Furtails
Лёвина А.П.
«Силмирал-2 (Мир Драконов)»
#NO YIFF #верность #магия #милитари #морф #насилие #попаданец #превращение #приключения #романтика #фантастика #фентези #волк #разные виды #тигр
Своя цветовая тема

СИЛМИРАЛ-2. МИР ДРАКОНОВ

Лёвина А.П.


Вторая часть фантастической дмлогии о Силмирале. Нейра и Дарвэл возвращаются в ставший родным мир...чтобы сразиться с новой опасностью, ставящей под угрозу само существование Силмирала.



Всё-таки, что не говори, есть жизнь после смерти. Но КАКАЯ жизнь!

Уж лучше бы смерть...





Глава I.


...- Теперь мы всегда будем...

Грудь сдавило стальными тисками, а потом вдруг кто-то схватил меня за плечи и вырвал из портала. В глаза ударил свет, а в лёгкие - кислород, от обилия которого я густо закашлялась. Рядом чихал Дар.

Только осознав это, я почувствовала, как в радостной дрожи зашлось сердце. Вместе... снова...

Но первым я услышала не его голос, а кое-кого другого. Впрочем, это доставило мне не меньше радости.

- С-сиурбланка! Вы вернулис-сь!

- Эсприт! - я попыталась вскочить, но от резкого движения меня повело, и я вновь смешно завалилась набок. - Как я рада тебе, ящер косноязычный!

Я почувствовала, как две пары лап бережно поставили меня на ноги. Встряхнула головой. Та мстительно отозвалась короткой болью, зато перед глазами появилось изображение.

Меня придерживал коброголовый маг и варан, незнакомый мне Шелескен. Ещё на двоих опирался сокол, так же, как и я, неуверенно держащийся на ногах.

- Как вы? Вс-сё в порядке? - беспокойно уточнил Эсприт.

Я расплывчато улыбнулась и продемонстрировала поднятый вверх большой палец.

- Теперь - отлично! - я осторожно освободилась от их рук и утвердилась на своих двоих. Обратилась к Мрадраззу. - Дар, ты как?

- В порядке. - Он улыбнулся в ответ и выпрямился.

Меня вдруг захлестнуло спонтанное желание с визгом прыгнуть и повиснуть у него на шее и зарыться мордочкой в серые перья...

Змей коснулся моего плеча.

- С-сиурбланка... Нам надо с-спеш-шить. Он может быть неподалёку, он может нас-с учуять...

- "Он"? кто это "он"? - тотчас же принял охотничью стойку сокол.

Но Шелескен покачал головой.

- Не с-сейчас-с. Трес-са потом вс-сё вам объяс-снит. Но только потом.

- Тресса? Как она? - вновь радостно вскинулась я.

Маг бросил на меня странный взгляд и не ответил. Меня кольнули плохие предчувствия...

Кстати, и не только они. Только сделав первый шаг, я почувствовала, как кто-то или что-то стукнуло меня по спине. Потянулась туда лапой... и чуть не заорала от радости. Лук! Мой белый лук!

Оказалось - я заметила это только в ту минуту - что кроме лука со мной вся моя одежда, что была на мне в последний день. Мрадразз с таким же удивлением рассматривал свой плазма-доспех и взвешивал в руке невидимую клеймору.

- С-сиурбланка, нам пора! - уже с некоторым неудовольствием, опять влез Эсприт, нетерпеливо постукивая хвостом по земле.

Я торопливо убрала лук и вслед за ним и группой людей-ящеров сорвалась прочь от портала. Дарвэл хотел было подняться на крыло, но коброголовый вдруг неожиданно резко рявкнул:

- Не с-сметь!!! Только по земле!

От удивления уже подпрыгнувший Раудког чуть не пропахал носом землю, но ухитрился удержать равновесие и даже не отстать. А вот я почувствовала заинтригованность. Интересно... Что же здесь произошло?

Впереди меж высоченными деревьями показался просвет. Не поняла... окраина? Так быстро?! Но в таком случае... откуда здесь такие старые деревья?! Они же только в центре леса!

Ответ отыскался скоро. Эсприт чуть свернул, так что мы побежали не по открытой местности, а под прикрытием крон. Но, вглядевшись в просветы, уже я чуть не запнулась и не полетела на землю.

Это была не окраина. Это была прогалина. Часть леса, метров тридцать на тридцать, сожжённая до самых корней... Бледно-серый пепел толстым слоем старого снега покрывал землю.

Ка...КАКОГО КСИДРА?!

Позади раздался поражённый вздох и несколько куда более крепких фраз. Кажется, сокол тоже... удивился.

- Эспри-ит... - нехорошо протянула я, впрочем, не сбавляя хода.

- Всё потом. - Отрезал он.

Я вновь смолчала. Но это в последний раз! В другой он от меня так просто не отделается...

Впрочем, к силовым мерам прибегать не пришлось. За те двадцать минут, что мы бежали, новых сюрпризов я не заметила. Потом змей махнул рукой и вся группа остановилась. Я вопросительно подняла бровь, когда он прошёлся туда-сюда, потопал, кивнул сопровождающим... и провалился под землю.

С глухим стуком упали челюсти - моя и Дара. Та мы и стояли, как две статуи, пока остальные Шелескены разбредались меж деревьями и так же исчезали в опавшей листве, богато устилавшей почву, как в болоте.

Когда мы остались совсем одни, из под земли на мгновение вынырнул недовольный змей.

- Ну где вы там? С-скорее с-сюда!

Только когда мы подошли вплотную, стала понятна причина этих их "исчезновений". Листва хитро запорашивала квадратные люки, в которые, похоже, нам и предстояло спуститься.

Мы с Даром быстро переглянулись. Нет... мне совсем не нравится то, что здесь происходит! Я бы даже сказала совсем-совсем!

Но это совсем не причина пренебрегать предложением Эсприта следовать дальше. Я пожала плечами и скользнула вниз, Мрадразз - мгновением позже.

При приземлении я слегка присела, спружинив ногами. Торопливо отошла в сторону. Осмотрелась.

Я находилась в каком-то коридоре, чем-то схожем с кротовой норой. Земляные стены, впрочем, не осыпающиеся и гладкие, говорили о долгом и старательном труде. По ним через равные промежутки были развешаны факелы, огонь в которых отсвечивал зелёным.

Ну всё понятно - магия...

То ли сокол немного не рассчитал, то ли у него поехала нога по чуть влажной почве, но его приземление оказалось несколько жёстче. У него вырвалась терпкая фраза, говорящая о том, что его настроение находится даже ниже, чем катакомбы, где мы находились. Однако он покосился на меня и торопливо извинился. Мрр, уважаю воспитанных...

- С-скорее, Трес-са ждёт. - махнул рукой змей.

- Да мы поняли уже. - Проворчала я, подстраиваясь под его быстрый шаг. - Вот завёл, как попугай: быстрее да быстрее... Может, сменишь пластинку?

Шелескен аж споткнулся от такого хамства, а Дарвэл бросил на меня удивлённый взгляд. Сперва я смутилась, но потом беспричинно разозлилась.

- В чём дело? Просто я очень не люблю, когда мне в течение долгого времени капают на мозги!

Пока несколько озадаченный сокол думал, что ответить, мы уже пришли.

Оказавшись перед тяжёлой деревянной дверью, маг поднял руку в знак подождать. Он было сунулся в комнату, но быстро сдал назад.

- Проходите. - Кивнул он.

Я настороженно вошла первой. За высоким столом, который освещали три свечи, сидели трое. Когда мы вошли, они мгновенно вскочили. Двоих я узнала: темношкурая Тресса, принцесса Следующих Дракону, и синепёрая Алриеста - госпожа Мрадразз. А вот третий...

Абсолютно белый тигр резко поднялся и изучающе воззрился на нас.

"Альбинос", - с удивлением осознала я, увидев ярко-алые радужки глаз.

Хм... Судя по его взгляду, я тоже чем-то удивила его. Вот только чем, интересно?

- Нейра-а-а!!!

Упс...увернуться я не успела. Принцесса Шелескенов не глядя перемахнула через стол и чисто по-русски сжала меня в богатырских объятьях. По-моему, затрещали кости....

- А-а, кошка рыжая! Ты всё-таки возвратилась, возвратилась!!!

- Тр...рес... са... - только и пискнула я. - За...душ... ишь! Дар!!.

Ура! Мои мольбы были услышаны, и если не обалдевшей принцессой, то уж соколом точно. Он шагнул вперёд, но вмешаться не успел. Шелескенка обратила на него внимание и, просияв, сама расслабила захват.

- А! Дарвэл! Ты тоже вернулся!

Мрадразз чуть поклонился... и как раз успел поймать меня, зелёную от недостатка кислорода.

- Мы тоже рады вас видеть. - Сдержанно улыбнулся он.

Я тоже что-то прохрипела в знак согласия. Лицо Трессы приняло озабоченное выражение.

- Ой... я прошу прощения... Просто, не смогла сдержаться. Я искренне рада вам!

Я растянула по лицу улыбку и пожала протянутую мне руку.

- Удивительно! - восторженно продолжила принцесса. - Столько лет прошло, а ты практически не изменилась. Только... только стала настоящей великолепной тигрицей. Ней, готовься! Теперь тебе предстоит отбивать атаки не только врагов, но и поклонников!

- Да ладно тебе, скажешь тоже... - смущённо хмыкнула я, краем глаза наблюдая за соколом. Загоревшийся в его глазах огонёк навёл меня на мысль, что он тоже это заметил.

- Ну что ж, мне кажется, встреча состоялась. - Промолвила молчавшая до этого Алриеста, с лёгкой улыбкой наблюдавшая за нашими бурными эмоциями. - Быть может, я излишне спешу, но... не пора ли ввести наших путешественников по мирам в курс дел? Наверняка у них появились вопросы за время их пути сюда.

Едва она проговорила, у меня действительно всколыхнулись в памяти и сожженная поляна, и неизвестный "Он", и странное укрытие, где мы сейчас находились, совсем непохожее на величественный город на деревьях. Но едва я раскрыла рот, раздался глубокий, рычащий, как отдалённое эхо от камнепада, голос.

- Я думаю, что такие разговоры не должны вестись стоя. По крайней мере, леди Нейра, должно быть, устала. По словам Эсприта, портал был довольно далеко...

- Да бросьте, - фыркнула я, хотя обращение "леди" приятно щекотнуло слух. Хм... кто же он такой? - Раньше я не считала такие расстояния большими.

Однако предложением не преминула воспользоваться. Как и остальные.

- Но это же "раньше". - Мягко возразил всё тот же альбинос. - За десять лет многое изменилось.

Тишина упала так внезапно, что сначала я подумала, что оглохла... хотя нет. СНАЧАЛА я подумала, что ослышалась. Отпавшая челюсть Мрадразза вещала о том, что он полностью со мной солидарен...

- Сколько? - выдохнул он, приведя клюв в надлежащее положение.

- Десять. - Чуть приподняв брови, повторила Владычица Мрадразз. - А что, у вас время идёт по иному?

- Н...наверное... - переглянулись мы с Даром.

- Ну... когда я вернулась к себе, то обнаружила, что в моё отсутствие прошло три года... а до моего возвращения сюда я прожила дома не более месяца. - Пожала плечами я.

- Хм... а я вернулся почти тогда же, когда ушёл... но дома я был почти год. - Нахмурился сокол.

Офигеть! Похоже, для Силмирала вообще нет никаких законов для времени. Хм... по крайней мере, теперь разница возрастов у нас с Даром "всего" лет пять.

- Что ж, - задумчиво произнесла Тресса, - если бы ваш случай был не единичным, нашим, пожалуй, было бы даже интересно изучить такие временные завихрения...

Но сейчас разговор не о том. Вы здесь, и мы уверены, это не случайно. Может быть, это звучит несколько пафосно или самоуверенно, но... Силмиралу опять нужна ваша помощь.


У меня хватило сил только на кривую ухмылку.

- Самое смешное, что я предполагала нечто подобное. Но всё же, хотелось бы подробностей... ТАК ЧТО ЖЕ ЗДЕСЬ ПРОИСХОДИТ?!

Они переглянулись. Нехорошо так переглянулись. Словно решая: сразу вылить на нас ведро ледяной воды, или лучше цедить по капле?

Первым, решился, как ни странно, Эсприт, незаметно возникший у двери.

- Драконы. - Похоронным голосом возвестил он.

Если они и рассчитывали на какую-то реакцию, то несомненно, не на нашу. Мрадразз вообще сперва ничего не понял, а я посчитала это за шутку.

- Что? Драконы?! Не-ет... Я, конечно, многое повидала, но ЭТО уже выходит за пределы реальности. Даже для Силмирала.

- Но отчего же? - недоуменно пожала плечами Алриеста. - Если этот мир населён такими странными существами, как помесь зайца с лошадью, и такими могучими, как давно было вымершие динозавры... зачем же отрицать существование ящеров, всего лишь с десяток метров высотой и плюющихся даже кислотой, льдом или огнём?

Я почувствовала себя немного неуютно. Тихо спросила:

- Эй, вы что, серьёзно?..

Спустя небольшую паузу, Тресса горько вздохнула.

- Всё началось примерно через пять лет после вашего ухода. Договор... договор был заключён более чем удачно. Наши народы не только подписали вечный мир, но и соглашение о военной поддержке в случае, если твари Силмирала создадут опасность для одной из крепостей. Также в Новый Ресстарк были направлены лучшие архитекторы Дорганака и Лаудборла, благодаря чему город возник за рекордное время - один год - но по оснащённости мало чем уступал обеим цитаделям. Напряжённые отношения тоже постепенно сошли на нет, сменившись отношениями дружескими.

Беда пришла оттуда, откуда не ожидал никто. И больше всего - мы... Сиурбланка, ты помнишь драккарата? - вдруг обратилась она ко мне.

- Блеска? Ну конечно! - вскинулась я. Как же! Как забыть этого чудного зверя, "побольше котёнка, поменьше щенка", с чешуёй, подобной золоту. - Как он?

Тигр негромко усмехнулся. Принцесса, не обратив на него внимания, продолжила. Но с каждым словом её лицо становилось всё мрачнее.

- Драккараты растут быстро. Так и он за каких-то пять лет достиг возраста, который у нас называется юношеским... Кстати, это оказалась она. Самочка, то есть...

Так вот. Драккараты отличаются недюжинным умом, поэтому нет ничего удивительного - для нас, по крайней мере - что она обучилась нашему языку и возжаждала знаний. Мы с радостью давали их ей, в надежде на то, что она принесёт нам ещё большее процветание.

Но нашим надеждам не суждено было сбыться. Драккара с любопытством слушала историю наших народов, но она ей откровенно не нравилась. "Почему вы оказались изгнаны? Почему разгорелась эта бесполезная война? Почему вы ничего не предпринимали для её прекращения?" - вот какими вопросами она изводила нас. Невозможно было ей втолковать, что силы были не равны... Что характер народов не позволял им примириться, что...

Она не желала слушать. И - что хуже всего - она стала по другому смотреть на нас, на наш быт и жизнь. Стала пытаться воздействовать на нас...

И Церески... мама не выдержала. Она прямо высказала ей, что уважает её, и её уважают все... но это не повод даже для драккары встревать в дела народов. Она не должна этого делать, потому что это не её дело. Мама...

Тресса прервалась и судорожно вздохнула. Я видела, как когти сложенных на груди рук сжались.

- Я была там. И всё видела. Драккару рассердил такой ответ... и случилось непредвиденное.

Она зарычала, хотя никогда раньше не делала этого. Её глаза загорелись, а чешуя стала светиться так, будто перед нами было маленькое солнце.

Она вдруг начала расти, золотая чешуя изменила очертания - стала острой и пластинчатой, как доспех... из её спины потянулись крылья... а изо рта стало вырываться пламя. Не прошло и минуты, как она полностью изменилась. Дракон - теперь её нельзя было назвать иначе. И Церески... она погибла первой...

Она замолчала. Я почти слышала скрежет её зубов. Она сжимала их, чтобы не дать прорваться слезам...

Её рассказ закончил Эсприт.

Он тоже был недалеко, и когда пламя поглотило Повелительницу, в единый миг оказался рядом и выхватил принцессу прямо из-под носа у чудовищной ящерицы.

А потом... потом был ад. Новый Ресстарк перестал существовать. Погибли почти все...

"Если вы не в силах писать историю Силмирала чернилами, а не кровью, тогда я напишу её огнём - с чистого листа!" - так пророкотала напоследок Экваросса, Золотая Драконша.

После... в Дорганак и Лаудборл были отправлены гонцы с просьбой о помощи. Они прислали силы, эвакуировали немногих выживших... Но Золотой уже не было.

Она объявилась три года спустя. Точнее, не совсем она.

Почти одновременно крепости Кародроссов и Мрадразз оказались атакованы. Таккарим, дракон Огня и Крови, и Онидрайт, дракон Воздуха и Ночи, практически разрушили непобедимые цитадели...

Когда он произнёс это, на минуту у меня потемнело перед глазами. ЭТОГО ПРОСТО НЕ МОЖЕТ БЫТЬ!!!

Драконы крепко обосновались на своих новых территориях. Многие психологически не могли пережить их соседство и предприняли попытку скрыться в Кауруле. Но там их ждало жестокое разочарование: лес тоже не остался "безопасным"... Зитинаор - Ядовитый дракон Земли - нашёл там пристанище.

Воинам ничего не оставалось, кроме того, чтобы устроить убежища и скрыться в них. Это заняло чудовищное количество времени. Во-первых, работать приходилось по ночам, так как днём гораздо выше была возможность встретить одного из этих отродий... Во-вторых... Вряд ли численность кого-то из народов сократилась меньше, чем наполовину.

- И потом... в крепос-стях, воздвигнутых в с-степи Нуайен и горах Орфонголк уже были катакомбы, что с-сильно облегчило жизнь тем, кто там жил. Нам же всё приш-шлос-сь всё с-создавать заново. Но, - впервые в голосе Шелескена послышалось что-то, похожее на гордость. Он развёл руками. - Разве кто-то с-скажет, что мы не с-справилис-сь?!

Я покачала головой и жестами показала, что у меня нет слов.

Пожалуй, этот альбинос правильно сделал, что предложил нам сесть...

- То есть, вы хотите сказать, что сейчас по Силмиралу летают четыре огромных огнедышащих ящера из сказок?! - внезапно осипшим голосом проговорил Дарвэл. Угу... допёрло наконец. Похоже, "Властелина Колец" в его мире всё же ещё не написали.

- Да. Именно. - Мрачно кивнула Ариеста. - Два года мы терпели этих тварей, пока многоуважаемому Эсприту, - слово "многоуважаемый" она произнесла с неподдельным почтением. - Не пришёл сон о вашем возвращении. Все мы сочли это за судьбоносный знак. Однажды вы уже повлияли на судьбу этого мира, и мы надеемся, сумеете повлиять снова.

- Подождите, подождите! - Мрадразз поднял руки, как в знак капитуляции. - Вы намекаете на то, что МЫ с Нейрой должны найти и уничтожить этих чудовищ?!

Все переглянулись.

- Ну... да. - Ответила за всех синяя птица.

Дар некоторое время возмущённо щёлкал клювом и, наконец, выпалил:

- А вы-то сами предпринимали хоть что-нибудь?!

- Да. Но - увы - боевые машины были уничтожены первым же налётом, а магия и наше обычное оружие против них бессильны. - Ответил альбинос.

Пока они разговаривали, я потихоньку офигевала. Как говориться: "мама, роди меня обратно"...

Ну это ж надо было так вляпаться...


- Ней, да не переживай ты так! В конце концов, нам совершенно наплевать, как вы их победите...

- Тресса, - устала выдохнула я, - я с тебя балдею. Тебе в голову ни разу не приходила мысль, что мы тоже смертны, и что не мы, а нас могут съесть-раздавить-сжечь ну и тэ дэ?!

- Приходила. - После минуты колебаний, призналась принцесса. - Но... вы должны, просто обязаны это сделать!

Я скрипнула зубами. Логика у них, блин... Я, кстати, заметила некоторые внешние изменения в Шелескенке. Чешуя перестала быть блестящей, чуть загрубела, а глаза приняли чуточку другое выражение... Возраст? Или всё же... В конце концов, не у всех родная мать на глазах погибает в пламени.

- Тресс... ну сама подумай: если ваше оружие не справилось с их чешуёй, что должны сделать мы?!

Она неуверенно пожала плечами.

- Ну... я не знаю. Вам виднее. Это же вы насквозь прошли Каурул тогда, причём целыми и невредимыми. Может, у вас оружие какое-то особое, в конце концов...

Я махнула на неё рукой. За те пятнадцать минут неформального общения с окружающими после собрания я поняла, что они отчаялись настолько, что наш приход стал для них явлением мессии. В нас они увидели спасителей. Конечно, в чём-то это, быть может, и неплохо... по-крайней мере, можно быть уверенными в том, что наши приказы будут исполняться максимально быстро и чётко. Но... какие приказы, чёрт возьми?!

