. Были и другие коллективные замечания по поводу конца их путешествия, но не все были согласны.

- Откуда мы знаем, что это именно так? - с сомнением спросил большой африканский лев. - Может быть, это просто стоянка подержанных автомобилей или супермаркет.

- В самом центре Адирондак?
- Со смехом возразил Мэнни. - Брось, Арне, институт-единственное такое большое место здесь, в горах. Это не может быть ничем, кроме нашего дома, Милый Дом!

- Мы попытаемся добраться туда сегодня вечером? - Хэнк хотел знать. - Может быть, нам стоит остановиться на ночь, а остаток пути проделать утром?

- Что?! - воскликнула Алисия, глядя на черного медведя. - Ты что, шутишь? Мы так близко, и ты хочешь остановиться?


Хэнк выглядел раздраженным, что она упускает очевидное.

- Уже почти стемнело. Что будет, если мы наткнемся в темноте на другое ущелье или даже просто на каменистую насыпь? Мы все пойдём туда, как лемминги, следуя один за другим. Мы все устали от многодневного путешествия, и ты хочешь, чтобы мы шли вслепую в темноте, когда едва можем удержаться, чтобы не споткнуться о собственные ноги!


Эйвон прислушивался к разговорам вокруг, но он снова посмотрел на Эрин и нежно положил руку ей на плечо. Её хрупкое тело дрожало под его прикосновениями.

- Я думаю, что это обоснованное беспокойство, и обычно я бы согласился, - громко сказал он, - но ради Эрин, я думаю, что мы должны продолжать. Мы должны доставить её в больничное крыло как можно скорее, так что каждый из вас должен будет глубоко погрузиться внутрь для последнего запаса энергии для нашего последнего отрезка пути.
Я не думаю, что эти огни находятся больше чем в паре миль отсюда, так что чем скорее мы уйдем, тем скорее вы все сможете согреться, высохнуть и удобно устроиться в своих постелях.

Никто не спорил с ним, даже Аарон или Танаки. Либо они все согласились с ним, либо просто слишком устали, чтобы отвечать на этот раз. Какова бы ни была причина, он был благодарен за минуту покоя.

- Мне нужны два добровольца, чтобы идти впереди остальных, чтобы убедиться, что мы не споткнемся о насыпь Хэнка в темноте, - сказал он.
- Это потенциально опасно, но очень важно.

- Я уже несколько дней смотрю на задницы всех подряд, - сказал Джон из сгущающейся темноты. - Думаю, мне бы хотелось сменить обстановку. В ответ на его замечание раздалось несколько усталых смешков. - Мое ночное зрение лучше, чем было всю мою жизнь, и теперь, когда облака начинают рассеиваться, звездного света должно хватить, чтобы я мог видеть, куда мы идем.


- Спасибо, Джон, - сказал Эйвон. - Кто-нибудь ещё?

На мгновение воцарилась тишина, поскольку мало кто доверял своим усталым ногам в темноте, но затем неожиданно раздался голос:

- Я сделаю это, - вызвалась Кристен. - Мне нужно на чем-то сосредоточиться, чтобы добраться до дома.

Джон посмотрел на неё, но она не ответила на его взгляд.

- Хорошо, - тихо сказал он, - я возьму инициативу на себя.
Без дальнейших предисловий самый крупный из двух горных львов сориентировался, ещё раз взглянув на далекие огни, а затем начал спускаться по склону к подножию долины, направляясь к ним. Шеренга пушистых шла в ногу за Кристен, и каждый из них был более чем готов закончить свой марш тем или иным способом.

***

Джон первым вышел из-под прикрытия леса на гравийную дорогу.
Он не видел пролома между деревьями и кустарником, пока не оказался прямо на нем, и когда он ступил на ровную землю, идя прямо, чтобы видеть поверх кустов, он споткнулся в темноте. Им повезло, что никто не споткнулся ночью на оставшейся части пути вниз с горы, поэтому он чувствовал себя немного глупо, делая это в конце.

Кристен тоже чуть не упала, но вовремя спохватилась, опустившись на четвереньки.


- Смотрите под ноги! - крикнул а она тем, кто следовал за ней. - Мы нашли дорогу, и там есть небольшой спуск.

- Это из-за дороги? - устало повторила Далия. - Самое время.

Самка кугуара сердито посмотрела на неё.

- Ты думаешь, мы задержались на пути вниз? - спросила она.

Лисица покачала головой в свете звезд.

- Я не это имела в виду… - пробормотала она.

- Что же тогда?


- Последние две ночи мне снилась моя мягкая постель. Мне кажется, что я ходил во сне позади тебя, и мне снова это снилось.

Кристен подумала, что объяснение подруги было неубедительным, но она слишком устала, чтобы спорить, поэтому просто оставила все как есть.

- Пошли, - ответила она. - Мы скоро будем там.

Джон потер глаза тыльной стороной ладони и посмотрел, как остальные члены группы выходят из-за деревьев на дорогу.
Небо над ними теперь было чистым, хотя все вокруг освещалось не только звездным светом. Он мог сказать, что большинство из них волочили ноги, но они всё ещё двигались. Он нашел дорогу, когда шел прямо, просто чтобы посмотреть поверх более густого подлеска ближе к дороге, но все остальные передвигались на четвереньках. Он слышал несколько невнятных слов, когда каждый из них ступил на гравийную дорогу, но по большей части пушистые были тихими.

Убедившись, что все благополучно выбрались на дорогу, он повернул направо и повел их по аллее, прорезанной Адирондаками. Извилистая дорога, ведущая к институту, никогда не была рассчитана на интенсивное движение, но свет фар на расстоянии не более полумили ясно указывал направление, в котором им нужно было ехать.

Когда группа приблизилась, некоторые из них, казалось, нашли дополнительный запас энергии и пошли впереди него. Находясь так близко к дому, Джон не беспокоился, что они это сделают, но он был не в том состоянии, чтобы куда-то спешить.
Наконец они свернули за угол, и перед ними открылась небольшая гравийная стоянка перед большими железными воротами Института Зверочеловечестваа.

Несмотря на то, что он был рад своему прибытию, в мохнатой толпе шевельнулось внезапное беспокойство. Семена сомнения, посеянные Ким и Юки, теперь заставляли их колебаться. С противоположной стороны стоянки они увидели одинокого охранника, который сидел на складном стуле возле будки охраны, наслаждаясь сигаретой в ночном воздухе.
Было видно, что ему скучно, но он ещё не заметил пушистых. С его точки зрения они всё ещё были в тени, сливаясь с ночью.

- Что же нам теперь делать?.. - прошептал а Сисси Эйвону, не желая привлекать внимание охранника разговором.

- Может, нам просто подняться и попросить его впустить нас?.. - прошептал Майкл с другой стороны гризли. Все собрались вокруг своего предводителя урсинов, ожидая его решения.


Эйвон взглянул на Карла и заметил, что на левом запястье волка всё ещё висят часы.

- Сколько сейчас времени? - тихо спросил он.

Карл взглянул на светящиеся стрелки своих часов.

- Уже двадцать минут первого, - ответил он. - А это что-нибудь изменит?

Эйвон покачал головой.

- Нет, вряд ли.
Он оглянулся назад, на окружавшую комплекс высокую железную ограду, на высокие кованые ворота. Некоторое время гризли изучал их, затем, не оборачиваясь, спросил: - Кто-нибудь из вас думает, что у него хватит сил перелезть через забор?


- Зачем нам это делать? - тихо спросил Мэнни. - Если нам понадобится усмирить стражника и открыть её самим, нам нужно будет только подойти прямо к нему. Он стоит за воротами.

- Я не хочу тревожить его понапрасну, - объяснил гризли. - Уже за полночь, и он может сделать неверные выводы, если большая группа животных вывалится на него из темноты. В конце концов, он вооружен.
Нет, я надеялась, что кто-нибудь перелезет через забор и побежит вытаскивать Марсело из постели.

- Я сделаю это, - вызвалась Сисси. - Мне и раньше приходилось будить его, и я знаю, как он реагирует, когда вздрагивает.

- Как думаешь, ты сможешь взобраться по этим железным прутьям? - Данте хотел знать. - Не обижайся, но у тебя не очень длинные руки.

Сисси улыбнулась ему.

- Глупый, мне не нужно перелезать через верх, - ответила она.
- Я могу проскользнуть между прутьями!

- Ты уверена? - спросила Дженни. - Они довольно близко друг к другу.

Оранжевая кошка фыркнула.

- Я очень гибкая, - сказала она с ухмылкой, - и делала это много раз.

- Правда? - весело спросил Эйвон.

- В трех милях отсюда есть маленький сельский продуктовый магазинчик, который я люблю иногда посещать. В нашем магазинчике нет некоторых закусок, которые я люблю, поэтому иногда я выхожу и бегу туда посреди ночи.
Парень, который работает в кладбищенской смене, любит кошек и любит гладить мою шерсть, поэтому он никогда не сдавал меня. Охранники взбесятся, если узнают, что меня не было ночью.

- Хитрая кошечка! - со смехом сказал Майкл. Сисси лишь сверкнула глазами в его сторону, а потом повернулась и посмотрела на гризли.

- Твоя тайна в безопасности с нами, - ответил Эйвон, указывая на забор. - Похоже, ты - наша единственная надежда вернуться незаметно.


- Как только я войду, мне понадобится несколько минут, чтобы добраться до квартиры Марсело, - сказала Сисси собравшимся пушистым, - так что не будьте слишком нетерпеливы. Просто подожди здесь, и мы скоро придем за тобой. Эйвон просто кивнул ей, и она отвернулась. Без дальнейших разговоров она прошлась по периметру парковки, чтобы не выдать себя охраннику.


Пушистые следили за ней, пока она не добралась до забора, а затем без труда проскользнула прямо сквозь прутья и затерялась в тени.

- Будьте наготове, - сказал Эйвон своим спутникам.
Без дальнейших указаний все отступили к деревьям у дороги, а затем либо сели, либо легли среди листьев и сосновых иголок. Никто из них не хотел оставаться на дороге на случай, если поздно ночью прибудет грузовик или машина с доставкой, как бы маловероятно это ни было.


***

Прошло двадцать пять минут, прежде чем свет фар, выехавших из здания, приблизился к воротам и остановился. Охранник прошел через ворота и направился к машине. Пока они ждали, кое-кто из пушистых уснул, но Джон не спускал глаз и ушей с лагеря. Охранник лишь на мгновение заговорил с водителем машины, прежде чем двинуться к воротам, чтобы открыть их.

Кугуар узнал водородный двигатель того самого старого чартерного автобуса, на котором они все ездили несколько ночей назад.
Он прошел через ворота, которые открыл охранник, и направился через парковку прямо к тому месту, где они все прятались среди деревьев.

Он пересек стоянку и остановился у самой дороги. Двери открылись, оттуда вышла Сиси и помахала рукой. Первым из леса вышел только Эйвон, осторожно приблизившись к автобусу. За рулем сидел Марсело Дельгадо, директор североамериканского Института Зверочеловечества.
Смуглый мужчина был одет в темно-синюю пижаму, украшенную светло-голубыми квадратами, такие же тапочки и легкий летний халат. Его волосы были растрепаны, а борода Ван-Дайка расплющена с одной стороны, вероятно, с той, на которой он спал, когда Сисси разбудила его.

- Привет, Хиамови, - тихо сказал директор. - Если вы посадите своих людей в автобус, мы все сможем сегодня немного поспать.


Эйвон долго смотрел на него, внутренне борясь с желанием задать ему целый поток вопросов, прежде всего о том, почему их вообще бросили в лесу. Наконец он кивнул и повернулся к лесу, не сказав человеку ни слова. Он просто слишком устал, чтобы спорить.

- Пошли, - объявил он прячущимся пушистым. - Помогите друг другу добраться до автобуса.
Наше путешествие окончено.

С места водителя Марсело сначала увидел множество пар глаз, заблестевших между деревьев, которые смотрели на него. Затем появились передвигающиеся на четырех неясные тени, которые, сливаясь в один поток, помчались к автобусу. Даже зная, что это его подопечные, при виде этого зрелища директора на мгновение пробрала дрожь…

Пушистые поначалу с опаской, но потом всё смелее поднялись в автобус. Они выглядели измученными, некоторые казались испуганными, в то время как другие тлели в возобновившемся гневе. Марсело не смог удержаться и сделал большой глоток, но потом взял себя в руки, когда Сисси повела их вверх по ступенькам, а затем к сиденьям.


Карл выпрямился и понес малышку Эрин на руках вверх по ступенькам, но сел с ней на колени на первое попавшееся место.

- Марсело, - сказал он серьезным голосом, - мы должны как можно скорее доставить её в медицинское крыло. На неё напали дикие койоты, которые пытались утащить её и съесть. Мы перевязали её раны, как могли, но теперь ей нужна настоящая медицинская помощь.


Директор выглядел удивленным, но всё же кивнул.

- Как только все сядут в автобус, - спокойно сказал он.

Большинство пушистых пристально смотрели на него, когда они поднимались по ступенькам, и после первых десяти или около того, он отвернулся и уставился в лобовое стекло, чтобы не видеть этих взглядов.

Джон последним поднялся в автобус, и когда он проходил мимо директора, легонько похлопал его по плечу.


- Рад снова вас видеть, - тихо сказал он.

Марсело удивленно взглянул на него, но кугуар уже двинулся дальше по переполненному автобусному проходу. Джон сел на заднее сиденье, даже не заметив, что рядом с ним сидит Трэвис. Немецкий овчар настороженно посмотрел на него, но когда Джон ничего не сказал и не сделал, пёс отвернулся к окну и закрыл глаза.


Когда все разместились, Марсело закрыл дверь и тронул машину с места. Он резко дернулся вперед, а затем на короткое мгновение показалось, что Марсело направляется прямо к дороге. Некоторые из пушистых подумали, что он отвезет их обратно на поляну, где он их оставил, но затем многие испустили коллективный вздох облегчения, когда он повернулся и обошел стоянку, чтобы направить машину обратно в комплекс.


Все ехали молча, пока Марсело проезжал через ворота, а затем старая машина с грохотом покатила по колеям дороги обратно к центру лагеря. Он проехал мимо пустой вертолетной площадки, а затем мимо крыла "Фелис". Данте молча смотрел, как его дом удаляется за ним, но тигр был слишком измучен, чтобы жаловаться.

Через несколько минут автобус остановился перед двухэтажным зданием.
Эйвон встал, сам открыл дверь и оглянулся на Карла, который встал рядом с женой, чтобы отвести Эрин в больничное крыло. Остальные пушистые спокойно наблюдали за происходящим, но Марсело не последовал за остальными из автобуса.

- Теперь Эрин получит необходимую помощь, - сказал директор, - а пока я отвезу вас обратно в ваши крылья.

- Что случилось? - наконец подала голос Жасмин. - Почему вы так поступили с нами?

усталые голоса звучали вместе с подобными вопросами, смешанными с несколькими нелицеприятными замечаниями о наследии режиссера.

Марсело поднял руку и призвал всех к тишине.

- Идиие спать. Отдохните, выспитесь, хорошенько позавтракайте или пообедайте, а после обеда мы соберемся в актовом зале. Тогда я всё вам объясню.

- А почему не сейчас?… - проворчал Джерард. - Разве мы не можем получить простое объяснение?


- Нет, упрощенной версии не существует. Вы будете более восприимчивы, когда отдохнете, и тогда я смогу всё объяснить.

Снова послышались недовольные голоса, но на этот раз Марсело вернулся на водительское место и без лишних слов завел мотор. Он подъехал прямо к парадным дверям каждого крыла, чтобы выпустить шестнадцатиклассников, а затем отвез оставшихся пятнадцатиклассников в их учебные общежития.
Он избегал встречаться взглядом с каждым, кто выходил из автобуса, поэтому не заметил определенного количества пушистых, которые направлялись в здание к их комнатам.

Как только автомобиль опустел, он вернул его на стоянку у автобазы, а затем вернулся в свою квартиру на электрической тележке.

***

В крыле Фелис было темно.
Дженни, Данте, Кристен и Джон молча прошли через холл.
В салоне не горел свет, но последние несколько часов они шли в полной темноте, и никто из них не обращал на это внимания. Не было ни разговоров, ни шепота, ни объятий. Все четверо отправились прямиком в свои комнаты, и там было так тихо, что вряд ли Марси или Доктор Ренвик вообще знали об их присутствии.

Они были дома.



Глава 8
Черный шип

Глаза Джона широко распахнулись.
Он был в полной темноте и совершенно один. Он не двигался несколько мгновений, борясь с паникой, которая захлестнула его мозг, но вскоре его другие чувства медленно пробудились, и его положение не казалось таким ужасным. Как все могло быть не так, когда в воздухе стоял запах бекона? Затем, на мгновение с бьющимся сердцем, другая мысль пришла ему в голову. Неужели они превратили меня в свинью?

Нос зверочеловека шевельнулся, когда он перебирал запахи, которые улавливал: бекон, жареная картошка, яичница, апельсиновый сок... грязь, листья, сосновые иголки и запах мокрой кошачьей шерсти. Он расслабился, когда осознание этого последнего аромата убедило его, что он всё ещё находится в гибридном теле смеси человека и пумы. Несмотря на месяцы мучительных переживаний по поводу превращения, он чувствовал себя комфортно, зная, кем и чем он стал теперь.


Джон развернул свое львиное тело под легкой простыней, лежащей на его огромной кровати, а затем лениво потянулся в темноте своей комнаты. Уже не в первый раз он пожалел, что в его комнате нет окна, выходящего на улицу и пропускающего утреннее солнце.

Он перекатился на другой бок и посмотрел в сторону кровати, чтобы прочитать светящиеся цифры часов. Было десять ноль семь. Где-то в туманных воспоминаниях Джон вспомнил, что они все должны были встретиться в актовом зале сегодня днем, чтобы получить объяснения от Марсело, так что у него ещё было достаточно времени, чтобы принять душ и съесть поздний завтрак.


Горный лев широко зевнул, свернув розовый язык и прижав уши к широкой голове. Он испытывал сильное искушение остаться в постели и отказаться от оставшейся части дня. Он был бы удивлен, если бы многие из других пушистых не спали даже сейчас, после форсированного марша, который они совершали в течение последних нескольких дней. Обычная утренняя зарядка Джона на этот раз даже не приходила ему в голову.
В последнее время он много упражнялся. Все, чего он хотел сейчас, - это снова заснуть.

Он пролежал ещё несколько минут в расслабленном состоянии, прежде чем заставил себя повернуться и потянуться к часам, чтобы поставить будильник на полдень.

Джон улыбнулся про себя в темноте и снова потянулся, прежде чем свернуться калачиком на подушке. Через несколько минут он уже тихо похрапывал.

***

Несмотря на большое количество людей в актовом зале, в зале было довольно тихо, когда режиссер поднялся на сцену и встал за трибуной. Здесь присутствовали не только пушистые, но, казалось, и все сотрудники Института, все, начиная с врачей, администраторов и инструкторов, вплоть до Хранителей, служащих снабжения и кухонной прислуги.


Вместо того чтобы сидеть поодаль за своими крыльями, как они делали в прошлом, пушистые сидели все вместе в центре собрания. Больше не разделенные по видам, добровольцы-фурмены были объединены своим опытом и сидели вместе в группе. Теперь все они были одеты в свежую одежду для пушистых, хотя некоторые из них за последние несколько дней привыкли к минимальному прикрытию тела мехом.


Несмотря на полное собрание личного состава, было несколько отлучек. Эрин, вероятно, лежала на больничной койке, и, возможно, Тревис тоже из-за своих ранений; сестры Танака, вероятно, дулись в своих комнатах, будучи доказанными ошибочными в своих предположениях относительно всей ситуации. Тем не менее, никто из них не знал, какая цель стояла за всем этим, поэтому многие надеялись, что объяснения директора сделают их опыт стоящим.


Когда Марсело поднял глаза на лица антро, которые смотрели на него в ответ, он уже ожидал увидеть множество недобрых выражений. Он откашлялся перед маленьким микрофоном, протянутым к нему с трибуны.

- Добрый день, - начал он, положив обе руки на подиум. - Я хочу начать с того, что хочу сообщить вам, что Эрин Силок сегодня рано утром была в операционной.
Никаких необратимых повреждений и осложнений во время операций не было. Сейчас она выздоравливает, но ей может потребоваться несколько недель для выздоровления. Я призываю всех её друзей и коллег посетить её на втором этаже медицинского учреждения в палате два-ноль-девять.

Он сунул одну руку в карман брюк, а другую держал на подиуме.

- Точно так же Трэвису Тиндаллу недавно наложили несколько швов, - Аарон свистнул из- за пушистых, но директор продолжал, словно не замечая этого, - и сейчас его держат в тихой комнате в одиночестве.
Айвен тоже начал было трещать, но Марсело поднял руку, призывая к тишине, и бросил короткий взгляд на Кристен. - Действия мистера Тиндалла были задокументированы, и сегодня днем он получит дисциплинарные меры, соответствующие пушистому.

- Что вы хотите этим сказать? - громко спросил Норман. - Собираетесь шлёпнуть его по носу свернутой газетой?

Бурый медведь был серьезен и возмущен, но этот вопрос вызвал несколько смешков у зрителей, не только из-за пушистых.


- Нет, что-нибудь более долговечное, - ответил Марсело, изо всех сил стараясь не улыбнуться на замечание медведя. - Что касается остальных, то вывихнутое запястье Джерарда обработано и надежно перевязано, - медведь поднял руку, чтобы все увидели мягкую шину, - а Шерил проверили на сотрясение мозга. Оба они, кажется, хорошо реагируют.
Бордер-колли встала, с усмешкой приподняла свою потрепанную западную шляпу и снова села.


- Я знаю, что по крайней мере двое из вас просили аудиенции у профессора Флинна для консультации, а остальные были осмотрены вашими постоянными врачами. Если у кого-то из вас есть дополнительные проблемы со здоровьем, связанные с вашим опытом, пожалуйста, сначала обратитесь к ним.

Директор замолчал на мгновение, прежде чем вернуть обе руки на трибуну. Он кивнул в сторону ожидающих лиц и снова откашлялся.


- Теперь я знаю, что у каждого пушистого сейчас на уме вопрос: Почему? Почему я собрал всех и высадил тебя посреди леса посреди ночи?

- Да, а что? - звонил Джерард.

- Есть две причины, - ответил Марсело, указывая на толпу двумя пальцами. - Программа колонизации инициировала новую директиву для всех четырех институтов Зверочеловечества, осуществить марш принудительного выживания с каждой из своих групп .
Цель состояла в том, чтобы дать вам практический опыт, поместив вас на незнакомую территорию с небольшим количеством или без каких-либо положений, инструкций или подготовки.
(Карл скрестил руки на груди, удовлетворенный тем, что его теория оказалась верной в этом отношении.)

- Буэнос-Айресский институт Зверочеловечества в Аргентине провел первую группу в принудительном марше выживания в течение лета прошлого января в Южном полушарии, хотя пушистые там были покрыты умеренными лугами вместо горного леса.
- Он криво улыбнулся своим слушателям и добавил: - Я удивлен, что никто из вас не вспомнил об этом из "Дейли Ньюс" Сисси.

- Я даже не помнила об этом до сегодняшнего дня, - пожаловалась Сисси.

Марсело улыбнулся ей и покачал головой.

- Марш Адирондакских пушистых должен был состояться в любом случае через три недели, но возникла ситуация, которая сдвинула график.

- Что случилось?
- спросила Жасмин.

Директор рассеянно потянул себя за бороду одной рукой, а затем наклонился вперед.

- Я не знаю, знаком ли кто-нибудь из вас с миллиардером-промышленником Аластером Блэкторном, но за последние несколько месяцев в новостях появились сообщения о некоторых достижениях его исследовательских и опытно-конструкторских групп в области межзвездных технологий скольжения. В дополнение к этому, ещё одна из его многочисленных проблем сосредоточена на генетических исследованиях, некоторые из которых параллельны исследованиям профессора Оливера Макьюэна из Эдинбургского университета.
Исследования Блэкторна в основном относятся к медицине, но он не знает о пушистых, которые также извлекли пользу из открытий Макьюэна.

- А теперь он хочет сам делать пушистых? - спросил Майкл.

- Стокгольм подозревает, что это так, - ответил Марсело, - но сам Блэксорн отрицает это.

- Так какое это имеет отношение к нашему маршу выживания? - Аарон хотел знать.


- Блэксорн женат на бывшей фотомодели "Плейбоя, - терпеливо объяснил режиссер, - и он хотел купить пару таких, как вы, в качестве телохранителей для своей жены. После минутного ошеломленного молчания раздались комментарии и восклицания, но Марсело постучал костяшками пальцев по деревянному подиуму, чтобы восстановить порядок.

- Стокгольм, конечно, отказался, - сообщил он. - Первичное существование пушистых предназначено для межзвездной колонизации, и хотя ПКАО владеет патентом на процесс, который создал каждого из вас, пушистые не являются рабами, и вы не являетесь розничным товаром для продажи.
У вас есть пожизненные контракты с компанией с единственной целью переселения в качестве стартовых колоний на различные обитаемые миры, обнаруженные на орбитах других звезд.

Режиссеру пришлось снова постучать в трибуну, потому что шум толпы снова усилился.

- Однако... - он почти кричал, - Аластер Блэкторн был так непреклонен в том, чтобы иметь пару пушистых, что он провел некоторые исследования и обнаружил, где производятся пушистые, имея в виду институт Зверочеловечества.
Хотя мы имеем дело с некоторыми малыми предприятиями, предоставляющими услуги и поставки, точное местоположение всех четырех институтов тщательно охраняется от общественности. Как вы все прекрасно знаете, признание пушистых в обществе в целом всё ещё в лучшем случае слабое, но у Блэксорна есть источники, чтобы получить то, что он хочет.

Директор взял бутылку воды с полки внутри подиума и сделал глоток. - У ПКАО есть свои собственные ресурсы против промышленного шпионажа, и его разведка обнаружила, что Блэкторн был на пути сюда в этот институт, подкрепленный полным банковским счетом.
Он намеревался выкупить одного или двух из вас, чтобы разорвать контракт, желая, чтобы вы отказались от цели, ради которой Вы были созданы, обещая заботиться о вас до конца ваших дней.

Теперь его никто не перебивал, все цеплялись за его слова. - Именно штаб-квартира ПКАО приказала мне убрать всех пушистых из помещения до прибытия Блэкторна, и было решено перенести дату марша выживания, чтобы гарантировать, что вы останетесь без денег в течение нескольких дней.
- Он замолчал и потер пальцами висок. - Если бы не вмешательство Блэкторна, вы все равно отправились бы на марш выживания, как и раньше, с небольшим количеством провизии или инструкций. Хотя погода-это то, с чем вам придется иметь дело в новом мире, мы не собирались посылать вас с дождем в прогнозе. Вам повезло, что вы не были запланированы на середину зимы.

- Что случилось, пока нас не было? - спросил Джон, очень заинтересованный объяснениями директора.

- Частный самолет Блэкторна приземлился на озере Саранак, а потом он прилетел на вертолете и потребовал, чтобы я позволил ему взглянуть на наших пушистых. Марсело улыбнулся своим слушателям. - Я солгал ему прямо в лицо, сказав, что все наши пушистые уже улетели с Земли на другую планету, которую только что открыли для колонизации.
В конце концов, именно для этого и существует это место. Я также сказал ему, что с исчезновением пушистых это место вот-вот начнет ремонт помещений, так что может пройти ещё год или два, прежде чем появятся следующие добровольцы, и даже тогда ещё девять месяцев после этого для их преобразований. Несмотря на это, пушистые не будут продаваться ни сейчас, ни потом.

- Блэксорна это очень расстроило, но он не был уверен, что все пушистые исчезли.
Он потребовал экскурсию по всем помещениям, чтобы увидеть все своими глазами. Мне пришлось получить специальное разрешение от штаб-квартиры ПКАО, чтобы разрешить ему доступ, и потребовалось несколько часов, чтобы получить разрешение от штаб-квартиры в Стокгольме. Мы устроили ему экскурсию, о которой он просил, отказав в доступе только к некоторым секретным лабораториям, о которых мы ему не говорили, и он был недоволен, что не видел никаких пушистых, кроме портретов " до " и "после" в ваших крыльях. Во всем комплексе были только люди, поэтому он наконец сел в свой вертолет и улетел.

- Ух ты, - вслух произнес Данте.

- Это ещё не конец истории, - продолжал Марсело. - Охранники у ворот сообщили мне, что фургон с затемненными стеклами уже несколько дней стоит на стоянке. Когда они стучали в окна, никто не отвечал, но когда мы позвонили, чтобы его отбуксировали, кто-то другой отменил вызов на буксировку.
Мы быстро сообразили, что Блэксорн поручил кому- то следить за этим местом, но когда через несколько дней после визита Блэксорна не произошло никакого чудесного повторного заселения пушистыми, фургон наконец уехал - вчера вечером-всего за несколько часов до вашего возвращения. Это был хороший момент, хотя мы всё ещё искали возвращение фургона или какое-то другое наблюдение.

- Знаешь! - крикнул Джерард, - ты мог бы избавить нас от всех неприятностей, через которые мы прошли, просто отдав ему Трэвиса!


Марсело поймал себя на мысли, что ему самому хотелось бы избавиться от немецкой овчарки, прежде чем на его лице появилась улыбка. Он собрался с духом и покачал головой. - Никакой пушистый не продается, - повторил он. - Даже Трэвис.

- Ооо, приятель... - сказал Норман с притворным скулением.

- Трэвис все равно не стал бы хорошим охранником для кролика-Плейбоя, - съязвила Жасмин. - Им нужен ещё один охранник, чтобы охранять его!


Марсело увидел, как вежливо поднялась его рука.

- Да, Дженни?

- Почему вы дали нам только частично заряженные батареи для GPS?

- Это было сделано не нарочно. Когда я собрал всех, чтобы сесть в автобус, я просто схватил первый блок, который я достал из шкафа снабжения. Я не знал, что батареи в нем не были полностью заряжены.