Рассуждая так, я шла по узкому коридору, желая найти Дара. О многом мне с ним нужно поговорить... очень о многом...

Я остановилась. У двери по правую руку от меня: оттуда доносился знакомый голос. Я хотела постучаться, но... он вдруг сменился другим, женским, тоже не новым.

Любопытство пересилило совесть. Я наклонила ухо к двери и прислушалась...

- ...Но, Алриеста... мы же уже говорили на эту тему...

- Дар! - голос Правительницы Лаудборла звучал укоризненно. Я невольно напряглась. Что-то не то... не так... - Ну неужели ты хочешь сказать, что вернулся только ради этой кошки? Признаюсь, она ничего, но... но вы слишком разные! Она совсем ещё девочка, а ты успел испытать все тягости жизни; она взбалмошна и нетерпелива...

- Не говори о ней так! - возвысил голос сокол, но в нём явно скользила неуверенность.

- Дарвэл! В конце концов, вы же из разных кланов, разных миров! Подумай: тебя, да и её ждут одни лишь разочарования! Неужели... - её голос вдруг стих. - Неужели тебе было плохо тогда, дома? Со мной? А потом здесь... в Лаудборле...

Я стала медленно сползать по стенке.

- Алри, я... я должен признать... Нейра действительно неопытна, вспыльчива... порой позволяет себе необдуманные поступки... В этом плане ты несомненно опытнее её...

Я отпрянула от двери. Хватит. Я услышала достаточно...

Фонари вдоль стен мелькали, почти сливаясь в единую полосу, настолько быстро я бежала. Достигнув своей новой комнаты, я так хлопнула дверью, что с добротно отшлифованного потолка отвалился кусок. Упал, к счастью, не на меня.

Но мне это, по большому счёту, было по барабану.

Необдуманные поступки?! Пожалуй! И самым большим из них был тот, что я решила вернуться сюда ради этого... идиота!!!

Я надёжно затворила все двери на засовы, и только тогда позволила ногам подкоситься. Упала мимо кровати, но даже не подумала подняться.

Дура... какая же я дура! Ведь... ведь не могла же я действительно предполагать, что он вернётся из-за одной меня?! Дура, идиотка, сумасшедшая!..

Я ругала себя последними словами, размазывая по щекам солёную влагу и до крови закусила губу, чтобы не завыть.

Ну да, конечно! Зачем ему маленькая, "взбалмошная и нетерпеливая девчонка", если у него когда-то была такая... такая... и опять есть...

Я поджала ноги и уткнулась мордой в колени.

Чёрт... чёрт!.. Ну почему же я - такая идеалистка?! Где был мой здравый разум тогда?! Ведь стоило дать от ворот поворот, и не было бы сейчас этих терзаний!..

- ПОЧЕМУ-У?!

Дикий вой-рык-стон всё же огласил подземелье, заставив пугливо пригибаться особенно впечатлительных и удивлённо оборачиваться флегматичных.

К счастью, никто и никогда не заподозрил в этом звуке излияния растерзанной души одной полосатой хищницы...


- С-сиурбланка? С-с вами точно вс-сё в порядке? - в который раз обеспокоено спросил Эсприт, вновь прерывая свою речь.

Ему ответил суховатый, абсолютно бесстрастный голос.

- Да. Не обращайте внимания...

Он недоверчиво хмыкнул и продолжил.

В том же кабинете, где произошло наша первая встреча, шло очередное совещание. Седьмое по счёту. По одному каждый день. Состав участников был тот же: Тресса, Алриеста, Эсприт, Дарвэл, тигр - он оказался военачальником почти равным Ворлоку и носил гордое имя Клинок - и я.

Обсуждался, разумеется, один и тот же вопрос - как победить невесть откуда взявшихся драконов... Хотя нет, вот откуда они взялись было более-менее понятно, но сути дела это не меняет.

Основной проблемой было, собственно, как подобраться к ним. по словам немногих выживших очевидцев, они обладали просто невероятным зрением и нюхом. Подобраться незамеченным ближе пятидесяти метров к лесному Зитинаору не смог никто. Огненный же Таккарим и ледяной Онидрайт не подпускали к себе никого и за сто...

Предложений было и так не густо, а если кто-то что-то и предлагал, в его плане обязательно находились сокрушительные "дыры".

В любом случае, все разговоры велись на довольно повышенных тонах. Несмотря на взаимное уважение, частенько складывались ситуации, когда кто-то пытался кого-то перекричать или переспорить.

Одна я не участвовала в прениях. Я сидела, ссутулившись, и просто переводила взгляд с одного оратора на другого. Мыслей либо не было вообще, либо были, но те, от которых я избавлялась как можно быстрее. К счастью, пустую мою голову быстро восполняли идеи других участников, так что у меня было над чем пораскинуть мозгами на досуге...

На моё счастье, Эсприт с Трессой задним числом почувствовали моё настроение и постарались развлечь. Разумеется, на свой лад. Но даже они не могли представить, как я была рада возобновившимся тренировкам! Выматывающие до почти бессознательного состояния, они помогали мне сперва отвлечься, а затем прийти к себе в комнату и провалиться в сон. Сон без снов, если можно так выразиться. Потому что если сны и приходили, то были просто ужасны: я и Дарвэл тогда, перед уходом... вместе...

Ууу!..

Правда, мои учителя не могли не отметить, что большую часть нагрузки давала себе я сама.

- Не делай такое лицо, пожалуйста, - однажды даже попросил меня Клинок. Он, узнав о наших занятиях, предложил присоединиться. Возражений не поступило: мне было всё равно, а ящеры согласились, что с традиционным оружием ближнего боя он обращается лучше их, а значит, и лучше учит. - У меня складывается неприятное впечатление, что я твой злейший и всей душой ненавидимый враг.

- Извини. - Покаялась я.

Хотя он был почти прав: представляя на его месте... хм... сами догадаетесь кого, я заставляла себя сражаться с невероятной самоотдачей.

И порой даже ему, насколько я поняла, очень и очень неплохому воину, было сложно отражать мои молниеносные выпады. Похоже, скоро я научусь управляться с мечом даже получше, чем с луком.

Пару раз к нам пытался присоединиться Дар, но тогда я быстро находила благовидный предлог и уходила.

Вообще, первые дни мне было очень и очень непросто. Мрадразз понял, что я его избегаю, и - как назло! - стал преследовать меня. Я злилась, но ничем себя не выдавала. Не замечала в упор или ограничивалась краткими, ничего не значащими фразами, закрывала дверь прямо перед носом...

В конце концов он просто подловил меня. Когда я возвращалась к себе с одного из занятий, он схватил меня за руку чуть повыше локтя и, развернув лицом к себе, спросил в лоб:

- Ней, что случилось? Почему ты меня...

Я резко вырвала конечность и смерила его полным антарктического холода взглядом.

- Руки! Я не терплю, когда меня хватают! - мой голос дрожал то ли от гнева, то ли... от отчаяния. Блин... почему же он даже в перьях такой?..

Я резко развернулась, задев его по клюву взметнувшимися волосами, и быстро зашагала к себе. Я спешила, чтобы он не успел догнать меня, но до меня донёсся только его голос:

- Да чем я тебя обидел?!.

Я скрипнула зубами. Он ещё спрашивает!

Ха!

Я с наслаждением громко захлопнула дверь и затворила её на замок. После чего с чистым сердцем упала на кровать и...

И впервые задумалась о самоубийстве.

Глава II.


- Нет, это не подходит!

Клинок пожал плечами и сел на место. В общем-то уже почти никто не обижался, а тем более не удивлялся, когда браковалась чья-то очередная идея. Просто пытался придумать что-то ещё... правда, с каждым разом получалось всё более и более бредово.

Маленькое собрание вновь негромко загомонило, как ещё не потревоженный улей. Я как обычно не вмешивалась, но теперь уже по другой причине. Просто я напряжённо думала, высказывать им или не высказывать тот бред, который мне пришёл в голову вчера вечером.

Тогда я, чтобы как-то отвлечься от мрачных мыслей, взялась за рисование. Хотя нет, рисование - это громко сказано. Просто вооружившись блокнотом и ручкой, заботливо выданными мне Трессой, я выводила какие-то бессмысленные линии, волны и фигуры, порой складывающихся то в невиданных животных, то в какую-то полную фигню. В такие минуты я почти не следила за рукой, позволяя ей изворачиваться, как ей хочется. Поэтому я даже не сразу поняла, что нарисовала какое-то подобие карты. Долго-долго глядела на неё, и только потом поняла, что мне в ней не нравится.

Вот в самом верху, на севере, у меня лес. Обитель Шелескенов, людей-ящеров, поклоняющихся стихии Земли.

Центр и восток - равнина. Кародроссы со своим огненным темпераментом.

Запад - горы. Воздушные Мрадраззы...

А юг?..

А на юге моя рука нарисовала волны. Море? Океан?..

Вода?

Я вздрогнула. Изначально везде и у всех в моём мире, за исключением восточных народов, везде считалось, что стихий не три, а четыре. Но... кто же четвёртый?

Я вдруг мелко задрожала от нервного смеха. Бли-ин... офигеть...

Наверное, это и есть сумасшествие.

Хотя... ведь когда-то я так же думала и о Шелескенах, о которых никто не слышал. А они оказались ключом ко всему. Тогда... что? Или вернее, кто?


Я задумчиво постукивала костяшками пальцев по столу. Рассказать им? Или сперва переговорить с Трессой, чтобы сейчас не позориться?..

Я вздрогнула. Мысли о четвёртой стихии отлетели в сторону.

- Эти драконы, чёрт бы их побрал! Три, как число - это мало, а вот три дракона - уже многовато!..

Я так и не поняла, кто это сказал. Но это было уже неважно. Мысли запрыгали, образуя цепочку фактов... не совсем приятных фактов.

Чёрт с ней, с четвёртой стихией! Вот то, что пришло мне в голову сейчас, на первый взгляд гораздо более осуществимо.

- Три? А почему три?

Меня уже не слышали так давно, что от удивления даже замолчали. Только повернулись в мою сторону и молча слушали. По мере озвучивания моих выводов брови всех присутствующих поднимались вверх, а лица принимали озадаченно-просветлённое выражение.

- Насколько я поняла, первой была Золотая. Как там её?..

- Экварос-са. - На автомате вякнул Эсприт.

Я отмахнулась.

- Это не важно. Так или иначе, она была первой. Не нужно быть гением, чтобы понять, откуда появились остальные. "Рыбак рыбака", как говорится... Дело не в этом. Даже если мы каким-то немыслимым образом уберём этих, то кто гарантирует, что Эк... Экваросса не наплодит ещё подобных тварей? Если она, пардон, уже этим не занимается...

- Ты хочешь сказать... - протянул Дар.

Я передёрнула плечом.

- Как бы то ни было, нужно начать с неё. Во-первых, я предполагаю, что, раз она больше ни разу не появилась, значит она где-то затаилась. Или - или. Или она вынашивает - опять сорри! - новое потомство, либо... либо она знает, что слабее нас.

- А не слишком ли это заумно для подобной ящерицы? - скептически хмыкнула Алриеста.

- А не слишком ли умно для ящерицы пытаться разобраться в строении мира, а затем и вовсе пытаться его переделать? - парировала я. - Короче. Может, это глупо и нелогично с вашей точки зрения, но мне кажется, надо начать с неё. Почему-то мне кажется, что в их роду она - "слабое звено". Ну, образно, - быстро поправилась я. - Да, она сильна... но уж если она решила перепахать поле, заросшее сорняками, должна же она, как хозяйка, следить за землепашцами? И если нет, то...

- Если только у твоих "землепашцев" нет собственной головы на плечах. - Вновь возразила синяя птица.

- Может и есть, но вот в наличии в них мозгов я бы явно усомнился. - Это уже Клинок. - До настоящего момента никто не упоминал, чтобы они говорили или хотя бы поступали как более или менее разумные существа. Я имею в виду, что эти изрыгающие огонь машины с крыльями не выше по развитию простых животных Шелескенов. Всё в них подчиняется инстинктам и дикой злости, не более.

- В таком случае уже одно это делает Золотую куда более опасным противником, - вмешалась в спор Тресса.

Обсуждение разгорелось с новой силой. Я села обратно чувствуя в душе какое-то подобие удовлетворения. Что-то мне подсказывало, что это уже технические проблемы. В целом мою идею приняли, и если и не на "ура", то вполне благосклонно. Оставалось ждать, что же из этого выйдет.

Похоже, я запустила механизм в верном направлении, поскольку прошло не более полутора часов - а по сравнению с тем, сколько времени мы уже здесь штаны протирали, это не так уж много! - и уже решили практически все проблемы.

Тресса помнила примерное направление, куда улетела драконша. Где-то там должны были начаться горы, но Экваросса могла устроить гнездо и не долетая до них. В любом случае, на разведку было отправлена группа из десяти опытнейших Шелескенов, чья миссия заключалась в том, чтобы избежать когтей, зубов и пламени Зитинаора и вызнать, где же обитает мамаша, не тревожа её покоя.

В настоящий момент в подземном Ресстарке обитало с полтысячи Шелескенов и примерно сотня Мрадразз и Кародроссов. Было решено сформировать смешанный отряд, но только после возвращения разведчиков. То есть, дня через три в лучшем случае...

На выходе моё чуткое ухо услышало тихий голос:

- Ты здорово придумала...

Я дёрнула плечом и, проигнорировав его обладателя, пошла к себе.

Там меня ожидал сюрприз. При наличии некоторого разума, несложно догадаться, какой...

Цветок. На сей раз ослепительно белый.

На какой-то миг мой и без того не очень целый разум затуманился. А из-за невольно обнажившихся белоснежных клыков донёсся приглушённый рык.

Я схватила несчастное растение и развернулась, уже прицеливаясь в мусорное ведро, как...

- Не очень же ты любезно относишься к подаркам. Не любишь цветы? Хм... В следующий раз буду знать.

Это не я, это рефлексы! Выронив цветок, я резко развернулась, выхватывая одной рукой из-за пояса короткий кинжал, а другой хватаясь за лук. И пока он покидал своё место у меня за плечами, тонкое лезвие, мелькнув, как солнечный луч, вошло на всю длину в стену в ладони от головы чуть отклонившегося... Клинка?!

Как всё-таки хорошо, что у него такой необычный цвет шкуры! Был бы другой, и я бы ни за что не остановила свою руку, уже натянувшую тетиву. Но благодаря этому, стрела, недовольно взвизгнув, ушла в сторону.

- Клин! - с досадой прорычала я. - Какого ксидра ты здесь делаешь?!

Тигр поднял брови и присвистнул.

- Вау! Я даже не думал, что у тебя такой огненный темперамент! Сколько я тебя знаю, пусть недолго, всё время за исключением тренировок ты была сама тихость и невинность.

- Ага! Посмотрела бы я на твою реакцию, когда в твой дом и твою крепость входит посторонний, причём без твоего согласия и даже ведома! - сердито огрызнулась я.

Лук вернулся на своё обычное место. Альбинос с некоторым усилием выдернул кинжал и по воздуху передал его мне. Я мрачно поймала оружие, тотчас перекочевавшее мне за пояс. Подняла брошенный цветок, уже немного помятый. Задумчиво покрутила его в руках и кивнула тигру.

- Твои фокусы?

Он пожал плечами.

- Ты совсем поникла в последнее время. Таким образом я хотел подбодрить тебя... Тем более для кошек любопытство - нормальное состояние, а мне хотелось увидеть ту Нейру, о которой много говорили и Ворлок, и Лента, и многие другие.

- Что? - мой гнев как рукой сняло. - Ворлок... Лента... - по-моему, он так и не понял, как я оказалась рядом с ним, а моё лицо приняло умоляющее выражение.

- Как давно ты их видел? Как они?! Что с ними?!

Клинок поднял руки.

- Не всё сразу! Делай перерывы меж вопросами, чтобы я мог хотя бы на них ответить!

И вот - он уже удобно устроился на моём ложе, а я скромненько пристроилась с краю, изнывая от нетерпения. Минута тишины. Другая.

- Ну? - наконец не выдерживаю я.

- Что "ну"? - делает недовольное лицо он. - А я что? Я ничего. Лежу, никого не трогаю...

- Клин, я тебя сейчас убью... - многообещающе выдохнула я.

Он покосился на меня. Видимо, увиденное его не впечатлило... либо он обладает более крепкими нервами, чем я предполагала.

- Хм. А Ворлок убеждал меня, что к старшим по званию ты обращаешься исключительно на "вы"...

- Старшие по званию не ведут себя так по-хамски... - зарычала я. Негромко так... но многозначительно.

- С ним, кстати, всё в порядке. - Как ни в чём ни бывало, заговорил тигр. - Ни он, ни Лента практически не пострадали во время нападения дракона. Правда, у него была изрядно обожжена рука, но я уверен: он поправится. Кстати, ты в курсе, что они поженились?

- Что?! - отпавшую челюсть я ловила обеими руками. Хотя... а что, могло быть иначе?

Клинок кивнул.

- Да, они уже семь лет как счастливые супруги. У них, кстати, дочь подрастает - Нереда.

- У-у, - протянула я, - да их надо поздравить! Вот встречу, первым делом и поздравлю. Заодно и семейный портрет попробую наваять...

- Ты что, рисуешь? - от удивления он аж приподнялся на локтях.

Я скривилась и повела плечом.

- Да. Не абы как, но узнаваемо.

- А меня сможешь нарисовать?

Внимательно оглядев его, я усмехнулась.

- Пожалуйста. Только в более благородной позе.

- А чем тебя эта не устраивает?.. - удивился он.

Пока я собирала слова для достойного, но не грубого ответа, он выпалил то, что говорить было категорически запрещено.

- Кстати, насколько я помню, в летописях указано, что в период Тройственной войны ты и Дарвэл были неразлучны. А сейчас у меня упрямо складывается впечатление, что ты его и видеть не хочешь... Нейра?

Моё лицо застыло. Насмешливая улыбка приняла очертания оскала, а в глазах плеснулось ледяное пламя. Я выпрямилась.

- Знаешь, Клинок... Из всех возможных тем ты выбрал САМУЮ неприглядную...

Стук в дверь заглушил его ответ. А то, что я так её и не заперла, я поняла, когда после первого же удара она отворилась. На пороге стоял предмет обсуждения. У-у...

Его лицо было виноватым, но лишь до той поры, когда он осознал, кто перед ним.

Я невозмутимо поднялась, и, отвернувшись от двери, как будто мгновенно забыв о госте, водрузила на кипу книг на тумбочке белый цветок, предварительно расправив лепестки.

- Клинок, тебя... зовут.

Вау, мне показалось, или в его голосе действительно мелькнула тщательно скрытая ярость?

- Да, я сейчас.

Тигр пружинисто соскочил на пол и направился на выход мимо сокола, у которого аж перья встали дыбом. Когда тигра не стало, он бросил в мою сторону непонятный мне взгляд (не надо даже говорить, что я и его проигнорировала, поскольку едва только спальное место освободилось, я плюхнулась туда с книжкой в руках), и так хлопнул дверью, что с потолка шлёпнулся ещё кусок земли.

- А поосторожнее никак?! - не выдержав, рявкнула я. Нет, ну ей богу! Такими темпами я вскоре и вовсе буду погребена под собственной крышей.



Отступление первое.


Едва дверь в покои Нейры закрылась, Дар прыгнул вперёд и, схватив не успевшего принять меры тигра за ворот куртки, от души приложил к стене.

- Не смей, - негромко зарычал он, - ты слышишь?! не смей приближаться к ней! Нейра - моя девушка, и если ты ещё раз посмеешь... Я не посмотрю, что ты большой друг многих важных шишек...

- А вот это уже предоставь решать самой Нейре. - Процедил альбинос, коленом припечатывая Мрадразза в солнечное сплетение.

Тот скривился и зашипел, вынужденный отпустить противника. Клинок, только оказавшись на земле, отпрыгнул и схватился за своё оружие - внушительную алебарду. На первый взгляд, древко было настолько хрупким, что просто не могло выдержать большого наконечника. Но на деле Клин мог бы одним махом срубить достаточно старое дерево... или рассечь врага напополам.

Но сокол быстро пришёл в себя - и устрашающий клеймор, сверкнув в свете факелов, тоже покинул ножны.

- Я бы не хотел сейчас проливать кровь из уважения к твоим прошлым подвигам и... Нейре, - проговорил тигр, - но и ты должен прекратить распускать руки.

- В таком случае, чтобы я больше тебя не видел рядом с ней. - Бросил Мрадразз.

Альбинос сощурился.

- А вот я бы предоставил выбор ей. Пусть сама решает, с кем ей лучше... Или ты заранее чувствуешь себя проигравшим?

Он усмехнулся. Сокол зло клацнул клювом. Этот чужак намеренно загоняет его в тупик. Настоять на своём - значит, вероятно, тем более лишиться расположения тигрицы... хотя он и так, похоже, его лишился...