- А как насчет соединения с ПБС? - Венди хотела знать.
- И почему вы блокируете ПСП Сисси от получения спутникового сигнала? Это могло пригодиться, пока мы были там.

- Это был не я, и у нас все равно нет средств блокировать спутниковый сигнал. Сисси дала мне свой ПСП сегодня утром, и по вмятине на его боку мы определили, что трансивер устройства, вероятно, был поврежден в результате несвязанного инцидента в её собственной комнате ранее в тот же день, когда вас забрали.
Я прослежу, чтобы она получила новый ПСП от Supply сегодня днем. Директор нахмурился. - Имейте в виду, что когда вы начнете новую колонию, у вас не будет набора спутников над головой для GPS-триангуляции, и у вас не будет подключения к интернету. Над вашей колонией будет установлен единственный геостационарный спутник, который время от времени будет передавать сообщения на Землю, но это все. Использование GPS-приемника здесь-это роскошь, которой у вас там не будет.

- Если бы наш марш выживания состоялся через три недели, как вы первоначально планировали, - заметил Карл, - разве нам дали бы какие-нибудь припасы или провизию, как на другом мире?

Марсело покачал головой. - Все было бы немного по-другому, хотя вашему лидеру, возможно, были даны самые краткие инструкции найти дорогу назад и жить за счет земли. Возможно, мы также позаботились о том, чтобы у вас был полный заряд батарей, хотя использование ваших инстинктов, чтобы вернуться за последние несколько дней, вероятно, дало вам лучший практический опыт.


- Вот это да, черт возьми, - проворчал Хэнк.

Марсело снова откашлялся. - Не вини меня и не стреляй в посыльного. Мои инструкции пришли из Стокгольма. Тем не менее, несмотря на пару почти проигрышей, я рад, что вы все вернулись относительно благополучно, хотя я надеюсь, что вы принесли с собой некоторые впечатления, которые будут полезны, когда вы отправитесь укрощать другой мир. А теперь, есть ли ещё вопросы?


- У меня есть один! - крикнул Джон. - Есть ли у вас или у наших великих и могущественных мастеров ПКАО планы отправить нас ещё на какие-нибудь марши выживания, подобные этому?

Марсель даже улыбнулся. - Я не знаю никаких дальнейших планов относительно следующего похода, - заверил он их. - Есть ещё вопросы? - Никто ничего не сказал. - Ладно, ребята, если это все, что у вас есть, то и у меня тоже. Вы освобождены от дальнейших занятий и занятий в течение следующих двух дней, так что не стесняйтесь отдыхать, есть, спать или посещать друг друга, как вы хотите.
Из-за людей Блэкторна я бы предупредил всех вас, чтобы вы не выходили за пределы территории. - Он сказал Это последнее, адресованное Сисси, так как теперь знал о её поздних ночных визитах за закусками. - Он может вернуться в какой-то момент с неожиданным визитом или установить новое наблюдение, но если к нам снова обратятся, я разберусь с этим в это время. Никто из вас не имеет права говорить с ним или его народом, не пройдя предварительно через меня. Вот и все - вы свободны. С возвращением, пушистые.

***

Когда Джон вышел из здания, он остановился и закрыл глаза, позволяя Послеполуденному солнцу согреть шерсть на его лице. Несмотря на то, что они целыми днями мучили его, он чувствовал себя хорошо после всего этого испытания. Хотя он, возможно, и хотел бы заранее узнать, почему их высадили в лесу, он согласился с основной целью экскурсии.
Их инструкторы могли бы попытаться научить их всему по учебнику в обстановке классной комнаты, но не было никакой замены практическим тренировкам-или в их случае, лапам - тренировкам, подумал он с улыбкой. Они нуждались в опыте, который получили в лесу; они, вероятно, не были там достаточно долго, чтобы получить опыт, в котором они действительно нуждались, но если ничего другого не было, это дало бы им предчувствие того, что может быть впереди.

- Я знаю, что кошки могут засыпать где угодно и в любом положении, - раздался рядом с ним дразнящий голос, - но я никогда раньше не видел, чтобы они засыпали стоя на задних лапах.


Джон открыл глаза и улыбнулся оранжевому полосатому коту. Сисси была одета в их обычную одежду пушистых, но она не потрудилась завязать пояс вокруг верха, просто позволила ему свободно свисать с плеч до колен. Она уже достаточно долго топлесс бродила по лесу, и ей даже в голову не приходило, что она может кому-то открыться. Для пушистого это не означало то же самое, так как она всё ещё была достаточно покрыта.


- Я просто наслаждаюсь теплом на моем лице, - сказал он ей, - и я просто подумывал о том, чтобы пойти на озеро и вздремнуть на солнышке, растянувшись на траве. После целого дня проливного дождя мне не помешала бы солнечная подзарядка.

- МММ, это действительно звучит неплохо, - сказала она. - Прежде чем ты это сделаешь, зайди ко мне на минутку. У меня есть кое-что для тебя.

Джон склонил голову набок. - Ты что, делаешь мне предложение?
- спросил он с ухмылкой. Сисси громко рассмеялась, но покачала головой.

Она ткнула его в живот кончиком когтя. - Нет, глупышка, может быть, в другой раз. У меня всё ещё есть то, о чем мы говорили на горе.

- Ах, да, - кивнул он. - Я уже и забыл об этом. - Он указал на дом, где она жила, а затем последовал за ней через сад. Они лениво разговаривали на ходу, наслаждаясь прогулкой на двух ногах, в которой не было необходимости перешагивать через поваленные деревья, обходить камни или пробираться сквозь густой кустарник.
Когда они добрались до общежитий учебного крыла, Джон последовал за Сисси на второй этаж, понимая, что никогда раньше не был у неё дома.

Она открыла дверь и пропустила его вперед. Джон вошел в квартиру-студию и спокойно огляделся. Место было спартанским, почти без мебели и украшений. Там было несколько шкафов с редкостями, каждый из которых занимал угол и был заполнен безделушками на кошачью тематику, и небольшой книжный шкаф, занятый только несколькими плюшевыми игрушками, большинство из которых были кошками.
Вместо стульев, кровати или дивана на полу перед маленьким настенным видеоэкраном лежало несколько больших подушек. Легкое одеяло было аккуратно сложено у стены рядом с маленьким обеденным столом, на котором стояли только два стула. Мини-кухня была отделена от остальной части комнаты небольшой столешницей, и даже она была скудно украшена. В одной из стен было окно, закрытое темно-синей занавеской.

- Выглядит уютно, - заметил он.

- Спасибо, это так. Сисси улыбнулась ему и направилась к шкафу рядом с кухней.

Джон прислонился к стене рядом с её маленьким книжным шкафом и вздрогнул, когда со второй полки на него мяукнула оранжевая полосатая кошка. Он опустился на колени и уставился на кошку, которая лишь с любопытством смотрела на него. Несмотря на то, что на него смотрела гораздо более крупная кошка, кот, казалось, не был встревожен его присутствием.
Джон с улыбкой почесал его под подбородком, и котенок удовлетворенно замурлыкал.

- А вот ещё один для учебников истории, - прокомментировал он, слегка покачав головой. - Оранжевая полосатая кошка с пушистым-котом, очень похожая на неё!

Сисси хихикнула.

- Это Джонси, - объяснила она. - Он привязался ко мне сразу после того, как я приехала сюда, и был со мной все время моего превращения.

- Джонси?
Разве не так звали кота в том видео с дынеголовым инопланетянином?

- Ага, ещё одна оранжевая полосатая кошка. Они всегда были моими любимыми, и это одна из причин, почему я решил стать одним из них.

Сисси попятилась из шкафа с большой прямоугольной коробкой. Она закрыла дверь ногой, а затем протянула ему картонную коробку, как будто та была драгоценной.

- Вот они, - сказала она с усмешкой.
- Я рад, что сохранил их для тебя.

Горный лев встал и со смущенной улыбкой взял коробку.

- Спасибо. Я никогда не думал, что когда-нибудь захочу их снова, но я должен знать, что могу забыть воспоминания, которые заставили меня отказаться от них в первую очередь.

Сисси с опаской наблюдала, как Джон поставил коробку на стойку, открыл крышку и вытащил оттуда сверток, завернутый в светло-голубую папиросную бумагу.
Он снял салфетку и поднял сложенные хлопчатобумажные джинсы. Штанины были намного шире, чем обычно, чтобы позволить цифровым ступням и ногам проникнуть в них и останавливались всего в нескольких дюймах ниже колен. Кроме того, на спине имелось большое круглое отверстие для хвоста и клапан на пуговицах над ним, чтобы держать пояс вместе.

- Есть только один способ выяснить это, - предложила Сисси, повторив то, что уже говорила ему однажды.
Джон посмотрел на неё и улыбнулся, увидев выражение её зеленых глаз. Её щелевидные зрачки были открыты и слегка округлены в тусклом свете комнаты.

Он улыбнулся ей и повернулся к ней хвостом. Он тихонько разделся, стащив сначала жилет, а потом и шорты. Он оглянулся на неё через плечо и, как и ожидалось, поймал её на том, что она восхищается его мохнатым задом. Он махнул ей хвостом, как делал это раньше, и она быстро протянула руку, поймав его в свои руки-лапы.
Она легонько потянула его, хихикая, но не отпустила.

Джон ухмыльнулся и протянул ей джинсы. Он расстегнул ширинку и хвостовой клапан, а затем просунул одну ногу в отверстие для ног. У него не было никаких проблем с тем, чтобы полностью протащить свою измененную конечность, поэтому он добавил вторую и затем поднял их на место.

Ему пришлось заставить Сисси отпустить свой хвост, чтобы просунуть его в отверстие, а затем, чтобы снова застегнуть хвостовой клапан, потребовалось немного дополнительной ловкости.
К счастью, передняя ширинка была застегнута на все пуговицы, и он ухитрился не зацепиться за неё.

Джон подошел к двери её ванной и посмотрел на себя в большое зеркало, висевшее на внутренней панели. Он повернулся туда-сюда, чтобы посмотреть, как они сидят на нем. Они были такими же удобными, как он помнил, хотя он помнил, что колени были бы немного уютнее спереди, если бы он присел на корточки; он полагал, что он мог бы настроить их кем-то на земле.
Он никогда не пробовал их, стоя на четвереньках, поэтому опустился на пол, чтобы посмотреть, как они себя чувствуют. Как и в случае с сидением на корточках, колени были немного связаны, но после того, как он немного походил по комнате, он почувствовал, что джинсы для анатомии зверочеловека могут сработать хорошо.

- Я всё ещё думаю, что у тебя классная задница, - сказала ему Сисси. - Эти джинсы теперь ещё лучше сидят на твоей заднице.

Джон улыбнулся ей, встал и вернулся к ящику.
Он снял обертку с фланелевой рубашки с длинными рукавами, сделанной из больших красных и черных квадратов.

- Я пришила тебе пуговицы, - тихо заметила Сисси, - но не смогла найти точно такие же, как те, что ты отколола.

Кугуар посмотрел на неё со смущенной улыбкой. - Я сожалею о своей истерике той ночью, - сказал он ей. - Спасибо.

- Не за что.


Он просунул руки в огромные отверстия рубашки, а затем натянул её на себя. Под ним было достаточно места для его меха, и, несмотря на то, что он лежал на нем как ещё один слой, это не было неудобно. Он застегнул его и заправил рубашку в джинсы, прежде чем вернуться к зеркалу.

- Без сомнения, Джон, ты выглядишь великолепно!

- Спасибо! - сказал горный лев, довольный её реакцией.
Он снова надел странные сандалии и повернулся к зеркалу, чтобы хорошенько рассмотреть свое отражение. Как и прежде, Джон посмотрел на свое отражение в зеркале и увидел, что Генри Паркер смотрит на него. Синие джинсы, клетчатая фланелевая рубашка в красную и черную клетку, Паркер был одет почти так же, как в ту ночь, когда Барретт застрелил его, с той лишь разницей, что Кугуар был одет в ту холодную январскую ночь в Колорадо.

Джон смотрел на другого зверочеловека в зеркале, а Сисси нервно ждала его реакции. - Ты получил по заслугам, - тихо подумал он, вспоминая Паркера, - и я больше не боюсь тебя.

Джон ещё некоторое время изучал его внешность; Паркер лишь мельком взглянул на него, прежде чем его собственное отражение взяло верх. Ему нравился образ, который он представлял себе, но фланелевая рубашка уже начала нагреваться. Это была одежда для холодной погоды, и Джон знал, что ему, вероятно, придется приберечь её на зиму.
Он расстегнул его и снял, не говоря ни слова, но, увидев встревоженное выражение лица Сисси, ободряюще улыбнулся ей.

Он аккуратно сложил рубашку и отнес её обратно в коробку с другими цветами, которые он заказал, хотя брюки оставил на себе. - В магазине всё ещё носят футболки? - спросил он своего спутника. - Я заказала фланелевые рубашки ещё зимой, но в это время года в них будет слишком жарко.
Хотя сейчас, пожалуй, подойдет и слишком большая футболка.

Сисси выдохнула воздух, который она не осознавала, что задержала. На этот раз Джон не выказал ни малейшей боли, увидев себя в зеркале, и она с облегчением подумала, что теперь с ним всё в порядке. Какими бы ни были болезненные воспоминания, всплывшие на поверхность раньше, он казался более спокойным с ними.

- По-моему, они их действительно хранят, - ответила она.
- Посмотри, как твои штаны смотрятся с жилетом.

Джон поднял свой сброшенный жилет и снова надел его. Он не вернулся к зеркалу, а просто раскинул руки и посмотрел на неё.

- Как тебе?

- Неплохо, - ответила она. - И все же я с тобой. Возможно, это мое человеческое воспитание, но я думаю, что футболка смотрелась бы лучше. Джон просто кивнул и прислонился к кухонному столу.


- Как ты к этому относишься? - Робко спросила его Сисси.

Джон прекрасно понимал, что она имеет в виду, но его ответ был правдив.

- Думаю, теперь я в порядке, - сказал он ей. - В последние месяцы мы с Анжелиной разобрались в своих проблемах, и я думаю, что всё будет хорошо.

- Я всё ещё хочу, чтобы ты рассказал мне, что с тобой случилось, - заметила она. - В прошлый раз ты меня напугал.

- Может быть, когда-нибудь, но не сейчас.


Сисси нахмурилась, но потом выражение её лица изменилось. Она схватила его за руку и повела к двери. - Пойдем, - предложила она. - Пойдем покажем твой новый облик!

Джон заколебался, прежде чем она успела открыть дверь. - Подожди, сначала мне нужно кое-что сделать.

- Что это такое?

- Сначала Марси помогала мне снимать мерки, и я пообещал, что она первая увидит меня в них. Я не сдержала своего обещания, позволив тебе увидеть меня в них Первой несколько месяцев назад, но, возможно, я должна позволить ей думать, что она первая.
Пума выглядела смущенной, но когда он мягко положил лапы ей на плечи, то улыбнулся. - Ты мне поможешь?

- Конечно, я полагаю.

- Мне нужно переодеться в свою культовую одежду, а потом прокрасться в свое крыло. Я найду её и поболтаю с ней несколько минут, а потом ты сможешь войти с коробкой для меня, как будто она только что прибыла. У вас есть транспортировочная лента, чтобы снова запечатать его?


- Да, знаю. Не заподозрит ли она, что шкатулке потребовались месяцы, чтобы добраться сюда? - спросила Сисси с ухмылкой.

- Кто знает, сколько времени портные тратят на пошив одежды? - Возразил Джон, не задумываясь расстегивая ширинку перед ней. - В конце концов, у них не было бы обычного человеческого образца, чтобы следовать, когда они делают эти вещи.

Оранжевая кошка наконец кивнула, наблюдая, как он раздевается.
- Хорошо, Я помогу тебе с твоим маленьким обманом, позволившим мне увидеть тебя в них первой... и из них тоже!

Джон понял, что она смело наблюдает за ним, поэтому он усмехнулся и повернулся к ней спиной, прежде чем сбросить джинсы вокруг лодыжек.

- Спасибо, Сисси, - сказал он, как только снова надел шорты. - После того, как я смоделирую их для Марси, ты сможешь сопровождать меня на территории.


- Отлично! Я уверен, что вы получите несколько запросов, чтобы заказать джинсы для некоторых других, как только они увидят вас в них.

- Это странно. Марси сказала примерно то же самое, когда снимала с меня мерки.

***

Позже в тот же вечер Марсело помчался через двор к своему офису, и на его лице ясно отразился гнев. Никто не видел ни Ким, ни Юки с тех пор, как пушистые вернулись в институт рано утром, и их комнаты остались такими же, как и в ту ночь, когда он поднял их с постели, чтобы отвезти в автобус.
Эйвон дал ему полный отчет обо всем, что произошло во время марша выживания, включая попытки сестер заставить их отказаться от возвращения на базу.

Директор потихоньку расспросил нескольких членов группы о них и только что вернулся из крыла Фелис; Джон сообщил ему, что в последний раз кто-то видел сестер сразу после того, как они вышли из маленькой горной хижины под дождем, якобы чтобы пописать за деревом.
Из-за дождя и усталости он так и не заметил, вернулись сестры или нет.

Никто не помнил, чтобы видел их с тех пор, как они вернулись, но все их поведение было настолько раздражающим в пути, что никто из них не потрудился искать их, как только они вернулись домой.

Марсело подавил искушение захлопнуть дверь кабинета по пути к своему столу. Он тяжело опустился на стул и выдвинул нижний ящик стола, чтобы достать бутылку классического Теннессийского виски "Джек Дэниелс", которую держал специально для таких случаев.


Если девушки остались на горе с намерением вести хозяйство самостоятельно, то это было нарушением договора, который они добровольно подписали. Однако такого случая ещё никогда не было, поэтому директор не знал, что ему делать.

Как только он достаточно успокоится, Марсело должен будет отправить отчет в штаб-квартиру ПКАО в Стокгольме с просьбой дать инструкции.
На прогулке было больше неудач и столкновений личностей, чем он предполагал, и теперь он начинал сомневаться, что эта группа вообще переживет опасность колонизации другого мира.



Глава 9
- Фелисастрофа

- Как ты думаешь, ты сможешь снова найти эту хижину? - спросил Марсело, прикрывая глаза от утреннего солнца. Они с Эйвоном стояли перед железными воротами Института, глядя на склон горы, ближайшей к лагерю.
Медведь гризли сидел на корточках на гравийной стоянке, чтобы не возвышаться над человеком рядом с ним, в то время как директор лениво управлялся с личным бизнес-Сопоставителем, который он держал.

- Не знаю, - ответил Урсус с глухим ворчанием в горле. - Мы спустились с горы в темноте, следуя только за светом Института, чтобы вернуться назад. Мы все были настолько измотаны, что если бы на нашей стороне не было гравитации, я сомневаюсь, что мы смогли бы вернуться так же быстро, как и вернулись.
- Он покачал головой и поднял массивную руку-лапу. - Я не заметил никаких ориентиров в темноте, и во время последнего этапа путешествия, я думаю, что все, что я видел, это мои ноги передо мной, ставя одну перед другой, просто чтобы вернуться. Последние несколько часов Джон и Кристен шли впереди, так что, возможно, они знают дорогу наверх.

- Прошло два дня с тех пор, как ты вернулся, - ответил Марсело.
- Надеюсь, с ними всё в порядке.

- Жаль, что в их микрочипах нет GPS-передатчиков, - заметил медведь.

Директор посмотрел на него с удивлением. - Когда-то это действительно обсуждалось, - сказал он, - но до исследований дело так и не дошло.

- А почему бы и нет?

- Они не могли придумать жизнеспособный источник энергии, который был бы долговечным и всё ещё безопасным для хозяина, под чьей шкурой он будет находиться.


- А как насчет крошечного солнечного элемента, который можно носить как серьгу? - Заметил Эйвон. Марсело недоверчиво смотрел на него, пока не заметил ухмылку предводителя Урсов.

- Верно, - с улыбкой ответил директор. - Я полагаю, что все устройство может содержаться в ушной бирке.

- О, это было бы очень хорошо, - фыркнув, ответил Эйвон.

Невысокий смуглый мужчина рядом с ним рассеянно погладил бороду Ван-Дайка.
- Либо Ким и Юки всерьез собирались уехать навсегда, либо они заблудились, пытаясь вернуться. - Он посмотрел на своего спутника. - Ты знаешь их лучше, чем я; с ними там всё будет в порядке?

Гризли с грохотом прочистил горло. - Лично я не думаю, что кто-то из них знает, как выжить самостоятельно, - ответил он. - Я уверен, что их животные инстинкты помогут им ловить мелкую дичь, но если они попытаются съесть какую-нибудь местную растительность, не зная, что искать, они могут отравиться сами того не ведая.


Марсело громко вздохнул. - Штаб-квартира хочет, чтобы мы занялись их поисками, - признался он. - Они-собственность ПКАО, и они боятся, что Блэксорн может найти их первым, если уже не нашел.

- Ты сказал Блэкторну, что мы потеряли двух пушистых?

- Нет, но если он каким-то образом прослушивал институт, пока был здесь, то, возможно, уже знает. Штаб-квартира не хочет рисковать тем, что его люди приберут их к рукам, будь то телохранители, рабы или генетические образцы нашей работы.
Я также Боюсь, что полномасштабные поиски могут привлечь слишком много внимания со стороны тех, кому не нужно об этом знать. - Он посмотрел на своего спутника и добавил: - Я бы хотел, чтобы вы выбрали три или четыре пушистых из группы, чтобы вернуться на гору и найти их. На этот раз у вас будет все необходимое - даже радиоприемник, чтобы доложить обо всем.

- Конечно, я бы взял Карла и Элли, - задумчиво произнес Эйвон.
- У них больше всего опыта выживания, чем у кого бы то ни было. Мы будем двигаться быстрее, если сможем нести наши припасы в рюкзаках, чтобы передвигаться на четвереньках.

- У нас есть стаи зверолюдей. А кто же ещё?

- Алисия и Джон. Оба, как и я, ходили в походы по пересеченной местности и охотились, прежде чем попасть в институт. - Он помолчал, а потом улыбнулся Марсело. - Если мы не найдем их, то, возможно, сестры вернутся просто от скуки, - пошутил он.
- Там, наверху, нечего делать, кроме как охотиться за едой или дровами.

Марсело оценил искренность гризли и, поговорив с другими о действиях Эйвона за последние несколько дней, не сомневался, что когда-нибудь Хиамови Эйвонако станет великим капитаном колонии.

Медведь нахмурился. - С другой стороны, что, если они всё ещё не вернутся с нами? Мы свяжем их и спустим с горы?


Человек соответствовал его хмурому взгляду. - Пусть Мэнни снабдит тебя транквилизатором. Если они не придут добровольно, девочки все равно будут нарушать приказ, поэтому я даю вам разрешение успокоить их. Однако не забудьте дать им выбор, прежде чем стрелять в них.

- Конечно. - Эйвон ухмыльнулся в ответ. - Я бы предпочел, чтобы они пошли с нами добровольно. В нокауте они будут тише, но это значит, что нам придется их нести!


- Просто убедите их, что их страхи были напрасны и что я не буду применять к ним дисциплинарные меры, если они вернутся сами. Если вам придется нести их вниз, они оба проснутся от неожиданности.

- Директор!

Марсело и Эйвон одновременно повернулись к охраннику ворот, который подошел к ним со сложенным листом бумаги. - Мне только что позвонили по телефону. Вы должны вернуться в свой офис, сэр!
Произошел какой-то инцидент, и штаб-квартира требует, чтобы вы немедленно связались с ними!

Смуглый директор взял записку и прочитал нацарапанный почерк охранника, в основном говоря то же самое, что он только что сказал ему без дальнейших объяснений.

- Спасибо, Стюарт, - тихо пробормотал он. Он посмотрел на Эйвона и махнул рукой в сторону электрической тележки, на которой они ехали раньше. - Собери свою команду и возьми все необходимое снаряжение и провизию, но перед отъездом зайди ко мне.


- Конечно, босс, - ответил Эйвон, забираясь на заднее сиденье директорской повозки; бампер легковушки низко опустился на землю от громадины "гризли".

- Я только надеюсь, что Блэкторн не отправился за пушистыми в какой-нибудь другой институт… - пробормотал Марсело. Они ехали в относительном молчании обратно в комплекс, и Марсело высадил его перед крылом Урсуса, прежде чем направиться в свой офис.


***

Через полтора часа весь персонал института был собран на собрание. Никто не знал цели этой встречи, но Эйвон предположил, что она связана с экстренным телефонным звонком директора. Гризли и его небольшая поисковая группа уже собирались уходить, когда был отдан приказ всем сотрудникам собраться для важного сообщения. Марсело хотел, чтобы он подождал до окончания собрания, прежде чем отправиться на поиски пропавших сестер.


Как и на встрече два дня назад, на ней присутствовали почти все присутствующие. Эрин всё ещё была в своей больничной палате, но на этот раз Тревис был там, тихо сидя в стороне от своих собратьев по пушистым, как можно дальше. Его лицо всё ещё было забинтовано из-за швов, которые он получил из-за травм лица, но теперь больше всего внимания привлек его хвост.

В качестве дисциплинарной меры за его действия против другого пушистого хвост немецкой овчарки был полностью выбрит от основания до кончика. Вот так просто - но т еперь это был его позорный знак, объявляющий о своем наказании всем, кого он встречал.
Мех, конечно, отрастет, но может пройти полгода, прежде чем он снова обретет свой обычный вид. Однако, пока она была обнажена, он должен был держать её покрытой солнцезащитным кремом, в то время как на летнем солнце или бледная плоть могла легко сгореть. Сидя в одиночестве, Трэвис положил свой голый хвост на колени, ожидая объявления директора вместе с остальной собравшейся толпой.

Собрание не оставалось сидеть долго.
Убедившись, что все, кто мог быть там, присутствуют, Марсело поднялся на сцену и подошел к трибуне. Он положил перед собой листок бумаги и наклонился к маленькому микрофону.

- На планете Бастьен произошел инцидент, - начал он без предисловий. - За последние четыре года Бастьен стал домом для тридцати двух Фелис и двух Вулпов. Ранее сегодня утром Стокгольм получил переданное сообщение, сообщающее, что за исключением двух врачей Vulps, которые были назначены для полной группы добровольцев Felis, весь персонал на Бастьене умер.
Судя по кратким отчетам врачей, в течение нескольких часов по их лагерю прокатилась довольно неприятная болезнь.

- О нет! -Воскликнула Далия, закрыв лицо руками и широко раскрыв красно-оранжевые глаза. - Я знал кое-кого в этой колонии!

- Было установлено, что болезнь вызвана выделениями недавно обнаруженного на Бастьене животного, которое пытались использовать в качестве источника пищи. Реактивные элементы воздействовали на нервную систему кошек в течение нескольких минут, оставляя врачам мало времени для лечения больных.
До сих пор неизвестно, каким образом болезнь распространилась по всей колонии, так как новая пища была проглочена лишь немногими, но это всё ещё находится в стадии расследования. Также неизвестно, почему пострадали только кошки, но не лисы.

Джон поднял руку, прежде чем Марсело смог продолжить. Директор был слегка раздражен тем, что его прервали, но все равно кивнул в сторону кугуара. - Да, Джон?


- Я думал, что колония должна состоять только из одного вида одновременно. Как две лисы оказались в колонии кошек?

- Наличие хотя бы одного врача в поселении-это требование проекта колонии, - объяснил Марсело. - Стартовое окно для Бастьена было маленьким, и в нем не было кошачьих докторов, медсестер или даже медика, чья трансформация была достаточно полной, чтобы быть посланной вместе с группой.
Спаренная пара врачей-Вульпус добровольно вызвалась на это задание. Теперь они единственные выжившие в колонии Бастьена, и им пришлось похоронить всех своих друзей, которых они там обрели.

Он поднял руку, прежде чем возникли новые вопросы или комментарии. - Детали пока неясны, - сказал он, - но я знаю, что Стокгольм обсуждает, послать ли корабль, чтобы отозвать докторов, или отправить колонию всех Вулпов обратно к Бастьену, поскольку они, похоже, невосприимчивы.


Он посмотрел прямо на восемь лис в зале. - Я не получал никаких конкретных распоряжений по этому поводу, но хочу предупредить всех наших волонтеров-Вульфов, что если будет принято решение выслать замену, вы все, скорее всего, получите назначение на Бастьена в течение ближайших двух-трех месяцев.

- Почему так долго? - спросил Иван.

Марсело наклонился вперед и положил руки на подиум. - Подготовка, снабжение и отправка колониального корабля требуют времени и затрат. Даже на то, чтобы отозвать корабль с двумя выжившими, уйдет месяц на подготовку, так что штабу придется взвесить все расходы и логистику в любом случае.
В данный момент готовится ещё один колониальный корабль, но его назначение уже несколько месяцев запланировано в другую звездную систему.

Несмотря на известие о катастрофе, это последнее заявление вызвало волнение среди добровольцев. Внезапные мысли о миллионе призовых денег выскочили на передний план в их головах.

- Кто идет?

- Куда это он направляется?

- Мы получили задание?


Марсело терпеливо ждал, пока все не поняли, что он не отвечает ни на один из их вопросов. Когда порядок был восстановлен, директор небрежно сунул руку в карман брюк и покачал головой.

- Окончательные приказы ещё не поступили, - сказал он им, - но вы уже несколько месяцев знаете, что следующая утвержденная стартовая колония будет состоять из добровольцев Урсуса и что все наши медведи будут на этом следующем задании Вместе с урсинами-членами других трех институтов.
Хиамови Авонако проходил подготовку в качестве следующего капитана колонии, поэтому он был главным во время вашего недавнего марша выживания.

- У нас есть дата отъезда? - спросила дара, приподняв лапу. Марсело кивнул белому медведю.