Дарвэл выпрямился.

- Ладно. Но я не допущу, чтобы ей был нанесён хоть какой-нибудь вред. Имей это в виду.

Тигр скривился.

- Вред? Такой очаровательной воительнице? Ты шутишь. Тем более что мне кажется, что наибольшая для неё сейчас опасность - это ты.

Он убрал алебарду а направился прочь. Дар же ещё несколько секунд пытался усмирить в себе дикое желание срубить башку этому наглецу...

Но это означало признать, что он прав.


...Дни тянулись, а разведчики всё не возвращались.

Я коротала большую часть своего свободного времени в тренировочном зале с Клинком. Тресса и Эсприт окончательно убедились в том, что тигр смыслит в сражении на земле гораздо больше их, с чистой душой предоставили ему арену. Их же основная сила была на деревьях, а там сейчас хозяйничал Зитинаор. Я, кстати, даже однажды увидела его. Ну что сказать... Впечатлило. Этакая громадина метров тридцати длиной, сплошь покрытая грубыми пластинами чешуи и шипами. На голове, украшенной не менее чем десятком рогов, горели жёлтым огнём глаза, а с приподнятых выпирающими клыками губ срывались капли яда, оставляя в земле прожжённые воронки.

Вот тогда-то я в полной мере и оценила все наши проблемы.

Но решать их я стала уже чуть позже, когда змеюка улетела. Чесались, правда, лапки выстрелить ей в глаз, но Тресса, перемежая мольбы и уговоры с бранью, таки втолковала мне, что если я промахнусь, подлый ящер разнесёт всё здесь в клочья.

- Помнишь поляну с пеплом? - проговорила она. - Здесь будет такая же. Только ты её не увидишь.

- Почему? - сдуру брякнула я.

- Урою как мамонта. - Кратко пояснила принцесса.

Ну что ж, не надо, так не надо... А пока будем тренироваться.

Ну с луком, в общем, проблем не было - навыки возвратились быстро. Хотя я никогда не забывала уделять ему час-полтора каждый день.

Чуть хуже обстояли дела с мечами и прочим металлоломом, но Клин в быстром темпе восполнял этот пробел.

Несколько раз приходил сокол. Сначала я порывалась уйти, но тигр отговорил меня, к тому же я сама осознала, что это выглядит по меньшей мере глупо. Так что я просто стала воспринимать Мрадразза, как часть интерьера. Не больше.

Зато с альбиносом у нас всё крепче становились дружеские отношения. Мне нравились в нём упорство, настойчивость, лёгкое отношение к каким-то несущественным недочётам, на которые обязательно обратил бы внимание Дарвэл (даже если они ничего за собой не повлекли), а Ворлок расщедрился бы на лёгкий подзатыльник.

А ещё мне в нём нравилась уверенность. Не "показушная", наигранная, а настоящая - скрытая, и, одновременно, явная, немного даже брутальная. У меня складывалось впечатление, что он добьётся всего, чего бы не пожелал. Правда и смущало одно "но": я не была уверена, что для достижения своих целей он будет использовать только честные методы борьбы.

Ну что ж, не уверена, что меня это каким либо боком коснётся. Во-первых, сам он относился вполне доброжелательно, но не навязчиво. А во-вторых, то, что он жив после разговора с Даром, уже говорит о многом.

Хотя пункт второй несколько спорный, надо признать... Если Мрадразз "переметнулся" - а в этом я практически не сомневалась! - то договориться с соперником ему не составит труда.

Ну ладно, ладно... Интриги, а тем более их распутывание - не моё дело. Мне остаётся лишь наблюдать за тем, что я вижу, и делать выводы, а не предположения. Да, именно так...


Двое из десяти (!) разведчиков вернулись только спустя две недели. Но, несмотря на потери, их возвращение было встречено всеобщим ликованием: Экваросса была обнаружена! Им было позволено всласть отдохнуть, а Тресса, Алриеста и Клинок принялись набирать отряд. И вот здесь они застопорились, не успев сдвинуться с места.

Сколько людей взять? Чем больше, тем сложнее будет проскочить мимо Лесного Дракона. А чем меньше - тем меньше вероятность победить мамашу. Да и количество чудовищ Каурула хоть и изрядно уменьшилось, но не иссякло. Между прочим, именно на их совести шестеро сожранных Шелескенов. Ещё двоих закогтил Зитинаор ещё на пути к Золотой. Кстати, двое оставшихся людей- ящеров вернулись почти седыми...

В результате долгих споров было решено взять четверть сотни Кародроссов, столько же Мрадразз и вдвое больше Шелескенов. Упор в выборе воинов был сделан на магов и лучников-копейщиков. Первые должны были постараться хоть как-то замедлить гадину, пока её бьют другие. Мечников осталось не больше четверти из-за того, что их оружие стопроцентно не брало чешую твари. Но их количества должно было хватить, чтобы дать отпор другим голодным зверькам.

Выступать должны были на следующий день.

К экипировке я отнеслась со всем вниманием. Что? Кто-то сомневался, что я иду со всеми?! Ха! Даже не так... Три ха-ха четыре раза! Вот!

Но к вопросу об экипировке. Мне впервые выдали защиту - что-то типа лёгкой рубашки из плазматической энергии. Больше всего она напоминала то ли воду, то ли желе, и была практически невесома. И незаметна - мне пришлось изрядно покрутиться перед зеркалом, чтобы заметить мелкие преломления света на моей куртке - единственное указание на броню. Всё остальное, что касается одежды, не изменилось.

А вот к выбору оружия я подошла со всей серьёзностью. Это когда-то тогда, давно, взяв в руки лишь свой любимый белый лук я была довольна. Плачевный опыт показал, что шкуру порой может спасти только вовремя нанесённый укол кинжалом или удар наотмашь острейшим одноручным мечом. У меня их, кстати, была пара. И четыре кинжала. Ну, вот теперь я довольна!

Выходили ранним утром. Как показала практика, в основном Зитинаор в это самое время предаётся сладкому сну. Но это абсолютно не значит, что стоит подкрадываться к нему и щекотать мечом в чешуйчатой ноздре! Ещё обидится, и останутся от смельчаков одни обгорелые тапки... Шучу. В действительности даже просто подойти к нему ближе, чем на десять метров не было никакой возможности. Он-то спит, а нюх-то нет...

Но пока нам сопутствовала удача. Объединённый отряд продвигался вперёд с упорством асфальтного катка. Правда, и с такой же скорость. Хм... такими темпами мы как раз две недели и будем добираться. Скорость, конечно, в чём-то была бы предпочтительнее. Меньше шансов, что нас засекут хищники, да и к цели придём быстрее. Но с другой стороны, те же хищники охотнее реагируют на быстродвижущуюся добычу. А удар вымотанных бегом воинов далеко не так силён, как идущих быстрым шагом.

Но, даже когда уставали, у всех находились силы на охоту. На неё ходили всей группой - так безопаснее во всех отношениях. И груз еды распределять удобнее на месте. Правда, благодаря такому устройству, выслеживать зверя за весь путь собирались только трижды.

Самым большим стрессом для всех были привалы. Даже во время переселения Шелескенов все чувствовали себя не в пример спокойнее.

Сейчас старались идти как можно дольше. Порой без остановок шли по шесть - десять часов. Когда объявляли долгожданный привал, отряд сбивался в тесную кучку, предварительно выслав разведчиков во все стороны. А во время "тихого часа" спала в лучшем случае половина людей, пока как другая чутко следила за всем что движется и не движется. Мрадраззы забирались под самую крону, Шелескены устраивались чуть пониже, а вот Кародроссам приходилось ночевать на земле. Хотя с ними были многие Кашкаи, которым на роду написано карабкаться на всё, за что можно зацепиться когтями, но дураков не было. У старейших дерев Каурула самые нижние ветви были располагались метров на пятнадцать от земли. Естественно, летать во сне со своих спальных мест не хотелось никому. Как я лишний раз убедилась, только люди-ящеры обладают необычным даром летать меж стволов без крыльев. Кошки только завистливо поглядывали на них.

Но зато они были рядом со своими.

А вот я, как неприкаянная, никогда не сидела на одном месте. То спокойно иду рядом с Кародроссами, то прыгаю от ствола к стволу вместе с Шелескенами, бдительно следящими, чтобы их обожаемая Сиурбланка не навернулась. Реже я забиралась на самый верх и пыталась найти общий язык с крылатыми. Хотя, почему пыталась? Старая уже война почти забылась, тем более перед лицом новой опасности. Просто я начала понимать, что у нас несколько разные интересы.

Мрадраззы по сути своей были философами. Философами, творческими личностями, учёными. Они могли с удовольствием по нескольку часов болтать о великом, разумном, вечном. Их нелегко было обидеть, но уж если они рассердятся, то помнить будут долго...

Кародроссы, в противоположность им, не то чтобы не уважали мыслительную деятельность, но следовали принципу "сначала бей, а потом разбирайся". Огненные души, они могли легко вспылить, дать разочек по морде, получить в ответ... и тут же помириться.

А Шелескены, образно говоря, были "существами дела". В той ситуации, в какой и первые, и вторые стали бы кукситься и работать языком, они бы молча закатали рукава и стали работать руками. Хм... не удивительно, что они так быстро поднялись - всего за какие-то три года.

Но, несмотря на такие категорические различия, в их разнообразии и была вся прелесть. Я даже однажды подумала, что, кто бы не создал Силмирал, он не так уж плохо всё обставил...

Правда, мне тут же вспомнилось, что стало с двойниками попавших сюда. Да уж... придумано лучше некуда...

Кстати, я однажды с удивлением поймала себя на мысли, что, в отличии от прошлого "пришествия" я помню большую часть своей прежней жизни. Это оказалось для меня приятным сюрпризом.


Лес оказал на меня гораздо более благоприятное впечатление, чем в первый раз. Хотя это, пожалуй, обосновывается ещё и тем, что в тесных и сыроватых подземельях я чувствовала себя... не совсем уютно. Хотя во многих комнатах были устроены прикольные каминчики хитрой конструкции, не выпускающие дым наружу, что могло бы привлечь внимание дракона (а в просторном тренировочном зале их было даже два), но всё равно меня лично обстановка подавляла. А здесь... света, конечно, даже ещё меньше, но хотя бы появился простор и свежий воздух. А ещё бы немного солнечных лучей - и я бы почувствовала самое полное удовлетворение. Но полумрак Каурула был поистине вечен... как и сам лес. Гигантский, бесконечно высокий, как колоннада древнего замка... такой же чарующий...

- О чём задумалась?

Я аж подпрыгнула.

- О, Клинок, холера! Что ж ты так пугаешь? - с чувством выдохнула я. - Ей-богу, в следующий раз точно пристрелю... и жалеть не буду.

- Ух ты! - присвистнул он. - Похоже, свежий воздух подействовал на тебя ободряюще.

- Угу, ты ещё скажи - отрезвляюще! - фыркнула я.

Он вопросительно поднял бровь.

- А что, это тоже имеет место? Жаль, я не знал, когда попойка...

- Слышь ты, приколист! - не выдержала я. - Кончай уже, а? Я девушка приличная, а алкоголь просто не переношу, как таковой...

Он хмыкнул.

- Да ну! А по тебе не... - и тут же в прямом смысле прикусил язык, легонько схлопотав кулаком под подбородок. Этакая "саечка".

- Эй! За что?

- За "не скажешь". - Прищурилась я. - Имей в виду, я в свою сторону обидки не спускаю...

- А откуда ты знаешь, что я сказать хотел? Может я имел в виду "не скажешь иначе". Есть разница?

- Есть. - С ухмылкой кивнула я. - По выражению твоей морды.

Он закусил губу и отвернулся. Через какое-то время проговорил, уже серьёзно.

- Странная ты. Немного. Даже не могу сказать, в чём... Просто... Просто я здесь уже без малого года четыре, а таких как ты не встречал.

Я пожала плечами.

- Ну вот это как раз неудивительно. Все люди разные...

Он хмыкнул, но развивать тему не стал.

Пока мы шли, я краем глаза внимательно разглядывала его. Хм... а ведь не только я такая вот "необычная". Вот прикол, если он и в прежнем обличье был альбиносом! Только... только зная, как это "прежнее обличье" обнаруживается, я, пожалуй, поумерю своё любопытство.

Интересно, а как он...

Мысль оборвалась на половине. Оглядываясь вокруг, я вдруг заметила Дара. Он шёл несколькими метрами правее и чуть позади. Встретившись с ним взглядом, я вдруг почувствовала... укол совести, что ли?

Пушистые ушки на минуту прижались, но тотчас же вновь насторожились.

Сделав равнодушное лицо, я отвернулась.

Глава III.


- Вот она...

Будто ветер, по рядам воинов пронёсся шёпот. Не было смысла даже давать команду к остановке - вся наша маленькая армия остановилась сама собой примерно метров за пятьдесят... и также сама перешла из вертикального положения в горизонтальное. Не дай бог она увидит меж вековых деревьев какую-то непонятную поросль. Она...

Если забыть о кровожадном нраве расположившейся перед нами и мирно дремлющей ящерицы-переростка, Экваросса была великолепна. Я, как поклонница этих могучих животных в своём мире, так и вовсе потеряла дар речи.

Золотая вполне соответствовала своему названию. Она устроилась на небольшом свободном пятачке - на скале, выступающей прямо из земли метров этак на N-десят в высоту и в два раза больше в длину - и под яркими, слепящими лучами солнца, переливалась как тот самый благородный металл. Если бы не струйка дыма от ноздрей, я бы её приняла за статую...

- Назад, - шепнул мне Клинок, расположившийся рядом. - Передай дальше, пусть отползают. Сейчас нужно быстро скоординировать наши действия и напасть, пока она не проснулась...

Я кивнула и передала весть дальше, а сама стала пятиться обратно в чащу.

Через пять минут план был обговорён. Через шесть все заняли свои позиции.

Маги остались под прикрытием деревьев. Воины ближнего боя как можно тише, преимущественно с подветренной стороны подобрались к драконше. Лучники устроились на скале с разных сторон от спящей. Та как будто ничего не чувствовала...

Эсприт, поднявшийся на нижнюю ветку ближайшего дерева, так, чтобы его видели, поднял руку. Тетива луков оттянулась, маги стали шептать заклинания, а остальные приготовились к прыжку.

Но за какой-то момент до того, как Шелескен опустил ладонь, что-то привлекло моё внимание. Я даже не сразу поняла, что...

Дальше всё произошло быстро... очень быстро. Очень-очень быстро.

Засвистели спущенные тетивы, все, кроме моей. Я вместо этого оттолкнулась ногами и как можно выше подпрыгнула, в полёте сообразив, что меня отвлекло дрогувшее веко Эквароссы и медленно растягивающаяся улыбка на её морде.

Дикий рёв казалось пошатнул землю под ногами! Прямо подо мной пронеслась громадина хвоста, сметая других стрелков и буквально размазывая их по скале. Всепоглощающее пламя накрыло прыснувших в стороны воинов. Пожалуй, больше всех повезло - если можно так сказать магам - им достаточно было скрыться за толстыми стволами - и более половины из них выжило. А вот остальные...

Но об их судьбе мысли пришлось отложить. Лавируя лапами и хвостом, я приземлилась чётко на макушку поднявшейся на дыбы драконше, прямо меж поднятыми от ярости пластинами. Поднятыми, открывшими клочки кожи.

Запоясной кинжал прыгнули в руку. Рефлексы действовали быстрее, чем мысль. Размахнувшись, я вогнала узкое лезвие по самую рукоять...

От чудовищного рыка я на какое-то время оглохла. Потом земля под ногами мотнулась и я чуть не полетела вниз с десятиметровой высоте. Лишь благодаря кошачьей изворотливости я с визгом зацепилась за один из роскошных рогов, тоже словно позолоченных.

Золотая обезумела от неожиданной боли, нанесённой ей маленьким существом, и даже на короткое время забыла об остальных. Лапой она попыталась выцарапать занозу, но, когда она дотянулась до кинжальчика, тот провернулся, вызвав новый взрыв боли и ярости.

"Так, пора тикать", - мелькнула у меня разумная мысль. Кстати, можно, и даже нужно было, пожалуй, достать всё же мечи. От кинжала, боюсь, толку чуть. Вон, жива и практически невредима, сволочь...

Я отпустила руки и, зацепившись в полёте сперва за пластину на груди чудовища, с вдвое низкой высоты рухнула вниз. Но всё равно довольно болезненно... От удара, отбившего все выпуклые части тела, я охнула, и в этом выдохе из лёгких на минуту как будто вышел весь воздух. Скорчившись, я предпринимала отчаянную попытку вернуть его назад.

- Нейра!

Я подняла слезящиеся от боли глаза. Ко мне бежали Дарвэл и Клинок. У первого крылья были здорово обожены, а второй почти весь закоптился, только глаза сияли. И как я его узнала?

Зарычав, я поднялась на одно колено. Тотчас меня подхватили на руки и, не сбавляя скорости, только поменяв направление, рванули обратно, под спасительную крону Каурула.

Не успели...

Сильный удар - и нас снесло и раскидало в разные стороны. Потом мои бока будто сжало в тисках. Я заорала!..

И тут же заткнулась, когда увидела перед собой оскаленную гигантскую морду. Кажется, меня сейчас будут есть...

Глаза драконши удивлённо расширились.

"ТЫ?!!"

- Я, - пришибленно пискнула я.

Пасть Эквароссы раскрылась... от удивления, я надеюсь.

"ТЫ ВЕРНУЛАСЬ?! КАК... ТАКОЕ ВОЗМОЖНО?!"

- А... э... - я понимала, что молчать невежливо, но почему-то именно сейчас находчивость решила податься на отдых.

Удивлённое выражение морды Золотой вновь сменилось на яростное. Причём на яростно-злорадное.

"ЭТО НЕ ВАЖНО. ДЛЯ ТЕБЯ - УЖЕ НЕ ВАЖНО..."

Она... распахнула крылья. Когтистые пальцы вновь безжалостно сжали рёбра, так что я забилась в крике.

- Нейра-а!!!

...Я так и не поняла, кто это закричал. Мутнеющим сознанием я поняла, что мы взлетели... потом...

Потом все звуки куда-то исчезли. Я почувствовала толчок - и падение.

Несильный удар... о воду, и я стала тонуть. Сперва я даже не сопротивлялась, почти потеряв сознание... Потом... чьи-то руки, как-то странно - бережно и нежно - стали тянуть меня ко дну...

Вот тут я несколько пришла в себя! Да ещё и воздух стал заканчиваться... Я рванулась изо всех, немногих оставшихся, сил... И вдруг руки, тянущие меня вниз, на минуту остановились и стали напротив подталкивать меня к поверхности.

Я шумно вдохнула воздух. Где... где я?..

Темно... ничего не вижу... только шум невесть откуда взявшейся бури и дождя. А неизвестные руки стали тащить меня куда-то в сторону. Я абсолютно потеряла ориентировку в пространстве, поэтому даже не сопротивлялась, только изредка взбрыкивала, если волны накрывали меня с головой.

...Я не усекла того момента, когда под ногами появился то ли ил, то ли песок. Просто споткнулась об него и опять плюхнулась в воду... Солёную - как только что до меня дошло.

"Руки помощи" куда-то исчезли, поэтому дальше мне пришлось ползти самой. Бушующие волны норовили смыть меня обратно, безжалостно заливаясь в уши, рот, нос... Я цеплялась всем чем могла, пережидала очередную волну и упрямо, сантиметр за сантиметром, двигалась дальше...

Я не знаю, сколько времени прошло... просто жестокие волны остались позади, я ползла уже по сухому песку... ползла до тех пор, пока не наткнулась на непреодолимое препятствие - скалу...

Здесь силы окончательно оставили меня. Зацепившись за булыжник руками, я подтянулась ещё чуть-чуть и провалилась в беспамятство...


...Когда Золотая взлетела, что-то с силой ударило её в бок, а чьи-то клыки впились в лапу, принуждая выпустить добычу. Она взвыла и ударила противника хвостом. Но стоило ей увидеть его...

"Ты?!"

"Ты не убьёшь". - Голос, похожий на раскат грома.

Экваросса оскалилась.

"Это мы ещё посмотрим!"

Её противник расправил крылья, и...утонул в тумане. И всё вокруг тоже заволок туман.

Драконша заметалась, но вдруг солнечный свет вновь ослепил её, а когда она вновь обрела зрение...

Она находилась в незнакомом месте. Вокруг не было ни Кародроссов, ни Мрадразз.

"Если ты останешься здесь и не будешь пытаться продолжать начатое, останешься жить".

Она оскалилась в небеса и зарычала.

Дурак! Если отказаться от всего, зачем тогда жить?!.


...Тепло... солнышко пригревает...

Под боком мелкий, приятный песок... Где-то в стороне шумит море... Кроме него не слышно почти ничего... кроме... кроме голосов...негромких, серебристо-звенящих...