- У меня есть эта информация, но я пока не уполномочен раскрывать ни дату, ни планетарное местоположение колонии. Тут медведи несколько раз вскрикнули, но директор взмахнул обеими руками, призывая их к вниманию.
- Послушай, у меня есть правила и указания, которым я должен следовать так же, как и ты, - сказал он с раздражением в голосе. - До тех пор, пока Стокгольм не даст мне добро на обнародование этой информации, вам просто придется удовлетвориться тем, что вы можете уехать в ближайшие два-три месяца; последний месяц вашего пребывания на Земле будет в компании других Урсов, собранных вместе, чтобы вы могли познакомиться друг с другом до отъезда.

Хотя медведи были взволнованы перспективой скорого отъезда, некоторые лисы не были столь оптимистичны. Кевин неуверенно поднял руку, но директор заметил его среди оживленной группы пушистых.

- Да, Кевин?

- Э-э, сэр, если Бастьен смертельно болен, зачем им посылать туда ещё кого-то из нас? Разве цель стартовой колонии не состоит в том, чтобы проложить путь к окончательному человеческому поселению?
Что, если стервятники не пострадают, а люди пострадают?

- Это хорошие вопросы, - ответил Марсело. Разговоры в комнате на этом стихли. - В ответ на ваш второй вопрос, во-первых, да, цель ваших колоний-создать плацдарм на потенциально пригодной для жизни планете, где человечество однажды может расселиться, чтобы облегчить перенаселение Земли. Если штаб-квартира решит послать лис к Бастьену, простое выживание в другом мире будет иметь другой фокус.
Поскольку Вульпы не затронуты болезнью, будут проведены дальнейшие исследования выделений этого животного. Является ли яд вредным только при приеме внутрь в качестве источника пищи или может просто обращаться с животным, убивая кошек или других? Можно ли из него получить противоядие? На эти вопросы нужно будет ответить задолго до того, как люди смогут переселиться, так что создание колонии на Бастьене-хорошая идея, даже если потребуется больше времени, чтобы искоренить все возможные опасности. Если в конечном итоге окажется, что некоторые пушистые могут там жить, а люди - нет, колонию все равно будут считать успешной.

- Как можно считать такую катастрофу успехом? - спросил Кен, пытаясь взглянуть на это с медицинской точки зрения.

Марсело нахмурился. - До того, как появились пушистые, подобные события могли уничтожить целые колонии людей, прежде чем было найдено решение.
Ваши стартовые группы обычно состоят только из тридцати-пятидесяти колонистов, которые считаются передовой исследовательской группой. Для того чтобы человеческая колония выжила, почти пятьсот мужчин, женщин и даже детей должны основать постоянное присутствие, зарабатывая себе на жизнь в каком-нибудь чужом мире. Я знаю, что это отрезвляющая мысль, но все вы с самого начала знали, что пушистые считаются расходным материалом, и в этом есть очень реальная потенциальная опасность. Вот почему мы просим добровольцев. Мы не хотим потерять никого из вас больше, чем кого-либо другого, но для того, чтобы человечество распространилось среди звезд, такие люди, как вы, должны выйти и проверить воды планет, которые мы найдем.

Директор откашлялся и взял с подиума бутылку с водой. Он сделал глоток и поставил бутылку на место, в то время как комментарии порхали взад и вперед по всему актовому залу.
Даже другие человеческие сотрудники Института обсуждали эти события.

- Имейте в виду, - продолжал он через минуту, - что судьба Бастьена всё ещё обсуждается в Стокгольме. Это только начало того, что может быть долгим и сложным процессом принятия решений, но мы хотели, чтобы вы знали, что произошло, прежде чем вы услышите что-либо из других источников.

Доктор Аристотель вошел в комнату через боковую дверь.
Он поднялся на сцену на две ступеньки и, оттащив Марсело в сторону, прошептал ему на ухо: Директор поджал губы и кивнул.

Когда директор вернулся на трибуну, в зале воцарилась полная тишина, и все гадали, что же ещё могло произойти.

- Это все, что у меня есть на данный момент, - сказал он. - Вы все свободны. Если у меня будут ещё какие-нибудь новости о Бастьене, я попрошу Сисси сообщить их в её ежедневных новостях.
- Он огляделся вокруг, пока не нашел большого медведя гризли в стороне от пушистых. - Эйвон, не могли бы вы присоединиться ко мне?

Алисия посмотрела на Эйвона. - Может, нам пойти с тобой? - спросила она, имея в виду небольшую поисковую группу, которая собиралась покинуть лагерь, как только закончится совещание.

- Скорее всего, это просто последний инструктаж перед тем, как мы отправимся в путь. Почему бы тебе, Джону и Амарантам не подождать меня снаружи, пожалуйста?


- Конечно.

Когда Эйвон подошел к Марсело и Аристотелю, стоявшим у края сцены, режиссер поднял глаза на лидера зверолюдей. - Ким и Юки найдены, - тихо сказал он. - Их доставит сюда шериф Дэвис.

- Где он их нашел? - спросил Эйвон, приподняв брови.

Марсель чуть не улыбнулся. - Их поймали, когда они грабили курятник на соседней ферме. Более того, я пока не знаю.


Эйвон покачал головой. - Пойду скажу своей команде, что охота окончена, - сказал он. - Мы вернем провизию в магазин, и я лично передам Мэнни транквилизатор.

Директор кивнул, но положил ладонь на мохнатую руку гризли. - Дэвису потребуется около получаса, чтобы добраться сюда вместе с ними. Как только вы уладите все со своей командой, встретимся в моем офисе, пожалуйста.
Я бы хотел, чтобы ты присутствовал, когда я буду говорить с ними.

- Конечно, босс, - ответил Эйвон.

***

Выйдя из кабинета Марсело, Шериф Дэвис закрыл за собой дверь. В маленькой комнате за его письменным столом сидел директор, чуть в стороне-Эйвон, а в центре комнаты-Ким и Юки, сидевшие в двух широких креслах, их хвосты вяло свисали через узкие спинки сидений.
Сестры выглядели такими же потрепанными, как и другие пушистые, когда они только вернулись в Институт, их поведение было подавленным, а выражение лиц-смиренным.

Кунжутного цвета мех Юки был перепачкан травой, листьями, сосновыми иголками и грязью в волосах акита-ину. Плотная наружная шерсть обычно сбрасывала большую часть более крупных обломков, но ей нечем было ухаживать за ней в течение почти недели, и она выглядела грязной.
На меху вокруг её морды тоже были засохшие пятна крови.

Точно так же Евразийская рысь, сидевшая рядом с ней, была неухоженной на вид, и весь её рыжевато-коричневый мех был покрыт похожим лесным мусором. Длинные бакенбарды Ким свисали, пушок под подбородком прижимался к шее, а клок шерсти на макушке левого уха отсутствовал, и вокруг него виднелась сырая красная кожа. Ни один из них не пожертвовал своими туниками для спасения Джерарда со скалы, но одежда была грязной и даже порванной в некоторых местах.
Они оба были в полном беспорядке.

Поскольку они пытались пойти против своего контракта, отказавшись от возвращения в институт, Марсело не испытывал к ним особой симпатии. Он сидел, положив руки на стол, и долго мрачно смотрел на них обоих, прежде чем заговорить.

- Если бы вы собирались отказаться от своих контрактов, - грубо сказал он, - вам следовало бы остаться на горе-не то чтобы это принесло много пользы.
Мы собирались послать за вами поисковую группу, и вы должны знать, что я разрешил сделать вам укол транквилизаторами и привезти обратно связанным, как только вас найдут. Ни одна из девушек не потрудилась ответить, обе опустили головы и уставились в пол перед собой.

- Мне сказали, что вы предполагали, что вас продадут в экзотический зоопарк. Прямо сейчас, это звучит как очень хороший конец для этого.
Обе сестры испуганно подняли головы, и Марсело усмехнулся им в ответ. - К счастью для вас обоих, не я решаю вашу судьбу. Стокгольм всё ещё хочет отправить вас обоих в космос, чтобы заработать на жизнь на каком-нибудь другом небесном грязном шаре, так что мне всё ещё приходится терпеть вас, пока не наступит это время.

- Мы с-извиняемся… - пробормотала Ким, всё ещё широко раскрыв глаза. - Когда нас п-высадили, как ненужных п-домашних животных в лесу без объяснения причин, это п-выглядело так, будто ты п-больше не хочешь нас видеть!


- А что мы должны были думать? - Добавила Юки с дрожью, от которой у неё затряслись уши.

- Вы должны были работать вместе, как одна команда, - возразил Марсело. - Именно это тебе и придется делать в колонии. Нанесение удара самостоятельно может привести к тому, что вас убьют очень быстро!

- Разве мы этого не знаем, - тихо пробормотала Юки, указывая на ухо сестры.

- Что ты хочешь этим сказать?
- Осмелился спросить Эйвон, распрямляя свои толстые руки.

- Убедившись, что группа ушла без нас, - объяснил пёс, - мы вернулись в хижину и легли спать. Весь следующий день мы провели одни в хижине, выпрямляясь и пытаясь залатать дыру в крыше ветками, которые нашли в лесу, поедая редких кроликов и белок, которых нам удавалось поймать.

- А потом пришли охотники, - добавила Ким.


Марсело переглянулся с Эйвоном. - Охотники? - повторил гризли.

- Да, двое парней на охоте, очевидно, знали о старой хижине и собирались использовать её в качестве базового лагеря. Когда они увидели нас, - Ким показала на свое ободранное ухо, - один из них выстрелил в меня, пытаясь поймать мутанта.

- Похоже, не имело значения, что мы оба были одеты и стояли на задних лапах, - заметила Юки.
- Может, они подумали, что мы инопланетяне или что-то в этом роде, но мы убежали, и они преследовали нас по лесу, пока не стемнело, играя с нами в кошки-мышки весь вечер.

- Нам пришлось п-бежать, спасая свои жизни! - Взвыла Ким, осторожно касаясь своей раны. - Я чуть не п-потерял ухо!

- Она никак не могла заразиться, - продолжала Юки, - поэтому мы знали, что должны вернуться. У нас даже не было аптечки, чтобы вылечить его.
- Она посмотрела на свои руки и сжала их вместе. - Мы понятия не имели, куда пошли остальные, поэтому просто побежали вниз с горы так быстро, как только могли. Охотники несколько раз чуть не догнали нас, но в конце концов мы потеряли их, когда стало слишком темно. Мы могли видеть их фонарики позади нас, но темнота замедляла их движение, хотя у нас всё ещё было достаточно света, чтобы видеть.

- Я так устала и проголодалась, так много бегала и пряталась, - устало сказала Ким, - но мы должны были продолжать идти, чтобы потерять этих парней.


Юки облизнула губы, посмотрела на кулер с водой в углу и пожалела, что не может выпить. Если Марсело и заметил это, то не сделал ей никакого предложения. Она сглотнула и громко вздохнула.

- В конце концов мы наткнулись на небольшой фермерский дом, - продолжала она. - Мы не хотели рисковать получить пулю снова, поэтому решили не стучать в дверь и не просить о помощи. Мы не думали, что они пропустят одного или двух маленьких цыплят, поэтому мы прокрались в курятник, чтобы помочь себе.
Пес посмотрел на Эйвона с иронией. - Их паршивый фермерский пёс настучал на нас и своим лаем переполошил всех кур, прежде чем мы успели схватить хоть одну.

- Я запуталась в проволочной изгороди, и мы не могли убежать, пока фермер и его жена не поймали нас, - призналась Ким. - Он чуть не застрелил нас на месте из своего огромного двуствольного ружья, но мы сдались.

- Мы дали им безумные объяснения о том, кто мы такие, но они никогда не слышали об Институте, хотя они знали, что здесь есть какая-то крупная организация.
Наконец, жена позвонила шерифу, и когда он приехал, он подтвердил им наш рассказ об Институте.

Юки потерла глаза, и маленькие пылинки упали с её меха на колени.

- Мы просто сказали шерифу, что отделились от остальных во время прогулки. Тогда-то он и позвонил тебе. Обе сестры замолчали, и ни директор, ни гризли больше ничего не сказали.


Марсело сложил руки на столе.

- Я сообщу в штаб, - сказал он после нескольких долгих минут молчания. - Они должны будут послать агентов на ферму, чтобы передать наши извинения, и им, вероятно, придется заплатить им деньги за молчание о вас двоих.

Он откинулся на спинку стула и рассеянно подергал себя за бороду.

- Учитывая, что вы пытались вернуться самостоятельно, - сказал он после минутного раздумья, - я не стану подвергать вас обоих дисциплинарным взысканиям.
Тем не менее, вы оба ограничены учебным крылом в течение недели; никаких поездок в магазин, главный кафетерий, на озеро или куда-либо ещё.

- Да, сэр. Спасибо, сэр, - тихо пробормотала Ким.

- Спасибо, - эхом отозвалась Юки, радуясь, что их не накажут за то, что они ударили сами.

- А теперь идите, - сказал Марсело. - Сначала приведи себя в порядок, а потом иди к своим врачам.
Вам нужно будет лечиться от ваших травм, и они также захотят проверить вас после ваших переживаний. Я зайду попозже и объясню вам все, что произошло с тех пор, как вы уехали, а также причину, по которой вас высадили в лесу.

Ким и Юки дружно кивнули и встали вместе. Эйвон подошел к двери и открыл её, но, когда они ушли, закрыл за собой.


- Что ты думаешь об их истории? - спросил его директор.

Гризли опустился в одно из широких кресел, сделанных специально для пушистых его размера.

- Раны на ухе Кима были настоящими, - ответил он, скрестив руки и опустив подбородок на грудь, - но я не уверен, что это были всхлипы и заикание.

- Я тоже так думаю, - кивнул Марсело. - Ты должен присмотреть за этими двумя, мой друг.
Когда вы создадите свою колонию, вы захотите знать, где все находятся раньше времени. Вы будете сталкиваться с достаточным количеством опасностей от самого мира, не имея его гнить изнутри.



Глава 10
Обвинения

Трэвис Тиндалл сидел, прислонившись спиной к огневому рубежу по периметру поляны у задней стены институтского комплекса, положив на колени кончик бритого хвоста. Швы на его лице и шее были сняты ранее вечером, и хотя шрамы всё ещё жгли, он был рад избавиться от бинтов.


С тех пор как пушистые вернулись в институт, он воздерживался от общения со своими соседями по дому - не то чтобы кто - то хотел иметь с ним дело, - хотя ради гармонии в крыле Элли, по крайней мере, старалась быть с ним вежливой; несмотря на это, он держался от неё подальше.

Он был разочарован всем и вся, и особенно самим собой. Он так старался завоевать доверие Кристен, а потом в один миг все испортил, дав волю своим гормонам при первой же возможности.
Его спонтанная реакция на её нечаянное обнажение хвоста удивила даже его самого. Он отреагировал неосознанно, как будто его животные инстинкты полностью взяли верх в тот момент.

Он знал, что у него никогда не будет другого шанса с ней - или с любой другой женщиной здесь, если уж на то пошло. Теперь его единственной надеждой на компаньона была надежда, что он сможет подружиться с кем-нибудь из следующего класса.
Судя по объявлениям директора, пройдет немало времени, прежде чем будет утверждена колония Канисов, а следующие две-Урсус и Вульпы, так что ему придется ждать и надеяться, что в семнадцатом классе найдется несколько женщин, с которыми он сможет подружиться. Если представится такая возможность, он должен будет вести себя наилучшим образом, независимо от того, чего хотят его гормоны.

Он сидел в темноте, скрестив ноги, и его ПСП был выключен. Он позволил солнцу скрыться за горами, и теперь звезды были видны только в лучах растущего полумесяца. С москитами, жужжащими вокруг его ушей, Трэвис знал, что ему, вероятно, следует вернуться в свою комнату, поэтому он взял свой планшет с двойным экраном и встал на задние лапы.

Также в ночном воздухе была Роза Флер.
Её уверенность была поколеблена с тех пор, как она порвала с Кевином из-за вопроса, который должен был быть незначительным. К несчастью, Роза позволила своему темпераменту взять верх, и теперь её молодой бывший бойфренд проводил свободное время после их возвращения, сидя с другим фенеком Фоксом в больничном крыле. Она не винила Эрин за то, что та получила травму, но всё ещё злилась, что Кевин проводит с ней так много времени. Роза чувствовала, что вместо этого он должен попытаться наладить свои собственные отношения с ней.

Молодая лисица расхаживала по дорожке, огибавшей небольшое озеро, и хотя на тропинке не было никаких огней, она могла видеть достаточно хорошо при свете звезд и немного лунного света.

Когда она узнала Трэвиса, идущего к ней в темноте, её первой реакцией был всплеск адреналина от короткого всплеска страха, но затем её разум взял верх и успокоил её.
Хотя Немецкий овчар могла быть грубой и импульсивной, она узнала в нем человека, который, вероятно, был просто одинок и хотел только компаньона. Это было что-то, что она понимала о себе, и вместо того, чтобы бояться Трэвиса, она внезапно почувствовала жалость к нему. Возможно, они смогут помочь друг другу.

Когда они приблизились друг к другу, пёс сошел с тропинки, чтобы немного отдалиться от неё, но в остальном он не заговорил и не узнал её.
Однако он убрал свой бритый хвост с глаз долой, чтобы спрятать его под подолом своей туники. Однако, к его удивлению, лисица не избегала его, как обычно делали все остальные, когда он был рядом.

- Привет, Трэвис, - вежливо поздоровалась она.

Он остановился на полушаге и осторожно посмотрел на неё.

- Привет, Роза… - пробормотал он в ответ.

- Как у тебя дела? - спросила она приятным голосом.
Тревис внезапно насторожился. Никто из тех, кто говорил с ним хорошо, не был просто хорошим, чтобы быть хорошим...

- Мне уже лучше, - тихо ответил он. - Сегодня мне сняли швы.

- Я рада это слышать, - сказала Роза. Она шагнула к нему, и он инстинктивно попятился. Его сандалия зацепилась за камень, окаймлявший тропинку, и он, падая, раскинул руки. Роза схватила его за запястье и потянула назад, но когда она не отпустила его, глаза собаки встретились с её глазами в темноте.


- Хм, спасибо… - пробормотал он, не привыкший к тому, что кто-то приходит ему на помощь.

- Не за что, - тихо ответила лисица. Она потянула его руку вперед, а затем обвила её своей. - Пойдем, мы пройдемся вместе, чтобы убедиться, что ты в порядке.

Трэвис хотел было возразить, что ему не нужна никакая помощь, но, когда она пошла с ним под руку, он проглотил эти слова и кивнул. - Спасибо, - снова поблагодарил он.
- В последнее время я немного не в себе. - Он не знал, в какую игру она играет, так как Роза никогда раньше не проявляла к нему ни малейшего интереса, поэтому он был настороже, чтобы не попасть в какую-нибудь ловушку.

Пока они шли, лисица с улыбкой смотрела на него. Её глаза блуждали по его профилю, и хотя он был испорчен ранами, его собачьи черты были далеко не простыми. Развитие зверочеловека дало ему выдающийся, угловатый нос, худое лицо и хорошую черно-коричневую окраску в его лицевой шерсти.
Даже его волнистые каштановые волосы на человеческом скальпе прекрасно умещались между двумя прямыми треугольными ушами. Она всегда чувствовала, что он выглядит хорошо, даже тогда, когда он был полностью человеком, но его отношение давно отвлекало её от более глубокого взгляда.

Трэвис ответил ей тем же взглядом, его коричневато-золотистые собачьи глаза смотрели в её красновато-оранжевые волчьи глаза. Он всегда думал, что глаза лисы больше похожи на кошачьи, чем на собачьи, и их цвет завораживал его даже в темноте.
Несмотря на то, что ему нравилось её внимание, он относился к ней настороженно

- Роза... - тихо начал он, - что ты делаешь?

- Что вы имеете в виду? - невинно ответила она.

Он слегка приподнял их локти, когда они шли. - Это, и ты хорошо ко мне относишься.

- Тебе не нравится, что я хорошо к тебе отношусь?

Тревис моргнул и покачал головой.

- Да, мне это нравится, но сейчас я не самый любимый всеми пушистый, - ответил он.
- Наверное, будет лучше, если ты будешь держаться на расстоянии.

Лисица пожала плечами и усмехнулась.

- Я думаю, ты в порядке, - сказала она ему. - Просто до сих пор у меня не было возможности подобраться к тебе поближе.

- Действительно.

- Да, действительно, - ответила Роза. - Я думаю, что то, что случилось с Кристен, было ошибкой, и я подумал, что сейчас тебе, возможно, понадобится друг.

Тревис поднял бровь.
Он действительно хотел верить ей.

- Да, мне бы не помешал друг, - признался он. - Спасибо.

Она усмехнулась и игриво шлепнула его хвостом по заду. Пес прищурился и неуверенно притянул её ближе своими сцепленными руками. Она не сопротивлялась и с улыбкой прислонилась к его плечу.

Ни один из них не знал, что в темноте появилась ещё одна безмолвная тень, которая следовала за ними на небольшом расстоянии. Далия шла по тропинке на четвереньках, опустив голову и не сводя глаз с сестры в присутствии врага всех женщин, будь то люди или зверочеловекы.
Она не могла слышать их тихий разговор со своего места позади них, но подозревала, что Тревис каким-то образом уговорил её сестру пойти с ним.

Идущая следом лисица нахмурилась при мысли о том, что потенциальный насильник знакомится с её братом, и ускорила шаг, чтобы подойти поближе.

Роза сама себе удивлялась. Она была знакома с репутацией Тревиса и знала о его недавнем посягательстве на её подругу-горную львицу, но он был вежлив и даже восприимчив к её открытому флирту.
Во всех своих мечтах она никогда не подошла бы к собаке таким образом, но её эмоции всё ещё были немного сырыми после разрыва с Кевином, и, несмотря на его проступки, собачий зверочеловек казался приличным парнем, когда он не открыто смотрел на кого-то.

- Трэвис, - тихо сказала она, - я слышала, что ты предпочитаешь полных женщин, но ты считаешь меня привлекательной?

Трэвис одарил её своей лучшей очаровательной улыбкой.
- Раз уж вы спросили мое мнение, то да, я действительно считаю вас привлекательной. Ну прямо лиса, - ответил он, посмеиваясь над намеренным каламбуром.

Роза остановилась и повернулась, чтобы посмотреть на него с открытой улыбкой, и была довольна, когда он наклонился и коротко поцеловал её в морду. На мгновение на его лице появилось выражение неуверенности, как будто он думал, что она может дать ему пощечину, но когда она только улыбнулась ему в ответ, он стал оптимистичен.


Со своего наблюдательного пункта позади них, откуда Далия не могла слышать слов их разговора, казалось, что Трэвис приближается к её сестре. Она тихо зарычала и подкралась ближе. Было очевидно, что никто из них не заметил её присутствия.

Ободренный выжидающим взглядом розы, Трэвис высвободил свою руку из их локтевого захвата, а затем скользнул ладонью вверх по её плечу, сочетая её с другой рукой, чтобы мягко притянуть её к себе. Она охотно наклонилась ближе, не сопротивляясь, и он снова поцеловал её, на этот раз прямо в губы.
Целоваться таким образом было не так легко, как человеку, но и не менее приятно.

Но прежде чем Роза успела ответить, позади них раздался громкий сердитый крик. Они оба вздрогнули от неожиданности, но Далия не дала им времени среагировать. Старшая лисица оттолкнула их друг от друга, а затем сильно ударила Трэвиса по лицу, прямо по нежным шрамам на носу и щеках. Собака взвизгнула от удивления и боли, а затем Далия сильно ударила его в живот, прежде чем Роза смогла остановить её.


Трэвис согнулся пополам, падая на колени, и Далия схватила свою сестру за руку; она почти бегом оттащила её, пытаясь увеличить расстояние между ними, прежде чем Трэвис сможет встать.

- Ну же! - скомандовала она. - Мы должны уйти от него!

- Стой! - Пискнула роза, но сестра её не слушала. Молодая лисица прижалась к ней, и хотя Далия почувствовала сопротивление, она ускорила шаг.


Почти невидимые в темноте, сестры вулпин прошли мимо Нормана. Медведь услышал крик Далии и прибежал как раз вовремя, чтобы увидеть, как лиса бьет немецкую овчарку.

Рыча себе под нос и уверенный, что похотливая собака только что попыталась напасть на очередную самку, он бросился к Озерной тропе. Тревис стоял на коленях, положив руку на живот, но когда Норман подошел к нему, медведь ударил его большим кулаком по голове.
Трэвис полетел в траве к озеру, даже не заметив своего нового противника; он остановился у Большого Камня, окруженного рогозом у самой кромки воды.

Норман поднял его за шиворот, и Трэвис с трудом поднялся на ноги. Бурый медведь схватил собаку за верхнюю часть туники, а затем столкнул их носами друг к другу.

- У тебя хватает наглости нападать на другую женщину после того, что с тобой только что произошло?
- он зарычал на собаку, имея в виду смущение Трэвиса из-за бритого хвоста.

- Я этого не делал! - взревела Немецкий овчар. - Я невиновен!

- Да, конечно! - Прорычал Норман. Он схватил Трэвиса за руку, словно тисками, и потащил в кабинет директора. Трэвис пинал его ногами и кричал на него, заявляя о своей невиновности, но медведь не обращал на него внимания всю дорогу до администратора.


Крики и суматоха Тревиса насторожили Марсело ещё до того, как они добрались до его кабинета. Директор как раз закрывался на ночь, но, увидев, кого Норман тащит к нему, нахмурился и придержал для них дверь. Трэвис продолжал пинать медведя всю дорогу внутрь, добавляя множество отборных оскорблений с язвительной руганью.

Когда Норман затолкал собаку в одно из кресел перед директорским столом, Марсело взял деревянную рукоятку топора из-за двери.
Он ткнул одним концом в лицо Трэвиса и сердито наклонился вперед.

- Что ты натворил, Тиндалл? - спросил Марсело, приставив деревянную ручку к носу собаки.

- Ничего! - крикнул ему в ответ Трэвис. - Мы с Розой спокойно гуляли вокруг озера, когда... -

- Заткнись! - Прорычал Норман, толкая пса в плечо. - Я видел, как Далия спасла свою сестру из твоих когтей!
- Он повернулся к Марсело. - Она дала ему пощечину, а потом ударила в живот, чтобы оттащить розу от него!

- Трэвис, это правда?

Пес оскалился на медведя. - Вы все неправильно поняли! - он кипел. - Далия напала на меня! Я не делал ничего плохого!

- Почему она напала на тебя, если ты не сделал ничего плохого? - с усмешкой возразил директор.

- Не знаю! - Громко крикнул Тревис.
- Может быть, она ревновала, что я поцеловал её сестру!

- Значит, ты все-таки пошел за розой! - Вмешался Норман. - Что ты пытался с ней сделать?

Немецкий овчар был в ярости от того, что вся ситуация обернулась против неё. - Она была так мила со мной! - крикнул он в ответ. - Она подбила меня поцеловать ее!

- Ты настолько эгоистичен, что думаешь, будто какая-нибудь женщина захочет поцеловать тебя после того, что ты сделал с Кристен!
- Заорал на него Норман. Он снова бросился вперед, но Марсело уперся тупым концом топора ему в грудь.

- Норман, не надо, - предупредил он.

- Я не сделал ничего плохого! Клянусь тебе! - Громко пожаловался Трэвис. - Спроси ее! Просто спроси розу!

***

Младшая из сестер Флер сидела на кушетке в углублении крыла стервятников, опустив голову на руки. И Жасмин, и Далия одновременно ругали её за то, что она позволила себе подобраться так близко к насильнику, но как бы Роза ни пыталась защитить Трэвиса, ни одна из них не желала слушать то, что они считали бредом.


Наконец она встала и закричала на них обоих. - Он! Сделал! Нет! Атака! - Я! - она кричала отрывистыми словами. - Я поощрял его!

- Нет, это не так! - Отстрелилась Далия. - Я видел, что он собирался сделать с тобой!

- Ты ничего не видел! - Воскликнула Роза. - Мне нужно было его внимание!

- Только не он! - Сердито сказала Жасмин. - Только Не Тревис!

- Да! Я! Сделал!

Когда Далия и Жасмин закричали на неё в ответ, обвиняя в безумии, Роза сжала кулаки и закричала на них:
Просто прекрати это! - а потом она выскочила из ямы и побежала в свою комнату. Она захлопнула за собой дверь и бросилась к кровати, заливаясь слезами гнева и отчаяния.

Марсело появился через несколько минут; Жасмин и Далия тут же набросились на него, но он отмахнулся от них и направился к двери розы.

- Роза, - позвал он её. - Мне нужно поговорить с тобой о Трэвисе Тиндале.

- Иди своей дорогой!
- она кричала через панель. - Уходи отсюда!

Марсело в отчаянии отвернулся и увидел, что рядом стоят обе сестры молодой лисицы, скрестив руки на груди от гнева.

- Что случилось? - спросил он Далию. - Ты был там.

- Так и было! - заверила она его. - Роза хотела присоединиться к нам, когда мы пошли в кафетерий перекусить, поэтому я пошел искать её. Она любит гулять по озеру ночью, поэтому, когда я пошла туда, чтобы найти её, я увидела, что Трэвис пытается воспользоваться ею.


- Каким образом? Что ты видел?

- Он заставлял её идти с ним, его рука была в её руке, а потом он схватил её за плечи и заставил поцеловать!

- Трэвис утверждает, что она была мила с ним и поощряла его.

- Да, я уверена, что он так бы и сказал! - Выплюнула Далия. - Если бы меня там не было, ты бы, наверное, подала на него в суд за очередное изнасилование!

- Мне нужно поговорить с Розой, - спокойно сказал директор.


- Она слишком расстроена, - ответила Жасмин. - Она сейчас ни с кем не хочет разговаривать.

Марсело повернулся к Далии. - Вы подпишете заявление под присягой о том, что только что сказали мне?

- Я подпишу его прямо сейчас! Он виновен, клянусь вам!