Я открыла глаза, которые тут же заслезились.

Я лежала на самом настоящем пляже. Песок вокруг был почти чисто белым, из-за чего производил холодящие ассоциации.

Я напряглась и попыталась встать. Тихая гармония тотчас же прервалась моим судорожным стоном. А-а-а-й-о-о-у...

Голоса стихли. Шелест песка... чьи-то шаги...

Я, скрипя зубами и судорожно дрожа, уперлась в песок руками, как при отжимании, и пыталась хотя бы перевернуться на бок.

- Гляди, она очнулась... - нежнейший голосок, будто журчание ручья.

Солнце надо мной затмилось, и надо мной склонилась... склонилась...

От шока я плюхнулась обратно, хотя уже почти повернулась. Тихий сочувствующий вздох...

- Гляди, ей совсем плохо... Давай попробуем помочь...

Общими усилиями меня приподняли и повернули. Я часто заморгала и подняла дрожащую руку, чтобы протереть глаза... Зря, кстати. Во-первых, на шерсть налип песок, тотчас же запорошивший глаза; а во-вторых, видение не исчезло...

Рядом со мной сидели на коленях две девушки. Красивые, шепнула мне зависть. О да...

Тонкие изящные фигурки со всеми нужными округлостями, окутанные полупрозрачными накидками. Лица... лица правильные и прекрасные до чёрной зависти.

И человеческие. Только... я заметила это не сразу, но вместо ушей у них из-под длинных волос - одна, кстати, была блондинкой, другая шатенкой - выглядывало что-то типа плавников... или крылышек летучей мыши.

- Кто... вы... - прохрипела я и тут же густо закашлялась.

На лицах незнакомок кроме сочувствия появилась жалость. Шатеночка протянула ко мне руки, одной взяла мою дрожащую лапу, кожа на которой, я только что заметила, была содрана почти до мяса, и другой медленно повела над ней, что-то шепча. Блондинка подалась вперёд. Взяла мою голову руками, лбом прикоснулась к моему лбу и, как и подруга, что-то зашептала.

По телу разлилась приятная, успокаивающая прохлада. Я скосила глаза на первую девушку и окаменела. Рана на руке затягивалась, как порез на дрожжевом тесте! Ничего себе!..

Меж тем лечебная процедура закончилась. Девушки отпустили меня, и я сочла момент самым благоприятным для расспросов.

- Спасибо... Я себя чувствую уже гораздо бодрее...

У них округлились глаза.

- Так значит, ты говоришь на нашем языке?!

- Ну, - я на секунду задумалась, - если не ошибаюсь, здесь все языки "наши". Так что... Вопрос немного в другом. Кто вы?

Они переглянулись. Я обратила внимания на необычный цвет их глаз. У светленькой они были тёмные с неприятным красноватым оттенком, а у тёмноволосой - цвета морской воды. Чуть застоявшейся, поэтому с сильно выраженным зеленоватым оттенком. Кроме цвета волос и глаз они были похожи, как сёстры.

- Мы хотели спросить тебя о том же самом, но раз ты нас опередила... Я - Зерлесса, - представилась зеленоглазая, - а моя подруга - Розерилла...

- Это хорошо, - немного невежливо прервала её я, - я рада знакомству. Кстати, я Нейра. Но... кто вы такие?

Во взглядах девушек мелькнуло что-то такое, отчего я почувствовала себя умственно неполноценной.

- Я понимаю, вопрос поставлен странно... Хорошо. Я - Нейра из народа Кародроссов, Наследия Зверя, почитающие Огонь.

Зерлесса и Розе...рилла, - тьфу, вот имечки-то! Надо спросить сокращённый вариант -, сразу посерьёзнели.

- А, так вот, о чём ты. Тогда мы - Мерроданы, поклоняющиеся Воде...

Я шумно вздохнула и откинулась назад, на тот самый камень, около которого я спала. Он, кстати, оказался чуть больше моих двух кулаков.

Ура. Кажется, я нашла четвёртую стихию...


Моё появление сильно взволновало русалок. Лесса осталась возле меня, а Рила булькнула в воду, как она сказала "предупредить остальных". Круто... Хотя что я ожидала? Раз они полурыбы, значит меня должно удивлять то, что они ходят по земле, но никак не их жизнь под водой.

На мой вопрос, кто должен явиться вместе с исчезнувшей в пучине посыльной, Лесса ответила:

- Наш Владыка, Декарон, ну и кое-кто из свиты... наверное...

Примерно через полчаса, когда темноволосая ещё немного подлатала мои боевые повреждения и даже, кажется, срастила рёбра, на берег вышла целая делегация. Ой, мамочки-и...

Слегка струхнув перед двумя дюжинами воинов, облачённых в белые доспехи, имеющие форму чешуи и раковин, я сделала слабовольную попытку дать дёру. Однако увидев вытянувшееся лицо Лессы... Я натянуто улыбнулась и сделала вид, что просто разминаюсь, бегая на месте.

Вперёд вышел мужчина, доспех на котором сиял серебром. На вид ему было лет тридцать. Безбородое лицо, раскосые глаза и светлые волосы, стянутые в хвост, придавали ему сходство с эльфом... по крайней мере, я их так представляла. На голове у него сиял тонкий обруч с сапфиром.

- Так это вы - Нейра, Кародросс из дальних земель?

- А? Ну... да. - Заглядевшись на него, я не сразу поняла вопроса.

- С какой целью вы прибыли сюда?

Я на секунду задумалась.

- Честно... честно я сюда вообще не стремилась попасть. В смысле... ну... - я замялась, пытаясь уложить в две-три фразы всё, что со мной произошло... и одновременно моё нелестное отношение к всему этому безобразию. А что? По другому и не скажешь!

Но Декарон - кто ж ещё? - похоже, догадался о моих сомнениях.

- Тогда вам следует последовать за нами и рассказать Владыке о своём путешествии.

Уп-с... Всё-таки ошиблась.

- А... вы кто? - надеюсь, прозвучало не слишком невежливо.

Хотя... между прочим, могла бы догадаться. Настоящий Владыка, если у него остались хоть какие-то понятия о гордости, никогда бы не поднялся наверх сам... даже для того, чтобы посмотреть на такое диковинное существо, каким в настоящий момент я являлась.

- Я - Иллидор, главнокомандующий. - Он слегка кивнул.

- Ну что ж, оч приятно. - Я сделала некое подобие реверанса. - Только один вопрос... Ваш Владыка, Декарон... он далеко отсюда? Я имею в виду... я под водой дышать не умею. Да и плаваю, честно, так себе.

Иллидор чуть нахмурился.

- Да? Странно... хотя что ожидать от существ, живущих в центре материка...

- А-а? - я насторожилась. - Это случаем не пренебрежение?

Он покачал головой.

- Не в коем случае. Лишь некоторое недоумение... Кстати, думаю, Зерлесса поможет вам с разрешением этой небольшой проблемы.

- Я... постараюсь. - Неуверенно подтвердила та и повернулась ко мне.

Русалка поставила ладони по обе стороны моей головы на некотором отдалении и что-то зашептала. Через минуту я почувствовала щекотание в горле и закашлялась. Лесса кивнула командиру.

- Вперёд. - Проговорил он.

Пока девушка колдовала надо мной, Иллидор что-то приказал воинам, и они все, за исключением его и ещё пары Мерродан, ушли обратно в море.

А теперь настал наш черёд. Лесса и её командир зашли на несколько метров в глубь и нырнули. Только хвосты плеснули... НЕ ПОНЯЛА?!!

Я остановилась как вкопанная, но щекотание в горле стало поистине невыносимым, и я не нашла ничего умнее, как плюхнуться следом.

Сразу стало гораздо лучше. А через минуту сообразила, что не успела набрать воздуха... но, тем не менее, спокойно дышу. Круто!

Сперва через пелену пузырьков ничего не было видно, но когда она рассеялась, я увидела ожидающих меня Мерродан... Ей-богу, если бы не подводное дыхание, я бы тут же склеила ласты (про ласты это я образно сказала!), наглотавшись воды отвисшей челюстью.

У всех четверых ожидающих меня были самые натуральные рыбьи хвосты! Значит, не так уж я и ошиблась с русалками... Но как?!

- Нейра! Нам надо плыть! - не выдержав, крикнул Иллидор.

Уж не знаю, как под водой распространяются звуки... пусть этим занимаются учёные. Ясно было только одно: я всё прекрасно слышу, вижу, и вообще преотлично себя чувствую.

Поэтому я не нашла аргументов против, и, пожав плечами, ещё несколько неуверенно поплыла за своими сопровождающими, активно работая всеми конечностями, включая хвост.

Плыть пришлось долго, да к тому же я время от времени останавливалась, чтобы избавиться от периодически появляющейся боли в ушах. Ну, как это принято: зажать нос, закрыть рот и выдохнуть.

Наконец вдали стали проявляться очертания возвышения, напоминающего скалу, но вряд ли являющегося ею.

Когда мы подплыли поближе, у меня перехватило дыхание. Но не от монументальности, как было при виде Дорганака; не неприступности, как возле Лаудборла...

От красоты. Уделеверен был невероятно прекрасен. Тут и обычный человек раскрыл бы рот от изумления, а уж впечатлительный по натуре художник... художница.

Наверное, мне кричали... Я не слышала, буквально окаменев и пожирая глазами всё великолепие изящных перламутровых башен, навесов и арок, украшенных скульптурами и барельефами, переливающихся и как будто светящихся...

Но, как отметил более практичный разум воина-Кашкая, эта игрушка не выдержит ни малейшего намёка на нападение. Если она в действительности такая же тонкая, как и на вид, то остаётся удивляться, почему она всё ещё стоит. Почему-то у меня не складывается впечатление, что эти места абсолютно безопасны...

- Ну ладно, ладно, хватит уже меня трясти! - возмущённо пробулькала я, выдраясь из цепких рук нетерпеливых русалок, и первой поплыла вперёд.

Если бы я попала сюда пару лет назад, то есть, когда я только-только вообще появилась в Силмирале, я бы наверняка заробела. Ну как же - предстать перед настоящим королём, тем более - морским!

Однако за эти два года сознание необратимо изменилось. Я испытывала почтение только к тем, кого хорошо знала, и кого считала достойными почтения. И отнюдь не за то, что "так надо"... Поэтому кое-где наглость и бесстрашная бесцеремонность (или бесцеремонное бесстрашие?) брали верх над здравым разумом.

Так что при входе в зал - по всей видимости, "тронный" - я не дождалась, пока двери передо мной откроют. Я сделала это сама и спокойно прошествовала к трону, почтительно, но кратко кивнув Владыке. Тот был... как бы сказать... ещё не старцем, но уже и не "добрым молодцем". Правда, возраст ему я определить побоялась, потому что густая борода доходила ему почти до живота, но светлые глаза сияли, как у юноши. Одет он был в серебристый балахон, а в правой руке сжимал посох с пронзительно синим камнем в навершии.

Удивление своё Владыка выразил лишь почти вертикально поднявшимися бровями.

- Так это ты - Нейра, Кародросс, существо из степей?

- Почему сразу "существо"? - блин, опять не удержалась! - Под существом, как правило, подразумевают кого-то неразумного. А я даже два и два сложить могу... Конечно, человеком меня не назовёшь...

- Нейра, - прошипел из-за моей спины Иллидор, - прекращай болтовню! Дай хотя бы Владыке высказаться, иначе придётся поставить тебя под стражу за неуважение!

- Нормально! И это гостеприимство? - в голос возмутилась я. Всё... от избытка впечатлений крышу снесло бесповоротно. А если меня и вправду сейчас под стражу?!.

- Иллидор, и вы, у дверей - выйдите! - вдруг приказал Декарон. - Я наедине поговорю с нашей гостьей.

Возражений, разумеется, не последовало, и через минуту в зале остались только мы двое.

Зал, кстати, не уступал по красоте дворцу. Особенностью его было обилие колонн, делящих его на три аллеи. Сверху по каждой колонне вились каменные цветы, лозы и необычные плоды.

- Если так и дальше продолжить наш диалог, то мой престиж среди Мерроданов упадёт бесповоротно.

Я даже вздрогнула и резко обернулась к Владыке. Он лишь чуть улыбался, но его светлые глаза смеялись. Светло так, по-доброму.

- Похоже, я не ошибусь, если скажу, что ты в основном говоришь раньше, чем подумаешь. Не так ли? Есть у тебя такая черта?

- Ну... да. - Мне вдруг неожиданно для самой себя стало стыдно. - Извините... Просто за последнее время так много произошло, что голова буквально взрывается...

- А обилие впечатлений исходит через язык. - Кивнул он. - Понятно. Но, если не секрет, может расскажешь, что же это за впечатления? В конце концов, у нас есть только легенды о... народах, которые живут вдалеке от воды.

Я покачала головой.

- Справедливости ради надо сказать, что без воды мы, как и вы не можем жить. А что касается остального... Если располагаете достаточным временем и, главное, если вам интересно... Пожалуйста. Мне не жалко...


...Лесса вывела меня на поверхность уже глубоким вечером. Декарон обладал поразительным даром - даром слушать и слышать. Он не разу не прервал мой бесконечно длинный рассказ, лишь кивал и поддакивал, если я сбивалась или не могла подобрать мысль. Правда, на середине повествования произошёл неприятный казус.

Похоже, заклинание Зерлессы всё-таки имело срок годности, потому что внезапно горло как будто сжали чьи-то руки, а вода, хлынувшая в рот и нос, приобрела отвратительный кровавый привкус...

Очнулась я несколько секунд спустя. Декарон стоял около меня, с грозно нахмуренными бровями, поднятой рукой, в которой был сжат посох, и чуть развевающейся в воде бородой. Он мне на мгновение напомнил бога древних греков - Посейдона...

Как позже оказалось, заклинание действительно развеялось. Но на моё счастье, Владыка быстро сообразил, почему я вдруг выпучила глаза и, захрипев и схватившись руками за шею, завалилась на спину, и обновил колдовство. Остаток повести я изъяснялась чуть ли не скороговоркой, опасаясь повторного приступа. Хотя, по идее, его магия должна быть помощнее, чем у молодой девушки.

Поэтому и я, и Лесса старались плыть побыстрее, но я - чтобы заклинание опять не закончилось, а она - чтобы в свою очередь поскорее услышать от меня то же, что узнал Владыка.

На берегу, к моему безграничному удивлению и вдвое большему возмущению, меня ожидали Розерилла и Иллидор. Несложно догадаться, с какой целью...

Но я их всех жестоко обломала, сказав, что пока не поем, не вякну ни слова из моего прошлого.

Надо было видеть разочарования на их лицах! Иллидор пытался воззвать к моей совести, типа "а я бы мог и весь отряд позвать!", но под моим насмешливым взглядом сдулся. Тем более, что я легко нашла ответ: "А могу и вообще спать улечься, и тогда уж точно ничего не услышите!"...

Уф... Зато давненько я так сытно и вкусно не ужинала. Так давно, что я даже расщедрилась на общие черты быта трёх народов. На большее меня не хватило - я так и уснула, продолжая бормотать под нос.


Добро пожаловать на Канары! Правда, дёшево и сердито, да и находится в другом измерении... Ну да ладно. Зато никто не беспокоит, и так хорошо-о...

Первые несколько дней я в прямом смысле не вылезала из воды. Лесса и Рила устроили мне самую полную изо всех возможных экскурсий, и мы ухитрились побывать везде, где только было хоть что-то, имеющее возможность вызвать у меня интерес.

Таких мест оказалось немало: ботанический сад, пара музеев, даже что-то вроде оперы и театра! Это что касается самых культурных мероприятий. Из того, что попроще - подобие зоопарка и даже что-то вроде дискотеки. Правда, там я так ни разу и не побывала...

Что говорить, тут каждый дом был достоин отдельного описания., будучи миниатюрным подобием замка, и всё же немного другим. Но описывать всё великолепие форм, красок и материалов, от песка и камней до кораллов и перламутра, не хватит всей бумаги мира.

Во время наших путешествий, Дор (ну, Иллидор, это я так сократила) тоже не оставался в стороне. Он показал мне морских тварей, самой разной величины и формы. Кстати, с его же лёгкой руки я узнала, почему замок настолько ненадёжен.

- Нам не с кем воевать. - Просто пояснил он. - Даже я и находящиеся под моим командованием воины практически не пускаем оружие в ход. Да и то, только против зарвавшихся чудовищ. Но и это мы делаем с большой неохотой и в самых крайних случаях, предпочитая приручать их.

- То есть ты хочешь сказать, что у вас фактически нет врагов?! - я просто не поверила. Да быть того не может!

Он кивнул.

- Так и есть. Друг с другом мы не сражаемся никогда, ни при каких обстоятельствах. Это глупо, в конце концов. Любой конфликт можно решить миром.

- Невероятно... - я ошарашено замотала головой. - Что, совсем-совсем нет врагов?!! И все существа вам служат?!

Иллидор пожал плечами.

- Даже если опасность появляется в виде какого-то гигантского, страшного зверя, с которым не справится наша магия, мы натравливаем на них наших животных.

Я выдохнула. Вау... А я-то думала, что такой мир - утопия!

- Да, насчёт вашего оружия. Что-то я ни у тебя, ни у других не увидела ничего, что могло бы его напоминать. А?

- Я же сказал - магия.

Он остановился. Особым образом сложил руки... и в них неоткуда появились длинный одноручный меч и треугольный щит. Они отливали белым серебром и немного светились.

Я даже немного окосела. Ничего себе!

- И что, так можно призвать любое оружие?!

- Да. Но оно будет с тобой, пока у тебя есть хоть капля магии.

Я завистливо вздохнула.

- Эх, вот бы и мне так...

- А что тебе мешает? - вдруг вмешалась Зерлесса.

- Ты что, смеёшься?! - ей-богу, я чуть не обиделась!

- А что? - искренне удивилась она.

Я хотела рассмеяться ей в лицо, но... вдруг задумалась.

А вдруг?.. бывают же чудеса!

- Знаешь, Лес, - медленно проговорила я. - Проблема в том, что я даже теоретически не представляю, как это - колдовать... но попробовать я, в принципе, не против. Только на берегу, хорошо?..

Глава IV.


...- Нейра-а-а!!! Ну я же просила - ЛЕГОНЬКО!

Истошный крик Лессы заставил меня вздрогнуть и отвлечься от созерцания довольно большой части пляжа, метров этак пятнадцать на пятнадцать, покрытую толстой коркой льда. Чуть меньший по площади клок моря тоже побелел и застыл, сохранив очертания волн и пены... и буквально замуровав в себя хвост Иллидора, дёргающегося от такого приключения и обещающего мне самых "весёлых" перспектив, как только освободится.

Я прижала уши и втянула голову в плечи. Даже хвост поджала, ожидая заслуженного наказания. Ведь мне надо было всего лишь заморозить мокрый камушек...

Уф... почти два месяца я уже пытаюсь овладеть магией Воды. Может, стоило мне тогда сдаться, а Зерлессе - не просить меня попробовать снова?

"Ней, я уверена, у тебя получится!"

Угу... Получилось. На русалку выплеснулся целый фонтан воды. Тогда она не имела ко мне претензий... сильных... но сейчас, когда, убедившись в моих способностях, она стала учить меня магии холода...

Сначала я долго не понимала, что от меня требуется. Да, послушно повторяла пассы руками и пыталась представить себе, чего добиваюсь от капризной стихии. Но, видимо, плохо представляла.

Зато когда у меня абсолютно случайно - от отчаяния, наверное - вышел тот памятный водопад, я на всю жизнь запомнила свои ощущения. Хотя бы потому, что фонтан вышел арктической температуры. Лесса, похоже, закаливания не любила...

Я торопливо забормотала извинения и замахала руками, концентрируясь на антизаклятье. Дор заорал, но уже по другой причине. Я спрятала лицо в ладонях. Кажется, я опять перестаралась, превратив лёд в кипяток. Хорошо ещё, что он мой хороший друг, иначе убил бы... насмерть.

На его, да и моё счастье, исцеляющие чары у меня удавались не в пример лучше. Поэтому он мне быстро всё простил, а Лесса продолжила учения, предусмотрительно стоя на берегу на безопасном расстоянии и где-то сбоку.

...Эти два месяца были самыми спокойными во всей моей жизни. Причём включая жизнь прежнюю.

Никто меня не грузил заботами, если я сама не предлагала своей помощи по доброй воле, хотя это было нечасто. Ну, там, Риле сбежавшую домашнюю рыбку найти, или Лессе с нехитрым домашним хозяйством помочь.

В целом же это действительно был курорт. Даже лучше.

Окружающие относились ко мне вполне дружелюбно, несмотря на мою принадлежность к другой расе. Я же наоборот, при встрече с незнакомцем впадала в настороженность и, как следствие, глухую оборону.