***

- Трэвис Тиндалл, - заявил Марсело в присутствии Эйвона, доктора Аристотеля, доктора Рамиреса и профессора Флинна в запертой комнате больничного крыла, - согласно показаниям под присягой, вы причастны к ещё одной попытке изнасилования, на этот раз розы Флер.
Прошло всего несколько дней с момента вашего преступления против Кристен Айзенберг, и такого рода действия больше не будут допускаться в этом учреждении. У вас есть что сказать в свое оправдание?

Трэвис оскалил зубы, глядя на них. - Она подставила меня, - прорычал он. - Она убедила меня, что сочувствует мне и что мне следует дать ещё один шанс, но её сестра и Медведь ждали, что я попадусь в их ловушку!
Я невиновен - на этот раз! Я признаю, что облажался с Кристен, но я не сделал ничего плохого против Розы! - его голос повысился, когда он закричал в ярости, - меня подставили!

Марсело только закатил глаза, как ему показалось, от театральности Тревиса, и повернулся к профессору Флинну.

- Анжелина, мне неприятно так с тобой поступать, но я передаю Мистера Тиндалла тебе для консультации по вопросам чувствительности, - спокойно сказал он.
- Это будет обязательно ежедневно, до особого распоряжения.

- Клянусь тебе, что я поквитаюсь с Розой и всеми, кто замешан в этом деле! - крикнул Тревис. - Это не моя вина! Она обманула меня, и вы все поверили ей из-за моего послужного списка! Я обещаю тебе, что поквитаюсь!

Профессор снова посмотрела на искаженное яростью лицо пса и скрестила руки на груди. Это будет не слишком приятным заданием….




Глава 11
Человек против кота

- После того как вы поймаете и съедите большую часть рыбы, отложите несколько костей. - Джон положил десять тонких реберных костей на плоский камень перед своей маленькой аудиторией. Прошла неделя с тех пор, как пушистые вернулись в институт, и все снова погрузились в повседневную рутину. Все, кто проявил хоть какой-то опыт выживания во время недавнего похода, с тех пор сами стали инструкторами.
Неважно, считалось ли то, чему они учили, главным или второстепенным, но обмен знаниями был востребован.

Широкоплечий горный лев стал одним из таких инструкторов, и хотя то, чему он учил сегодня, было совсем не то, что требовалось во время их недавнего опыта, этот предмет мог пригодиться в будущем.

Одетый только в шорты пушистых Джон стоял по пояс в воде на берегу озера, и мыл руки от склизких остатков рыбы, которую только что почистил.
Сидя на траве, Кевин, Данте, Дженни, Роза, Сисси, Айвен и Дара внимательно наблюдали за ним, поедая сырые куски пойманной им рыбы. Кроме того, присутствовал только для того, чтобы увидеть инструктора за работой, директор Марсело.

Джон взял маленькое полотенце для рук, висевшее на плоском камне, который он использовал как стол, и вытер руки. Не глядя на своих слушателей, он взял одну из рыбьих костей.


- Поскольку кость закруглена, сначала нужно расплющить широкий конец, прежде чем пытаться просверлить в нем отверстие. Вы можете использовать наждачную бумагу или напильник, если они у вас есть, или что-то вроде этого камня тоже должно работать. Использование укороченных пальцев с постоянно вытянутыми когтями сделало работу с маленькой костью сложной задачей, но после нескольких фальстартов ему удалось удержать один конец достаточно, чтобы он начал царапать его о камень.

- Стоит сделать это, пока кость ещё мягкая, - добавил он, продолжая работать. - Если вы подождете, пока он высохнет, он может стать слишком хрупким для этой конкретной задачи.

Он поднял кость и осмотрел кончик, на котором только что отшлифовал плоский участок на изогнутой поверхности.

- Он не обязательно должен быть очень плоским, но вы захотите сделать противоположные стороны. Как только это будет сделано, вам понадобится небольшое сверло. - Он держал кость в одной руке и крошечное сверло в другой.

- Положите кость на рабочую поверхность и крепко держи её в одной руке, а затем прокрути сверло между пальцами, чтобы сделать небольшое отверстие в том месте, которое ты только что расплющил. Если вы выберете кость, которая слишком мала, вы не сможете просверлить отверстие достаточно большое для вашей нити.

Кугуар работал сверлом нескольких минут, и пока он работал, несколько членов его аудитории подвинулись ближе к кромке воды, чтобы лучше видеть.
Когда он, наконец, прорвался и потревожил кусочек вокруг, чтобы сгладить края отверстия, Сисси зааплодировала. Джон с улыбкой поднял глаза, одновременно удивляясь тому, насколько она, Кевин и Данте приблизились к его работе. Остальные позади них выглядели раздраженными от необходимости смотреть поверх них, чтобы увидеть. Джон просто жестом пригласил их подойти поближе.

Как только все увидели достаточно хорошо, Джон поднял иглу из рыбьей кости, которую он только что сделал.
Рабочий конец иглы был сужен до острого кончика, а на другом теперь имелось отверстие для нитки или лески.

- Как только он закончит, просто смойте его, - сказал он, - а затем отложите сушиться. Поскольку эта костяная игла только что добыта из рыбы, я бы дал ей высохнуть в течение нескольких дней, прежде чем пытаться сшить что-нибудь с её помощью. Лимонный сок поможет ускорить процесс и даст вам чистую белую косточку, но у вас может не быть лимонов, доступных везде, куда вы идете.
Вы можете сделать иглы различных размеров для различных целей, и вам даже не придется использовать рыбью кость. Мы возьмем с собой наш собственный скот, овец и других тварей, и когда один из них умрет или будет убит для еды, кости-это всего лишь одна из вещей, которые вы можете собрать из них для других целей.

Он протянул готовую иглу Сисси, чтобы та посмотрела на неё и передала по кругу. Сделав круг, Джон указал на ещё несколько плоских камней, которые он выстроил у кромки воды.


- Я не буду заставлять вас ловить рыбу, так как у меня уже есть несколько хороших костей, но если вы все придете и возьмете кость и сверло, вы все можете сделать одну из своих собственных.

Несколько мгновений спустя Марсело подошел к горному льву, в то время как остальные были заняты своими иглами. Он присел на корточки возле камня Джона и кивнул ему.

- Похоже, все идет хорошо, - тихо сказал он, - но ты действительно думаешь, что умение делать костяные инструменты-это навык, который тебе понадобится?
Мы снабдим вас запасом их из углеродистой стали, знаете ли.

Джон пожал плечами.

- Мне сказали, что как только мы разобьем там лагерь, нам также придется исследовать эти новые миры, - сказал он. - Вы никогда не знаете, когда исследовательская группа будет далеко от лагеря и может понадобиться что-то, что они забыли взять с собой.

- Как ты думаешь, дыра в твоем халате или этих твоих специальных джинсах не будет ждать, пока ты вернешься, чтобы зашить ее?


Джон усмехнулся.

- Скорее всего, не одежда, но, возможно, вам придется зашить рану на чьей-то руке или ноге, если есть травма.

Директор поджал губы.

- Я об этом не подумал, - признался он. - А что бы вы использовали для нитей?

- Этот урок будет на следующей неделе, - широко улыбнулся в ответ горный лев.

- Джон, мне нужна ещё одна тренировка, - сказала Дара с другого конца шеренги студентов.


- Еще один?

- Да, я уронил свой в воду. У меня большие пальцы и когти, понимаешь?

Джон перевел взгляд на Марсело, но тот лишь улыбнулся в ответ.

- Может быть, тебе нужно шило, - сказал он белому медведю. - У него есть ручка, за которую можно ухватиться.

- А можно мне тоже такую? - спросил Данте, когда дрель вылетела из его когтей и упала в воду перед ним. Тигр, нахмурившись, посмотрел на свою руку-лапу.
Она дрожала, поэтому он сжал кулак и погрузил его в прохладную воду, чтобы найти свой кусочек. Он был благодарен, что никто больше не видел этого, смущенный тем, что держась за что-то такое маленькое, как дрель, его рука, очевидно, свело судорогой.

- Может быть, эту часть урока лучше сделать на тропинке, а не у воды, - предположил Марсело.

- Лучшая идея. Хорошо, класс, вам нужно будет вытащить свои камни, кости и сверла на тропу, чтобы вы могли практиковаться.
Я возьму ещё кусочки и пару шил и вернусь через несколько минут.

Несмотря на холодную воду, Данте не смог сдержать дрожь в руке и спрятал её под верхнюю часть туники, чтобы никто не увидел.

"Мне стоит сократить потребление кофеина…" - подумал он.

***

Кристен закрыла глаза и снова тихо вздохнула. Она свернулась калачиком на одной из скамеек в больничном крыле, подтянув колени к груди.
За неделю, прошедшую с тех пор, как они вернулись из похода, все относились к ней достаточно хорошо, но именно ежедневные занятия с консультантом Института помогали ей пережить эти дни. Ей всё ещё было трудно смотреть кому - либо в глаза, особенно если это был мужчина, поэтому, чтобы дать ей возможность думать о чем-то другом, она навещала Эрин в больнице, оставаясь там по нескольку часов-или, по крайней мере, до тех пор, пока Кевин не пришел, чтобы увидеть своего женского двойника. Он уже был там сегодня, когда она приехала, но ей не хотелось возвращаться в свою комнату.

- Доктор, добро пожаловать в отделение неотложной помощи! - прогремело объявление по внутренней связи больницы. - Код Сиан... я повторяю, это доктор всепогодная скорая помощь, код Сиан!

Кристен с любопытством подняла глаза, когда из боковых дверей второго этажа, где она сидела, появились три врача и бросились по коридору к лестнице.
Еще несколько голов выглянуло из дверей, но больше никто не побежал. Она снова уронила голову на грудь. Она никогда раньше не слышала о коде Сайан в больничных условиях, но учитывая, что большинство пациентов здесь были зверолюдьми, она предположила, что это было что-то связанное с одной из гибридных физиологических форм.

Не находя себе места, она встала со скамейки и на четвереньках поползла в комнату Эрин.
Она заглянула в дверь и увидела Кевина, сидящего рядом с кроватью женщины феннеков. Он держал её за руку и читал "Дейли Мейл" Сисси из своего мини-клуба. Стены комнаты были того же бледно-аквамаринового цвета, что и в коридоре, но они казались светлее и чище из-за солнечного света, льющегося через окно второго этажа.

Эрин повернула голову в сторону двери, но Кристен быстро отступила.
Она не хотела беспокоить эту пару, поэтому решила вернуться позже. Она засунула руки в карманы своей туники и медленно пошла к лестнице в дальнем конце коридора. Она привыкла ходить только в шортах, когда они были на марше, но с тех пор, как эта собака попыталась взять её в лес, она слишком боялась выходить на улицу только с её натуральным мехом в качестве прикрытия. Её рука наткнулась на зеленый ПСП в кармане, и она рассеянно обхватила его рукой.

Приблизившись к лестнице, она подняла глаза на звук торопливых шагов. Джон Сансет завернул за угол на лестничной площадке между первым и вторым этажами и посмотрел на неё с озабоченным выражением лица. На нем были только шорты, а мех на ногах выглядел так, словно он шел по воде.


Кристен немедленно скрестила руки на груди и двинулась к дальней от него стене, но вместо того, чтобы пройти мимо неё, самец горного льва остановился в нескольких шагах от неё.

- Крис! - воскликнул он сдавленным голосом, - они только что отвезли Данте в реанимацию!

- Что?! Почему? - удивленно спросила она. Она не хотела говорить с Джоном, но после его замечания ей захотелось узнать все новости. Джон указал на лестницу позади него, и она быстро последовала за ним.


- У него начались судороги на озере во время тренировки, - быстро объяснил ей Кугуар.

- Что случилось?

- Мы думали, что у него могут быть проблемы с трансформацией, но он бредит и ведет себя так, будто никого не знает. Я думаю, что это не просто генетические изменения, это может быть инсульт.

- Он слишком молод... - Прошептала Кристен.

Они вышли на первый этаж больницы, и относительная тишина верхнего этажа растворилась в какофонии голосов.
Врачи, медсестры, санитары и другие, казалось, пытались говорить одновременно, проходя через большие двойные двери.

У стены рядом с административной стойкой стояла Дженни. На ней были только красные шорты, но она обхватила себя руками, и её влажные глаза метались от одного человека к другому в надежде, что кто-нибудь расскажет ей, что случилось.
Для любого, кто знал леопарда, было очевидно, что за те месяцы, что они провели вместе, у неё развились настоящие чувства к белому тигру, несмотря на все их разговоры о том, что их отношения будут непринужденными и игривыми только на время их пребывания в Институте.

Она оглянулась и увидела своих товарищей по крыльям, идущих к ней. Джон выглядел обеспокоенным, Кристен - печальной, но когда горные львы приблизились, Дженни прыгнула вперед и обняла их обоих.


- Они что-нибудь сказали? - спросила Кристен.

- Ничего, - ответила Дженни, качая головой. - Мне вежливо велели не путаться под ногами, вот и все.

- Пойду поищу доктора Ренвика, и он даст нам кое-какие ответы, - проворчал Джон.

- Это он велел мне не путаться под ногами, - сказала Дженни.

- Пошли, - сказал Джон, ведя её к ряду незастеленных кресел. - Они расскажут нам что-нибудь, когда смогут.


***

Прошло два дня с тех пор, как Данте был помещен в отделение интенсивной терапии больничного крыла, и за это время мало что стало известно тем, кто называл его другом.

Хотя они официально не были освобождены от своих занятий, никто из добровольцев крыла Фелис не пытался сосредоточиться на том, что они должны были делать. К счастью для них, их инструкторы сочувствовали им, так что все трое проводили время либо в приемной больницы, либо в салоне своего крыла.


Доктор Ренвик вошел через парадную дверь крыла "Фелис" и направился к своим пациентам. Джон оторвался от своего мини-Джея, лежащего на краю изогнутого дивана, но ни Дженни, ни Кристен, казалось, не заметили его. Оба лежали среди нескольких больших подушек, которые они сложили посреди ямы после того, как убрали стол.

- Доктор Ренвик, - тихо произнес Джон. Женщины подняли головы, услышав его слова, и обе вдруг насторожились.


- У меня есть новости, - сказал медноволосый врач. Все выжидательно посмотрели на него, когда он поджал губы. - Все шло хорошо в последние месяцы ваших трансформаций, - начал он, - но, как вы и подозревали, что-то пошло не так с прогрессом Данте.

- Что... случилось? - отважилась спросить Дженни, и ледяное чувство пробежало по её спине.

Точно так же у Джона перехватило горло от слов доктора.
Они получили так много заверений в том, насколько безопасен и успешен этот процесс, что он уже несколько недель не беспокоился.

- Кто-то всё испортил? - укоризненно спросил он.

Ренвик на мгновение смерил его ледяным взглядом, но затем стряхнул с себя страх.

- Ничего не было испорчено, - ответил он, защищаясь, - и беда не имеет никакого отношения к тому, что мы с ним сделали.

- Что же тогда? - спросила Кристен, садясь на корточки.


Ренвик засунул обе руки в карманы своего медицинского туники - такая поза была ему хорошо знакома.

- Вы все знаете Данте. Он признался, как сильно он действительно наслаждается своей новой жизнью в качестве пушистого - наслаждаясь усиленными чувствами, большей ловкостью и силой. Ну, похоже, что подсознание Данте имеет разные представления об этом и отвергает видовую двойственность, и это вызвало химический дисбаланс в его мозге и нервной системе.

- Что это значит?
- спросила Дженни, с трудом сглотнув.

- По сути, существует внутренняя борьба между человеком и тигром, что иногда случается с теми немногими, кто проходит через этот процесс. Нам потребовалось так много времени, чтобы определить причину нынешней дилеммы Данте, но теперь, когда мы знаем, что происходит, мы можем попытаться вылечить его.

- Попытаться вылечить его? - Эхом отозвался Джон.

- Мы можем попытаться привести химические вещества в его мозгу в равновесие, но поскольку это в первую очередь психологическое состояние, его система всё ещё производит их в нерегулярных количествах.


- Ему станет лучше, - тихо сказала Дженни. - А разве нет?

Ренвик начал было кивать, но потом остановился, обдумывая свои слова.

- Это будет зависеть от Данте, - сказал он после минутного колебания, открывая ей правду. - Если он не сможет обуздать обе стороны своей новой природы, произойдет физиологический и психологический срыв. - Он бросил на самку леопарда сочувственный взгляд и добавил: - Однако, если у его подсознания хватит сил принять то, что он есть, он пройдет через это и станет сильнее.


- Почему это должен был быть он? - с горечью спросила Кристен, хмуро глядя прямо на Джона. - В конце концов, это ты ненавидишь всех пушистых! Должно быть ты тот, у кого внутренний конфликт из-за того, чем ты становишься. Данте этого не заслуживает!

Ренвик ожидал, что Джон взорвется от такого обвинения, и немедленно приготовился противостоять взрыву, но вместо этого мужчина-кугуар удивил их всех, просто кивнув.


- Да, - спокойно ответил Джон, - это должен был быть я. Возможно у нас с Данте и были разногласия, но он этого точно не заслужил.

Дженни и Кристен были несколько шокированы его замечанием, но Кристен быстро пришла в себя.

- Доктор Ренвик, почему это не происходит с Джоном? - спросила она в отчаянии. - Вы знаете его прошлое, почему он здесь и что он думает о пушистых.

Высокий врач только покачал головой и посмотрел на самца кугуара.


- Мне тоже любопытно. Как бы Данте ни принял свою двойственность, его подсознание должно поддерживать его. Со всеми этими снами и кошмарами, которые у тебя были, Джон, почему ты не в этом состоянии?

Джону даже не пришлось думать о своем ответе, прежде чем он ответил.

- Профессор Флинн помог мне преодолеть мои страхи, - ответил он. - У меня не было никаких тревог или кошмаров по крайней мере две недели, и я думаю, что даже мое подсознание осознало, что я наконец-то принял себя таким, какой я есть, док.


- А как же Данте? - спросила Дженни, возвращая разговор к тому, кто страдал.

- Мы можем попытаться помочь ему с медицинской точки зрения, - ответил Ренвик, - но в конечном счете Данте должен будет принять или отвергнуть его гибридную природу. Насколько я знаю, он никогда не обращался к психологу с тех пор, как оказался здесь, вероятно, думая, что у него не было проблем с психикой, но, похоже, сейчас он сражается с каким - то внутренним демоном.
Вы все так близки к завершению своих периодов трансформации, и всё ещё должны произойти некоторые внутренние изменения, но это будет зависеть от каждого из вас, чтобы достичь этой финишной черты самостоятельно.

Он откашлялся и посмотрел на каждого из них по очереди.

- Если у кого-то из вас есть такая склонность, вы можете помолиться за Данте или принести ему любую удачу.

- Когда мы сможем его увидеть?
- спросила Кристен.

- Вы можете увидеть его сейчас, если хотите, - ответил доктор, - но в своем нынешнем душевном состоянии он может не узнать и даже не узнать никого из вас. Его ум чрезвычайно запутан, поэтому, что бы вы ни говорили или ни делали в его присутствии, пожалуйста, сохраняйте спокойствие и не расстраивайте его, если это вообще возможно.

- Вы знали Данте как человека с животными наклонностями, добавленными в смесь с течением времени, но сейчас доминирует Panthera tigris altaica - его бенгальский белый тигр.
Он смущен и напуган, и это также делает его опасным. Он поранил санитара, когда его впервые привезли, поэтому теперь его руки и ноги помещены в кевларовые рукавицы, чтобы он не причинил вреда никому другому. Он также находится под действием успокоительного, но мы не можем вырубить его полностью, так как должны дать его психике возможность решить свои внутренние проблемы. Просто будь осторожен, когда увидишь его.

- Он узнает меня, - заверила Дженни своих спутников, - и никогда не обидит!


- Тогда пошли, - сказал Джон, закрывая свой ПСП. - Увидев тебя, я смогу помочь его беспокойному уму.

***

Когда трио подошло к занавесу, ведущему в палату интенсивной терапии, где находился Данте, Джон и Кристен остановились, молчаливо соглашаясь пропустить Дженни вперед. Самка леопарда осторожно отодвинула край занавески и заглянула внутрь.

По обе стороны кровати на колесиках, окруженный тихо пищащими мониторами, Данте лежал на спине под одной белой простыней.
Его ноги и ступни были широко раскинуты, руки-лапы скрючены на груди, а хвост свисал с одной стороны кровати. Ноги и руки были обуты в серые рукавицы, и все они двигались независимо друг от друга в Тихом волнении. Голова человека-тигра была откинута назад на тонкую подушку позади шеи, его каштановые волосы на голове были растрепаны, а огромные кошачьи челюсти открывались и закрывались в неуверенном движении. Его большие голубые глаза отказывались оставаться неподвижными, блуждая из одной точки комнаты в другую, как будто там было слишком много вещей, чтобы видеть их одновременно.

Дженни подавила рыдание, поднеся руки ко рту, чтобы заглушить крик, рвавшийся наружу при виде её друга и любимого. Не думая об этом, Джон шагнул вперед и заглянул в комнату поверх её головы. Он почувствовал комок в горле. Хотя фигура на кровати напоминала его соседку по дому, Джон почти не узнал этого парня.
Кристен спокойно огляделась вокруг, и её реакция была ошеломляющей. Она резко закрыла рот, отчего её зубы непроизвольно клацнули.

Этот звук привлек внимание Данте, и его блуждающие глаза внезапно остановились, сосредоточившись на троице, стоявшей за занавесом. Его уши прижались к черепу, и в горле начало формироваться рычание, но затем его глаза открылись так широко, что можно было видеть их белки, и все его поведение изменилось.
Он вцепился в простыню варежками и закричал от ужаса.

Его друзья не могли знать, что, когда он видел их гибридные лица, смущенное состояние его ума видело только неясных монстров, как будто он никогда не видел их подобных раньше. Ужасные мохнатые твари, смотревшие на него демоническими глазами, были здесь, чтобы съесть его живьем, сожрать его кости зазубренными зубами и разорвать его плоть острыми когтями.


Данте закричал от неистововго ужаса и начал метаться по кровати. Он вытащил из ноздрей трубку, затем опрокинул стоящий рядом с подушкой кардиомонитор; тот упал на пол и разбился.

Джон бросился к другу, пытаясь удержать - но когда горный лев схватил его за руки, Данте зашипел и завыл на другого кота, яростно ударив его. Несколько санитаров резко оттолкнули Дженни и Кристен в сторону, а затем Джона бесцеремонно выпихнули из занавешенной комнаты.

Доктор Ренвик прошел мимо них, держа в руке шприц с толстой иглой для подкожных инъекций.
Четверо мужчин изо всех сил пытались удержать бьющегося тигра, в то время как другой избегал мощных рычащих челюстей кошки.

Ренвик подскочил и воткнул иглу в бедро Данте, но потребовалось мгновение, чтобы инъекция подействовала. Дженни вцепилась в Джона, ища поддержки, её глаза были прикованы к суматохе перед ними, а Кристен стояла позади них, прижав обе руки к подбородку.

Сестра Марси внезапно оказалась перед ними, тихо задернув занавеску.
Все посмотрели на неё в шоке и удивлении, но она прижала палец к губам. Не дожидаясь подтверждения, она мягко потянула Дженни за руку, увлекая их троих к стойке администратора.

- Возвращайся в крыло, - тихо сказала она. - На сегодня визит окончен.

- Но... - начала Дженни.

Платиноволоса медсестра покачала головой.

- Не спорь. Данте сейчас слишком растерян и напуган, и, по-видимому, твое присутствие только возбуждает его. Я дам вам знать, когда вы снова сможете его увидеть.


- С ним всё будет в порядке?.. - прошептал а Кристен, с трудом сглотнув.

- Не знаю, - честно ответила Марси. - Больше я ничего не могу вам сказать.

***

Дорога через парк обратно к крылу Фелис была тихой. Ни Дженни, ни Кристен не были в настроении разговаривать, а память Джона была сосредоточена на взгляде ужаса, который бросил на него Данте. Вид его напарника по крылу подействовал на Джона сильнее, чем он ожидал.
Кристен была права. Это должен был быть он там. Почему человек с таким легким характером, как у Данте, борется с переменами, которые, как он утверждал в течение многих месяцев, были именно тем, что ему нужно в жизни? Это просто не имело смысла.

Профессор Флинн неделями помогал Джону справиться с тревогами, признавался в своих страхах и преодолевал предубеждения. То, что укравший его невесту человек был преображенным пушистым на самом деле не имело значения.
Первоначально он сосредоточился только на этом аспекте Генри Паркера, но в конце концов Джон понял, что вопрос не в том, человек он или зверочеловек. Он всё ещё ненавидел Паркера за то, что тот сделал, и не сомневался в том, что был виновен в том, что украл у него Ребекку.

Теперь, когда Джон сам стал пушистым, он знал по личному опыту, что чувствует себя ничуть не лучше, чем раньше. Его имя изменилось ещё до того, как он получил инъекцию, изменившую его внешность, и хотя сейчас близился конец периода трансформации, он всё ещё чувствовал себя человеком, которым был всегда.
Он не был животным. Он не потерял свою душу и не был чудовищем. Он был мужчиной, зверочеловеком, возможно, но все же мужчиной.

Когда они вернулись в крыло "Фелис", все трое без единого слова вернулись в салунную яму. Однако никому из них не хотелось оставаться в одиночестве, поэтому они свернулись калачиком на подушках под солнечным светом, льющимся из верхнего люка, и тихо успокаивались в присутствии друг друга.




Глава 12
Глаза тигра

Большой горный лев был обеспокоен. Большинство страхов, которые он лелеял против превращения в пушистого, рухнули вокруг его пушистых ушей, прорвавшись через месяцы консультаций с местным психологом. Данте был таким же здоровым, как и все, кого он знал в институте, и, насколько всем было известно, у этого парня никогда не было внутренних демонов, которые бы мучили его, как Джона.


Что же пошло не так?

Пытаясь избавиться от накопившейся энергии, Джон находился в тренажерном зале крыла "Фелис". Он лежал на спине под гантелями, но так как его туловище было длиннее, чем обычно, бедра немного свисали с подножия скамьи; это позволяло его хвосту свисать до пола, не раздавливая его под собой. Пальцы его ног были прижаты к ковру для устойчивости, когда он поднимал и опускал гири.
Ему потребовалось несколько недель, чтобы привыкнуть к своим укороченным пальцам после того, как они изменились вместе с трансформацией, но он разработал систему, позволяющую крепко держаться за штангу своими мягкими ладонями и короткими пальцами.

Он мог больше жать лежа, но из-за своих рассеянных мыслей он набрал только сто фунтов веса, чтобы тренироваться. Отвлекаться во время подъема тяжестей было опасно, поэтому он постарался полностью сосредоточиться на своей задаче.


Дверь в тренажерный зал открылась и тихо закрылась, но он не стал смотреть, кто бы это мог быть. Мгновение спустя стройная фигура остановилась возле его скамьи, заложив руки за спину.

- Привет, Джон, - тихо сказал пятнистый леопард.

Он лишь перевел взгляд, стараясь дышать ровно, когда поднимал тяжести, и лишь буркнул что-то в ответ. Дженни стояла рядом, но не смотрела ему в глаза.
Он сразу заметил, что она не надела свою тунику, но в этом не было ничего необычного, так как она и местные лисицы обычно обходились без него, так как их мех стал достаточно густым, чтобы держать вещи закрытыми; они носили их ещё реже в те дни, когда вернулись из своего лесного похода.

Он не сразу заметил, но вскоре понял, что на ней тоже не было шорт.
Кроме своего натурального меха, Дженни вообще ничего не носила. Хотя фоновый цвет её живота был светло-бежевым, контрастируя с более темным золотом остального тела, скопления пятен покрывали её полностью.

Когда осознание её обнаженного меха проникло в его сознание, он почти забыл, что делает. Прежде чем он успел пораниться, Джон поставил штангу на стойку скамьи и с помощью турника подтянулся в сидячее положение.


Он дернул ухом и смело оглядел её с головы до ног.

- Ты возвращаешься к своим старым нудистским привычкам? - пошутил он, машинально помахивая хвостом за спиной.

Дженни выглядела озадаченной, пока не посмотрела на себя сверху вниз.

- О... - рассеянно пробормотала она. - Я забыла свои шорты...
Она прислонилась спиной к стене, заложив руки за спину, и даже не попыталась прикрыться. В любом случае это было бессмысленно, так как мех на её груди и промежности был длиннее и толще, чем остальная часть её шкуры, так что она была более чем прикрыта от любопытных глаз.
Единственное, что ей придется запомнить, - это то, что она должна держать свой толстый хвост опущенным, если будет ходить на четвереньках. Однако сейчас она казалась очень озабоченной, глядя через комнату на красочную гравюру "Нэшнл Джиографик" с изображением пещер Лечугильи, которую доктор Аристотель подарил Данте несколько месяцев назад.

- Ты в порядке? - нахмурившись, спросил Джон.

Леопард повернулась к нему, и её глаза наполнились слезами.


- Я беспокоюсь о Данте, - просто сказала она, не отрывая глаз от рисунка, вспоминая тот день, когда она узнала, что он никогда не был в пещере, о которой хвастался.

- Если кто-то и может пройти через это, - тихо сказал Джон, - так это он. Он иногда раздражает, но у Данте такой расслабленный и свободный ум, что его психике не потребуется много времени, чтобы наладить отношения между его двойственной природой.


- Они сказали, что у него есть внутренний демон. А что, если он слишком сильный? - ответила она шепотом.

Несмотря на то, что она и Данте утверждали, что их отношения были не более чем чисто физическими, Джон знал, что эмоции, стоящие за словами Дженни, противоречат более сильным чувствам.

- С ним всё будет в порядке, - попытался он успокоить её, чувствуя себя совсем не так уверенно, как казалось. Превращение человека в генетически усовершенствованный гибрид человека и животного таило в себе немало опасностей.
Независимо от того, были ли эти кошмары правдивы или нет, Джон искренне надеялся, что они раздувают ситуацию до предела.

Когда Дженни посмотрела на него с затравленным выражением, он понял, что ему нужно делать. Он встал и просто раскрыл объятия. Тихий крик сорвался с её губ, когда женщина-леопард прыгнула в его объятия, теперь слезы текли свободно.

***

Данте открыл глаза, его дыхание было спокойным и неглубоким.
Он лежал на правом боку, лицом к какой-то бледно-голубой занавеске. Откуда-то сзади раздался тихий писк, и в воздухе сильно запахло антисептиком. Он лежал так несколько мгновений, просто глядя на занавеску и удивляясь, что кто-то без спросу перекрасил его комнату; он выбрал бы темно-зеленый цвет.

Он подумал, что надо бы встать и пойти посмотреть, не начал ли кто-нибудь завтракать, но Белый тигр закрыл глаза.
Что-то показалось ему неуместным, и это был не просто занавес, но он не мог понять, что именно. Тихий писк за спиной мягко убаюкал его, и он позволил себе задремать без сопротивления.

***

Когда он снова открыл глаза, Данте поднес руку к лицу, но вместо того, чтобы коснуться пальцами лба, он почувствовал, как грубая ткань коснулась его носа. Он напряг зрение, пытаясь разглядеть серое покрывало на своей руке, но оставался озадаченным.
На мне что, варежки?

Ему было трудно сфокусировать взгляд, и он почувствовал головную боль, вызванную этим усилием, поэтому он тяжело выдохнул в отчаянии и снова закрыл глаза. Ухо, на котором он не лежал, дернулось при звуке движения, пробудившегося от его дыхания, а затем рядом с ним кто-то появился.

- Ну же, Данте, просыпайся.

Тигр посмотрел в улыбающиеся зеленые глаза Марси и улыбнулся ей в ответ, даже если она не была полностью в фокусе.
Платиновые волосы пожилой женщины рассыпались по плечам, когда она склонилась над ним и внимательно посмотрела ему в глаза.

- Привет, мам, - сказал он тихим шепотом. - Мне действительно нужно сегодня идти в школу?

Марси усмехнулась и положила руку ему на щеку.

- Нет, сынок, сегодня ты останешься в постели. И не вставать, чтобы поиграть.
Данте улыбнулся легкой шутке и снова закрыл глаза.
- Как ты себя чувствуешь?
- спросила медсестра.

Кот на мгновение задумался.

- Во рту у меня сухо… - пробормотал он. - И голова болит.

- Что-нибудь ещё?

- Такое чувство, что у меня что-то застряло в носу. У меня ноют бока... и зрение затуманено. Кто-то избил меня? Я не помню.

- У тебя в носу кислородная трубка, - ответила Марси, поднося ко рту соломинку из бутылки с водой, - но никто тебя не бил.

Данте сделал пару неуверенных глотков, но обнаружил, что это все, чего он хотел.


- Спасибо, - сказал он чуть более ясным голосом. Он снова посмотрел на неё, хотя всё ещё не мог сфокусировать взгляд. - Что со мной случилось?

- Ты упал в обморок у озера два дня назад.

- Два дня? - эхом отозвался он. - Я так долго был в отключке?

Марси нахмурилась, не зная, как много ему рассказать.

- Ты… бодрствовал большую часть этого времени, - ответила она через мгновение, - но боюсь, что тот, кто смотрел на нас, не был тобой.


- А?

- Профессор Флинн считает, что твой тигр пытался взять власть в свои лапы.

Данте долго смотрел на неё.

- Мой тигр?.. Я думал, что я тигр... или я теперь делю свой череп с мозгом тигра?

Марси покачала головой и рассеянно откинула челку со лба.

- Я рассуждал философски. Это не более чем ваши кошачьи инстинкты, но ваше подсознание питается ими.

- Должно быть, они ужасно вкусные.
Что делал мой тигр, пока я был вне этого, растрачивая мой банковский счет, чтобы купить акции в тендере Моисти?

Медсестра усмехнулась.

- Не знаю насчет этого, но Анжелина считает, что в вашем подсознании произошла внутренняя борьба между человеком и тигром; это вызвало химический дисбаланс в вашем мозге и нервной системе.

Данте на мгновение задумался.

- Это случается со всеми пушистыми, или я особенный?


- Такое бывает не часто, но случалось и раньше с теми, кто не до конца принял свою новую видовую двойственность.

- Но... я принял своего тигра! - прохрипел Данте. - Мне нравится быть пушистым!

Марси улыбнулась.

- Все это знают, и ты даже не представляешь, как нам всем это нравится, но... - она легонько постучала его по лбу, - что-то здесь с тобой не совсем в порядке.

Антротигр замолчал, глубоко задумавшись.
Он попытался сесть, и Марси подала ему руку. Она приподняла изголовье больничной койки и взбила ему подушку.
Откинувшись назад, Данте посмотрел на неё печальными голубыми глазами.

- Это несправедливо… - пробормотал он. - Джон терпеть не может быть котом, но ведь его здесь нет, правда?

- Нет, его здесь нет, но он очень беспокоится о тебе.

- Но почему?

- Однажды он сказал мне, что ты ему как младший брат.


- Надоедливый младший брат, - поправил Данте, весело фыркнув. - Я имею в виду, почему здесь не он, а я? Он ненавидит все это.

- И он, и Анджелина, похоже, верят, что он наконец-то смирился со своей судьбой. Он хорошо приспособился за последние месяцы и кажется стабильным.

- Но ведь это я лежу в больнице в варежках. - Он поднял обе руки, а затем посмотрел вниз на свои ноги, где увидел пару одинаковых толстых носков.
- А для чего они вообще нужны?

- Твои когти - грозное оружие, когда ты злишься, - сухо сказала ему Марси. - Мы подумали, что лучше всего прикрыть их, чтобы ты больше никому не причинил вреда.

- Кто-нибудь ещё? - повторил Данте с комком в горле. - Надеюсь, я никого не убил...

- Нет, но у Джеффа останутся шрамы на память о его пребывании в Институте.

- В следующий раз, когда вы его увидите, передайте ему мои извинения.
- тихо спросила кошка. - Я был не в своем уме.

- Он это знает, но я ему скажу. А теперь, ты готова поговорить с Анджелиной? Профессор хотел поговорить с вами, когда вы снова будете в сознании.

Данте наклонил голову и нахмурился.

- Я... не люблю психиатров, - ответил он.

Марси слегка наклонила голову.

- Да? Что ты имеешь против них?

Тигр долго молчал, но в конце концов вздохнул и закрыл глаза.


- В детстве я был настоящим нарушителем спокойствия, - признался он, - и мои родители отправили меня к нескольким психиатрам примерно за три года до развода. Они... они играли со мной в игры разума, Марси, и я думаю, что после этого я запутался ещё больше, чем до того, как пошел к ним. - Он посмотрел на медсестру и пожал плечами. - Наверное, я всё ещё не в себе - наверное, поэтому мой внутренний тигр взбунтовался.

Он закрыл глаза и закрыл лицо руками.
Медсестра опустила глаза на свой планшет, чтобы дать ему немного времени, думая, что он может пролить несколько слез, но когда она снова посмотрела на него, он поморщился, как от боли.

- Данте, ты в порядке?

- Нет, это не так… - пробормотала одноцветная кошка. - Моя головная боль усиливается.

- Давай я тебе что-нибудь принесу. Я сейчас вернусь.

- Спасибо.

Как только она исчезла за занавесками, окружавшими его маленькие владения, Данте нашел рычаги управления своей кроватью и опустил голову так, чтобы она снова оказалась на одном уровне.
Он перевернулся на левый бок, чтобы больше не придавливать хвост, и тяжело вздохнул.

Мгновение спустя занавеска зашуршала, и кто-то заглянул в комнату. Данте понюхал воздух, но не повернулся к гостю.

- Привет, Эрин, - сказал он, не глядя.

Миниатюрная мегера восприняла это как приглашение и шагнула в комнату.

- Привет, Данте, - ответила она голосом феи.
- Как ты себя чувствуешь?

- У меня яичница вместо мозгов и я чувствую, что проиграл битву с самим собой. А ещё у меня сильная мигрень. А как насчет тебя?

Эрин, хромая, обошла кровать, к которой он стоял, опираясь на металлическую трость. Она улыбнулась ему и села рядом на маленький складной стул для посетителей.

- Я немного пришла в себя, - сказала она ему. - Я вышла на обязательную прогулку, которую должна делать три раза в день, и решил заглянуть к тебе.


Боль в голове Данте начала пульсировать, но он слегка улыбнулся ей.

- Я рад, что ты это сделал. Но лучше бы Амарантам не видеть, как ты хромаешь.

Лисица-фенек озадаченно посмотрела на него.

- Это ещё почему?

- Эти два волка могут подумать, что ты раненая добыча, и попытаться взять тебя на ужин. - Несмотря на головную боль, в его глазах блеснул огонек от такой шутки.

- Я запомню это, - заметила она, нахмурившись.


- Ой... - пробормотал он, тут же вспомнив о койотах, которые пытались отобедать с ней. - О, Прости меня, Эрин! Я совсем забыла!

- Все в порядке, - сказала она ему с кривой улыбкой. - Я понял шутку.

Он кивнул, на мгновение закрыл глаза, а затем снова открыл их, чтобы посмотреть на неё. Он начал задыхаться, и пока она смотрела на него, его глаза расширились, а зрачки превратились в большие черные пятна.
Прежде чем она успела что-то сказать, он ухватился за край кровати рукой в варежке.

- Почему у тебя меняется лицо? - спросил Данте напряженным голосом.

Эрин сжала трость одной рукой и тут же прижала другую к щеке. Мех казался нормальным, а кожа под ним теплой, поэтому она провела пальцами по лбу.

- Что случилось? - спросила она в замешательстве.

Данте уставился на неё выпученными глазами и начал тяжело дышать.


- Зачем ты это делаешь? - спросил он с нарастающим волнением. - Зачем тебе это нужно?

Эрин начала беспокоиться. Её лицо не изменилось, поэтому она вскочила и, прихрамывая, вышла из комнаты, чтобы найти зеркало. Она прошла мимо Марси, но не заговорила с ней.

Когда медсестра вошла через занавеску с маленькой таблеткой и пластиковым стаканчиком воды, она увидела, что тигр сидит на задних лапах, хотя и покачивается взад-вперед, кончик его хвоста энергично подергивается.
Он хватал воздух правой рукой, как будто пытался что-то выбить из воздуха, и его рот был открыт в тяжелом дыхании. Марси положила свои вещи на ближайший стул на колесиках и бросилась к нему.

- Данте! - сказала она тихим, но строгим тоном. Кот повернул голову на звук её голоса, но в его глазах не было цвета; зрачки были полностью расширены.

- Помоги мне, - мяукнул он по-кошачьи.


Марси взяла его руки в свои, пытаясь успокоить, но его реакция была неожиданной. Он издал кошачье шипение, обнажив все зубы, и попытался ударить её. Медсестра попятилась назад, чтобы оказаться вне его досягаемости, его лапы в перчатках едва не коснулись её носа. Сила его удара подтолкнула воздух к её щеке, взметнув челку на лоб. Он потерял равновесие и с негодующим воплем упал на кровать.
В ярости он вцепился зубами в одну из кевларовых рукавиц, яростно дергая завязки, удерживавшие их на месте, и на мгновение ему показалось, что это ему удастся.

- Чрезвычайная ситуация в С7! - Закричала Марси так громко, как только могла. - Чрезвычайная ситуация в С7! Мне нужна помощь!

Данте крутил своим гибким торсом, отчаянно пытаясь найти что-нибудь, за что можно было бы ухватиться. Не в силах снять рукавицы, он ухватился обеими руками за подушку кровати и перевернулся на бок, не сводя дикого взгляда с испуганных глаз своей жертвы.


Но прежде чем он успел вскочить с кровати, в комнату ворвались двое санитаров, а за ними и третий. Первые двое осторожно приблизились к Данте, держа крепкую сеть между ними. Третий мужчина оттащил Марси в безопасное место, а затем шагнул вперед с ручным пистолетом-транквилизатором.

Данте скорчился на кровати, опустив голову и расправив плечи, готовясь броситься на людей, которые вторглись в его дом. Он рычал и шипел на них, заставляя санитаров поднять сеть немного выше.
Вряд ли кто-то из них смог бы выдержать вес тигра, если бы тот набросился на него, но третий не собирался давать ему такой шанс.

Прежде чем Данте успел прыгнуть, мужчина выстрелил из пневматического пистолета в плечо тигра. Кот дернулся от резкого удара, и остановился, чтобы ударить по дротику с красным оперением, торчащему из её меха. Он с воплем отбросил его, но когда снова повернулся к нападавшим, глаза пушистого закатились, И он тяжело рухнул на кровать от быстродействующего наркотика.
Двое мужчин с сеткой бросились вперед, чтобы накинуть её на него, но Данте с тяжелым стуком свалился с кровати на бежевый кафельный пол.

Люди осторожно приблизились к нему, но тигр просто лежал на полу, тяжело дыша. Он снова открыл глаза, и они всё ещё были широко раскрыты, но на этот раз он никого не увидел.

Один из санитаров осторожно постучал его носком ботинка, но ответа не последовало.
Успокоительное сделало свое дело достаточно хорошо, чтобы они могли справиться с ним сейчас. Они отложили сеть в сторону и собрались вокруг него, тот, что с транквилизатором, присоединился к ним.

- Ладно, теперь все вместе, - сказал он. Мужчины просунули руки под пушистого и подняли его с земли. К счастью для них, кот была не настолько тяжелым как настоящий взрослый тигр. Они боком подвели его к кровати и растянули на подушке.
Как только они устроили его, они быстро привязали руки и ноги Данте к кровати. Его гибридная физиология скоро избавит его от действия наркотика, и он уже, казалось, пытался очистить свою голову, пыхтя отрывистым фырканьем.

Санитары закончили как раз вовремя. Антротигр поднял голову с кровати и начал биться о ремни. Кошки гибки, и, несмотря на ремни, которые удерживали каждую из его конечностей в индивидуальных ограничителях, он извивался и умудрялся просунуть свою широкую голову под левую руку с безумным рычанием.


Мужчины снова держали сеть наготове на случай, если он вырвется, а третий бросился к шкафу с припасами, чтобы зарядить транквилизатор ещё одним патроном. Он чуть не сбил Марси с ног, пытаясь достать его, и она отшатнулась назад, потеряв равновесие.

Доктор Аристотель только что подошел к ней сзади и подхватил прежде, чем она успела упасть, но подхватил скорее инстинктивно, потому что его внимание было приковано не к ней, а к происходящему за занавесками палаты интенсивной терапии.


Данте извивался ещё сильнее, отчаянно пытаясь освободиться, но ему удалось лишь ещё глубже просунуть голову и горло под стянутую ремнями руку.

Эрин вцепилась в столешницу перед собой и с ужасом наблюдала, как разъяренный тигр начал задыхаться под собственной рукой.

Санитар с транквилизатором вернулся и тщательно прицелился в зверочеловека.


***

Кристен сидела перед большим видеоэкраном в крыле Фелис, но в помещении было темно. Вместо того чтобы смотреть бессмысленные передачи по кабельному телевидению, она сидела на покрытом ковром полу спиной к экрану, положив книгу на колени и прислонив её к коленям. Последние полчаса она смотрела на те же два экрана, не читая их, не в силах сосредоточиться на ботанической коллекции флоры, найденной в других мирах, где поселились зверочеловекы.
Как и её соседи, она, казалось, не могла уделить ничему должного внимания.

Какой-то звук слева привлек её внимание. Дженни закрыла за собой дверь в гимнастический зал и на четвереньках бросилась в свою комнату. Кристен прищурилась, сразу заметив, что самка леопарда была одета только в свой мех - и она знала, что Джон был в тренажерном зале в течение последнего часа. Неважно, что Дженни рыдала на бегу; Кристен могла сосредоточиться только на мысли, что она была обнаженной за закрытыми дверями с другим горным львом.


Через мгновение Джон вышел из комнаты и сразу же направился к бельевому шкафу. Он схватил голубое полотенце, встряхнул его и накинул на плечи. Обернувшись, он заметил, что Кристен пристально смотрит на него, и в её глазах отражается солнечный свет, струящийся сквозь люк в потолке. Взгляд, который она бросила на него, был далеко не сердечным.

Вздохнув про себя, он направился в туалет, чтобы привести себя в порядок. Что бы ни думала о нем другая кошка с таким свирепым взглядом, у него не было ни малейшего желания это выяснять.


Кристен ещё мгновение смотрела ему вслед, а потом снова уткнулась в книгу. Понимая, что ничего не добьется, она постучала по экрану, чтобы установить закладку, а затем закрыла обложки.

Марси вошла через парадную дверь и поднялась в холл как раз в тот момент, когда горная львица поднялась на ноги, и когда платиновая медсестра увидела её, она направилась к ней с мрачным выражением лица.


- Кристен, ты не знаешь, где Джон и Дженни? - спросила она. - Мне нужно видеть вас всех вместе.

От её тона по спине ботаника пробежал холодок.

- Дженни в своей комнате, а Джон в душе.

- Я позову Дженни, - ответила медсестра, быстро направляясь в спальню. - Позовите Джона, пожалуйста. Марси не услышала насмешливого фырканья в ответ.

Самка кугуара неохотно прошла в туалет, а оттуда прямиком в душевую кабину, где текла вода.
Без всяких предисловий она отдернула занавеску, и Джон удивленно посмотрел на неё через плечо. Не глядя ни на что, кроме его глаз, Кристен зарычала и сказала ему:

- Марси хочет видеть нас всех прямо сейчас, немедленно.

Затем она повернулась к нему спиной и быстро вышла из комнаты, оставив Джона ошеломленным её поведением. Нахмурившись, он смыл шампунь, которым только что намазал шерсть, и схватил полотенце, висевшее на крючке у входа в стойло.


Мгновение спустя он вышел из туалета с полотенцем на поясе. У него не было времени сделать больше, чем просто погладить свою шерсть, поэтому он капал на ковер, идя через салон к яме, где собрались остальные. Дженни сидела на одной из изогнутых кушеток, Кристен-напротив неё, а Марси стояла возле груды подушек в центре маленькой арены, и все трое смотрели, как приближается мужчина.


- Извини, - сказал он с кривой улыбкой. - Я был нездоров.

- Присаживайся, Джон, - тихо сказала Марси. Она нахмурилась, увидев, сколько воды он тащит за собой, но ей сразу захотелось увидеть их всех, и ей сообщили, что он был в душе. Она знала, что на самом деле он не будет сидеть на мокрой мебели, даже до того, как он подошел к трем ступеням, ведущим вниз в яму, и сел на верхнюю ступеньку. Завладев всеобщим вниманием, она сунула руки в карманы светло-розового туники, который носила.


- Я не знаю, как сказать тебе это иначе, кроме как прямо, - начала она, - но мы потеряли Данте.

- Потерялся? - Эхом отозвалась Кристен.

- Он что, улизнул? - спросил Джон. - Я могу одеться через минуту, если вы хотите, чтобы мы помогли вам найти его.

Марси покачала головой.

- Нет, Джон. Данте... умер.

Ошеломленное молчание. Затем:

- Ч-когда... КАК?!? - от Дженни, - её голос дрожал от волнения.


- Около тридцати минут назад, - спокойно ответила медсестра. - Мне показалось, что он пережил худшее за ночь и проснулся утром в сознании, но потом у него случился рецидив, когда Эрин навещала его. Кошачьи инстинкты его психики снова взяли верх и на этот раз не отпустили. Он превратился в разъяренное животное, и его пришлось усыпить, прежде чем уничтожить отделение интенсивной терапии.

- Это был транквилизатор?
- спросил Джон глухим от шока и подозрительности голосом. Он и раньше слышал о животных, умирающих от чрезмерной дозы транквилизатора.

Марси покачала головой.

- Нет, транквилизатор усмирил его всего на пару минут. Он стряхнул её быстрее, чем я когда-либо видел, и это только разозлило его ещё больше. Санитары сумели привязать его к кровати прежде, чем боль прошла, но когда это произошло, он изо всех сил сопротивлялся ремням.


Она посмотрела себе под ноги, и в глазах её заблестели слезы.

- Пытаясь освободиться от наручников, он просунул шею под руку и не смог её вытащить. Он запаниковал, когда начал задыхаться, и как раз в тот момент, когда санитар собирался выстрелить в него ещё одним дротиком, он... . вобщем, он... - она с трудом сглотнула и закрыла глаза.

- Что случилось? - спросила Кристен со скрипом, не уверенная, что действительно хочет знать.


- Он сломал себе шею... изо всех сил стараясь освободиться.

- Как зверь в капкане охотника, - грустно подумал Джон.

Дженни упала лицом на диван, её плечи сотрясались от рыданий. Кристен быстро пересекла яму и положила руки на плечи самки леопарда, её собственные слезы увлажнили шерсть на лице. Джон тоже двинулся вперед, пока не вспомнил, какой мокрой была его шерсть.
Марси сочувственно посмотрела на него и присоединилась к мохнатым женщинам. Ей было не привыкать видеть, как некоторые пушистые, проходившие через её крыло, переживали трудности, и да, даже иногда умирали, но, как и все остальные, она полюбила белого тигра зверочеловека. Она всё ещё слышала резкий треск костей в своем сознании, и это заставило её съежиться, просто вспомнив об этом.

Не в силах помочь, Джон встал и вернулся в туалет. Позже он поработает на мокром ковре, но горячий душ может помочь отвлечься от новостей, которые они только что получили.
Он остановился у бельевого шкафа за другим полотенцем, а затем вернулся в душевую кабину, чтобы начать все сначала.

Когда вода с шипением ожила, Джон просунул рыжевато-коричневый мех своей головы под брызги и удержал его там. Несмотря на то, что он часто считал Данте придурком или, по крайней мере, раздражителем, он привык к его присутствию, и смерть этого человека повлияла на него больше, чем он мог первоначально подумать.


Он открыл глаза и посмотрел вниз на свои оцифрованные ноги, в то время как вода продолжала пропитывать его мех.
Мужчина? Да, мужчина. Хотя Данте был генетически изменен, Джон понял, что он не считает Данте зверем, которому лучше умереть, а скорее человеком, который не заслуживает такой смерти.

"Неужели и со мной случится что-то подобное?" - не мог не подумать Джон. Он знал, что это возможно.
Если это случилось с одним, то может случиться и с другим.

Все ещё думая о безвременной кончине Данте, Джон потянулся за шампунем для меха, чтобы вымыться, прежде чем израсходует всю горячую воду в здании, которое только что стояло. Он провел душ, погруженный в свои мысли, и хотя все началось с белого тигра зверочеловека, его воспоминания вернулись к празднованию Нового года, выжженному в его голове.

Теперь, когда Джон сам стал кугуаром зверочеловеком и в основном пережил этот процесс, его взгляды на Паркера изменились.
Да, он всё ещё ненавидел этого парня за то, что тот забрал Ребекку и разрушил его жизнь, но Генри больше не был для него просто уродливым кошачьим человеком; впервые с тех пор, как началась вся эта нисходящая спираль, Джон испытывал угрызения совести за то, что убил его. Он не убил ни одной кошки. Он убил человека.

***

Остаток этого дня был долгим для них всех; не только для тех, кто жил в крыле Фелис, но и почти каждый пушистый в Институте чувствовал последствия потери ещё одного из них. Медицинский персонал заверил их, что потеря двух пушистых в течение года не является обычным явлением и что им не следует беспокоиться.
Даже несмотря на то, что потеря Уилана была нанесена им самим, этого было достаточно, чтобы каждый полностью осознал свою собственную смертность.

К концу дня все, казалось, были морально истощены, и даже Джон оставил свои ночные упражнения, чтобы выключить свет и забраться в постель. Он не проливал слез по Данте, но все равно чувствовал, что потерял друга или младшего брата. Он чувствовал себя умственно истощенным и не хотел ничего, кроме ночи без сновидений.


Через час после того, как Джон положил голову на подушку, он всё ещё не спал. Его мозг был слишком активен, несмотря на все усилия успокоить свои мысли. С тех пор как его тело изменилось, его чувства стали более чувствительными, чем когда он был полноценным человеком, так что теперь он слышал каждый звук, когда все было тихо и спокойно. Старое здание скрипело на ветру, всё ещё оседая после десятилетий, и он мог слышать реле в автоматической системе кондиционирования воздуха в темноте.
Он слышал многочисленные тихие плачущие заклинания Дженни и даже Кристен, вышагивающую по салону.

Когда дверь его комнаты мягко отворилась, он машинально посмотрел на вход. Он был слегка удивлен тем, что Кристен пришла к нему за утешением после нескольких недель холодного молчания между ними, но в данном случае он не стал бы сопротивляться, протягивая ей руки, чтобы она спала рядом с ним; ему самому не помешало бы немного утешиться.
Он тихо отложил в сторону вторую подушку, которую прижимал к груди, когда почувствовал, что она забралась на его матрас.

Как только она подползла к нему, глаза Джона расширились, когда он узнал её запах. Это была не другая пума, которая только что забралась к нему в постель, а леопард.

- Дженни? - прошептал он.

- Пожалуйста, прости меня, - ответила она хриплым шепотом, опускаясь на колени рядом с ним. - Я не могу сегодня оставаться одна.


- Не уверен, что это хорошая идея, - ответил он, сглотнув. Он не мог поверить, что она забралась к нему в постель в тот же день, когда умер Данте.

Дженни приложила палец к его губам.

- Ну пожалуйста! - тихо взмолилась она. - Я просто хочу спать рядом с кем - нибудь, как ты спал с Кристен. Я не хочу быть одна.

Когда до него наконец дошло, что она здесь не для того, чтобы играть, он заставил свое сердце успокоиться.


- Хорошо, - ответил он.

Дженни вытянулась рядом с ним, и они обнялись, положив голову ему на грудь.

Она устало вздохнула и прошептала: - Спасибо. Джон не ответил, а просто прижал её к себе и закрыл глаза. Наличие кого-то, кого можно было бы обнять, когда эмоции были острыми, часто было успокаивающим бальзамом для души, и это было правдой даже для него.

Утешенные вместе, они оба уснули через несколько минут.


***

Кристен лежала на животе на подушках посреди салунной ямы, держа в руках свой ПСП, и читала утреннюю статью Сисси в "Дейли Ньюс". Хотя все в лагере уже знали о смерти Данте, оранжевый котенок включил клинический отчет об этом с примечанием, что поминальная служба будет проведена для него через три дня, чтобы дать всем несколько дней, чтобы справиться со своим горем, так же, как они сделали для Уилана.


За ночь ботаник-кошка почти не отдохнула. Она ворочалась во сне, её эмоции были в смятении не только от этого, но и от событий последних нескольких месяцев. В конце концов она встала ещё до восхода солнца, приняла душ и плюхнулась в яму, чтобы переждать время. Их занятия были приостановлены до окончания мемориала. Возможно, было трудно сосредоточиться на учебе, когда над ними нависла такая пелена, но Кристен не согласилась, думая, что это дало бы ей возможность сосредоточиться на чем-то другом.
Вместо этого у неё не было ничего, кроме свободного времени.

Услышав, как открылась дверь, она подняла голову и увидела Дженни, выходящую из комнаты Джона. На Леопарде были только шорты, и выглядела она так, словно только что проснулась. Джон появился позади неё, а затем Дженни повернулась, чтобы обнять его и чмокнуть в щеку.

- Ну, это точно не заняло у тебя много времени! - с горечью сказала Кристен. Джон и Дженни удивленно посмотрели на неё, но прежде чем кто-либо из них успел ответить, ботаник нахмурилась и положила свой ПСП.
- Твой любовник не ушел и суток назад, а ты уже прыгнула в постель Джона при первой же возможности!

- Мы ничего такого не делали…

- Дженни, не вешай мне лапшу на уши! - с ненавистью буквально выплюнула Кристен, но затем её глаза остановились на лице Джона. -... и вы... вы все время утверждали, что вас никто не интересует, но теперь, когда она свободна, вы показали свое истинное лицо! Я плохо спала прошлой ночью, но я удивлена, что не слышала, как вы двое стучали по стенам своей кроватью!


- Крис! Я занимался с ней сексом не больше, чем с тобой! - рыкнул Джон. Она не хотела спать одна прошлой ночью, и именно это мы и делали - спали!

- Угу, ну да... - львица зарычала на него в ответ. - Это ты должен был сойти с ума! Ты должен был умереть вместо Данте! Он этого не заслужил, но именно ты пожинаешь плоды!

- Кристен! - громко вскрикнула Дженни; её уши пылали от незаслуженной обиды, а гнев от таких обвинений только усилился.
- Ты ошибаешься, и ты это знаешь! Между мной и Джоном ничего не было. Он обнимал меня всю ночь, чтобы успокоить. И больше ничего!
Она бросилась к яме и посмотрела вниз на другую женщину.
- Однажды я обвинила вас с Джоном в том же, в чем вы обвиняете нас. Была ли ты виновна, или ты только и делала, что спала вместе все это время, как мы делали прошлой ночью?

Кристен вскочила и схватила в руки одну из подушек на полу.


- Как ты смеешь сравнивать себя со мной! - прошипела она в ярости. Она с силой швырнула подушку в Джона, а затем выскочила из ямы и побежала к входной двери на четвереньках, не оглядываясь.

Джон схватил подушку и смотрел ей вслед, открыв рот в немом изумлении. После того как дверь за женщиной-пумой захлопнулась, Дженни повернулась к своему спутнику, её грудь тяжело вздымалась от сердитого дыхания.
Через мгновение она успокоилась и опустила голову.

- Прости, Джон, - сказала она. - Я знаю, что между вами были напряженные отношения, и мне не следовало вмешиваться. Я больше не буду этого делать.

Широкоплечий кугуар швырнул подушку обратно в яму и подошел к ней. Не спрашивая разрешения, он заключил её в теплые объятия и положил подбородок ей на макушку.