Просто... просто я однажды поставила себя рядом с Мерроданами и посмотрела со стороны. Меня чуть не передёрнуло! Прекрасный народ, каждый второй из которых хоть сейчас отправляйся на вселенский конкурс красоты, а каждый первый - на мировой. И я рядом. Такая вот "и не мышка, не лягушка, а неведома зверушка"... Фрр!

Но по крайней мере, теперь мне стало понятно их любопытство. Я для них была как диковинный зверёк. Да, говорящий, да, разумный... и всё же. Теперь-то я поняла, почему меня называли "существом".

Розерилла, Зерлесса и Иллидор относились ко мне чуть теплее, поэтому я старалась общаться большей частью с ними... хотя так и получалось.

Кстати, теперь понятно, почему я не посещаю местную "дискотеку"?..

...Рай раем, и всё-таки не рай...

...Почти каждую ночь снились друзья. Не раз просыпаясь утром - особенно поначалу - я в горячке собирала манатки и собиралась бежать к ним. Только длительные уговоры и уверения, что самостоятельно я до них не доберусь ни за что, слегка охлаждали мой пыл...но не тоску. Ту удавалось чуть заглушить лишь новыми впечатлениями, которых, надо признать, было выше крыши...


Но мои друзья оказались достаточно проницательны, чтобы заметить, что меня что-то удручает. Поэтому однажды они решили немого меня развлечь.

И это им удалось очень даже неплохо!

А началось всё с того, что, однажды утром я проснулась, и первым, на что упал мой взгляд, оказался гигантский змей, с любопытством выглядывающий из воды.

Пару минут я таращилась на него, а потом завизжала и, мигом приняв вертикальное положение, рванула в пустыню, подальше от воды. Но уже через несколько метров меня остановил заливистый смех.

- Ней, прекрати кричать! Ты моего Сомика перепугала!

Я обернулась. И в самом деле, из-под воды выглядывали только испуганные глаза того самого змея, а за ними выглядывала лукавая мордашка Зерлессы.

- Да тьфу на тебя! - рассердилась я. - Тоже мне, придумала развлечение. Это твой... кто?!

Я поперхнулась, сообразив, что означает его имя.

Лесса похлопала зверюшку по голов, и та вновь настороженно высунулась. Хм... ну, какое-то сходство, конечно, имеется... Усы так точно сомовьи. Но вот насчёт остального...

Но зачем, скажите на милость, такое уменьшительно-ласкательное прозвище?!

Я и в своём мире со скрипом верила в рыбачьи байки, которыми исправно потчевал меня папа, и в которых сомы весили по шестьдесят-восемьдесят килограмм.

Но сейчас я готова была проглотить и их, потому что ЭТО на первый взгляд должно было бы весить шестьдесят-восемьдесят тонн!

- Ну, да, это моя личная коняшка. - Русалка почесала его между глаз, отчего С...Сомик (нет, ну имечко - слов нет!) зажмурился и затрещал, как...дельфин. - А здесь он для того, чтобы свозить тебя в оч-чень необычное место. Но тебе там понравится, обещаю!

- Э? - я удивилась. Странно, обычно меня оповещают за... какое-то время. Не за пять минут! А уж о каких-то поездках... тем более о таких далеких, что пришлось брать "коняшку"...

Но она меня заинтриговала. Поэтому я сглотнула все свои претензии и только спросила, как на него забираться.


Ну что ж, прогулка по утреннему ветерку - это то, что надо, чтобы проснуться. Или получить удовольствие. Сомик старался держать голову над водой - причём на приличной высоте метра в полтора-два -, но всё равно плыл очень быстро. Я даже сначала опасалась, что меня будет сдувать. Но всё оказалось не настолько страшным, и я даже могла бы похвастаться относительным комфортом.

Голова рыбины была настолько широкой, что там спокойно сидели мы вдвоём. При желании, там мог бы поместиться и третий, который, кстати, появился очень скоро.

В какой-то момент Лесса по особому сказала "лошадке" "тпру!", и та беспрекословно повиновалась, остановившись через какие-то несколько метров. А слева из воды вынырнул немного недовольный Дор, которого я не замечала до тех пор, пока он не подал голос.

- Ну что вы так долго? Я уж заждался.

- Дамы обязаны опаздывать! - парировала Мерроданка, демонстрируя неплохое знание "земных" женских обычаев. - К тому же, тут с одной полосатой проблемы вышли. Представляешь, она моего Сомика напугала!

- Она напугает кого угодно, - беззлобно усмехнулся он, лихо забираясь на голову твари. Зря он так...

Я не злопамятная, я - долгопомнящая.

Надувшись, я незаметно обвила ему хвостом ноги и дёрнула. Он только вскрикнул, полетев в родную стихию. Лесса адресовала мне укоряющий взгляд, но я показала ей язык.

Второй раз Мерродан забирался осторожней, а ворчал - тише, бдительно следя за каждым моим движением. Но потом расслабился, потому что я вроде как уже всё "забыла" и сосредоточилась на окружающем нас океане, не забывая, впрочем, вставлять свои реплики в неторопливую беседу "о том - о сём".

Вокруг, кстати, действительно было красиво. Одинаково, правда, немного... но красиво. Солнечный круг поднялся лишь наполовину и причудливо освещал волны. И привередливо, кстати. Где-то они были сплошь золотыми, а где-то - практически полностью тёмно-синими, осветлёнными лишь за счёт отражающегося в них неба.

Э, а это что?

Я тут же встала в охотничью стойку, когда на горизонте, чуть правее солнечного диска показалось тёмное пятно. Земля?

- О! Почти приехали! - обрадовано прокомментировал Иллидор, вглядываясь вдаль.

- А куда? - вкрадчиво поинтересовалась я.

- Приедем, узнаешь. - Усмехнувшись, проговорил он.

Я мстительно сощурилась... и он опять полетел вводу. И я следом, испуганно взвизгнув.

И только Зерлесса заливалась, как райская птичка. В спину толкнула, зараза...

Потом она нас, правда, подобрала, но мне лично настроение подпортила. Солнышко ещё не пригревало настолько, чтобы высушить мою шкурку, поэтому на сильном ветру от быстрой езды я здорово замёрзла. Бр-р, не хватало ещё простудиться! Зато Мерродан не проявлял никаких признаков неудобства. Ему это видимо, не в новинку.

Постепенно тёмное пятно острова увеличивалось и светлело. По мере приближения к нему меня стали обуревать восторг и любопытство, граничащее с охотничьим азартом.

Остров походил на огромный кусок малахита. Его сплошь покрывала зелень, под которой, судя по всему, прятались холмы и скалы. Быть может, подъедем ближе - станет виднее. Но мне уже сейчас хотелось порыскать в этих тропиках, тем более что после песчаного берега я уже почти отвыкла от столь зелёных пейзажей!

Метрах в пяти от берега Сомик остановился, и мы все трое соскользнули в воду. Для меня, почти окоченевшей, она показалась даже тёплой.

- Привал! Кто хочет завтракать? - обернулся к нам Дор, первым добравшийся до берега.

- Все!!!

Мужчина довольно хмыкнул и принялся доставать продовольствие. Хлебные лепёшки (правда, насчёт хлебных я могла бы и поспорить, но как-то не с руки. Как известно, недовольные остаются вообще без еды), несколько некрупных рыбёшек... Чёрная и красная икра. Скромненько, ну да ничего. Для пикника в самый раз.

После того, как припасы оказались умяты, Лесса повернулась ко мне.

- Ну как тебе здесь?

Я задумчиво огляделась. Трапезничали мы на приятном пляжике, правда, с чуть более крупным, грубым и жёлтым песком, чем там, где я обитала до этого. В паре десятков метров начинались, судя по всему, настоящие джунгли.

- Знаешь, я ещё не видела всего этого острова, но мне он уже нравится.

- Здорово! - улыбнулась она. - Тогда можешь начинать изыскания. В общем-то, мы тебя для этого сюда и привели. А то мне показалось, что ты начала скучать.

Я удивлённо подняла брови.

- А вы? Разве со мной не пойдёте?

- А тебе так страшно без сопровождения? - ехидно прищурился Иллидор.

- Ещё чего! - деланно взмутилась я и решительно развернулась к лесу.

- Ладно, ладно! Не дуйся! - засмеялся Мерродан. - Там тебе действительно нечего бояться. Есть здесь... жители, но они довольно безобидны.

- А я всё понимаю. - Я обернулась и лукаво улыбнулась. - И ничуточки не боюсь. Ну, ладно, не буду вам мешать. Третий, как говорится, лишний!

И, не слушая возмущённых возгласов, я припустила к лесному покрову.


Хм, а подарочек-то действительно удался! Давненько я не чувствовала себя так комфортно!

Хотя, если начистоту, то тропики я только в фильмах видела. Но здесь...

Здесь не было так темно, как в Кауруле. Здесь было много веток и лиан, как будто специально для любящей залезть повыше вроде меня. И здесь было спокойно. Не было тишины, но это было даже лучше - гнетущая тишина леса Шелескенов напротив, настораживала...

А здесь пели птицы. Перекликались какие-то зверушки. И от этого становилось спокойно на душе.

Хотя мне очень хотелось улечься где-нибудь здесь, под перемежающимися тенями и солнечными лучиками и придремать, как полагается любой уважающей себя представительнице кошачьих, любопытство вело меня всё дальше.

Но дальше меня, увы, ждало разочарование. Я выбралась к самим скалам, внезапно вырывающимся на несколько сотен метров вверх. Попрыгав вдоль них вправо и влево, я с сожалением должна была признать, что выбрала не самое удачное место для диверсии. Быть может, где-то и есть площадка, где бы я смогла вскарабкаться на следующий "уровень", но не здесь. Ещё немного постояв около естественного препятствия, я огорчённо вздохнула и направилась назад...

Ой!!!

Какой-то странный трубный звук заставил меня вздрогнуть. От неожиданности я даже промахнулась мимо ветки, за которую хотела зацепиться, и шлёпнулась вниз... Шлёпнулась бы. Если бы моя голень по всем законам подлости не запуталась бы в порослях, я бы точно навернулась. Здесь, конечно, невысоко, но всё одно неприятно. Тем паче головой вниз.

Я напряглась и подтянулась. Одной рукой зацепилась за лиану, а когтями другой стала подрезать скрутившееся растение. Когда я уже почти освободилась, в голову мне пришла опоздавшая мысль. А что будет, когда я до конца её перепилю?!

Уй-я-а-й!!! А вот что!!!

Тарзан возвращается! Правда, я совсем на него не была похожа... поэтому такой способ передвижения был для меня в новинку. И когда передо мной внезапно возникло дерево, я не нашла ничего умнее, как разжать лапы.

И приземление, надо признать, оказалось так себе... Завершилось оно даже достаточно жёстко: на какой-то большой камень. Хорошо ещё, что высота была не "ай-яй", а скромное "ой!".

Но всё равно: неприятно!

Скривившись, я поднялась, потирая ушибленное мягкое место. Огляделась, намереваясь спрыгнуть и временно продолжить путь, как вдруг земля поехала у меня из-под ног. Я вскрикнула, но равновесие удержала.

А глыба медленно, но верно поехала вперёд!

Я сперва застыла на месте, как суслик-часовой, но потом решилась предпринять попытку всё же понять, что же происходит. Правда, для этого мне не пришлось прилагать никаких усилий. Ну, разве что шею вытянуть, поскольку и с моего места была хорошо видна появившаяся неоткуда толстая шея с относительно небольшой головкой. Судя по раскачиванию "камня", ноги тоже имели место. Голова обернулась, удостоила меня удивлённого взгляда и зашевелилась чуть живее. Похоже, вопрос "кто кого напугал" надо пересмотреть...

Нет, я, конечно, слышала о гигантских черепахах... но о тех, которые метра два в высоту?!

Я девочка добрая, и, чтобы не беспокоить гигантскую рептилию, сперва намеревалась спрыгнуть. Но потом подумала: едет в нужном мне направлении, особого стресса я у неё, похоже, не вызвала... так отчего же не прокатиться?

Надо было видеть лица Дора и Лессы, когда из леса гордо выехала я на новом "скакуне"...


- Ну что, как тебе здесь?

Я покачала головой.

- Блеск! Супер! Класс! Короче: без комментариев. Вот бы почаще сюда наведываться...

Русалка улыбнулась.

- Знаешь... а мы хотели тебе предложить здесь заселиться. Там, на берегу, ты совсем какая-то подавленная, может здесь тебе будет лучше? Ну что, остаёшься?

Я задумалась. Здесь действительно лучше, это они правы... Но... но там материк, там, наверное, мои друзья... И Дар...

Кстати говоря, надо упомянуть о том, что такое раздолье, какое предоставил мне этот неожиданный "залёт" к Мерроданам, создавало благоприятную почву для размышлений. И в них не могло не найтись места для одного крылатого индивидуума, в котором я почти разочаровалась.

Ключевое слово - почти.

При более здравом и обстоятельном размышлении я призналась самой себе, что, вероятно, и причины, и окончание того разговора могли бы быть совсем иными, нежели представила себе я. А это значит...не всё ещё потеряно. Ни для одного из нас двоих.

С другой стороны, это могло бы стать достаточно серьёзной проверкой.

Если будет, кому предъявлять её результаты...

Я вздохнула, отвлекаясь от своих мыслей и вновь перевела взгляд на море, к тому далёкому золотому берегу, единственным связывающим звеном между мной, материком и друзьями. Там - единственная возможность вернуться.

Какой бы крошечной она не была, эта возможность...

- Если хочешь, - проговорил Иллидор, - можешь считать этот остров своим собственным. Так сказать, нашим подарком.

- Ой... спасибо конечно большое... - озадаченно проговорила я, запинаясь. - Только... Нет, мне очень приятно, и я подумаю... Но сейчас не могли бы вы отвезти меня обратно? Просто... ну... там на берегу закат особенный... вот...

Мерроданы переглянулись и пожали плечами. Мои сомненья им явно были непонятны.

- Ну ладно, если ты так хочешь... только часто мы так кататься не сможем, имей в виду! Так что решай уже. - Предупредил воин.

- Хорошо, тогда только на один день.

...На спине мчавшегося обратно Сомика меня вдруг посетило странное ощущение: будто я возвращаюсь... не зря...



Отступление второе.


...Трое воинов устало брели по иссохшей пустыне, уже почти ни на что не надеясь. Позади остались десятки километров... и десятки жизней, оставленных в залог во время случайного столкновения с Таккаримом, огненным драконом.

Как они выжили? Сейчас уже нельзя дать ответ на этот вопрос.

Но путь назад отрезан. И не только ящером, но и расстоянием. Провиант подходил к концу, а редкие звери, встречающиеся путниками, становились всё более опасными и менее съедобными, становясь, как степь, сухими и ядовитыми.

Оставалось только упрямо двигаться вперёд, чтобы либо достигнуть спасения... либо гибели.

Как по команде, они остановились. Но это оказался не мираж. Впереди, всего лишь в каких-то сотнях метров действительно блестела полоса воды! Путники обменялись взглядами и продолжили путь, уже чуть бодрее и быстрее. Солнце почти зашло, уже не сжигая их так безжалостно, и им хватило сил на этот рывок...

...Зоркий глаз сокола первым сумел разглядеть берег, покрытый белым песком. Кое-где, однако, были внушительные булыжники, невесть как оказавшиеся здесь.

Он остановился. Закрыв глаза, помотал головой, а затем вновь, изо всех сил, до рези в глазах вгляделся в фигурку на одном из них, сидящую спиной к ним...

Кожаный жилет, каштановые волосы до лопаток, шевелящиеся от лёгкого ветра и из-за этого будто живые... покачивающийся полосатый хвост и чуть дрожащие, пушистые ушки...

Нет... этого не может быть! Это же...

- Нейра-а-а!!!


...Люблю закаты. А закаты над водной поверхностью... пусть даже и не над горизонтом, а где-то сбоку - тем более. Красота! Аж руки чешутся, да только где сейчас возьмёшь хорошую акварель...

Полностью погружённая в свои, возвышенные думы, я не сразу сообразила, что это за странные звуки всё нарастающей громкости у меня за спиной?..

Я вздрогнула и обернулась...

Меня просто снесло с насиженного камня и буквально вмяло в песок. Правда, возмутиться я не успела - меня тут же подняли... и я почувствовала, как многочисленные поцелуи стали покрывать моё мгновенно зардевшееся лицо.

Чисто рефлекторно я попыталась отстраниться, и только тогда до меня дошло...

- ДАР?!!

Он глядел на меня совершенно обезумевшими, сияющими глазами и не прекращал своего занятия. Пока новый толчок не отшвырнул меня в сторону, а мои плечи обхватил уже Клинок.

- Ты жива!!!

Всё... щас начнётся...

Не успев сорваться на предыдущем ловеласе, я взорвалась при виде новой морды.

- А ну пусти сейчас же! - полуистерично взвизгнула я, вырываясь и отвешивая ему звонкую пощёчину.

- С-сиурбланка! Вы живы!! Это невероятно!

- Эсприт?! - я подпрыгнула и обернулась прямо к почтительно опустившемуся на одно колено Шелескену. - Рада тебе, друг чешуйчатый!

Он поднялся, и я крепко пожала его руку, абсолютно игнорируя других участников преставления.

А на их рожи стоило посмотреть. И у Дарвэла, и у Клинка они выражали высшую степень возмущения. У первого, судя по всему оттого, что его так бесцеремонно прервали; а у второго - потому что ему досталось вроде как и не за что. И у обоих - что Эсприту достались все почести!

Ха! А вы думали в сказку попали?

- Нейра, кто это?!

Изумлённый свистящий шёпот за моей спиной заставил меня обернуться, а остальных - срочно поменять объект интереса.

По колено в воде, широко распахнув глаза и напрягшись, чтобы можно было одним прыжком уйти под воду, стояла Лесса.

Опять позади меня, но уже со стороны мужчин, раздался негромкий тройной присвист. Похоже, заценили...

А что? Я же уже говорила, что здешние русалки наделены всеми необходимыми округлостями, а легчайшая накидка на них сделана из полупрозрачной ткани. Судите сами, как такое морское чудо могло повлиять на слабое сознание сильного пола...

- Лесса, это мои друзья. Клинок - он тоже Кародросс, Эсприт - он из народа Шелескенов, и Дарвэл - Мрадразз. А это Зерлесса. Она из Мерроданов, морского народа.

Во-о, это уже больше похоже на реакцию. Похоже ребята нашли, что... Стоп! А что они искали?

- Эй, ребята, а что вы здесь вообще забыли?

"Ребята" явно смешались. Неуверенно переглянулись, после чего змей, как самый смелый, осмелился начать.

- А мы это... тебя ис-скали...

- Ага, ага, - скептически хмыкнула я. - В смысле, мой трупик? Что-то мне не показалось, что вы готовы были видеть меня. Живой по крайней мере.

- Нейра! - хором попытались возмутиться все трое.

- И вообще, каким ветром вас сюда занесло?

- А... э... а мне явилос-сь видение! Во с-сне! - попытался выкрутиться Шелескен.

Я насмешливо хмыкнула. Надо сказать, у Мерроданов я здорово научилась распознавать всё по лицу. Иначе нельзя было сказать, правду они сказали, или нет; и если даже правду, то всю ли?

- А если серьёзно?

- А если серьёзно, - сдался альбинос, - то сюда нас привели твои рисунки. После твоего исчезновения в лапах драконши, те, кто выжили, отправились назад. Был объявлен траур... ну и... твою комнату решили освободить. А среди вещей Дар обнаружил твой блокнот. Твой рисунок... он поставил всё на свои места. Ведь однажды твои догадки уже были верными, не так ли?

- Так... - я кивнула. - Ну что ж, твоя версия гораздо более реалистична...

- Да, кстати. - Сокол хлопнул себя по лбу и шагнул ко мне. - Я взял собой твоё оружие...

- Что?! - рыжие ушки мгновенно вскинулись. - Мой белый лук?!

Сокол торопливо поёрзал рукой за плечами и торжественно протянул мне моё оружие.

Если бы я родилась в племени индейцев, они бы гордились мною и моими боевыми кличами!

Радостно вопя, я прыгала на месте, медленно вращаясь вокруг своей оси и прижимая к груди лук. Господи, вот чего мне так не хватало!

- Нейра, тебя обижают?

Я замерла на месте и вывернула голову почти на сто восемьдесят градусов.

Рядом с Лессой стоял Иллидор, враждебно глядящий на моих друзей. В руках у него уже появились меч и щит...

Скосив глаза, я увидела, как и "обидчики" напряглись и медленно потянулись за своим оружием. Нужно было вмешаться.

- Брэк! Никто никого уже не обижает! А только попробует - получит в полной мере, но исключительно от меня. Понятненько?

В подтверждение моих слов Лесса прильнула к воину и что-то торопливо зашептала ему на ухо. Постепенно его взгляд остыл, оружие исчезло.

- Что ж, в таком случае, я приношу свои извинения. Просто я не так понял ситуацию.