- Не вини себя… - тихо сказал он ей.
- Её проблема со мной-это я. Я обвинил её в жестокости, приняв облик человека, которого убил, и с тех пор она меня ненавидит. Это не имело бы значения, если бы рядом со мной спали ты, Шерил, Жасмин или кто-то ещё. Это не она в моей постели, и это все, что имеет для неё значение. Это даже не касается бедного Данте.

Дженни отстранилась и посмотрела на него с затравленным выражением лица.

- Я всё ещё не могу поверить, что он ушел...
- пробормотала она, вытирая глаза тыльной стороной ладони. Затем, с трудом сглотнув, она несколько раз моргнула и, казалось, внезапно стала сильнее. - Я не позволю ей использовать его против меня таким образом, - сказала она. - Не важно, как сильно её слова ранят.

Затем она посмотрела на более высокого мужчину и откинула белокурую челку с глаз, с интересом глядя на него.

- Шерил и Жасмин тоже были в твоей постели?


Джон удивленно посмотрел на неё, но тут же поднял три пальца правой руки.

- Клянусь честью скаута! Я просто использовал их в качестве примера, но меня бы не удивило, если бы Крис подумал, что это так.

Дженни кивнула и снова положила голову ему на грудь.

- Пожалуйста, не думай обо мне плохо, - сказала она ему, - но мне нравилось спать в твоих объятиях прошлой ночью. Я не ищу другого спутника, несмотря на то, что она думает, но я чувствовал себя в безопасности от своего горя и страхов только на некоторое время.
Я доставила тебе неприятности сегодня утром, но надеюсь, ты не возражаешь, что я нуждалась в тебе.

Джон крепко обнял её.

- Мы все иногда нуждаемся друг в друге. Кто-то однажды сказал мне, что объятия важны, что они содержат исцеление для ума и души. Пусть Крис будет несправедливо ревновать, если захочет, но я хочу, чтобы ты знала, что тебе всегда рады в моих объятиях.

Дженни долго молчала, но потом хихикнула, чего Джон не ожидал услышать.
Его любопытство внезапно вспыхнуло, но прежде чем он успел слишком сильно пострадать, самка леопарда посмотрела на него:

- Заранее прошу прощения, потому что я никогда не думала, что когда - нибудь скажу это - особенно тебе в лицо-но я чувствую себя в безопасности в объятиях убийцы.

Джон нахмурился, услышав её слова, но потом вздохнул. Он не мог отрицать свое прошлое, и хотя он начинал чувствовать угрызения совести из-за того, что сделал, это было частью того, кем он был.


Дженни тут же пожалела, что высказала эту мысль, но тут кугуар улыбнулся и постучал пальцем по кончику её широкого носа.

- Ты в безопасности, - заверил он её.



Глава 13
Зуб и Коготь.

Поминальная служба по Данте Капанари должна была состояться на поляне площадью в пять акров, неподалеку от лесной глуши Института, но перемена погоды вынудила их провести её в актовом зале, чтобы избежать летней грозы.

Было неизвестно, было ли тело их товарища кремировано в соответствии с политикой ПКАО, но не было никакого реального гроба, чтобы собраться вокруг; служба была на самом деле не более чем шансом для тех, кто знал его, встать и поделиться несколькими воспоминаниями с собравшейся группой. Изображение Данте в человеческом обличье появилось на экране проектора за трибуной, рядом с недавней фотографией Данте в почти полной форме Бенгальского белого тигра. Он ухмылялся в обоих случаях.


Большинство комментариев были короткими и не слишком убедительными, как и в случае с работой Уилана месяцами ранее. По общему мнению, служба должна была состояться, но никому не хотелось много говорить, когда наступала их очередь сказать что-то о пушистом, который не прошел через программу. Без лишних слов Марсело наконец закрыл службу и выключил проектор.

- Я знаю, что сейчас ваши чувства притуплены, - сказал директор, - но я хотел бы, чтобы все пушистые вернулись сюда через час после того, как вы подготовитесь к новому этапу обучения.


- А это важно? - крикнул Джерард со своего места.

.

- Да, - кивнул Марсело

- Тогда зачем ждать целый час? - спросил медведь. - Нам нужно подумать о чем-то другом, так почему бы не сделать это сейчас?

- По-моему, это хорошая идея, - добавил Арне из задних рядов толпы. - Нет никакой необходимости выходить под дождь, а потом возвращаться. Еще несколько голосов выразили свое одобрение, и после того, как директор оглядел зал и заметил внимательные лица, он пожал плечами и положил одну руку на трибуну, а другую в карман брюк.


- Я просто хотел дать вам небольшое объявление об изменении в вашей подготовке, пока вы все вместе, - сказал он им. - Я знаю, что это может показаться неуместным сразу после службы Данте, и я не хочу показаться бесчувственной, но у тебя было несколько дней, чтобы горевать и размышлять о жизни в целом. Однако нам пора двигаться дальше, как и после потери Уилана Нолана.

Марсело чувствовал на себе взгляды всех тридцати оставшихся в его подчинении антрозверей.


- Стокгольм дал мне дополнительное направление для вашего обучения, которое мы осуществим на следующей неделе. До сих пор вы все принимали участие в общем образовании колонии, выясняя, чего от вас ждут, изучая навыки и профессии, которые будут полезны там, а также выращивая и ухаживая за видами скота, которые вы будете брать с собой. Некоторые из вас прошли специальную подготовку в определенных областях, но по большей части, остальные имеют только общие знания колонии.


Он окинул взглядом небольшую толпу, зная, что некоторым не терпится перейти к делу. Закончив свое предисловие, он положил обе руки на трибуну. - До сих пор оба ваших класса жили с комфортом в комнатах флигелей и общежитий, но сейчас все изменится. Дождливая погода, которая была у нас последние несколько дней, по прогнозам, закончится в субботу. Это означает, что Земля всё ещё будет влажной и грязной в течение нескольких последующих дней, но с утра понедельника вы собираетесь имитировать посадку в другой мир, и вы собираетесь создать структуры для жизни, как если бы Вы были совсем одни и начинали прямо сейчас.


- И как это поможет? - спросил Иван. - Мы уже знаем, как установить купола. Между пушистыми раздалось ещё несколько невнятных замечаний, но Марсело продолжал, как будто не слышал их.

- Точно так же, как ваш поход на выживание научил вас нескольким вещам о ведении переговоров на неизвестной территории, поиске пищи и обучении работать вместе как команда, это новое упражнение повторит саму жизнь колонии.
Прежде чем вы даже отправитесь туда, среди звезд, вам нужно смоделировать опыт жизни в куполах, которые вы научились строить, создавать для еды, воды и других ресурсов, которые вам понадобятся. Вы не просто построите эти сооружения для практики, но и начнете жить в них вместо своих комнат в общежитии.

На большинстве лиц читалось удивление, но некоторые действительно рассматривали это как ещё один шаг в обязательном обучении и не были полностью неожиданными.


- Грузовики с товарами, которые вам дадут для настоящей колонии, будут доставлены в эти выходные. Как только начнется тренировка, вам будет запрещено возвращаться в свои крылышки и общежития, в кафетерий или любое другое заведение на территории. Ваш текущий медицинский персонал будет недоступен для вас, поэтому вы будете зависеть от врачей, которые пойдут с вами; для этого сценария Кен и Дженни будут вашим единственным медицинским персоналом.
Вы зарегистрируете все свои ПСП и оставите их у меня, так что единственная связь, которую вы будете иметь за пределами своей колонии, будет через основной com-набор, идентичный тому, который вы будете иметь с собой в другом мире.

- Как долго продлится это упражнение? - спросил Джон.

- Ориентировочно тридцать дней или больше, - ответил директор.

- Тридцать дней! - Пискнула Сисси. - Кто будет присматривать за Джоунси так долго?


- Джонси? - спросил Майкл. - Кто такой Джонси?

- Её кошка, - объяснил Джон. - У неё есть котенок, очень похожий на неё.

Марсело улыбнулся своему помощнику по административным вопросам. - Сильвия может навестить его, пока тебя не будет, точно так же, как и тогда, когда ты был в лесу.

Сисси с облегчением улыбнулась ему. - Я не знал, что она сделала это для меня. Я должен буду поблагодарить её, когда увижу в следующий раз.


Директор кивнул и продолжил, словно его и не прерывали: - Как и в случае с настоящей, работающей колонией, ваш лидер будет регулярно отчитываться перед ПКАО, и информация в полученных отчетах о ходе выполнения будет определять продолжительность этой симуляции. Если отчеты отрицательные, вы будете оставаться там дольше, пока эти результаты не изменятся.

- А кто у нас главный на этом учении? - Юки хотела знать.


- Эйвон, конечно.

- Он назначил себя нашим предводителем, когда вы бросили нас в лесу, - пожаловался пес. - А как насчет кого-нибудь другого на этот раз?

Марсело нахмурился и покачал головой. - Эйвон-единственный из вас, кто прошел официальную подготовку лидера, - строго сказал он. - Он не просто играет в лидера, ребята - он настоящий, так что привыкайте к мысли, что он главный.
Если у вас есть какие-либо официальные жалобы, вы можете подать их мне лично, но его выбор был сделан не моей рукой; он был назначен комитетом ПКАО. Он может выбрать первого офицера, как ему заблагорассудится, но место Эйвона в команде высечено в камне, и больше не будет споров об обратном.

Обсуждение этой детали привело в движение несколько разговоров, поэтому Марсело потянулся к углублению подиума и вытащил старый деревянный молоток.
Он постучал ею несколько раз по краю трибуны, чтобы привлечь всеобщее внимание.

- Прежде чем вы начнете это упражнение, - громко сказал он, - доктор Аристотель должен сделать объявление, которое может оказать влияние на тех из вас, кто учится в шестнадцатом классе.

- Мы не хотим слышать ничего из того, что он скажет, - проворчал Трэвис со своего места, немного отделенного от остальных. Его обнаженный хвост лежал на коленях в руках-привычная поза в последнее время.


- Заткнись, - прорычал Аарон немецкой овчарке за спиной. В ответ Трэвис лишь сердито посмотрел на него.

Несмотря на желание пса, высокий худой врач его крыла поднялся на трибуну и занял место директора, выглядя старше своих лет под серебристыми волосами на голове.

- Для тех из вас, кто учится в шестнадцатом классе, - сказал он своим акцентированным голосом, - вы все вступили в заключительную стадию развития трансформации.
- Вы не сообщали о многих болях и болях, связанных с вашим антропоморфизмом в течение некоторого времени, но это скоро изменится. Типично, что примерно в это время ваши тела переживут внезапный, окончательный скачок роста, поэтому я хочу предупредить вас всех, что это может произойти в течение следующей недели или двух. К сожалению, это будет совпадать с симуляцией колонии, поэтому, когда это произойдет, вы должны помнить, что у вас не будет ваших крылатых врачей, доступных вам. Любые проблемы, которые у вас есть, должны быть сообщены и обработаны, насколько это возможно, через ваших врачей колонии. Ваши товарищи по пятнадцатому классу уже прошли эту последнюю стадию развития, хотя и не в условиях колонии. Это упражнение является новым в программе, поэтому вам придется справляться со всем, что происходит, как если бы вы были сами по себе.

- Доктор стряхнул несколько волосков со своего медицинского туники и добавил: - С этого момента и до начала симуляции врачи вашей колонии будут ознакомлены со всеми вашими медицинскими записями, и они будут единственными среди вас, кто будет оснащен ПСП, чтобы содержать эту информацию.
В другом мире у вас будут солнечные зарядные станции для электронных устройств, считающихся необходимыми, но для этого упражнения вашему медицинскому персоналу будут выданы устройства, модифицированные специально для этой ситуации.

Кевин посмотрел на Эрин, стоявшую рядом с ним, прежде чем поднять руку; Доктор улыбнулся вежливости молодого Феннека Фокса. - Да, у вас был вопрос?

- Этот последний рывок роста будет таким же болезненным, как и раньше?
- спросил он с озабоченным выражением лица.

Доктор Аристотель кивнул ему. - Может быть, - подтвердил он. - Каждый пушистый отличается и может испытывать различные изменения и уровни связанной боли, но большая часть того, что вы почувствуете, не будет визуально идентифицирована. В основном это будет внутреннее, окончательное смещение органов, мышечной ткани, кровеносных сосудов, нервных окончаний и окончательное химическое восстановление равновесия. Проще говоря, аппаратное и программное обеспечение ваших тел было обновлено, так что теперь требуется своего рода перезагрузка, чтобы сбросить все вместе.


- Сколько времени займет эта серия окончательных изменений? - спросила Шерил, не поднимая руки.

- Примерно от одной до двух недель, - ответил Аристотель. - Некоторые могут испытывать больше внутренних изменений, чем другие, и это может происходить даже в различных пушистых вашего собственного вида. Невозможно предсказать, что с кем произойдет, поэтому мы не можем дать каждому из вас график ваших собственных изменений.
Я должен также предупредить вас, что резкие перепады настроения, вероятно, связаны с химическим восстановлением равновесия. Поскольку вы будете отрезаны от остальной части Института, вам нужно будет полагаться друг на друга, чтобы пройти через это, и Вам также нужно будет следить за своим темпераментом. А теперь, есть ли ещё вопросы? "У многих из них были многочисленные мысли относительно того, что им сказали, но никто больше не заговорил. Доктор оглянулся и кивнул Марсело. Они поменялись местами на трибуне, и режиссер откашлялся.

- Ладно, это все, что у меня есть, - сказал он. - Если у вас есть какие-либо вопросы до начала тренировки в понедельник, не стесняйтесь поговорить со мной или отправить сообщение через ваш ПСП. Как только начнется моделирование, вы будете предоставлены сами себе в течение следующего месяца. Я сожалею о том, что мы потеряли Данте, но пришло время продолжить обучение.
Вы все свободны.

***

Дженни и Джон шли бок о бок, выходя из здания Кларка, и почти не разговаривали. Большая часть толпы вышла из дверей перед ними, оставив лишь нескольких позади. Как только они вышли на улицу и раскрыли зонтики от дождя, Трэвис хихикнул им вслед.

- Какой пустой тратой времени был этот мемориал, - громко хихикнула Немецкий овчар, ни к кому конкретно не обращаясь.
Дженни застыла рядом со своей соседкой, но Джон старался не обращать внимания на собаку. - Никто не мог сказать ничего хорошего об этой кошке, не так ли? Это потому, что никто не заботился о нем!

Дженни схватила Джона за руку для устойчивости, и он почувствовал, как её рука дрожит от ярости. Он был так же раздражен попытками Тревиса заставить подняться тех, кто шел под дождем прямо перед ним.

- Хорошо, что в следующем месяце мы будем на учениях.
Его недолго будет не хватать, - продолжал пёс, словно не замечая, как его слова подействовали на леопарда, стоявшего перед ним. - Он был так нелюбим, что его так называемый любовник даже не вставал, чтобы сказать что-нибудь хорошее о нем на поминальной службе. Я не думаю, что он был очень запоминающимся!

Дженни обернулась и зашипела на него, оскалив зубы и прижав уши к голове. - Ты ничего не знаешь!
- она плюнула в него.

- О-хо! - С восторгом откликнулся Тревис. - Значит, в тигриной девке есть искра жизни!

Джон развернулся и ударил его между глаз так быстро, что Немецкий овчар не успела увернуться от удара. Его голова откинулась назад, и он упал на спину в грязную лужу, которую только что обошел. Это ошеломило его, но когда он поднялся на ноги, его избитое лицо исказилось от ярости.


Он бросился на Джона с глубоким рычанием и обхватил его за талию, используя свой вес и инерцию, чтобы повалить кугуара на мокрую землю. Джон боролся с ним, но Трэвис продолжал держать его за живот, пытаясь использовать свою усиленную собачью силу, чтобы сжать, пока что-то не сломалось внутри.

Джон постучал пса по спине, но у него не было достаточно хорошего угла наклона, чтобы вложить в него большую силу.
Трэвису было трудно дышать, поэтому Джон попытался перекатиться на своего противника. Кугуар был тяжелее его на добрых шестьдесят фунтов, но Тревис в прошлом был ловким борцом и использовал против него собственный вес кошки.

Кто-то кричал на них, Но где-то в глубине сознания Джон понимал, что Трэвис сражается как человек. Вместо того, чтобы использовать зубы и когти, он использовал искусственную тактику, хотя, казалось, очень хорошо.
Джон попытался укусить пса за треугольное ухо, но промахнулся на несколько дюймов. В отчаянии он сильно ударил когтями по спине собаки. Трэвис взвизгнул и на мгновение ослабил хватку на животе Джона.

Освободившись настолько, чтобы сделать глубокий вдох, Джон дважды кашлянул, но это дало Трэвису время ударить его кулаками, ревя во всю глотку.
Джон схватил его за запястье, но вместо того, чтобы оттолкнуть, он потянул руку вперед и крепко сжал её челюстями.

Трэвис вскрикнул, но, не в силах вырваться, яростно ударил его другим кулаком. Он врезался в голову кугуара сбоку, что только заставило Джона укусить сильнее. Горный лев быстро скинул сандалии и просунул ноги между ними, вонзив задние когти в середину пса.


Трэвис взвизгнул, видя опасность быть выпотрошенным, поэтому он сильно оттолкнулся и откатился в сторону так быстро, как только мог, но Джон всё ещё крепко укусил его за руку; это была та же самая рука, которую ранее ранила Кристен, поэтому собака сильно пнула его между ног в безумном отчаянии.

Джон отпустил его и скорчился от боли, но при этом ухитрился царапнуть клыками руку Тревиса, оставляя кровавые борозды на коже под шерстью.


Не желая отступать, несмотря на всю боль, Тревис пнул горного льва в ребра, пока тот пытался прийти в себя. Джон хмыкнул, но мягкие и грязные босые ноги собаки не произвели на него особого впечатления. Несмотря на боль в паху, Джон ухитрился схватить Трэвиса за ногу и выдернуть его из равновесия. Собака упала на мокрую землю с приглушенным шлепком.

Джон попытался на четвереньках подойти к Трэвису, но тут его сильно ударили по затылку, и подбородок упал на мокрую траву.
Он быстро заморгал, смутно думая, что пастух каким-то образом оказался позади него, но затем кто-то ещё ударил Тревиса по затылку. Оба на мгновение остолбенели, а затем их бесцеремонно оттащили друг от друга ещё дальше.

Джон почувствовал, как грубые руки подняли его на ноги, но кто бы это ни был, он не отпустил его. Кроме того, Трэвиса рывком подняли на ноги, держа его руки в крепком захвате, чтобы не дать ему освободиться.


Грозовая молния над головой осветила дождливую сцену, и Джон увидел, что Дара держит Трэвиса на руках. Джон не сопротивлялся, но оглянулся через плечо и увидел карие глаза Эйвона, смотревшие на него с отвращением.

***

Вернувшись в здание Кларка, Джон и Трэвис сидели на металлических складных стульях далеко друг от друга, несколько медведей стояли рядом в качестве неофициальной охраны на случай нового инцидента.
Врачи из каждого крыла лечили их раны, в то время как Марсело разглагольствовал и орал на них обоих. Невысокий смуглый мужчина расхаживал взад-вперед между двумя мешающими ему пушистыми, перемежая слова жестами. Наконец он остановился, чтобы сделать глубокий вдох, и повернулся к ним, уперев руки в бока.

- В прошлом между добровольцами возникали трения, - процедил Марсело сквозь стиснутые зубы, - но вы двое просто невероятны!
Каждый раз, когда я оборачиваюсь, вы вцепляетесь друг другу в глотки! Как вы двое собираетесь работать вместе в колонии, если не можете ужиться здесь? Как только вы покинете Землю навсегда, вам нужно будет полагаться друг на друга, и это даже означает, что вы двое!

Трэвис фыркнул, но не взглянул на директора.

- Ты находишь это забавным? - Взревел Марсело.

- Он-кот, а я-собака; мы не поедем в одну и ту же колонию, если не считать того спектакля, который ты заставляешь нас разыгрывать.


Смуглый директор одарил пса мрачным взглядом и откашлялся. - Никогда не принимай абсолютных решений, - парировал он. Джон поднял на него глаза, и ему показалось, что он увидел в них какую-то невысказанную мысль, но Марсело отвернулся, заложив руки за спину, и продолжил расхаживать по комнате.

- Я не знаю, разлучить вас или заковать в кандалы, чтобы вы работали вместе!


- Я бы не рекомендовал последнее, - ответил Джон, бросив на Трэвиса мрачный взгляд и сделав вид, что изучает его когти.

Марсело сердито посмотрел на кошку. - В последние месяцы я ожидал от тебя большего, - раздраженно признался он, - но ты испытываешь мое терпение, Джон. Затем он повернулся к собаке и скрестил руки на груди. - Однако с тех пор, как ты здесь появился, ты стал для всех лишь занозой в заднице.


- Он ударил меня первым! - Пожаловался Трэвис.

- Да, но я видел, как вы действовали, и слышал, что вы говорили, - бесстрастно ответил директор. - Я был всего в нескольких шагах позади тебя. Я не оправдываю то, что он сделал, но я мог бы сам ударить тебя за то, что ты так болтал! Вы намеренно наступили на эмоции, уже причиняющие боль, и втоптали их в гравий. Вам не к чему придираться - вы знали, что делаете, и сами спровоцировали драку!


- Да, может и так, - с вызовом прорычал Трэвис в ответ. - Я никому ничего не должен, включая тебя, великий и могущественный директор! Вы не можете ни уволить меня, ни посадить в тюрьму за все, что я сделал, - все, что вы можете сделать, это отправить меня на другую планету, что я и должен сделать в первую очередь! Я могу делать все, что захочу, а самое худшее, что ты можешь сделать, это дать мне пощечину! Ты думаешь, что сбривание волос с моего хвоста заставит меня вести себя как твоя хорошая маленькая собачка?
- Он сплюнул на пол к ногам Марсело и презрительно усмехнулся.

- Могу я ударить его ещё раз? - Тихо спросил Джон, - или ты предпочитаешь сделать это сам?

Лицо директора побагровело от гнева, но он знал, что Тревис прав. - Может быть, я и не могу наказать тебя обычным способом, - процедил он сквозь зубы, - но я могу сделать так, чтобы тебе было труднее заполучить призовые деньги, даже если тебе удастся прожить пять лет в колонии-может быть, я даже добьюсь их полного аннулирования за все то время и хлопоты, которые ты причинил компании!


- Что? - Воскликнул Трэвис, ещё раз выругавшись на нескольких языках. Его только что ударили в единственно возможное уязвимое место. - Ты не можешь этого сделать! Эти деньги есть в моем контракте!

- Вы хотите встретиться с юристами компании, чтобы обсудить мелкий шрифт вашего контракта? Я легко могу это устроить. Ты принадлежишь к ПКАО, Трэвис, и хотя мы не относимся к тебе как к рабу, ты подписал свою жизнь, когда добровольно поставил свою подпись на этом контракте.
Ваше неподчинение не будет терпимо, и если вы не начнете вести себя цивилизованно, я уверен, что Стокгольм может придумать соответствующие наказания методами, о которых я уверен, что мне даже не позволено думать.

Уши Трэвиса были прижаты к голове, он что-то бормотал себе под нос, но больше ему нечего было сказать, и он это знал.

Марсело снова откашлялся, а затем откинул голову назад, чтобы посмотреть на высокий потолок, после того как взглянул на кугуара, сидящего рядом и тихо массирующего его ребра.
- Трэвис, раз уж вы здесь на всю жизнь, мне нужно, чтобы вы с Джоном сотрудничали прямо сейчас, но так помоги мне, в следующий раз, когда вы двое ввяжетесь в драку и вам придется расстаться, я отправлю каждого из вас в пустынные части планеты, чтобы узнать, каково это-жить одному в другом мире. Если это случится, пройдут годы, прежде чем вас вообще пустят в колонию, не будучи частью команды. Подумайте об этом - вы можете застрять, выполняя черную работу для ПКАО прямо здесь, на Земле, на всю оставшуюся жизнь.

Он снова посмотрел вниз и бросил на каждого из них нетерпеливый взгляд. - А теперь я хочу, чтобы вы оба встали, пожали друг другу руки и убрались с моих глаз.

Джон встал, как было приказано, и неохотно протянул руку к собаке, но Тревис остался сидеть.

- Никогда, - прорычала Немецкий овчар.

- Встань и пожми ему руку, или, помоги мне, я посажу тебя в одиночную камеру и позволю тебе пройти через последние муки трансформации в одиночестве в течение следующего месяца!
А теперь иди и пожми ему руку!

- Я бы сначала разорвал контракт и продался Блэксорну!

- Как будто он хочет заполучить тебя! Пожми ему руку, как я тебе говорил.

Трэвис выпятил нижнюю губу, что было неприятным зрелищем на лице разъяренного пушистого, но после того, как он ещё мгновение свирепо смотрел на директора, он встал и намеренно опрокинул свой стул, прежде чем сунуть свою руку в руку Джона.

Он тут же изо всех сил сжал свою руку, и Джону ничего не оставалось, как ответить тем же, сжав свою большую ладонь в яростной схватке с собакой.
Будучи физически здоровым человеком, Джон мог бы победить его сразу же, но как пушистые, оба обладали повышенной силой и выносливостью, так что импровизированное состязание было равным.

Оба поморщились, когда каждый из них серьезно попытался сжать достаточно сильно, чтобы сломать кости в руке другого. Они хрюкали и ахали почти в унисон, и Марсело обменялся раздраженными взглядами с Эйвоном и Дарой.

Джон с трудом мог поверить в силу хватки маленькой немецкой овчарки, но он соответствовал ей каждый фунт за фунтом.
- Ну и хватка у тебя, Тревис, - хрипло проворчал он. - Я сам всегда ненавидел дряблое рукопожатие!

Бешеный пёс попытался возразить, но раны от укусов на его руке пульсировали, и ему пришлось приложить все усилия, чтобы не отстать от соперников.

- О, ради всего святого! - Воскликнул Эйвон. - Прекрати, или я сломаю тебе обе руки!

Ни один из них не сдался, поэтому гризли взмахнул огромной ручищей и с силой отбросил их руки в сторону.
Джон и Трэвис тут же отпустили друг друга, каждый из них в душе был благодарен медведю за то, что тот разлучил их.

Джон потер искалеченные пальцы другой рукой, пытаясь вернуть в них кровь, а Тревис споткнулся и тяжело опустился на соседний стул, крепко сжимая свежую кровь, впитавшуюся в повязку.

- Вы вдвоем превзошли всех, кого я когда-либо видел! - С отвращением фыркнул Марсело.
- А теперь убирайся отсюда и возвращайся к своим крыльям. Вас обоих предупредили - если вас снова поймают за дракой, я сдержу свое слово! А теперь иди!

Держась за больную руку, Трэвис выскочил за дверь, даже не сделав ещё одного саркастического замечания; Эйвон и Дара последовали за ним, чтобы убедиться, что он не отступит. Джон уходил чуть медленнее, но Марсело внезапно оказался рядом с ним. Мужчина подозвал кугуара поближе, и Джон, склонившись над его ушибленными ребрами, повернул к нему ухо.

- Ты здорово продвинулся с тех пор, как попал сюда, Джон, - тихо сказал ему директор.
- Отчеты Анджелины дали мне надежду на вашу реабилитацию, но вы должны держать свой гнев в узде, иначе он разрушит все, чего вы достигли. Он тяжело вздохнул, словно постарел на несколько лет с тех пор, как Брайан Барретт впервые встретил его. Марсело оглянулся на дверь, через которую ушли остальные.

- Трэвис стал тем возмутителем спокойствия, каким я ожидал тебя видеть, Джон, но и ты не лишен чувства вины в этих драках.
Считайте, что вы наказаны, и сделайте нам всем одолжение, исправив свой поступок, иначе мне придется придумать что-нибудь по-настоящему.

- Ты понял, босс, - искренне сказал ему Джон.

- Рад это слышать. А теперь возвращайся в свое крыло и извинись перед соседями по дому. Они оба уже были эмоционально нежны, и я уверен, что вы напугали их обоих; прямо сейчас они должны знать, что вы не потеряете голову, если они скажут что-нибудь, что может вас расстроить.


Горный лев нахмурился, но понял, что Марсело прав. Ему нужно было провести кое-какой личный контроль повреждений.




Глава 14
- Колония Прыгунов

Дождь капал с носа и ушей Джона, когда он рысью возвращался по мокрой земле к крылу Фелис. Его ребра были в синяках от столкновения с Трэвисом, и он двигался не так быстро, как мог бы, поэтому, когда он ступил под навес над дверью, он промок до нитки под своей шерстью.


Он переступил порог и обнаружил на полу несколько влажных и грязных полотенец, а на маленьком столике-стопку сухих полотенец и записку от Марси, написанную от руки. - Не капай на ковер-сначала обсохни.

Одним из недостатков пушистого в том, что он долго вытирался полотенцем. Джон был благодарен за сушилку для воздуха в туалете, которая была установлена во всю длину, пока они были на космической станции, но когда пришло время вытираться, как он должен был сделать сейчас, это заняло несколько минут и несколько полотенец.
Корзина для белья стояла в углу у двери, уже переполненная влажными полотенцами, которыми пользовались остальные. Он также узнал в корзине туники и шорты для пушистых.

Убедившись, что с него не будет капать на драгоценный пол Марси, он побрел по коридору к салуну, положив в корзину промокшие джинсы и футболку, а вокруг талии обернув полотенце. Верхний свет был выключен, но на каминной полке горело несколько свечей, придавая комнате мягкий свет, достаточный, чтобы видеть все вокруг.
Гром продолжал греметь, и молнии всё ещё сверкали в потолочном окне над головой, но буря была не такой сильной, как раньше, что доказывало, что она движется в другие области.

Первым побуждением Джона было направиться в душ, чтобы как следует вымыть и высушить шерсть, но он услышал какое-то движение из углубленной ямы для отдыха в центре комнаты. Он обошел стол и стулья, которые были перенесены на верхний этаж, и посмотрел вниз на своих соседей.
Оба вяло лежали на больших подушках, разбросанных перед изогнутыми диванами. Как и он сам, они носили только полотенца, обернутые вокруг талии. Дженни и Кристен сжимали в объятиях подушки, но обе женщины стояли лицом друг к другу.

Мужчина-Кугуар легко спустился в яму, оставив все мысли о душе на потом. Он растянулся на спине на подушках между своими соседями по дому.
Дженни отодвинула подушку и перевернулась на другой бок, внезапно прижавшись к нему и уткнувшись носом в шерсть на его груди. Он обнял её одной рукой, а затем повернул голову к Кристен. Он легонько коснулся её плеча, но вместо того, чтобы повернуться к нему, горная львица отодвинулась от него на несколько дюймов, чтобы он понял, что она чувствует.

Он нахмурился, понимая, что заслужил её холодное плечо, но ничего не мог с этим поделать, поэтому отвернулся и расслабился рядом с Дженни.
Самка леопарда посмотрела на него большими желтыми глазами.

- Что случилось? - тихо спросила она.

- Директор разглагольствовал на нас обоих, чего я и ожидал, - ответил Джон, - но на Трэвиса он обрушился ещё сильнее, чем на меня. Марсело был прямо позади нас, когда Трэвис сказал то, что он сделал, поэтому он не мог отрицать ничего из этого. Нам с Трэвисом было приказано держаться подальше друг от друга, как и на космической станции.
Если мы ввяжемся в ещё одну драку, Марсело пригрозил изгнать нас по отдельности в пустынные места здесь, на Земле, чтобы заставить нас выживать самостоятельно без команды. Он также сказал нам, что Стокгольм может даже отменить призовые деньги из наших контрактов, если мы дадим им больше горя.

- Ух ты, это жестоко.

- Да. Я не беспокоюсь о деньгах, но они сильно ударили Трэвиса по кошельку.

- Что значит, тебя это не волнует?
- Прошептала Дженни. - Это большой банковский счет.

Джон покачал головой. - Если мы когда-нибудь выберемся отсюда, то никогда больше не увидим Землю, - откровенно ответил он, - так что какая нам польза от денег в диком мире, где валюта, вероятно, не будет использоваться десятилетиями? Даже если бы это было так, как ты думаешь, мы все проживем достаточно долго, чтобы заработать на этом? Взгляните на Бастьена - вся эта кошачья колония была уничтожена за один день, всего лишь через год после выполнения пятилетнего требования выживания.


- Вульпы выжили, - напомнила ему Дженни.

- Да, но Марсело сказал нам, что если Стокгольм не пришлет новую партию других лисиц, чтобы заполнить ими колонию, может быть послан поисковый корабль, чтобы вернуть их обратно. Для этих двух Вульпус это сокращает их пять лет и оставляет их с вероятным перемещением в другое место, чтобы начать ещё пять лет все заново. Это стоит денег, чтобы снарядить корабль, чтобы доставить только два из них обратно, но это будет дешевле, чем отправить ещё одну полную колонию.
Меня бы не удивило, если бы Бастьена просто списали как нежелательную планету, точно так же, как они списали ту, другую, которая потерпела неудачу, как только они приземлились.

- Боунстелл?

- Да, я думаю, что это был тот самый. Трагедия на Бастьене была ужасной, но я уверен, что есть бухгалтер для ПКАО, который счастлив, что они сэкономили большую выплату этой колонии в следующем году.

- Джон, это ужасно!


- Да, это так. Вот почему я не беспокоюсь о деньгах, которые, вероятно, никогда не увижу.

Горный лев замолчал, закрыв глаза. Они долго лежали рядом, потом Дженни снова положила голову ему на грудь.

- Они собираются побрить тебе хвост? - спросила она.

Джон усмехнулся, не открывая глаз. - Только не для чего-то подобного. Для этого нужно что-то посерьезнее, чем бить Трэвиса по лицу.
Меня отчитал директор школы, отправил обратно в класс, и на этом все закончится, если я снова не попаду в беду.

Кристен всхлипнула, и Джон посмотрел на неё через плечо. - В чем дело-вы разочарованы, что я не получил более сурового наказания? - сухо спросил он.

Кристен снова всхлипнула, но покачала головой. - Нет, - выдохнула она, её тело слегка дрожало от её ответа.
Он обхватил её руками за талию, а колени подтянул к животу.

- Джон, ей больно, - объяснила Дженни, поняв, что Кристен не просто издевается над их соседкой.

Большой Кугуар отпустил её и повернулся к своей самке. - Крис? - прошептал он, нежно положив руку ей на плечо.

Она энергично затрясла головой, крепко зажмурившись.
- Пожалуйста, - выдохнула она, - оставьте меня в покое.

Джон нахмурился и оглянулся на Дженни, прежде чем тихо встать и выйти из ямы. Дженни смотрела, как он направляется в душ, а потом снова повернулась к Кристен.

- Я могу что-нибудь сделать для вас, или мне нужно позвать доктора Ренвика? - тихо спросила кошачья медсестра. Львица снова покачала головой, но больше ничего не сказала, потому что от очередной волны внутренней боли у неё перехватило дыхание.


Дженни тихо вздохнула и откинулась на подушки, её мысли вернулись к Данте.

***

Эйвон стоял в передней части чартерного автобуса, держа в руках небольшой планшет, и оглядывал двадцать девять пушистых, которыми командовал. - Этот автобус представляет наш транспорт на поверхность планеты, - сказал он им ясным голосом. - В реальной ситуации мы будем кататься на тяжелом грузовом корабле класса "путешественник", но просто для этого упражнения восемь полуприцепов-тягачей уже были перемещены в нашу имитационную зону, содержащую наши запасы.
Реально, наш скот будет находиться в криогенном стазисе, чтобы пробудиться после приземления, но для этого упражнения мы просто загоняем его из загонов, где мы его уже выращивали.

- А Шерил будет отвечать за то, чтобы пасти животных? - С усмешкой спросила дара.

- Ну конечно! Джерард в ответ махнул рукой. - Для этого и существует бордер-колли, не так ли?

Шерил встала и с широкой улыбкой приподняла свою потрепанную шляпу.
- Эй, я знаю свою работу! - она призналась.

Эйвон улыбнулся этой игре, но постучал костяшками пальцев по крыше автобуса, чтобы привлечь к себе внимание. Шерил снова села и невинно посмотрела на него.

- В реальной ситуации, - продолжил гризли, взглянув на список в своем планшете, - транспорт оставался бы на Земле всего несколько дней, чтобы дать нам время построить загоны для животных, купола и сооружения снабжения, прежде чем он вернется на Землю.
Здесь мы будем действовать по тому же сценарию, но вместо грузового корабля у нас будет этот автобус и трейлеры с припасами на первые дни. После этого автобус и трейлеры уберут с территории, и нам всем будет запрещено выходить за временный барьер, который был воздвигнут, чтобы отделить нашу планету от остальной части Института.

- Вы не будете иметь права разговаривать с кем-либо через барьер, и если они всё ещё будут с вами, у меня есть коробка здесь, в передней части, для ваших телефонов связи, которые будут доставлены директору, чтобы быть возвращенными вам с вашими ПСП только после того, как упражнение закончится.
Вся связь с Землей будет осуществляться через ком-модуль, идентичный тому, который мы будем иметь в настоящей колонии. Я думаю, что мы обсудили почти все на нашей встрече прошлой ночью, но есть ли ещё вопросы, прежде чем мы начнем? Кевин поднял руку, и Эйвон кивнул ему.

- А что, если мы забудем принести что-нибудь из наших комнат? - спросил молодой фенек.

Гризли покачал головой.
- Если вы что-то забыли, вам придется обойтись без этого. На данный момент наша планета находится в нескольких световых годах от Земли, и пути назад нет ни для чего. Как только мы приземлимся, мы останемся там и будем иметь только то, что возьмем с собой.

- Если все будут вести себя хорошо, мы получим рожок мороженого с шоколадной крошкой, когда все закончим?

Эйвон бросил на Тревиса раздраженный взгляд.
- Все равно все будут играть хорошо, - ответил он, бросив быстрый взгляд на Джона. - Меня назначили ответственным на все время этого упражнения, и я не потерплю никаких помех. Мы все знаем, почему мы здесь, и хотя это всего лишь симуляция, мы играем по-настоящему.

Он стряхнул с себя раздражение и одарил всех более легким выражением лица. - Итак, - сказал он, бросив последний взгляд на наручные часы на своем толстом запястье, - эта симуляция начнется через две минуты.
Когда это начнется, поставьте себя в такое состояние ума, чтобы думать об этом упражнении, как если бы оно было реальным. Мы больше не будем называть территорию за барьером институтом, и я не хочу, чтобы кто-то упоминал об этом. Мы находимся на другой планете, и вы можете считать этот барьер непроницаемой каменной стеной, возможно, горой или стеной каньона.

- А у этой планеты есть название? - спросил Иван.
- Ну, знаешь, просто для чего-то, на что мы можем сослаться?

Эйвон на мгновение задумался, а затем кивнул. - Ради упражнения, планета называется Поледурис, предположительно названная в честь того астронома, который её открыл.

- Откуда у тебя это имя? - С интересом спросила Далия. - Это реальный мир, о котором идет речь?

Гризли усмехнулся. - Нет, покойный Чесли Полдурис написал серию романов, которые мне нравятся.
Ничего больше. - Он посмотрел на часы и сказал: - О'кей, ребята, симуляция начинается сейчас. Он повернулся, кивнул водителю автобуса и сел на переднее сиденье.

Водитель хранил полное молчание с тех пор, как все сели в его машину, и некоторые из них жутко напоминали о той ночи, когда Марсело бросил их, как ненужных домашних животных в лесу. Он завел старый водородный автобус и поехал через территорию от здания Кларка Сэвиджа, где они загрузились, направляясь к десятифутовому сетчатому забору, покрытому черной тканью, который был воздвигнут между озером и занятыми участками территории Института.
Когда они приблизились к ограде, двое охранников открыли ворота и пропустили их. Майкл выглянул в заднее окно автобуса и увидел, как охранники закрыли ворота, прежде чем закрыть их толстой цепью и большим висячим замком, а затем накрыли черной тканью.

Водитель автобуса обогнул озеро, направляясь к большой поляне позади него, и вскоре приблизился к горному хребту, где когда-то располагалось стрельбище.
Перед насыпью бок о бок стояли восемь полуприцепов-тягачей. Автобус остановился так, что дверь была обращена в сторону от трейлеров, и водитель заглушил двигатель.

- Добро пожаловать на планету Полли Дорис, - сказал мужчина с улыбкой. - Мы приземлились.

Эйвон посмотрел на него и указал на ПСП на приборной доске перед водителем. - Мартин, пожалуйста, дайте нам отчет, - сказал он.

- Ах да...
- ответил Мартин, поднимая прибор. Он включил его большим пальцем и поднял вверх, чтобы прочитать с двух экранов. - Внешние сенсоры подтверждают известное сообщение: локализованный воздух состоит из семидесяти семи процентов азота, двадцати процентов кислорода, девяноста трех процентов аргона, одного процента водяного пара и одной точки oh-семи процентов различных других остаточных газов. Текущая утренняя температура-пятьдесят четыре градуса по Фаренгейту. Влажность воздуха-семьдесят два процента. Южный ветер-десять миль в час. Атмосферное давление-двадцать девять и восемьдесят восемь дюймов, а точка росы-сорок пять процентов. Другими словами, это будет хороший день!

По кивку Эйвона Мартин открыл двери автобуса. - Шлюз открыт, и теперь мы все дышим чужеродным воздухом.

Эйвон встал, поправил зеленый жилет и черные шорты, которые были на нем, а затем спустился на две ступеньки вниз.
Он выглянул из двери, словно в первый раз осматривая местность, а затем сделал последний шаг на землю. Он набрал полную грудь воздуха и медленно выдохнул. Не оглядываясь, гризли сделал десять шагов на поляну, вытащил что-то из кармана и опустился на колени в сырую траву спиной к транспорту.

- Что он делает? - спросила Венди.
- Я ничего не вижу.

- Похоже, он молится, - ответил Мэнни.

- Он коренной американец, - напомнила им Сисси. - Возможно, он проводит ритуал.

Эйвон снова встал, отряхнул колени и повернулся к автобусу. Он вернулся к двери и шагнул внутрь. - Друзья мои, - произнес он отработанной речью, которая говорила всем, что он играет свою роль, - мы проделали долгий путь.
Я надеюсь, что другие когда-нибудь прилетят сюда с Земли, чтобы облегчить бремя перенаселенности нашей планеты. Сегодня начинается миссия, к которой мы готовились, так что давайте начнем.

***

Кристен оглядела новую колонию и поразилась всей этой деятельности. Все они начали день с обустройства загонов для скота и начали строительство жилых убежищ. К концу дня у них не будет времени собрать их все вместе для всего населения, поэтому самый большой купол поднялся первым.
Само по себе геодезическое здание могло вместить сразу все тридцать пушистых на своих этажах, хотя его основной целью было общее место сбора, когда погода не позволяла собраться на открытом воздухе. Меньшие купола служили бы индивидуальными жилыми помещениями для каждого, хотя каждый из них был лишь немногим больше обычного всплывающего кемпингового трейлера. Однако из-за необходимости все пушистые медведицы получили бы большие купола, чем другие, из-за их большего естественного размера.

Другие купола служили бы кухней, пищевыми шкафчиками для фурменов и их скота, коммуникационной хижиной, медицинским кабинетом, биологическим исследованием, Арсеналом, складом припасов и другими помещениями. Для колонии из тридцати пушистых они были оборудованы рамами, панелями, настилом и другими материалами для пятидесяти куполов различных размеров. Маловероятно, что им когда-либо понадобится построить их все, но для колонии, которая должна существовать с материалами, которые они привезли, замена может потребоваться на пять лет или больше.


В настоящей колонии такого типа они получали бы достаточно скоропортящихся продуктов питания и медикаментов, чтобы хватило на местный год. К тому времени они должны были бы посадить сады либо из земных пищевых растений, либо выяснить, какие из местных фруктов и овощей съедобны, чтобы выжить. Как правило, окно запуска колониального корабля должно было совпадать с продолжительностью рейса, чтобы высадить поселенцев на Новый Свет в эквиваленте ранней весны, чтобы дать им максимальное время, чтобы утвердиться до наступления следующей зимы.
Иногда случались отклонения от этого графика, обычно зависящие от условий на планете назначения, и тогда колонистам приходилось готовиться к любому сезону, с которым им предстояло столкнуться.

Несмотря на несколько незначительных личных столкновений, которые не имели большого значения, все, казалось, могли работать вместе, строя свой лагерь. Хотя это было всего лишь упражнение, оно дало бы им всем ценный опыт в этом начинании, и большинство из них видели в этом хорошую вещь.


Конечно, всегда были исключения из этого правила. Трэвис работал сам, собирая один из небольших отдельных куполов. Он никому не предлагал помочь, и никто не вызвался ему помочь. Как и все они, он уже практиковался в сборке конструкций в последние месяцы, но даже он должен был признать, что работа действительно требовала не менее двух человек. Он боролся с этим изо всех сил, и хотя геодезический каркас поднимался достаточно хорошо, у него были некоторые трудности с удержанием изолированных треугольных панелей одновременно с прикреплением уплотнений и установкой крепежных элементов.
Грязь и трава от недавних дождей были размазаны по всем панелям, которые ему удалось сколотить.

Кристен некоторое время наблюдала за ним, но не испытывала жалости к беде собаки. Она подумала, что, вероятно, должна быть в восторге от его борьбы, но вместо этого не чувствовала ничего, кроме отстраненного безразличия. Пока он держался на расстоянии, она могла посвятить ему лишь несколько случайных мыслей о самом его существовании.


Вернувшись к своей работе, она прорезала резиновые уплотнения по всем трем краям панели купола, а затем передала её Жасмин, которая сидела на вершине здания, которое они построили вместе. Голый каркас покачивался под небольшим весом лисицы, но, к счастью, в тот день ещё не было ветра, который мог бы нарушить её равновесие.

Жасмин сунула руку в карман матерчатого фартука для инструментов, который она повязала вокруг талии, и достала несколько застежек, чтобы прикрепить панель к раме.
Кристен машинально взяла ещё одну панель и три печати, чтобы подготовить их к установке её напарником. Хотя работа отнимала много времени, она не требовала много размышлений, поэтому горная львица снова сосредоточилась на чем-то своем.

Её глаза блуждали по происходящему, пока она не увидела Джона, выходящего из одного из полуприцепов с охапкой треугольных панелей.
Большого кугуара было трудно не заметить, так как он был единственным пушистым, одетым в джинсы и футболку с логотипом команды НБА. Дженни и Сисси вышли вместе с ним, леопард нёс картонную коробку с застежками, а Оранжевый кот сжимал в руке охапку резиновых прокладок. Все трое смеялись над какой-то шуткой, и Кристен пожалела, что не услышала её.

Она пристально посмотрела на широкоплечего мужчину и пожалела, что между ними не сложились хорошие отношения. Когда она впервые решила принять тот же облик, что и он, это было из благодарности за сострадание, которое он проявил к ней, но тогда ей и в голову не приходило, что это была худшая пощечина, которую она могла ему дать. Хотя она холодно отвернулась, когда он сказал ей правду, в глубине души она знала, что они оба стали жертвами обстоятельств.
Хотя теперь она старалась не обращать на него внимания, когда он был рядом, она не могла удержаться от того, чтобы украдкой поглядывать в его сторону, когда думала, что он не смотрит.

Однако ущерб был нанесен, и она сомневалась, что он когда-нибудь увидит в ней нечто большее, чем просто ещё одного члена колонии, хотя теперь он, казалось, был более спокоен со своей участью в жизни, чем когда-либо с момента своего прибытия. Хотя он не проявлял романтического интереса ни к одной женщине в округе, ей все равно было больно видеть, как он улыбается или смеется, когда она оказывалась рядом.


Жасмин внезапно вскрикнула от боли и потеряла равновесие на геодезической раме, схватившись за живот от сильной трансформационной боли. Одна нога провалилась сквозь одну из панелей, которые она уже установила, и она почти упала на землю, но её лодыжка зацепилась за раму и резко остановила её. Кристен бросилась ей на помощь, на мгновение забыв о собственных проблемах.

***

- Что это за шум был там, у озера?


- Аарон и Джерард опять спорили.

- А что на этот раз делали кузены?

- То же, что и всегда. Каждый раз, когда один из них заводит дружбу с одной из девушек, другой внезапно решает, что хочет внимания той же девушки. Они всегда соревнуются друг с другом, и это все неприятности, если вы спросите меня.

- Эй, Кевин, а что это за чемодан с твоим именем?

Коротышка фенек Фокс оторвал взгляд от деревянного ящика, через который он проходил, и подошел к полуприцепу, глядя на Майкла снизу вверх.
Корсак держал за ручку большой металлический чемодан, указывая толстым пальцем на пластиковую этикетку, приклеенную сбоку.

- Не знаю, - ответил Кевин. - По-моему, я ничего не заказывал.

Майкл передал ему чемодан. - Может быть, вы выиграли бесплатный отпуск.

- Да, прямо с Земли на другую планету. - Он поставил чемодан на пандус и открыл задвижки.
Когда он поднял крышку, его глаза загорелись. - Ух ты!

- В чем дело?

Кевин повернул большой чемодан так, чтобы его друг мог видеть содержимое. Там было несколько связанных с погодой сенсорных устройств, тщательно упакованных в формованную пену. Сверху лежал сложенный лист бумаги. Он открыл её и прочел вслух.

- Кевин, моя просьба о том, чтобы ПКАО запросила погодный комплект для тебя, была одобрена. Я намеревался сохранить его, а затем передать тебе, когда ты наконец получишь задание, но с твоей симуляцией в реальном времени, я чувствовал, что теперь он может послужить тебе лучше.
Я не знаю, знаете ли вы, как использовать это оборудование, но я уверен, что вам понравится выяснять это. С Уважением, Марсело Дельгадо.

- Мило! - сказал Майкл. - Может быть, ты сможешь предсказать, когда снова пойдет дождь.

- Именно на это я и надеюсь, - ответил Кевин, с гордостью оглядывая каждый предмет. В большом футляре лежали все необходимые для домашней станции приборы: анемометр, гигрометр, барометр, флюгер, дождемер, термометр с сухой лампой, термометр с мокрой лампой и небольшой набор записных книжек с несколькими механическими карандашами.


- Превосходно! - сказал он с усмешкой. - Давай, помоги мне где-нибудь все это устроить.

- А как насчет склада? - спросил Майкл, указывая на ящик, в котором маленькая лисица разбиралась раньше. - Эйвон ожидает, что мы заполним купол, чтобы кто-нибудь мог начать готовить нам что-нибудь поесть.

Кевин только покачал головой, не сводя глаз с флюгера, который он осторожно вытащил из прорези в чемодане.
- Позже… - пробормотал он.

Майкл нахмурился. - Штраф. Иди и поиграй со своими новыми игрушками. Мне придется найти кого-нибудь другого, чтобы помочь мне. - Он вернулся в трейлер за бутылкой воды, но как только схватил её, его взгляд упал на другую коробку с надписью "нагрудник". Он повернулся, чтобы крикнуть маленькому лису, чтобы узнать, не знает ли тот, что означает эта аббревиатура, но остановился. Если Кевин хочет игнорировать его, прекрасно.


Корсак вытащил толстую картонную коробку на солнечный свет и кончиком когтя проколол ленту, удерживающую её закрытой. Он распахнул створки и заглянул внутрь. Внутри лежали связки хлопчатобумажной ткани разных цветов и размеров. Любопытство взяло верх, он взял один и осторожно развернул его. Когда он поднял предмет из голубой ткани на солнце, он хихикнул. Это была одежда, которая была чем-то средним между рубашкой без рукавов и парой брюк, хотя на самом деле секция рубашки была просто тканевой панелью спереди и сзади с ремнями, удерживающими их вместе через плечо.
Штанины были намного больше, чем обычно, и заканчивались всего на несколько дюймов ниже колен.

Он проверил внутреннюю бирку и был удивлен, увидев, что комбинезон, который он держал в руках, был как раз его размера. Он огляделся и не увидел никого, кто смотрел бы в его сторону. Большая часть деятельности колонии была сосредоточена на строительстве куполов. Уверенный, что никто его не заметит, Майкл быстро стянул с себя жилет и снял шорты.
Он сел на край другого ящика и сунул ногу в новую одежду. Он сразу понял, почему ноги были шире, чем обычно, чтобы позволить его цифровому пространству для ног войти в штанины без привязки.

Он подтянул штаны, просунув хвостовое оперение через широкое отверстие сзади, а затем надел лямки на плечи. Ему пришлось немного поправить застежки, но в остальном комбинезон сидел на нем достаточно хорошо.
Он присел на корточки и обнаружил, что в коленях достаточно места, чтобы удобно встать на колени. Даже стоя на четвереньках, одежда сидела на нем достаточно хорошо, чтобы быть практичной.

В дополнение к обычным карманам брюк на передней панели было несколько карманов. Если бы он захотел, то мог бы надеть свободную футболку, как у Джона, под лямки, но в такой теплый летний день, как этот, Майкл предпочитал носить только комбинезон.


Широко улыбаясь своей находке, он снова заглянул в трейлер и увидел ещё несколько коробок с такими же надписями. Он знал, что его популярность, вероятно, возрастет, когда он объявит о своем открытии остальным пушистым. Сшитые на заказ джинсы Джона были хитом среди других, но из-за их особой конструкции, пройдет ещё некоторое время, прежде чем они станут более доступными для тех, кто их хотел. Очевидно, кто-то ещё подумал о том же и заказал комбинезон заранее.


Туники, которые все они носили последние девять месяцев, были удобными, но Майкл был более чем готов к переменам.

***

- Ты помнишь нашу первую встречу?

Дженни посмотрела на рыжего волка и покачала головой. Они складывали припасы в купол, который был установлен как медицинская хижина колонии. - Боюсь, что нет, - призналась она. - Все пушистые казались мне одинаковыми, когда я только приехала сюда, и я думаю, что прошло несколько месяцев, прежде чем я действительно познакомилась с большей частью вашего класса.


- Вы и ваши соседи только что приехали и направлялись в кафетерий, чтобы перекусить, - сказал Кен с улыбкой. - Я открыла тебе дверь, и когда ты проходил мимо, ты спросил: - "Можно ли мне погладить мех на моей руке?".

Дженни усмехнулась.

- Ты помнишь, как я выглядел тогда? - загадочно спросила она.

Доктор-волк дернул ухом, изучая её лицо, пытаясь вспомнить.


- Я думаю, у тебя были длинные темные волосы, и мне кажется, ты была немного тяжелее, чем сейчас.

- Это была Кристен, - поправила она, приложив палец к волосам и приподняв светлую челку. - Я натуральная блондинка, и это Кристен гладила твой мех. - Она одарила его смущенный взгляд широкой улыбкой.

- Э-э-э... извините, - извинился врач-пушистый. - Я думаю, что моя память о вас на той встрече тоже ошибочна.


Самка леопарда громко рассмеялась и протянула ему кожаный футляр с аптечкой. Как и её собственный домашний врач, Кен временами бывал чересчур серьезен, и она тут же решила, что поставит перед собой задачу при любой возможности расслабить его светлую сторону. Поскольку они были Фелис и канис, у них не было будущего вместе в настоящей колонии, но это не означало, что они не могли быть партнерами.
Так скоро после потери Данте, она не искала отношений, но она всегда могла использовать другого хорошего друга.

***

Кристен сидела на камне у озера под утренним летним солнцем, слезы застилали её глаза, а в груди пульсировала новая волна боли. Она прижала одну руку к груди и тяжело дышала, пока агония не прошла, искренне надеясь, что боль была результатом её последних трансформационных эффектов, а не настоящим сердечным приступом.


Точно так же, как Шерил была назначена ответственной за обустройство загонов для скота из-за её опыта, полученного на ферме, Кристен была поставлена над садами, которые они будут сажать для еды. Она только что застолбила участок для сада возле высокого барьера, отделявшего их от остальной части Института, чтобы, когда упражнение закончится, она могла продолжать ухаживать за тем, что выросло. При всей активности, необходимой для создания колонии, может пройти несколько дней, прежде чем она действительно начнет готовить почву, так что она ещё не просила о помощи.


Она была благодарна судьбе за то, что ей удалось отвлечься от тревожных мыслей, но даже это отвлечение не смогло полностью очистить её разум. Как и в реальной жизни на другом мире, ботаник уже планировала начать с сада пищевых растений для колонии, хотя из-за его месячного ограничения она не хотела расставлять семена для всего. А пока в её планы входили те, что созреют быстрее всего, чтобы добавить к их еде.
Все остальное должно было подождать до тех пор, пока они не приземлятся на далекой планете, хотя у них не было никаких гарантий, что семена с Земли найдут достаточно совместимых питательных веществ в чужой почве. Колонии, существовавшие до них, сообщали лишь о тридцати процентах успешных попыток создания садов с земными пищевыми растениями, так что им нужно было как можно скорее выяснить, какие местные фрукты и овощи смогут прокормить поселенцев.

У Кристен не было времени размышлять об этом, её мысли были сосредоточены только на боли в груди, которую она испытывала. Она оглядела окружающую колонию суету, пытаясь разглядеть одного из врачей. С таким большим движением в лагере, она не была уверена, что кто-то из них мог даже увидеть, как она машет, чтобы привлечь их внимание, но она не хотела сдаваться, пока не попробует.


Она не знала, какой из куполов был обозначен как лазарет, но была уверена, что они оба будут там, вероятно, внутри, распаковывая медицинские принадлежности. Боль усилилась, и тихий крик сорвался с её губ, когда она почувствовала, как пальцы на её левой руке крепко сжались. Она задохнулась, заставляя себя дышать, когда увидела маленькие искорки перед глазами, а затем и вовсе потеряла зрение.


Когда зрение горной львицы прояснилось, она лежала ничком на мокрой траве. Она не помнила, как упала, но её грудь больше не болела, и дыхание не было затруднено. Должно быть, она совсем потеряла сознание. Она сглотнула и перевернулась на бок, лениво глядя на ветви деревьев над краем поляны. Она полежала ещё несколько мгновений, чтобы убедиться, что действительно жива, но потом почувствовала, как мокрая от дождя земля пропитывает её одежду.


Прочистив горло, Кристен встала на четвереньки и огляделась. По-видимому, никто не заметил, как она упала в обморок среди этой непрерывной суеты, но когда она огляделась вокруг, то вдруг увидела Дженни, выходящую из купола с пластиковым ящиком, украшенным большим красным крестом, который она, по-видимому, только что опорожнила.

Кристен сделала шаг, чтобы поговорить со своей соседкой по дому, но остановилась прежде, чем смогла сделать ещё один.
Джон подошел к Дженни с другим ящиком, обозначенным крестиком, и сказал что-то, отчего самка леопарда громко рассмеялась.

Львица почувствовала, как у неё по спине побежали мурашки, и раздраженно фыркнула. Однако, отвернувшись, она почувствовала, как глаза её наполнились слезами, а горло сжалось от ревности.

- А что толку?.. - прошептал а Кристен себе под нос, поворачиваясь лицом к кольям и ярко-розовым серпантинам, которые она расставила, чтобы отметить свой сад. Энтузиазм, с которым она относилась к своей работе, полностью испарился, как и её интерес к самой колонии.


Она вытерла слезы и оглянулась через плечо, услышав, как кто-то стучит ложкой по дну металлической кастрюли. Теперь, когда они больше не боялись быть брошенными в лесу, Ким и Юки взяли на себя труд приготовить еду для всей группы и с улыбкой и удовольствием звали пушистых.

Оба познали радости кулинарии в юном возрасте и при первой же возможности обратились к Эйвону, чтобы взять на себя роль приготовления пищи.
Хотя они мало подружились со своими разглагольствованиями на пути выживания, они были полны решимости заслужить свое место в колонии, апеллируя к различным вкусам поселенцев. Когда-то давным-давно Данте сам претендовал на эту должность, но в его отсутствие сестры Танака взялись за это сложное занятие.