- Вам бы, кстати, тоже следовало расслабиться, - обратилась я ко всё ещё воинственным Дару и Клинку. Те наоборот, и не думали убирать уже наполовину обнажённое оружие в ножны.

- Враг не враг, друг не друг, а вот я совсем не уверен, что он не опасен. - Проворчал тигр.

Я скривилась. Да что это с ними? Я же сказала: всё в порядке!

Странные какие-то. Тем более, что Эсприт быстро разобрался в ситуации и сейчас не проявлял икаких признаков агрессии.

Ну что ж, если так, то бесполезно что-либо говорить. Тут уж нужно сразу к методам убеждения переходить. Достаточно.

Я легонько хлопнула в ладони, и у них намертво примёрзли руки к рукоятям, а полуобнажённое оружие - к ножнам. Они дёрнулись раз, другой, после чего синхронно зарычали и сделали шаг к морю.

- Далеко собрались?

Они невольно обернулись на мой полный насмешки голос. Потом их лица вытянулись.

- Это что... ты сделала?!

- Я-я, зер гут. - Кивнула я. - А ещё один шаг, приморожу ноги.

Минута мертвецкой тишины. Потом сокол проговорил охрипшим голосом:

- Ты... научилась колдовать?!

- А что, не видно? - я, не выдержав, фыркнула.

Вместо ответа он только поражённо покачал головой. На вытянувшихся лицах Шелескена и Кародросса были схожие чувства. Как видно, мой очередной финт ушами удался.

- Может быть, вы хотите поговорить с нашим Владыкой? - робкий голосок Лессы, задним числом почувствовавшей некоторое напряжение, мигом перевёл на неё внимание.

- Да, это было бы неплохо. - Шелескен говорил так, словно ничего не произошло. - И чем скорее, тем лучше.

Глава V.


Перед Владыкой Декароном мы предстали всем составом. Хотя я старалась держаться чуть в стороне, и Мерродан, похоже, это заметил.

Говорили все трое путешественников, но в основном слово было за Эспритом. Он рассказал о том, кто они; рассказал о войне с драконом; об их тщетных попытках победить и о том, как я - он как специально сделал на это акцент - предложила единственный выход из их ужасного положения. Потом рассказал об их путешествии...

До середины его повествования я едва сдерживала зевки. С момента обсуждения их... моего... короче, нашего плана, чуть насторожила ушки. И только когда змей стал пересказывать все тяготы их путешествия, я в полной мере поняла, что погорячилась... Конечно, бросаться им на шею и окружать вниманием и заботой я не собиралась даже в теории - я их таким макаром скорее до инфаркта доведу -, но вот сдержать я зык и не беситься на пустом месте, в общем-то, можно было.

Но когда Шелескен мягко подкатился к тому, собственно, зачем они здесь объявились, Декарон поднял руку в жесте молчания и покачал головой.

- Я понимаю, вы пришли, потому что вам не оставалось ничего другого, потому что вам больше не на что надеяться. Но - я уже говорил это Нейре, и теперь скажу вам - Мерроданы ничем не смогут вам помочь.

- Но... подождите! - Эсприт явно растерялся. Сокол и тигр тоже выглядели немного ошарашенными. Да и меня, если честно, такой ответ несколько удивил... - А как же...

Владыка мягко, чуть виновато улыбнулся.

- Я не смогу предоставить вам мои войска, они не переживут перехода через степь. Да и... мы не воины. В основном мы скрещиваем клинки лишь на тренировках, друг с другом. Да порой пускаем в ход против агрессивных тварей. Я не могу подвергать свой народ такой опасности... тем более что здесь о ваших драконах и не слышали.

- Но... но это же прос-сто безответс-ственно! - Шелескен решил не сдаваться без боя. - Ес-сли вы с-сейчас-с не поможете нам, то когда драконы доберутс-ся до вас-с...

- Не тебе обвинять меня в безответственности! - Владыка повысил голос, но тотчас же на его лице вновь дрогнула улыбка. На сей раз, как я отметила, с некой хитринкой... - Поэтому я знаю, чем могу помочь вашим народам...

Четыре выжидающих взгляда уставились на усмехающегося в бороду Мерродана. Он помолчал, по очереди изучая каждого из нас. Остановив взгляд на мне, он вновь хмыкнул.

- Я отправлю с вами Нейру. - Ох-х, следовало бы запечатлеть в тот момент лицо моих спутников! Да и я, честно говоря, просто окосела от такого поворота событий. Нет, я бы вернулась в любом случае, но... в качестве доброй воли Мерродан?! - Она пробыла здесь достаточно, чтобы освоить сложное искусство подчинения себе магии Воды. А как я понял с ваших рассказов, именно от неё не должно быть защиты у ваших чудовищ. Поэтому теперь Нейра - самое сильное оружие, которое я могу вам дать.

- А если она не справится?! - вырвалось у Мрадразза.

Я не удержалась от фырканья. Не справлюсь? Если уж пошла такая пляска, то я обязана справиться! Тем более, раз уж в меня поверили... хоть кто-то... и никто больше не сможет этого сделать.

- Если не справится она, то не справится никто. Вам останется лишь бежать. Можно - сюда. Мы будем рады вас видеть. Пока что можете располагаться столько, сколько сочтёте нужным. - Мерродан широко улыбнулся и кивнул, показывая, что беседа окончена.

...Я не буду пересказывать, каких слов удостоился он и его решение, когда мы достигли поверхности! Я, конечно, очень уважала Владыку Декарона, и сама старалась молчать...но вмешаться в излияния друзей сейчас значило сильно испортить отношения с ними. А мне ещё с этой компанией до дома до хаты идти...


Эсприт, как глава группы, долго морщил лоб и хмурился но всё же пришёл к верному - по его мнению - решению. Здесь нам предстояло куковать ещё денька два-три, пока он попытается как-то переубедить Его Морское Величество. Нет, оставлять меня здесь никто не собирался! Только бы заикнулись... в общем, им их шкурки ещё дороги. Но вот что касается оказанной "помощи"... И змей, и тигр, и сокол были солидарны в том, что меня будет явно маловато в таком грандиозном мероприятии, как война.

Ну вот что с ними делать? Учишь их, учишь...От меня же, если разозлюсь, вообще спасения не будет! Придётся за помощью к драконам обращаться, хи-хик...

На следующий день Мерроданы доставили нам свои деликатесы на завтрак. Различная рыба, в ходе особого приготовления сохранившая свой яркий природный окрас; осьминоги, раскинувшие свои щупальца меж красиво уложенных листьев морской капусты; что-то ещё, не совсем узнаваемое на вид... Я-то этого уже накушалась, и знала, что ничего страшного в этой пестроте красок нет. А вот друзья восприняли кушанья, мягко говоря, настороженно. Пока не попробовали. А уж тогда... Я очнулась вовремя, чтобы не остаться без завтрака вообще и успеть урвать себе кусочек. Правда, именно кусочек, ну да ладно. Насколько я поняла, они последние три дня вообще чуть ли не впроголодь шли. Окончательно удостоверилась я в этой мысли, разглядев их отощавшие бока с выпирающими рёбрами. И великодушно простила им мою съеденную долю.

После завтрака Эсприт попросил Иллидора и Лессу, ожививших нашу трапезу рассказами о своём народе, проводить его до дворца. Похоже, он твёрдо решил взять его при надобности штурмом, если его не пустят. Ну-ну, удачи тебе, косноязыкий...

Мы втроём остались на берегу, твёрдо решив хотя бы один день - для них первый, для меня последний - отдохнуть на настоящем пляже. А то потом ещё мир спасать...

Дарвэл попытался о чём-то поговорить со мной, но я вспомнила об "испытании", которое решила преподнести соколу, и на все попытки отвечала с милой улыбкой, но...неизменно уходя от темы.

Потом мне стало скучно, и я привлекла внимание Клинка, разговорив его вопросами о том, что изменилось с моего исчезновения. Он живо включился в беседу, поэтому разочарованному соколу ничего не осталось, как ретироваться.

На протяжении беседы я лишний раз убедилась, каким замечательным человеком мне удалось родиться, и как все горевали, когда меня унёс дракон...

Вот тут, кстати, следовало бы остановиться поподробнее. Да не на гореваниях! Просто... просто то, что я не помнила, да и не могла помнить, оказалось чуть интереснее, чем я представляла...

По словам альбиноса, когда Экваросса со мной в когтях поднялась на высоту в сотню-две метров, откуда-то появился странный то ли туман, то ли дым, мгновенно превративший сияющую чешуёй Золотую в серый силуэт. И тут - Кародросс запнулся - никто не может утверждать точно, но все это видели...

На драконшу-мать напал другой дракон! Он врезался на неё на полном ходу, после чего отлетел и атаковал снова. До оставшихся на земле воинов донёслись только разъярённые вопли... а через несколько секунд оба пропали. Просто растворились в воздухе... как и туман. Вновь светило яркое солнце, но об Эквароссе напоминала только выжженная вокруг земля да распростёртые тут и там трупы тех, кому не повезло в этой жизни.

Меня так заинтересовала эта необычная новость, что я даже на несколько секунд отвлеклась, обдумывая её и забыв о продолжавшем заливаться соловьём тигра. Кстати, мне следовало бы обратить внимание на его необычную говорливость...

С чего бы одному чудовищному ящеру нападать на другого? То ли я что-то не поняла, то ли сыновья Золотой сделают всё что угодно, чтобы их дорогая мамочка не пострадала...

Хотя об этом тоже никто раньше не упоминал, и всё же... Маловероятно, что драконы дрались из-за добычи, то бишь меня. А тут ещё этот туман... Опять магия?..

- Нейра? - воину таки удалось привлечь внимание.

- А? Что? - резко выдернутая из своих мыслей, я на первых порах всегда туговато соображала.

- У тебя выражение лица... странное. - Пояснил он. - Как будто... как будто это и не ты вовсе.

- Глупости! - я фыркнула и сладко потянулась, поднявшись на ноги. - Ты, наверное, не выспался, вот и мерещится тебе чёрт знает что...

Он скривился, уязвлённый моим тоном. Но потом тоже поднялся и проговорил, задумчиво глядя на море.

- Знаешь, может ты и права. Тогда пойду окунусь. Вода, она, знаешь ли, бодрит...

- Да я-то знаю, и получше чем ты. - Фыркнула я.

Опередив альбиноса, я быстро скинула верхнюю одежду, оставшись в презентованном Розериллой купальнике, и с разбегу ухнула на глубину.

Ах-х... что бы кто бы не говорил, пусть даже моя стихия - огонь, пусть даже кошки не любят воду, но я точно никогда не забуду этих денёчков и этого моря! Чистое, как слеза, ярко-бирюзовое... Уже ради одного этого моря стоило остаться здесь, в Силмирале, а не дома, где невозможно дышать, невозможно купаться - всё зас...э-э...загажено человеком!

Дай бог этой красоте навек остаться неприкосновенной...

Так, откуда в море поперечный волны?! Одной из них меня здорово крутануло в сторону, отчего я не смогла сдержаться от вяка. А какие вяки, если я и не подумала накладывать чары подводного дыхания?!

Я пулей вылетела на поверхность и принялась старательно откашливаться. Рядом раздалось бульканье и вынырнул лыбящийся Клинок с мокрыми волосами на глазах.

- Хорошо плаваешь! Только как-то странно, боком и с перекатом.

Я клацнула зубами и, накрыв его голову обеими лапами, принялась топить. Ну-ка, а как плаваешь ты?!

Тигр активно сопротивлялся, пытаясь вырваться на поверхность. Но я уже натренировалась на подругах, поэтому в приступе азарта едва не села ему на шею, но всплыть не давала.

И только когда его неуверенное сопротивление совсем затихло, я "неожиданно" вспомнила, что он не Мерродан, и долго под водой находиться не может...

Осознав это в полной мере, я взвыла! В прямом смысле ухватив воина зубами за шкирку, я, периодически глотая воду, зашлёпала всеми конечностями и потащила его к берегу.

Ё-моё!!! Не хватало мне ещё и непреднамеренного убийства! Этот тоже хор-рош...

Выволочив таки тяжёлого Кародросса на сушу, я судорожно оглянулась. Ни-ко-го...

Вот ведь...гр-р...

Придётся справляться своими силами, соскребая с памяти скудные знания об оказании первой помощи.

Сперва я трясущимися руками попыталась найти у него пульс, плюнула (в сторону) и прильнула ухом к белой груди. Сердце билось... кажется.

Потом я стала резко надавливать руками на грудную клетку тигра, опасаясь одновременно "недодавить" и переломать ему к ксидровой матери все рёбра...

Во время этой процедуры из него вылилось кажется пара литров воды это точно, но в сознание он так и не пришёл.

Так... не хотелось бы мне этого делать, но...

Зажмурившись, я набрала в рот воздух и, наклонившись и зажав альбиносу нос, вдохнула ему в рот.

Мне показалось, что что-то изменилось, но из-за закрытых глаз я не увидела, что.

Отпрянув, я вновь попыталась ладонями изобразить пресс. Не выходит...

Я опять склонилась над Клинком. Чувство чего-то иного появилось вновь, но теперь немножечко по-иному. Я даже не поняла сперва, в чём проблема. Сообразила я в чём дело лишь тогда, когда чья-то рука удержала меня, не дав вновь отстраниться. И губы... тигра вели себя как-то не так...

Я испуганно уперлась руками в песок и лишь резким рывком сумела отстраниться. И замерла. Ой... Кажется, я снова попала...

На меня глядел и улыбался тот, кому я, в свою бытность, посвящала свои рисунки и стихи - мужчина моей мечты... Как я и предполагала, даже человеком он был альбиносом. Недлинные белоснежные волосы, всё ещё мокрые, облепили щёки и плечи, прикрыли лоб. Красноватого оттенка глаза, могущие довести до обморока нормального человека, но меня, как не совсем нормальную, лишь притягивали... Более резкие, чем у Дара, черты лица... Губы, дрожащие в лёгкой улыбке...

Пока я поражённо разглядывала его, Клинок приподнялся на локтях и ласково коснулся ладонью моей щеки...

Будто ведро со льдом опрокинули на меня. Я вздрогнула и вскочила на ноги.

- Ты что?! - только и вырвалось у меня.

- Ты первая начала. - Пожал плечами он, продолжая улыбаться.

- Что?! Я лишь делала искусственное дыхание!

Он легко усмехнулся.

- А... так вот как это теперь надо называть...

Лицо Клинка уже начало приобретать прежние, звериные черты. Я глухо зарычала и, резко развернувшись и подхватив одежду, нырнула.

Дальше от берега... Глубже...

Зерлессу несколько удивило моё вторжение, хотя только лишь "несколько".

- Что-то случилось? Я думала, ты со своими...

Тяжело дыша от подводного кросса, я плюхнулась за стол у круглого окна. Подруга наконец сообразила, что произошло что-то из ряда вон выходящее, и присела напротив меня.

- Ней? Что произошло?

Я поглядела на неё полубезумным взором. Что за хренотень с самого утра со мной творится... И с окружающими...

Лесса была надёжной подругой, поэтому я, не таясь, рассказала ей всё. До этого она уже была в курсе моих приключений с соколом, о которых я не рассказала больше никому, поэтому к концу моего рассказа она растерянно покачала головой.

- Да уж... люди рядом с тобой просто не могут вести себя нормально...

- Помолчала бы насчёт людей, - вяло огрызнулась я, - да и насчёт "нормально" тоже. Лучше бы посоветовала что...

- А что я могу посоветовать? - даже всплеснула руками и хвостом она. - Если чувствуешь притяжение к Клинку, тогда тебе не здесь надо быть, а с ним! И он поступил даже правильно, разом развязав весь этот спутанный узел! Или тебе не понравился сам поцелуй?

Я закусила губу и отвернулась.

- Да не то, чтобы... между нами говоря, о чём-то таком я и мечтала... Но вот насчёт отношений ты категорически не права! Всё ещё туже спуталось! Я... Клинок... я не... я не знаю.

Я уронила голову на стол и закопалась пальцами в гриву волос. Подруга сочувствующе вздохнула.

- Просто я... действительно... не знаю...

- А может, тебе просто уже простить Дарвэла? - вдруг посоветовала русалка.

Я удивлённо оторвала мору от столешницы.

- Что?! Он здесь точно не при чём... Да и... Эх...

Она повела плечами.

- Ты же сама сказала, что не дослушала их разговор. Может, он хотел тебя выгородить...

- Таким образом?! - я не удержалась от нервного смешка. - Скажешь тоже!

- Но...

- Хватит. - Я поморщилась. - Я понимаю, ты хочешь помочь, но мне эта тема действительно становится неприятна.

Лесса подняла брови.

- Тогда лучше всего будет, если ты раз переступишь через свою гордость, и поговоришь с ним начистоту.

- А если он солжёт?

- Нейра! - в её голосе мелькнули укоряющие нотки. - Как ты можешь, ведь он был твоим лучшим другом!

- Вот именно - похоже что именно был... - тяжело вздохнула я.

На этом наш диалог закончился. Я попрощалась с Мерроданкой и без особой цели направилась в подводный город. Переплыв его вдоль и поперёк и уже чувствуя приближение вечера, я устремилась к поверхности, стараясь забирать чуть левее.

Как я и рассчитывала, вынырнула я на порядок в стороне от того места, где устроились друзья.

Заходившее солнце уже не пригревало так сильно, поэтому мне пришлось несколько раз встряхнуться, чтобы на вздыбленной шерсти осталось меньше воды, и только тогда его лучи немного подсушили рыжую в полоску шкурку.

Я натянула одежду, но идти к своим не спешила. Мне вдруг захотелось побыть одной несколько минут... часов... весь этот день.

Думаю, за одну ночь меня не потеряют.


Расставание с Мерроданами вышло весьма тёплым. Проводить меня вышли с полтора десятка людей-рыб, с кем я за это время более-менее сдружилась, и даже Декарон. Он выразил надежду, что я ещё вернусь сюда, и я клятвенно заверила его в этом.

Прощание с Риллой, Лессой и Дором вообще заслуживает отдельного описания. Но если главнокомандующий просто крепко пожал мне руку, пожелав мне "пути без бурь", то русалки повисли на мне с двух сторон и просто разрыдались. Я тоже была близка к чему-то подобному, но сдерживалась. Ещё чего не хватает...

- Ну хватит, хватит, я же уже пообещала, что вернусь... - неуклюже пыталась успокоить я подруг.

Когда наконец они немного успокоились и отпустили меня, я вновь светло улыбнулась всем Мерроданам, подняв руку в приветственном жесте, и кинулась догонять приятелей, ожидающих меня уже на ближайшем холме.

"Обязательно сюда вернусь. - Ещё раз самой себе пообещала я. - Вот разберусь с вредными драконами и обязательно вернусь. Где я ещё так отдохну?"


Перед нами стояла нелёгкая задача - в кратчайшие сроки пересечь полупустыню и при том остаться в живых (желательно). О возможном столкновении с Таккаримом я старалась не думать...

Друзья похоже в конце концов на полном серьёзе восприняли сказанное Декароном насчёт "оружия", поэтому как могли облегчали мой путь. Исподтишка подсовывали лучшие куски пищи, лишний раз интересовались, не хочу ли пить, под всеми предлогами избегали ставить меня в дежурство. У меня складывалось впечатление, что стоит мне вякнуть, что мне тяжело идти - так понесут же! Причём - молча!

Ужас... будто я больная какая...

Хотя, может действительно просто так заботятся?

Так или иначе, я к такому режиму не привыкла. Поэтому третий день я начала с того, что позавтракала припасами исключительно из своего рюкзака, проигнорировав все предложения, и смело стала первой на невидимую тропу, ведущую к дому, в глубине души надеясь, что не сверну куда-нибудь... Причём темп я намеренно взяла такой, что через некоторое время через равные промежутки времени посыпались вопросы: не устала ли я? Я пожимала плечами и говорила, что нет. После чего выражала беспокойство по поводу того, что я, наверное, медленно иду и ускоряла темп. При этом старалась не оборачиваться, чтобы они не видели моей ухмылки... и вываленного от усталости языка. Но её - усталости, то бишь - я ни под какими предлогами не показывала.

В результате под вечер они практически упали (я опустилась куда спокойно - рухнув во всех позах исключительно в душе), а ужин прошёл в достаточно прохладной атмосфере. Никто даже не спорил, когда я вызвалась дежурить. Ну и славненько...


Почему воют волки? Реалисты говорят, они так общаются между собой.

А романтики утверждают, что волк воет на луну от обуревающих его чувств: тоски, горя, любви...

Я не знаю, какое из этих чувств я испытывала. Вполне возможно, что все три одновременно. Хм... иногда я задаюсь вопросом: почему именно тигр? Почему не волчица? Себя я до попадания в Силмирал отожествляла именно с серыми хищниками. Но реальность, как всегда, поступила вопреки ожиданиям.

Ну и ладно. В конце концов, я пока не встретила никого, кто мог бы мне запретить самовыражаться. Да и пускай бы только попробовал...

Магия воды - это не только исцеление, призывание и ледяные глыбы с неба. Очень чуткая, она вполне может заменять защиту, которую я быстренько и возвела вокруг лагеря в виде прозрачной, как мыльный пузырь, сферы, но по прочности не уступающий граниту. Кроме того я намагичила подобие сигнализации, так что сунься хоть мышка в пространство радиусом в десять метров - и я об этом узнаю. Хотя сама буду чуть дальше... Ну ничего, за десять минут не умрут.

Днём земля практически отвратительна из-за своей колючести и температуры близкой к раскалённой сковороде. Не знаю уж, что защищает мои лапки, но делает оно это неплохо. Будь я человеком, через несколько часов уже превратилась бы в инвалида.

Ночью было гораздо лучше. Колючести, конечно, не уменьшилось, но градус упал до приятно-охладительного. Я даже увлеклась, зайдя чуть дальше, чем планировала.

...Как же хорошо... Нет, всё-таки у себя я бы никогда и нигде не почувствовала такого умиротворения и практически счастья, как здесь - во время по-кошачьи грациозного подлунного танца...

Ну да, есть у меня такое...немного ненормальное хобби. Проявилось ещё в прошлое путешествие. Вот нравится мне, как безумной, под собственное мурлыканье пританцовывать под луной. Говорить "танцевать" не позволяла здоровая, как слон, самокритика...вылезающая когда не надо. А когда надо - нагло сидящая в подполье и не кажущая носу.

Нет, ну всё-таки, это ж надо! Один раз попробовала, причём в обстоятельствах, далёких от романтических, а теперь без танца уже не могу. Точнее, могу... но с ним как-то лучше. Может, это какой-то мой личный ритуал?

Ха! Не открывая глаз я усмехнулась, вспомнив, какое впечатление произвело моё первое такое "выступление" на Дара и Родю, мою воздушную коняшку, летучего ящера. О! кстати! Надо спросить у Эсприта, как он...

...Танец, как всегда казавшийся бесконечным и, одновременно, кратким, как миг, окончился. Я откинулась назад и открыла глаза. И первое, что меня насторожило - неясная гора, которую я засекла слева от себя краем глаза.

А-а!!!

Не обращайте внимания - это нервное... Тем более, что вслух я это не произнесла. Что я, дура на врага кричать? Может, решит что я мираж и уйдёт...

Прямо передо мной бессовестно развалился очень шипастый ящер размером с хорошего быка. Когда я остановилась и осторожно повернулась к нему он кивнул и сделал жест лапой наподобие: "ты продолжай, продолжай, я тут вроде как зритель..."

Я невольно сглотнула и механически присела в реверансе.

- Спасибочки, но я лучше до дому, до хаты...

Не знаю, как он разобрал моё бормотание, но оно ему явно не понравилось. Ящерица вскочила и оскалилась во все свои... Мамочки!!! Сколько же у него зубов?!

На этом месте я поступила так, как, наверное, всякий на моём месте - завизжала и со всех ног рванула к лагерю. А что такого?! Оружие - там, а магии я ещё не смела доверять свою бесценную жизнь!

Боже, как я бежала! Спринтеры удавились бы от зависти!

Но - увы - тяжёлый, но не затихающий топот зверя за моей спиной наводил на мысль о том, что для него и чемпионы - не новость... точнее, не редкость в меню...

Взмахнув на последний холм и почти взлетев - чтобы приземлиться и почти кубарем спуститься с него - я увидела наконец лагерь. Всё так же под защитным куполом.

Вдоль невидимой защиты уже стояли мои "защитники" и что-то пытались гневно донести до меня на пределе своих голосовых возможностей. Кровожадное выражение их лиц не оставляло мне надежды на помилование...

Но только до тех пор, пока из-за минованного мною холма не взвился охотник на крупных кошачьих. В ту же минуту лица спутников резка побледнели, и все они, как один, инстинктивно бросились на землю (видимо, из опасения что их сейчас просто сметёт).

Нет, надо всё-таки мне в спортсмены податься!

Безо всякой предварительный подготовки я каким-то невероятным образом перемахнула через защиту (напоминаю: три метра в высоту и пять - в диаметре!) и неуклюже плюхнулась на землю. Инстинктивно обернулась...

Ящер, даже если и заметил магический купол, не придал ему значения. Поэтому тупо пошёл на таран...

БОММ!!!

- А-а-а!!! - этот крик души опять принадлежал мне, но вызван он был отнюдь не радостью...

Я успела заметить, как существо закатило глазки и скопытилось, но после меня пронзила такая боль, что я завопила срывая голос и упала на землю, содрогаясь всем телом. Эта сволочь ухитрилась пробить защиту! А разрушенные не-магическим способом магические тенета причиняют весьма неприятные ощущения их создателям.

Как мне рассказал однажды Иллидор, при поимке морских существ обычно используют магические сети. Так вот, когда один зверь ухитрился разорвать нити, погибло аж двое магов!

Мне повезло больше. Я вложила не так много магии - что, впрочем, и оказало своё влияние на "крепость" щита, поэтому трясло меня совсем немного.

По крайней мере, из-за магического фактора. Потому что существовали факторы и другого типа: крылатые, полосатые и чешуйчатые!

- Нейра! Котяра рыжая! Да что с тобой, ксидрова магиня?!

- Я... ша... да отпустите, дракон вас побери! - невольно вырвалось у меня.

Я выдралась наконец из их цепких лап и, охнув, согнулась пополам, закрыв рот обеими руками. Бли-ин, всё оказалось гораздо хуже... хреново-то как...

Правда, подавить рвотный порыв мне удалось. На неопределённое время. Поэтому я подняла бледную мордочку на не менее бледных товарищей. Те восприняли это, как знак того, что всё хорошо, и что можно высказывать все претензии, и из лица вновь озлобились.

- Какого драккарата, С-сиурбланка?! - взвился Эсприт.

- Ты с ума сошла, рыжая?! - надрывался взъерошившийся Дарвэл.

- Мозги что, у Мерроданов в море остались?! Да?! - ругался Клинок.

На их счастье я находилась в таком состоянии, что понимать могла только негромкие голоса. Поэтому все и чувства слились для меня в один неразборчивый фон, от которого я молча попыталась отползти. Потом встала, игнорируя обалдевших спутников (как же так?! Мы тут распинаемся, а она не слушает!), которые тут же возобновили весь поток всего того "хорошего", что накопился у них во время нахождения под моим куполом.

Я не слышала. На шатающихся ногах побрела к кострищу, но на половине пути сменила направление движения чуть левее... и там уже я вновь упала на колени и меня вывернуло наизнанку.

"Спела, блин... станцевала! Повеселилась!!! А эти... - в моём туманном сознании мелькнула чуть ли не ненависть, - хоть бы посочувствовали! Между прочим, по отношению к ним щит выполнил предназначенную роль. Ещё неизвестно, как обернулось бы без него... если бы эти "герои" полезли на хищника..."

Когда ужин меня полностью оставил, я почувствовала небольшое облегчение. Правда, поднялась уже только со второй попытки, и пошла обратно, по пути шаря взглядом по земле в поисках полезных травок. Настойчик бы сейчас не помешал...

Земля была чужая, поэтому богатством флоры не блистала. Конечно, что-то наскрести удалось...

- Тебе... помочь?

Я медленно подняла пустой взгляд на сокола.

"Надо же, сочувствует... Почти раскаивается..." - с тупым безразличием констатировала я, потом опустила голову и помотала ею.

- Ней?

- Отстаньте, пожалуйста... и без вас хреново...

Ящер, как всегда, сориентировался быстрее всех, и пока эти двое канали меня, быстренько развёл костёр и повесил над ним котелок.

"Самое смешное, - думала я, бросая в него травки и заливая их водой, нащупанной магическим "поисковичком" где-то под землёй, - что в ментальном плане я практически не пострадала... кажется... а вот на моей плотской оболочке это неприятно отразилось..." - Я убрала из воздуха воду, отчего пламя радостно вскинулось.

Сокол и тигр тихо уселись с двух сторон от меня, но на некотором расстоянии, с тревогой за мной наблюдая. Моим же вниманием, казалось, полностью завладело варившееся зелье. На деле я тоже бросила на них короткий взгляд из-под приопущенных век. Я не подала виду, но меня здорово позабавили шишки, украшавшие лоб всем троим. Хм... ну что ж, хоть их мой купол выдержал...

"Да и сама виновата... связалась с магией, теперь пожинаю плоды..."

Варево закипело очень быстро. Я сняла котелок за деревянную ручку и осторожно поднесла к морде. Подышала горячим паром... Сразу стало лучше. Теперь чуть охладить...

Я легко подула, и кипяток остыл до состояния приятного чая. Я даже зажмурилась от удовольствия и практически опрокинула в себя добрые пол литра травяного настоя. После чего удовлетворённо вздохнула, повесила котелок обратно и улеглась на локтях, откинув голову.

Минута прошла в тишине, после чего я медленно и внятно, богато используя ненормативную лексику, но складывая её практически в стихи, с немыслимым удовольствием высказала в пустоту всё, что я думаю о Силмирале, самых разнообразных, но одинаково безмозглых существах этого мирка о которых я знала, высказавшись о каждом, не обошла драконов, а закончила полным своим мнением о последних событиях в подробностях и в заключение добавила мыслей опять же в адрес Эквароссы и её отпрысков (до сих пор остаётся тайной, как они не сдохли после этого от икоты).

О-о... давненько я так не отрывалась. Правда, похоже, это для меня не пройдёт бесследно...

- Э-э...Ней...может, тебе отдохнуть надо? - чей это был неуверенный голос, я так и не усекла.

В этот момент послышалось глухое недовольное рычание за моей головой. Я мысленно закатила глаза.

- Ребят, вы что, его не прибили? - С некоторой тоской в голосе проговорила я. - Мне добавить вас в вышеперечисленный список?

Топот ног - и зверь только взвизгнул напоследок.

Я убрала локти и позволила себя мягко плюхнуться на совсем не мягкую землю. Чуть поворочалась, добавляя к своей тираде ещё кое-что о колючках, и заснула... почти мгновенно...

Глава VI.


Зелье в своей сильной консистенции и больших количествах здорово действовало как снотворное. Учитывая, мягко говоря, плачевное состояние трав здесь, консистенция оказалась не очень. Но вот насчёт количества... Только проснувшись утром с тяжёлой головой я вспомнила, что его нужно пить в строго определённом количестве - не больше получашки...

Так... стоп! Что-то я не поняла...

Конечно, именно тем, что я забыла о нужных пропорциях лекарства, можно объяснить многое... Но, насколько я помню, даже пьяные качаются только в вертикальном положении, а никак не в горизонтальном!

Тут я проснулась окончательно, но глаза открывать не спешила. Прислушалась к своим ощущениям и окружающему миру (так, надеюсь, у меня ушки не шевелятся? Не хотелось бы себя раньше времени обнаруживать) и пришла к выводу, что меня несут. На руках. Как говорила незабвенная Алиса из кроличьей норы, становится всё любопытственней и любопытственней...

Я тихонько принюхалась. Тихонько - по той же причине, что и "прислушалась". Дрожащие ноздри и усы, несмотря на всю свою забавность, скажут о многом.

Хм... не могу разобрать. Хотя, понимаю, это наверное стыдно... Но я в конце концов не собака ищейка!

И вот я решилась на отважный поступок - открыла свои зелёные, невинные глазёнки навстречу миру. И тут же встретилась с насмешливым взглядом глаз серых.

- А я всё думал, когда же ты перестанешь притворяться. - Негромко проговорил сокол. - Ты то ушами шевелишь, то усами...

"Блин! А, ну и ладно..."

Взгляд из насмешливого стал серьёзным.

- А теперь может просветишь непосвящённого, что же всё-таки навлекло на меня твой царственный гнев?

У-у, зря он это сказал. Вот теперь я точно всё вспомнила.

Дар скривился видимо по моим глазам прочитав, что действительно, несмотря на всё своё, любопытство, последний вяк был лишним...

Я уперлась лапами в его нагрудник.

- Так, благодарю за трогательную заботу, но я уже могу перебирать ножками самостоятельно.

Он пожал плечами, но просьбу выполнил. Клинок, идущий чуть впереди, обернулся.

- О! Наша спящая... героиня проснулась. - Это типа ты меня подколол? Ну-ну...

- К героине нужно обращаться с большим почтением. - Парировала я, встряхиваясь. Эсприт тоже обернулся, и в унисон с тигром фыркнул. Но я подняла голову и, встряхнувшись, закончила. - А ко мне - с большим дружелюбием.

Взгляды, направленные на меня, чуть потеплели, но всё же Эсприт с некоторой сварливостью проговорил.

- Однако я должен заметить, уважаемая С-сиурбланка, ваш-ши с-слова вчера были нес-сколько...

Я повела плечами и мягко прервала его.

- Но зверя-то вы и вправду не догадались прибить? А очнись он чуть позже, когда все заснули?

- После твоей выходки не о каком сне не могло быть и речи. - Фыркнул Клинок.

- И, между прочим, мы о тебе больше беспокоились, чем о нём. - Глухо донеслось сзади.

Я закусила губу, чудом удержавшись от того, чтобы не оглянуться. Потом хмуро проворчала.

- Между прочим, вам-то как раз совсем не досталось. Было бы много хуже, если бы я не выставила эту защиту. Для вас, по крайней мере.

Несколько секунд они переваривали эту новость. Видимо, раньше до них это просто не допёрло. Пользуясь моментом Дар поравнялся со всеми.

- А что касается моей тирады... что ж, я... приношу извинения за некоторые свои чересчур крепкие словечки... и то в вашу сторону я не сказала ни-че-го! Заметьте! Потому, чёрт возьми, меня тоже можно понять! - всё-таки не выдержала, сорвалась. Правда, лишь на миг.

Я закусила губу и отвернулась, а чтобы хоть как-то реабилитироваться, буркнула:

- Я, конечно, всё понимаю, и вы - крутые стратеги и мега-воины... но я-то кручусь как умею! Каждый из вас здесь не год и не два, а меня затянуло в эту бетономешалку почти сразу же! И когда мне... кхм... не очень хорошо, я ничего не могу с собой поделать и выплёскиваю таким образом накопившееся на душе.

Уф-ф, всё-таки как хорошо, что путешествую я в исключительно мужской компании. Будь среди нас ещё одна девчонка - уж она быть не удержалась от ответа, будьте спокойны! И тогда - прости прощай; сражение с Золотой показалось бы бултыханием детей в песочнице.

А так - парни подумали, переглянулись...

"Молчание затягивается. - Отметила я про себя. - Нет, наверное одной меня всё-таки мало... Они бы хоть Трессу прихватили..."

Я внимательно оглядела всех троих и вдруг... расхохоталась. Они напряглись, очевидно, ожидая от меня очередной гадости. Но меня вправду просто пропёрло...напряжение, стресс...порой они выливаются в просто идиотские и неподходящие моменту эмоции.

- Вы друг на друга смотрели? Ну, честное слово - очень похожи! Вот теперь я верю, что о себе вы совсем не думали!

Парни вновь переглянулись, уже более внимательно. И... синхронно потянулись к своим "звёздам" во лбу. Они что, даже ничего к ним не прикладывали?

- Ладно уж, - гораздо более миролюбиво проговорила я, - вот доберёмся хотя бы до Дорганака, я травками быстро эти ваши "знаки отличия" выведу. А на будущее запомните: головой пробивать стены, пусть и магические, немного нецелесообразно.

Похоже, проняло. Представители трёх рас заулыбались, и альбинос, бодро, как будто ничего не произошло, рыкнул:

- Ловлю на слове, рыжая! А теперь, думаю, стоит продолжить путь. Поскорей бы до этих твоих "травок" добраться - болит, зараза...

Общий смешок поддержал его.

"Ну вот, наверное, это и называется дипломатией". - С приподнятым настроением подумала я, пристраиваясь в первых рядах меж Шелескеном и Кародроссом.


В общем-то, несмотря ни на что, мы продвигались довольно быстро. Следующая ночёвка прошла не в пример спокойнее... хотя и тут нашлось место приключениям.

Ну... ладно. Признаюсь. В этом виновата была точно я. Точнее... моя магия...

Нет, ну должна же я тренироваться?! Вот и... один купол вокруг лагеря, а другой вокруг меня. Я и поставила-то его так, стихийно. Просто накатило что-то... Ничего, хуже не будет.

Ночью меня трижды будил какой-то шум. И вот его-то причиной точно была НЕ я! А кто? Угадайте с трёх раз. По одному на каждого...

Вот и пригодился мой щит. Уж не знаю, чего они от меня хотели... хотя подозреваю. Извиняться им, видите ли, захотелось. Пока никто не слышит! Но сами парни, хотя и сияли уже двумя шишками каждый, ни в какую не признавались. Даже когда я сказала, что, когда просыпалась, видела их ОЧЕНЬ близко (но, естественно, за пределами моего купола), они выкрутились тем, что... подкатились во сне! Офигеть! Головой вперёд!!

- И вообщ-ще, - заявил мне Эсприт, говоря от лица всех. - Завязывай уже с-со с-своими щ-щитами! Не то, чтобы мы тебе не верили... но... знаеш-шь... Даже не отлучиш-шьс-ся - вс-сё равно тебя будить придётьс-ся!

- А вы перед с-сном! - хихикнула я, ну тут же прикусила язык под тремя испепеляющими взглядами.

Да ну вас, совсем шуток не понимаете. Ладно, ограничусь собственным.


На следующий день к моей неописуемой радости мы вышли к лесу. Ну, не совсем так... До Дорганака всё ещё оставалось дня два пути, но сегодня по правую руку от нас сперва на горизонте, а потом всё ближе и ближе появился совсем молоденький лесок, ещё светлый и не густой. Можно выразиться, он был левым крылом Каурула и протягивался, как мне сказали, до самой середины степи Нуайен. Просто мы его не видели.

Но сам факт, что лес появился, заметно взбодрил всех. Во первых это означало, что мы действительно уже недалеко от цитадели Кародроссов; а во-вторых я наконец-то оттянулась и насобирала травок. Правда, друзьям я разумно не стала говорить, что о чём-то практически забыла за время своей отлучки в родной мир... но изо всех сил надеялась вспомнить. Но на их счастье, отвар, быстро снимающий опухоли я всё ещё помнила!

Вечерком тоже устроились вблизи леска. Хотя Шелескен и пытался нас попугать, что вот здесь-то и начинаются самые противные существа, мы дружно чихнули на него. Да ну! Опять ночевать на отвратительно сухой и колючей земле? Увольте. Здесь она хотя бы не так иссушена солнцем. Оттого и трава, кстати, гораздо более приятная.

А ещё... а ещё моё неуёмное любопытство опять тянуло меня послушать тот самый Голос Силмирала, а так как меня больше в дежурные не допускали ни под каким предлогом, рядом с лесом мне было легче уйти из-под надзора. Ну всего на десять минуточек...

Самое классное, что этой ночью собрались дежурить Дар и Эсприт. Значит, опять проболтают до утра о своих, военных делах, и на уползающую меня не обратят никакого внимания. Вот если бы Дар с Клинком дежурили - было бы хуже. Что-то они в последнее время почти не общаются...



Отступление третье.


Дар подбросил дров в огонь, благодарно вспыхнувший и затрещавший, и обратил взгляд к звёздам.

Почему же всё так изменилось? Ведь когда-то они любовались на них вдвоём...

Ну что, что он сделал не так?! Ведь всё было в порядке! И вдруг - как обрезало! Резкий тон, холодный взгляд и полное нежелание общаться... Хотя сейчас стало лучше. И всё же...его терзало смутное ощущение, будто бы они заново познакомились. Вернее...Словно Она всё забыла, а он помнил.

Конечно, он так просто не сдастся... Но, дьявол побери - её упорство доведёт до отчаяния кого угодно!

Правда... правда этот альбинос... Может быть, всё из-за него? Потому что сокол не раз видел - вот с ним Она общается спокойно, дружелюбно... Ему было мало предупреждения?!

Мрадразз встряхнул головой. Нет, Нейра не такая. Она бы не стала выражаться ТАКИМ способом. Просто подошла бы и всё сказала начистоту...

Но всё равно - Клинок его здорово раздражает! Не будь его - может, он бы скорее нашёл с ней общий язык!..

- Дарвэл?

- А? - сокол отвлёкся. - Чего тебе?

Шелескен необычно серьёзно и сосредоточенно смотрел на него.

- Я хотел поговорить с-с тобой... о С-сиурбланке.

- О Нейре? - он скривился в душе. И этот змей туда же?!

Эсприт задумчиво почесал подбородок тонкими пальцами.

- Да. Это важно... поэтому... Поэтому я хотел бы обс-судить это с-сейчас-с.

Дар пожал плечами, показывая, что ему не то, чтобы неприятно, но...

- Не думаю, что это надо обсуждать со мной. Ты сам видишь - она не хочет меня видеть.