Тяжело вздохнув, Кристен встала на четвереньки и направилась к самому большому куполу.
Внутри были установлены складные столы и стулья; ещё один купол поменьше был оборудован простыми кухонными приборами, которые могли работать либо с минимальной мощностью, либо путем сжигания местного дерева.

Подойдя к собравшейся толпе, Кристен снова увидела Джона и Дженни вместе. Более крупный горный лев рассказывал ей и Кену какую-то историю, которая заставила их обоих смотреть с восхищенным вниманием. Другие с интересом наблюдали за ними, когда они собрались возле них, и Кристен ещё раз громко фыркнула, увидев двух своих соседей вместе.
Неужели они все время проводят вместе? Она не видела ничего, что указывало бы на то, что между ними существует нечто большее, чем дружба, но это всё ещё раздражало её.

Ботаник отвернулся и посмотрел в сторону леса, который занимал заднюю часть территории института за поляной. Под вечерним солнцем тени в лесу казались темными и почти непроницаемыми, поэтому она подняла глаза к высоким вершинам восточных белых сосен, которые возвышались над ней.


Не обращая внимания на призыв поесть и повинуясь внезапному порыву, Кристен выскользнула из толпы и направилась через поляну к деревьям. Она не потрудилась проверить, видел ли кто-нибудь, как она уходила, и не оглянулась, когда солнце осталось позади.

Запахи леса, всё ещё влажные после нескольких дней дождя, были соблазнительны, но они не имели ничего общего с мыслями, проносящимися в её голове.
Она обошла подлесок, инстинктивно следуя звериным следам. Территория института занимала несколько сотен акров, но ей не нужно было далеко ехать, чтобы найти то, что она хотела.

Она вышла на небольшую поляну, окруженную высокими соснами, и, осмотрев стволы лишь на мгновение, выбрала толстое дерево и вскочила на него. Она вцепилась в него когтями и быстро вскарабкалась на сосну.
Она не смотрела вниз, пока не убедилась, что находится на приличном расстоянии от Земли, а затем остановилась, чтобы отдохнуть на толстой ветке, которая торчала над поляной.

Испытывая отвращение к тому, как сложилась её жизнь, Кристен посмотрела вниз и задалась вопросом, будет ли сломанная шея болеть долго. Она представила себе, как бросается на лесную подстилку, поджав руки и ноги, чтобы приземлиться головой вперед.
Она боялась, что может задержаться и страдать, поэтому хотела покончить с собой как можно быстрее и безболезненнее.

Она шагнула дальше на ветку, но потом заколебалась. Что же она делает? Неужели она действительно собиралась броситься на смерть?.. из-за Джона? Действительно ли он того стоил?

Глаза Кристен снова наполнились слезами, когда она подумала о своей жизни до появления зверолюдей. Даже без контракта и трансформации она никогда не смогла бы вернуться в те дни.
Джон относился к ней с добротой и состраданием, и его негативная реакция на то, что она выбрала образ горного льва, была её собственной ошибкой. В последнее время он даже пытался снова быть милым с ней, но она набрасывалась на него при каждом удобном случае в отместку за то, что он отверг то, что она тогда считала щедрой наградой. Превращение в кугуара для него не принесло ей ничего, кроме неприятностей, и это была форма, в которой она будет вынуждена жить всю оставшуюся жизнь.

- Ненадолго, - подумал он про себя. Она снова вытерла слезы и закрыла глаза. Не давая себе шанса отступить, она спрыгнула на открытое пространство и упала головой вниз на лесную подстилку. Она попыталась подтянуть руки и ноги поближе к телу, как и планировала, но вместо этого почувствовала, как корчится и переворачивается в воздухе. Боясь того, что она может ударить по пути вниз, причинив более болезненный вред, чем ей хотелось бы, она открыла глаза как раз в тот момент, когда земля поднялась ей навстречу.


Однако вместо того, чтобы сломать ей шею, кошачьи инстинкты взяли верх и скрутили её тело как раз вовремя, чтобы скрученные мышцы рук и ног поглотили шок от приземления. Она приземлилась достаточно сильно, чтобы сильно выдохнуть, но в остальном она была невредима.

Она на мгновение присела на корточки, обдумывая то, что только что произошло, и задыхаясь от прилива адреналина, пробежавшего по её телу.
Она медленно перевела взгляд вверх, туда, где спрыгнула с дерева. Падение должно было убить её, но инстинкт самосохранения взял верх. Она приземлилась, как кошка, на четвереньки, и её усовершенствованное тело спасло её - против её воли.

Кристен разочарованно фыркнула и собралась с силами, чтобы снова взобраться на дерево. Она поднялась выше, чем прежде, но на этот раз предпочла отвернуться от поляны.
Если падение на открытом воздухе дало её внутреннему кугуару достаточно времени, чтобы развернуться и благополучно приземлиться, она сорвала бы его, выпрыгнув на грубые ветви деревьев. Вероятно, при падении будет ещё больнее, но она была уверена, что скрещенные ветви удержат её инстинкты от приземления на ноги, а также была вероятность того, что случайный разветвитель ветвей сломает ей шею ещё до того, как она достигнет Земли.

На мгновение она позволила себе криво улыбнуться. Она, должно быть, ужасно расстроена, если может так беспечно думать о мрачных планах. Однако серьезность того, что она пыталась сделать, снова повергла её в меланхолию. Если бы она думала об этом слишком много, то, вероятно, отговорила бы себя, а сейчас это не то, чего она хотела.

Кристен глубоко вздохнула, закрыла глаза и бросилась в чащу деревьев, намереваясь позволить гравитации сделать свою работу.
Сосновые иголки и тонкие ветки хлестали её по лицу, обжигая уши, нос и губы, но прежде чем она упала больше чем на дюжину футов, её руки и ноги вцепились в ветви, казалось, по собственной воле. С бешено колотящимся сердцем и учащенным дыханием она судорожно хваталась за ветки, пока не замедлила спуск настолько, чтобы снова упасть на лесную подстилку с глухим стуком.

Львица перевернулась на бок, её легкие тяжело вздымались от напряжения и напряжения, и когда она, наконец, достаточно успокоилась, она разрыдалась и зарыдала в грязь, траву и листья под собой.
Месяцы отчаяния и разочарования выливались из неё в душераздирающие рыдания, и она ничего не сдерживала, даже позволяя кошачьим воплям разрывать воздух. Ей было все равно, услышит ли кто-нибудь, как её сердце разрывается на части. Она была такой неудачницей, что даже не могла покончить с собой, не испортив работу!

Через некоторое время слезы иссякли, и наступило изнеможение. Она плакала, пока не заснула, но когда наконец проснулась, то обнаружила, что прошло совсем немного времени.
Вряд ли она отсутствовала достаточно долго, чтобы её хватились остальные.

Кристен вытерла лицо тыльной стороной своей мохнатой руки и поморщилась от маленьких порезов и царапин на морде от маленьких, похожих на хлыст иголок и веток деревьев, через которые она бросилась. Она не знала, что скажет Кену о них, когда пойдет к нему за мазью для порезов; она полагала, что придумает что-нибудь к тому времени, когда найдет его.

Испытывая отвращение к самой себе, Кристен не собиралась делать третью попытку самоубийства, поэтому она оставила небольшую поляну позади, чтобы посмотреть, что приготовили сестры Танака.
Она чувствовала себя глупо и отвратительно из-за того, что пыталась сделать, и было маловероятно, что она сделает это снова.

***

К тому времени, как Кристен закончила есть и навестила Кена, чтобы тот обработал её раны, наступила ночь. Когда рыжий волк спросил, она изобразила смущение и просто сказала ему, что упала с дерева, пытаясь достать несколько отборных семян для своего сада. Доктору никогда не приходило в голову, что она вряд ли найдет что-нибудь на дереве для своего сада, и он все равно аккуратно обработал её порезы и царапины.


Между несколькими куполами были установлены наружные факелы, чтобы осветить местность, а внутри некоторых небольших строений горело несколько фонарей. Львица не была уверена, где ей следует ночевать, поскольку ни один из куполов не предназначался для конкретных людей. Она предположила, что они были первыми пришедшими, первыми поданными, и она, вероятно, пропустила захват одного для себя в ту первую ночь.


По всей вероятности, она окажется на койке или тюфяке внутри большого купола, как окрестили самый большой из них. Ей было все равно, потому что она ужасно устала и чувствовала себя одинокой. Возможно, сон среди других людей пойдет на пользу её раненому самолюбию.

Она уже собиралась направиться к большому строению, чтобы занять место на полу, когда увидела Джона и Дженни в тени одного из меньших куполов.
Они тихо разговаривали, а потом на мгновение обнялись. Кристен бесстрастно наблюдала за ними, у неё даже не было сил ревновать, но потом её соседи отошли друг от друга и разошлись в разные стороны.

Они только обнялись и пожелали друг другу Спокойной ночи. Это было невинно, верно? Несмотря на то, что Кристен видела Джона в компании других женщин в течение всего дня, он был один, когда заполз в ближайший купол и выключил фонарь внутри.


Кристен уже собиралась отвернуться, когда ей в голову пришла одна мысль. Она огляделась, чтобы убедиться, что никто поблизости не наблюдает за ней, а затем тихонько прокралась ко входу в его каюту. Она опустилась на четвереньки, но потом опустилась на траву, прислушиваясь к его движениям в темноте. Прошло всего несколько мгновений, прежде чем она поняла, что он разделся, устраиваясь на ночь, поэтому она собралась с духом и привела свой импровизированный план в действие.


Сооружение не было построено с дверью, которая могла бы быть закрыта, хотя навесные каркасные материалы для них были доступны. Летний воздух был теплым, и Джон, вероятно, чувствовал, что открытая дверь сейчас будет более удобной.

Встав на четвереньки, Кристен смело вошла прямо в купол и остановилась на краю тюфяка, который Джон поставил на пол. Света от лампы на другом конце лагеря было достаточно, чтобы она могла видеть его глаза, с любопытством смотрящие на неё.
Он лежал, вытянувшись, наполовину на боку, наполовину на животе, подложив под голову одну подушку и обхватив руками другую. На нем были только шорты.

Прежде чем он успел заговорить, львица шагнула вперед и растянулась рядом с ним, не потрудившись снять свою одежду пушистых. Она зарылась лицом в подушку в его объятиях и ждала его реакции. Она почти ожидала, что он взорвется на неё, но вместо этого он протянул руку и слегка убрал её угольно-черные волосы со лба.


Ободренная, Кристен сделала ещё один смелый шаг и тихонько отодвинула подушку между ними. Джон позволил ей взять его, но вместо того, чтобы положить под голову, как он ожидал, она отложила его в сторону и придвинулась ближе, чтобы занять место рядом с ним.

Она прижалась к нему, как обычно, и только через мгновение почувствовала, как он переместил свой вес на бок, чтобы обнять её.
Это был их первый близкий контакт за последние несколько недель, и она почти чувствовала, как тает в его объятиях. Возможно, потому, что с каждым днем они становились все более кошачьими, но после её депрессии и неудачных попыток самоубийства лежать вместе было благословенным облегчением.

Боясь испортить момент, Кристен не осмелилась произнести ни слова. Ей не хотелось говорить ничего плохого, пугать его предположениями, что она пытается соблазнить его, поэтому она просто расслабилась в его объятиях.


Так они лежали несколько долгих мгновений, но потом Джон прижался губами к её уху.

- Прости, Крис, - нерешительно прошептал он. - Я сожалею о том, как обошелся с тобой, и прошу прощения за то, что расстроился, когда ты всего лишь пытался выразить мне свою благодарность. - Он помолчал, но она не ответила. Её глаза были открыты, хотя и не сфокусированы на его обнаженной груди.

Джон сглотнул.
- Я хочу принять свою новую жизнь, - продолжал он тихим шепотом. - Я отказался от своей части сделки, от нашего обещания. Меня не было рядом, чтобы помочь тебе во время трансформации, когда я должен был быть там. Все, о чем я мог думать, было мое собственное жалкое оправдание существования, и я вымещал его на тебе, потому что ты и я оба похожи на парня, чью жизнь я отнял. Ты не знал всей глубины моего эмоционального багажа, но я никогда не должен был относиться к тебе так, как относился.

Кристен по-прежнему не отвечала, но Джон видел слезы в её глазах.

- Сможешь ли ты когда-нибудь простить меня? - тихо спросил он.

Женщина-антрополог в его объятиях ответила так, что он сам удивился. Хотя она всё ещё не произнесла ни слова, она начала мурлыкать.

Гортанная вибрация была бесконечно приятной для обеих пум. Кристен нашла признание, а Джон-прощение. Ни одна из них не думала о чем-то большем, чем этот момент; не было ни обязательств, ни обещаний, но напряжение между ними растаяло в ночи.


Несмотря на то, что они спали на тюфяке на полу того, что было не более чем геодезическим иглу, эта ночь обеспечила им первый по-настоящему мирный сон за долгое время.



Глава 15
- Предательский Отпечаток Лапы

Утро началось с крика.

Джон с тревогой поднял глаза со своего места в траве. Он делал утреннюю зарядку прямо перед куполом, который они с Кристен занимали ночью.
Женщина-кошка всё ещё спала внутри, но чувства Джона были начеку, и он вскочил на ноги. Другие люди вокруг лагеря, которые уже встали на рассвете, спешили к загонам, которые были устроены, чтобы загнать овец, которых они привезли с собой.

Арне пришел первым, он был ближе всех, и хотя Африканский лев не был особенно близок ни к одному из своих соседей, Сисси увидела его и сразу же бросилась в его объятия со слезами на глазах.


- Что это за коврик - .. - он начал говорить. Потом он посмотрел мимо маленькой оранжевой кошки на руках и увидел сломанный деревянный забор с немецкой овчаркой, лежащей поперек него. Овцы столпились на противоположной стороне загона, как можно дальше от собаки.

Арне мягко оттолкнул Сисси и подошел к забору, но сзади раздался голос Эйвона: - Не трогай его!
- скомандовал гризли.

Лев отдернул руку и посмотрел на медведя. - Я просто хотел посмотреть, дышит ли он ещё, - объяснил он.

- Я думаю, мы все видим, что это не так, - сухо сказал Джон. По обе стороны от него стояли Аарон, Норман, Кен, Шерил и Мэнни, и все были удивлены увиденной сценой.

Голова Трэвиса Тиндалла была раскинута на свободной шее под углом, который природа никогда не создавала, даже для генетического гибрида.
Нечеткий, грязный отпечаток лапы украшал светлую шерсть на его горле, вероятно, свидетельствуя о том, что его сломанная шея не была случайной. Тот, кто ударил его, сделал это с такой силой, что отбросил его назад к тонкому деревянному забору, сломав две верхние перекладины. Его колени были согнуты в нижней части забора, в то время как остальная часть его тела была распростерта на разбитых кусках в грязной траве внутри загона. Глаза пса были широко открыты, но неподвижны, а рот разинут, язык прижат к зубам. Кровь окрасила язык и зубы в алый цвет.

Кен оттолкнул Арне и осторожно приблизился к Тревису, положив руку на шею немецкой овчарки. Доктор-волк пощупал пульс, но через мгновение снова посмотрел на Эйвона и покачал головой. - Я знаю, что мы должны играть роль колонии, отделенной от остального человечества, - сказал он, - но я думаю, что вы должны сообщить об этом директору.
Это не симуляция.

- Кто мог это сделать? - спросила Сисси, тихо цепляясь за руку Шерил. Аарон и Норман тут же посмотрели на Джона. Оба молчали, но Эйвон уловил этот жест и откашлялся.

- Да, Марсело должен знать об этом, - сказал он, оглядываясь вокруг. - Сейчас я не хочу, чтобы кто-то прикасался к Трэвису, так что, пожалуйста, оставайся здесь и никого больше не пускай.
Оставьте его в таком виде для расследования.

- Мне тоже нужно остаться? - Пискнула Сисси.

- Это вы его нашли?

- Д-да.

- Тогда мне нужно, чтобы вы поговорили с директором.

- О, хорошо, - ответила оранжевая кошка, прикусив нижнюю губу.

- Джон, почему бы тебе тоже не пойти со мной? - предложил он.

- А? Почему? - спросил Кугуар.

- У вас есть нюх на детали, которые могут нам понадобиться.


- Э-э, конечно.

Аарон и Норман обменялись взглядами, когда все трое отправились к Марсело. - Что это был за взгляд? - спросила Шерил, когда они отошли подальше.

- Какой взгляд? - спросил Норман, стараясь казаться невинным.

- Да ладно тебе! - сказала она раздраженно, приподнимая свою ковбойскую шляпу, чтобы утреннее солнце не заглядывало ей в глаза сквозь деревья. - Вы двое думаете, что это сделал Джон, не так ли?


- С чего бы нам так думать?, - сказал Аарон с сочащимся сарказмом. Он махнул рукой в сторону мертвого пса, не глядя на него. - Они с Трэвисом вцепились друг другу в глотки с тех пор, как приехали сюда!

- После того как Трэвис попытался изнасиловать Кристен, я слышал, как Джон угрожал сломать ему шею, если он ещё раз попытается сделать что-то подобное, - добавил Норман.

- Да, но, судя по тому, что я слышала, ты сама угрожала сбросить Трэвиса в ущелье!
- Возразила Шерил. - Разве это не делает вас тоже подозреваемым? - Она повернулась и посмотрела на Аарона. - Даже ты, придурок, пару раз ударил его по почке на обратном пути! Никто из вас не виновен!

- Дело в том, - сказал Кен, вставая между бордер-колли и медведями, - что Эйвон слышал, как Джон угрожал сломать шею Трэвису, а сломанная шея-это то, что произошло здесь. Я почти уверен, что именно поэтому он хотел, чтобы Джон был с ним, когда они будут говорить с директором.


Мэнни опустился на колени рядом с поверженным псом, но не дотронулся до него. - Это отпечаток руки или ноги? - пробормотал он себе под нос, глядя на грязь на шее Трэвиса. Пока он рассматривал его, он вдруг понял, что видит. Шея немецкой овчарки была вдавлена внутрь, горло раздавлено каким-то ужасным ударом.

Песец непроизвольно сглотнул, встал и попятился.


***

Шерифу Дэвису потребовалось больше часа, чтобы добраться до уединенной части Института; через несколько минут помощник шерифа лоджия въехала на стоянку с машиной скорой помощи позади неё, и все они были препровождены через территорию в отгороженную зону колонии. Потребуется некоторое время, чтобы на место преступления прибыла следственная группа, так что Шериф и его заместитель будут охранять территорию и начнут снимать показания с пушистых.


Джон заподозрил неладное, когда Эйвон попросил его явиться и доложить об инциденте директору, но посчитал это очередной попыткой гризли вовлечь его в управленческие действия; Эйвон никогда не оставлял попыток завербовать горного льва, чтобы когда-нибудь возглавить колонию Фелис. Однако после того, как лидер Урсусов сообщил Марсело о смерти Трэвиса в разговоре у ворот барьера, и Сисси подтвердила это своим показанием свидетеля, директор немедленно уставился на Джона мрачным взглядом.


Как уже говорили другие, ни для кого не было секретом, что Джон и Трэвис имели друг к другу неприязнь с тех пор, как приехали сюда. Кроме того, Марсело был лично знаком с прошлым Джона, что только укрепило его подозрения, и когда Эйвон раскрыл природу угрозы, которую Джон угрожал жизни немецкой овчарки после попытки изнасилования собаки, он был уверен в виновности пумы.

Зная, что Джон уже убивал раньше, но юридически обязанный не раскрывать эту информацию никому другому в соответствии с законами О защите свидетелей, которые дали Брайану Барретту новое удостоверение личности, Марсело приказал сопроводить Джонатана Сансета в комнату, которую можно было запереть снаружи для допроса.


Горного льва удивило и разозлило то, что он был главным подозреваемым, ответственным за гибель Тревиса, но он позволил сопровождать себя без сопротивления. Он не хотел делать ничего другого, что могло бы убедить кого-либо в его виновности, особенно учитывая, что он заметил косые взгляды, брошенные на него теми, кто был на месте преступления. Он был уверен, что все они верят в его виновность; в конце концов, он серьезно угрожал собаке и имел в виду именно это.


Джон не мог не задаться вопросом, не окажется ли он снова в Колорадской тюрьме, где был заключен. Может быть, Росс Форрестер, обезумевший медведь, всё ещё там, ожидая шанса наконец получить еду, в которой ему было отказано? Горный лев тяжело опустился на складной металлический стул в комнате, где его заперли, и обхватил голову руками.

***

- Я не убивал Тревиса, - устало повторил Джон.
- Да, я угрожала сломать ему шею после того, как он попытался изнасиловать Кристен, но нет, я этого не сделала. Он уставился через маленький складной столик на агента криминалистической службы Дориана, высокого худого мужчину с веснушчатым лицом, с головой и руками, покрытыми густыми волосами, которые были более ярко-рыжими, чем у Джона, когда он был человеком. Шериф и его заместитель стояли позади подозреваемого зверочеловека с приказом усмирить его любыми необходимыми средствами, если он начнет волноваться, но в остальном молчать во время допроса. Оба были снабжены быстродействующими дротиками-транквилизаторами.

- Из грязного отпечатка лапы на шее мистера Тиндалла было извлечено несколько прядей рыжего и черного меха, не принадлежащих жертве, - бесстрастно заметил Дориан. - Их обязательно сравнят с вашей ДНК - особенно рыжие.

- Они, наверное, твои собственные... - пробормотал Джон себе под нос.

- Что такое?


- Забудь. Послушай, я был не единственным врагом Трэвиса, - повторил Джон. - У него вошло в привычку отмечать всех, кого он встречал.

- И все же вы были единственным, кто открыто угрожал ему именно такой смертью. Дориан сверился со своими записями в маленьком стенографическом блокноте, лежавшем перед ним. - Хотя генетическая трансформация увеличивает силу всех, кто проходит через процесс опушистивания, на самом деле очень немногие обладают такой силой, чтобы раздавить горло Мистера Тиндалла таким образом.


Худощавый мужчина бросил короткий взгляд на широкие плечи и толстые руки Джона. - Насколько я понимаю, вы регулярно занимаетесь физическими упражнениями и часто демонстрируете свою физическую форму в окружении коллег. Не нужно напрягать воображение, чтобы понять, что вы обладаете необходимой силой для такого поступка. Я думаю, вы даже занимались спортом, когда обнаружили тело.

- Меня даже не было на территории, когда это случилось!
- Воскликнул Джон в отчаянии. - Я спал в своем куполе - и я был не один! Дориан поднял бровь, и Джон громко вздохнул. - Кристен спала рядом со мной, - добавил он.

- Похоже, среди ваших коллег хорошо известно, что в последние недели вы с Мисс Айзенберг не поддерживали дружеских отношений, - сухо заметил Дориан. - Интересно, что вы выбрали её в качестве своего алиби.

- Вчера вечером мы помирились, - тихо сказал Джон.


- Убивая его ради неё, вы чинили свои ограды?

- Пробормотал Джон. - Ты сошел с ума, если придумал такую нелепость! Спросить её.

Дориан кивнул в сторону офицеров, стоявших позади Джона. - Мисс Айзенберг добровольно сообщила шерифу, что вы действительно спали рядом с ней прошлой ночью, но поскольку она утверждает, что спала во время убийства, она не может доказать, что вы всё ещё были с ней, когда это произошло.


Мужчина отложил свой стенографический блокнот и слегка наклонился над столом. - Вы встали ночью, чтобы облегчиться, и нашли Мистера Тиндалла снаружи одного? Был ли спор, или вы просто напали на него прямо, выполнив свою угрозу в подходящий момент? Вы двое поссорились как раз перед этим.

- Я не убивал Трэвиса Тиндалла, - прорычал Джон. - Проверь меня на полиграфе.


Дориан тонко улыбнулся. - Я думаю, вы уже знаете, что проверка на детекторе лжи не работает на пушистых, - заметил он. - Что - то в твоей извращенной анатомии заставляет показания показывать правду обо всем, что ты говоришь-даже откровенную ложь.

- Я его не убивал! - Повторил Джон.

- У вас были мотив и средства, мистер Сансет, и никакого надежного алиби.

- И у вас нет свидетелей! - Горячо возразил Джон.
- Это все чисто косвенные улики!

- Возможно, но до тех пор, пока наше расследование не выявит что-либо ещё, вы будете задержаны по подозрению в убийстве. Я понимаю, что вы, пушистые, руководствуетесь немного другими законами в подобных случаях, и Институт Зверочеловечества предоставит вам соответствующего знающего адвоката, но до дальнейшего уведомления вы должны быть удалены из этого места и будете занимать камеру в тюрьме шерифа в ожидании результатов этого расследования.


Джон заскрежетал зубами, и Шериф за его спиной приготовился выстрелить из дротика, но горный лев резко выдохнул и положил обе руки на стол, запястья вверх.

- Хорошо, наденьте на меня наручники и ведите внутрь, - выплюнул он, - но убедитесь, что вы отлично справляетесь со своим расследованием, агент Дориан. Я невиновен, пока не доказана моя вина, и я повторяю, что не убивал Трэвиса Тиндалла.
Я ничего не знала о его смерти, пока Сисси не закричала и не была так же потрясена, как и все остальные, обнаружив его таким.

- Вы невиновны, пока не доказана ваша вина, - согласился Дориан, - но вы главный подозреваемый... нет, вы единственный подозреваемый в этом деле, так что вас следует хорошенько запереть.

Не дав Джону возразить, агент поднял глаза на шерифа и подбородком указал на дверь.
- Он весь твой, Дэвис. Уведите его отсюда.



Глава 16
- Дует В Свистульки

- Результаты анализа ДНК были дважды проверены криминалистической лабораторией в Олбани, - сказал шериф Дэвис Марсело Дельгадо по телефону. - Несмотря на обстоятельства, которые указывают на него, ни красный, ни черный мех, снятый с тела жертвы, не имеет ничего общего с мистером Сансетом. Они даже не одного вида.


- Вы можете идентифицировать этот вид? - спросил директор. Он услышал шуршание бумаги в трубке, прежде чем офицер ответил.

- Лаборатория сообщает, что все образцы меха-Vulpes vulpes, что, как мне сказали, означает, что это рыжий лис. Однако это ни к чему не приводит. С таким большим количеством активности на вашей игровой площадке колонии мех мог просто быть в грязи, которую Сансет получил на руки или ноги, прежде чем напасть на Тиндалла.
Есть ли какие-нибудь новые данные о вскрытии, произведенном вашими людьми?

- Боюсь, ничего сверх того, что мы уже знали. Причиной смерти стала сильная тупая травма горла, челюсти и позвоночника, в результате которой был поврежден спинной мозг и сломана шея. Направление атаки было направлено вверх, и сила удара также вбила осколки костей в череп.
Считается, что он умер мгновенно.

- Понимаю. Было ли что - нибудь, что указывало бы на борьбу-какие-нибудь оборонительные раны?

- Мы ничего не нашли, но к его когтям прилипла ещё одна красная шерсть.

- У Сансета рыжий мех на голове, - напомнил ему шериф. - Мне всегда казалось странным, что у животного на голове шерсть, похожая на человеческие волосы, но я не генетик и не очень разбираюсь в таких вещах.


Марсело нахмурился, услышав замечание мужчины, что все его пушистые относятся только к неразумным животным, но прежде чем он успел объяснить разницу между шерстью и шерстью, раздался тихий стук в дверь. Он взглянул на панель и увидел, как в кабинет под дверью скользнул маленький конверт.

Смуглый директор молча положил трубку на стол, наклонился и поднял послание.
Конверт был запечатан, но на нем было написано его имя с краткой инструкцией доставить его немедленно; он быстро вскрыл его и вытащил простой желтый лист бумаги. Пока шериф продолжал бубнить о том, что у него нет доказательств, чтобы осудить кугуара, Марсело удивленно поднял брови.

- Извините меня, Шериф, - внезапно сказал он, оборвав реплику офицера, - но у меня есть дело, которое я должен уладить.
Пожалуйста, дайте мне знать, если появится что-то новое, и я сделаю то же самое для вас.

- Конечно, доктор Дельгадо. Я знаю, что вы очень занятой человек. Я поговорю с тобой позже.

- До свидания.
Директор повесил трубку почти рассеянно, глядя на сообщение, нацарапанное на желтой бумажке.

"Джон Сансет не убивал Трэвиса Тиндалла, но я знаю, кто это сделал. Я могу встретиться с вами и обсудить это только на условиях анонимности для моей собственной защиты.
Если вы согласны на это, приходите один к воротам колонии прямо сейчас и положите один из оранжевых пластиковых цветов из комнаты ожидания вашего офиса на висячий замок, отделяющий пушистого от Института. Если я увижу цветок, я выйду к воротам, чтобы поговорить с тобой. Пока я не увижу этого знака, я буду молчать".

Он не узнал почерк, но Марсело вскочил на ноги и тут же вышел из кабинета.
По пути к двери он остановился возле букета смешанных пластиковых цветов на прилавке Сисси и вытащил один, похожий на оранжевую маргаритку. Он поспешил наружу и запрыгнул в электрическую тележку, припаркованную там для его удобства. Он прошел мимо одного из охранников, направлявшегося обратно к ограде, вероятно, того самого человека, который принес конверт.

Когда директор подъехал к воротам, к нему, нахмурившись, подошел ещё один охранник.


- Какие-то проблемы, сэр? - спросил мужчина.

Марсело покачал головой, вылезая из повозки.

- Никаких проблем, Мартин. Я просто чувствую себя беспокойно в своем офисе со всем этим. Я решил заглянуть через забор к нашим пушистым и посмотреть, как они справляются с этим.

Мужчина пожал плечами.

- Никто не выглядит так, будто хорошо проводит время, - заметил он, поворачиваясь, чтобы продолжить обход. - Сомневаюсь, что стал бы это делать, если бы в воздухе витало новое убийство.


- Примерно этого я и ожидал, но все равно загляну к ним.

- Как пож