Змей бросил на него быстрый внимательный взгляд.

- Ты зря так думаеш-шь. Она... хм... дейс-ствительно по каким-то причинам с-сейчас не горит желанием с-с тобой общ-щатьс-ся... Но это не повод, чтобы ос-ставлять её.

Мрадразз вскинул голову. Что он имеет в виду? О чём он вообще?!

- Я понимаю, это звучит немного... с-странно. - Ящер старательно подбирал слова, глядя в огонь, будто тот мог чем-то ему помочь. - Прос-сто... я долго думал о ней, о её с-судьбе... Ты же знаеш-шь, в с-своих кругах я как этот... как его... А! Экс-страс-сенс-с. Ну вот...

Сокол продолжал слушать, всё ещё не понимая, о чём говорит этот чешуйчатый.

- Так вот, я, кажетс-ся, понял, что имел в виду Декарон. - Эсприт на минуту прервался, чтобы смочить горло чаем, заботливо сварганенным Нейрой. - С-сиурбланка дейс-ствительно много значит для этого мира. Владыка назвал её... оружием. И он почти прав. Но - опять это с-слово: "почти". Она... хм, как же с-сказать... Она же многое с-сделала для С-силмирала в прош-шлый раз, не так ли?

- Что? Ну, да... - Дар даже не сразу нашёл, что сказать. - Слушай, как будто ты не знаешь! Такую кашу заварить, а потом её же и расхлебать собственноручно...

Шелескен хмыкнул.

- Ну, предположим, не с-совс-сем с-собственноручно... Один немало извес-стный Мрадразз тоже приложил к этому когтистую лапу... Но речь не о том. Я ещ-щё много раз думал над теми с-событиями... Знаеш-шь, а ведь тогда Нейра с-сделала гораздо больш-ше, чем прос-сто примирила народы. Во-первых, она помогла выжить нам, Ш-шелес-скенам. Если бы она не с-смогла убедить Церес-ски покинуть наше многолетнее мес-стообитание, я уверен - долго бы мы там не протянули. Во-вторых, как ни с-странно, она помогла выжить вам. Не удивляйс-ся! Ес-сли бы ты приш-шёл в Дорганак или Лаудборл за день до появления Экварос-сы, ты бы увидел, нас-сколько больш-ше с-стала чис-сленнос-сть ваш-ших народов. За пять лет Кародрос-сов и Мрадразз с-стало вполовину больш-ше! А вс-спомни период войны? С-стычки, возникавш-шие регулярно, унос-сили дес-сятки жизней. А новички прибывали, в лучш-шем с-случае, два-три раза в мес-сяц. О с-собственных детях не могло быть и речи - с-самим бы выжить...

Тут змей прервался перевести дух, а Дарвэл попытался осмыслить услышанное.

- То есть, если я тебя правильно понял...

- В прош-шлый раз она вос-становила баланс-с этого мира, или, как можно сказать прощ-ще и... банальней - с-спасла его. Понимаю, я когда с-сам приш-шёл к этому выводу чуть не расхохоталс-ся. Но дело в том, что ис-стория-то повторяетс-ся. И С-силмирал, по больш-шому с-счёту, опять на грани гибели.

- Но почему?! - сокол ни как не мог понять. - Да, это, конечно, звучит кощунственно... но почему если исчезнут ваши народы, погибнет всё?! Может, наоборот - без... э-э... людей он станет лучше!

Змей странно поглядел на него.

- Помниш-шь выжженную поляну, которая вас-с так впечатлила по прибытию с-сюда вновь? - Мрадразз кивнул. - Так вот. Это вс-сё, что ос-станетс-ся от больш-шей час-сти этой земли, если драконы одержат победу.

Сокол с глухим щелчком захлопнул клюв, а Шелескен продолжил.

- Я знаю это так же хорош-шо, как знал когда-то, что в таком-то мес-сте быть порталу возвращ-щающ-щему. Вот почему так важно отобрать у драконов эту победу. Вот почему так важно, чтобы Нейра выжила.

- Но почему она?! - вновь вскинулся Дарвэл. - Она же не так сильна! Не дай бог, она услышит, но... оружием она владеет отнюдь не совершенно, да и магией, наверное, тоже...

- Не перебивай. - Досадливо мотнул головой Эсприт. - Именно это я и пытаюс-сь объяс-снить. Дело в том, что у С-сиурбланки ес-сть один, не -ссказать по другому, дар. Она вс-сегда появляетс-ся там, где нужно, и делает то, что надо. И знает то, что надо. Разве не она первая узнала о нас-с, Ш-шелес-скенах? Не она наш-шла Драккарата? Не она, в конце концов, с-сумела предотвратить с-смуту в Дорганаке?! Ты тоже отличилс-ся, не с-спорю, но твоя... так скажем, роль, в другом. Она... мм... ну...

Дар слушал. Он давно уже поставил себе заметочку, что Шелескен, похоже, немного не того... А с больными спорить не надо. Поэтому он и слушал. Правда, чем дальше заходил разговор, тем более расплывчатой становилась его заметочка. Сокол не мог не признать, что во многом, и о-очень во многом, Эсприт всё же прав.

- С-скажем так, Нейра - "Щит" С-силмирала. Именно щ-щит. Декарон назвал её оружием... но он тоже прав. Она - "меч" против драконов, и "щ-щит" - для друзей. Ес-сли кому-то из её знакомых грозит опас-снос-сть - в больш-шинстве с-случаев она, не задумываяс-сь, брос-саетс-ся на их защ-щиту. - По блеску в его глазах Дар понял, змей думает о том же, о чём и он: сражение перед порталом... - В этом её с-сила. И с-слабос-сть. Я не побоюс-сь этого с-сказать: она с-сильнее вс-сех. Мне кажетс-ся, пос-ставь ей цель - и она разруш-шит этот мир к чёртовой бабуш-шке, нес-смотря на все препятс-ствия...

Но с-сильна она лиш-шь до тех пор, пока брос-сает на врага вс-се с-свои с-силы, не ос-ставляя ничего для своей защ-щиты. Её дейс-ствия порой кажутся безрас-судными... порой она с-сама не в с-сос-стоянии их объяс-снить... Но они никогда не бывают неверными. По крайней мере, полнос-стью. Но какой бы маленькой не была её правота... она всегда окажетс-ся единс-ственно верной. С-с неё с-станетс-ся с-стать перед драконом и выпус-стить с-стрелу в его пас-сть... и с-сгореть в его прощ-щальном огне.

Мрадразз молчал, с какой-то обречённостью осознавая, что Шелескен несомненно прав. Да, это она - Нейра... И она поступит именно так, а не иначе... если будет такая нужда.

- Ты сказал о какой-то моей роли. Что ты имел в виду? - глухо проговорил он.

Сначала, как ему показалось, Эсприт замялся. Попытался спрятать взгляд, что-то пробурчал под нос... но потом прямо взглянул на Мрадразза.

- Ты нужен ей. - Негромко проговорил он. - Она защ-щищ-щает других, а ты защ-щити её. Вот и вс-сё.

Короткий ответ. Короткий и пронзительно ясный.

Дарвэл задумчиво оглянулся туда, где спала Нейра...

И... замер.

- Дар? Что с-случилос-сь? - забеспокоился Эсприт, дольше, чем три минуты наблюдая за окаменевшей спиной Мрадразза.

- Где Нейра?!

...В ту же минуту был безжалостно растолкан Клинок. Тигр вскочил почти сразу, особенно сообразив, в чём дело.

- О боги, куда же опять понес-сло эту кош-шку?! - простонал Эсприт.

- Вы попробуйте отыскать её в лесу, а я осмотрю местность с воздуха. - Проговорил Дарвэл и, не дожидаясь согласия, расправил крылья и взмыл в воздух.

Сперва он бросил взгляд в сторону степей - и чуть не заклёкотал от радости. Примерно часах в четырёх ходьбы, скрываемый от взора путников лесом, возвышался Дорганак! Добрались!..

Но стоило ему только обратить взор в сторону леса, внутри у сокола всё похолодело.

Не больше, чем в километре над деревьями поднимался дым, так хорошо знакомый Мрадраззу, чудом ушедшему от Таккарима...

Дикий крик - как будто баньши, вестница смерти, появилась в этом мире!

Сокол вздрогнул и метнулся туда. Быстрее... быстрее!!!


...Так... пора завязывать с глупостью... А то это входит у меня в привычку, а в запущенной стадии, говорят, это вообще не лечится. Ну что мешало мне взять хотя бы кинжал?!.

Но эмоции подождут, сперва всё-таки всё по порядку.

Из лагеря я слиняла быстро и тихо - не придерёшься. Правда, это было не так уж и сложно - как я и сказала, эти двое вновь разговорились на философские темы. Точнее, на одну...

Однажды услышав своё имя, я почувствовала величайшее искушение остаться и дослушать, что же всё-таки про меня думают, но уступила здравому смыслу. Потом кого-то из них сменит альбинос, и сбежать будет в два раза сложнее. Поэтому я досадливо вздохнула и бодро поползла к лесу... Боги, ну проползала же мимо сложенного оружия, что мешало хапнуть хоть что-то?!.

Ладно, хватит стенаний... выкручиваться всё равно как-то надо...

Лесок и так был достаточно реденький, так что замечательная прогалинка, ровная, откуда по счастливому стечению обстоятельств было видно все две луны, обнаружилась буквально через десять минут.

Я ещё раз огляделась, прислушалась и принюхалась... Вроде никого. По крайней мере, из крупных хищников - точно никого. А от мелких убегу... надеюсь.

Нет, всё-таки без такой разрядки было бы значительно скучнее... Ой! Что там Ворлок когда-то говорил об раскрытии сильных наклонностей и талантов? Ну типа здесь каждый находит своё место, и всё такое... Может, это и есть мой талант? А что, похоже!

Ну ладно, оторвалась от души - и хорошо. Вот и пусть завтра друзья голову ломают, с чего я такая весёлая и бодрая. Я уже только собралась прыгать обратно к оставленному лагерю, как...

- А ну, стой, тварюга рыжая!..

Та-ак... Сколько лет, сколько зим, а я всё ещё не забыла её отвратительного голоса, ставшего, кстати, ещё отвратительнее... И что, неужели её за десять лет не поймали? Непорядочек... Но это, увы, наверное уже не мне решать. Дай бог, оплачут...

Я обернулась. Так и есть. Шерсть на загривке сама собой зашевелилась, а уши, наоборот, прижались. Я сама не заметила, как оскалилась.

- Грейс...

Ободранная, заросшая, но всё равно довольна бодрая гиена смотрела на меня с другого конца поляны поверх прицела самодельного арбалета. Бунтарка, убийца, предательница своего народа. Бли-ин, это надо ж было так вляпаться... не в первый, но, вероятно, в последний раз ...

Не знаю, что заставило меня дёрнуться влево, но это что-то с успехом спасло мою жизнь. Сорвавшийся болт угодил в плечо, а ведь был нацелен в грудь. Я рявкнула от боли и неожиданности и уж было навострила лыжи подальше от этой заразы, но яростный рык остановил меня.

- Стой на месте! У меня ещё осталось четыре заряда - достаточно, чтобы распять одну полосатую мерзавку!

"Подумать только - какая умелица! - подумала я, послушно делая шаг назад. - Насколько я знаю, в арбалетах больше одного снаряда не бывает. Интересно, а насколько он скорострельный?"

Проверять, правда, не хотелось. Поэтому мне ничего не оставалось, как сжав кулаки и не шевелясь ожидать, пока она осторожно приблизиться ко мне шагов этак на пять. И как она только выжила?! С обилием здешней фауны её должны были съест через несколько дней! Верно говорят: зараза к заразе не липнет...

- Сбылась-таки моя мечта! - в её голосе сквозили прямо фанатичные нотки торжества. Действительно, у неё были все права считать меня кровным врагом... А от той ненависти, что горела у неё во взгляде, мне стало реально плохо. - После того, как прошли слухи, что ты со своим любовников свалила через портал...

- Неправда! Между нами ничего не было! - ох, язык мой язык... Но сдержаться у меня просто не было возможности!

- Заткнись! - истерично взвизгнула она, с невероятной скоростью отдаляя арбалет и тыльной стороной ладони хлестнув меня по лицу. Удар, вроде бы невинный, был такой силы, что меня бросило на землю. Хорошо ещё на здоровое плечо... - Когда ты, сволочь, ушла, я уже потеряла надежду когда-нибудь до тебя добраться!

Сильный пинок - я, не удержавшись, охнула... Потеряв инициативу сразу, теперь я не имела ни малейших шансов встать. Да если бы и встала - что тогда? Не думаю, что у неё в наличии один лишь арбалет.

- Тварь! Ты себе не можешь представить, на какое существование ты меня обрекла! - ещё один удар, теперь по почкам. Ой-ё... папа всегда говорил, что это больно... но настолько! - Мне некуда было идти! Мои союзники либо перешли на вашу сторону, либо оказались за решёткой! Так, как жила я, прячась от хищников и этих говорящих ящериц по лесам, не живут даже крысы!!! Мне приходилось питаться землёй, пока я не смогла сделать себе хоть какое-то оружие! Мне приходилось не спать днями, прячась от охотников!!! И это всё из-за тебя, мерзавка!!!

В течение этой выразительной тирады она продолжала методично избивать меня и поливать оскорблениями, причём почти не повторяясь. Очень скоро я стала реально сожалеть, что не попалась в зубы дракону. Там хотя бы не мучилась...

Она схватила меня за горло и, подняв на уровень груди, с силой приложила о дерево. Я захрипела, а перед моим взором появилась оскаленная морда гиены.

- Я убью тебя... Убью тебя сейчас! Я разрежу тебя по кусочкам! - свирепо рычала она, пытаясь вдавить меня в дерево. У меня уже всё плыло перед глазами, а воздуха ощутимо не хватало. - Но простой смерти ты не заслуживаешь! Ты будешь умолять меня о быстрой... а я тебе её не дам... Но я дам тебе оружие! - она премерзко захохотала. - Вставай, тварь! Теперь вставай... и сражайся! Я хочу, чтобы ты прочувствовала своё поражение!

Она бросила меня на землю. Я скорее услышала, чем увидела, что рядом с моей головой в землю что-то вонзилось.

- Вставай! Вставай, мразь!!! Твоя единственная надежда быстро умереть - напороться на мой клинок! Только я тебе не дам такой возможности... А попробуешь умереть сама - я тебе кишки выпущу!

Пока она заливалась соловьём, я силилась подняться. Вроде бы и ударов было немногим больше десятка... Но впечатление такое, что по мне табун ездовых ньернов с наездниками пробежал, причём не один раз...

Я нащупала оружие. Как оказалось - короткий деревянный кинжал. Я поглядела на врага. В её руках был хороший меч. Спёрла у какого-нибудь мертвеца, наверное...

Мне вдруг стало смешно... Да хоть махнись мы оружием - я в своём теперешнем состоянии вряд ли её хотя бы задену! Скорее, как она и предсказывала - напорюсь на своё же, то есть её, оружие.

По видимому, я пропустила какой-то условный сигнал, потому что она вдруг метнулась в мою сторону. Сильный удар мечом - плашмя - и я ласточкой полетела в сторону. Как ещё не выпустила деревянную игрушку...

Однако я нашла в себе силы (или, вернее, глупость) и вновь поднялась. Веселье помчалось по второму кругу...

В какой-то миг у меня мелькнула паническая мысль, когда на какой-то миг я вновь оказалась у края леса, и нас разделяло шагов двадцать. Бежать! Бежать отсюда! Хотя бы...

Зря. Стоило мне отвернуться, как деревянный болт пронзил мне ногу. Ч-чёрт! Что мне стоило этот арбалет в сторону откинуть?!.

- Тварь! Пытаешься сбежать?! Ну всё, твоё время вышло!!!

Она отбросила арбалет и, перехватив меч в другую руку, помчалась на меня.

Я в это время пыталась хотя бы привстать, морщась от боли в ноге... Мне удалось опереться спиной о дерево и обернуться... Грейс оставалось всего несколько шагов, она уже замахнулась мечом...

Кто-то, не я, повернул мою руку. Кто-то, но никак не я разомкнул мои губы и заставил произнести тайное слово...

Трава вдруг застыла, и под ногами гиены оказался лёд. Она вскрикнула, замахала руками и отставила меч... Но инерция всё равно несла её на меня, и я чисто рефлекторно выставила вперёд деревянный кинжал...

Дикий крик взвился в небо.

Гиена пару раз дёрнулась и обмякла.

Я напряглась и отпихнула от себя труп. Грейс перевернулась на спину и стал виден прощальный, ненавистный оскал...

Я глубоко вздохнула и прикрыла глаза, надеясь отрешиться на какое-то время от мира... как меня привлёк какой-то шорох с другой стороны от меня. Сюрпризы не собирались заканчиваться...

Я медленно повернулась в ту сторону. Из кустов на меня глядела голова ящера, величиной, быть может, чуть-чуть меньше давешнего пресмыкающегося целиком.

- Дьявол... - вырвалось у меня.

Глава VII.


Дьявол - не дьявол, но с тем хотя бы договориться можно. Таккарим, сияющий ярко-алой чешуёй, оскалил белоснежные зубы, а в мыслях у меня послышался голос.

"Ты обидела маму! Ты пыталась причинить ей вред! Ты умрёшь, чтобы жила она..."

Да, да, да, я всё понимаю, ты хочешь порадовать мамулю, а у меня болит всё тело и нога в особенности...

Но, ксидр всех вас подери, как вдруг жить захотелось! А как много зависит от одного желания...

Невесть каким макаром, я увернулась из-под тяжёлой четырёхпалой лапы с когтями и почти на четвереньках дёрнула в лес. Правда, хрен его знает, в какую сторону...

Вдруг стало холодно - это дракон, маша крыльями прямо надо мной, создал бодрящий ветерок. И кто скажет, что он меня не взбодрил?! Я рванула так, что сперва испугалась, что лапы перепутаются!

Но пока обходилось. К сожалению, не без дракона. А тут эта ящерица начала прицельно стрелять огнём, и мне пришлось изображать перепуганного зайца.

Не знаю, я ли так бежала, или он меня вывел - но через какое-то время я оказалась на той же полянке, с которой всё началось. Тут я надбавила - хотя быстрее, казалось, уже невозможно - потому что открытое пространство лучшая площадка для...

Земля вздрогнула, я тут же навернулась и покатилась кубарем. Недалеко впрочем - вдруг стало темно и очень душно, и я с ужасом поняла, что вокруг меня с треском сомкнулись челюсти.

"Ой-ё, мамочки! Не хочу быть съеденной драконом! Просто не хочу, не хочу, не хочу!!!"

Действуя скорее паникёрсти, чем логически, я как смогла быстро выпрямилась, ногами уперевшись в нижние челюсти Таккарима, а руками - в его нёбо. Кстати, внутри он оказался не очень большим - ноги у меня были согнуты в коленях, да и сама я сильно сгорбилась, но изо всех сил, всеми двадцатью коготками цеплялась за отвратительно скользкую пасть.

Вдруг меня затрясло - это дракон замотал головой в надежде проглотить вставшую, ка кость в горле, девушку.

А тут ещё... бе-е... язык! Толстый такой... мокрый... Из-за него я уже почти соскочила к нему в глотку.

"Да замри ты уже, окаянный!" - взмолилась я.

И он, язык то есть, действительно замер. И дракон замер. И всё замерло... Было так же противно и скользко, но уже не жарко, а холодно... даже не просто холодно, а очень! Даже пар изо рта пошёл...

Ещё толком не понимая, что произошло, я надавила руками и ногами, пытаясь выпрямиться...

Лёгкий, почти музыкальный треск - и я почувствовала, как лечу вниз!

Снова треск и звон - руки потеряли опору и я приземлилась спиной на твёрдую землю. Ой!

Кусок чего-то твёрдого и холодного приложил меня по виску. Что-то мокрое и липкое побежало к волосам...

Потом всё вроде затихло... Только рядом, я почти чувствовала, что-то судорожно тряслось... Хотя нет, добавился ещё какой-то звук, вроде хлопанья крыльев...

- Нейра! - меня резко подхватило и приподняло. Или, вернее - подхватил и приподнял? - Нейра! Не умирай!!!

- Дурак... я ещё жива... - процедила я и потеряла сознание.


...- Саня! Саня, приди в себя!

- А? Что? - я вскинулась и вскочила на ноги. От увиденного меня хватил столбняк...

- А-а-а!!!

- Ты чего?! - отшатнулся Тёмыч.

Я на минуту заглохла, потому что у меня закончился воздух, и перевела на него абсолютно безумные глаза.

- Где я?!

- Сань, с тобой точно всё в порядке? - он обеспокоено попытался попробовать мне рукой лоб, но тут отшатнулась уже я. - Да успокойся! Ты в институте, на олимпиаде по...

Он запнулся. Его глаза медленно но верно приняли форму правильного круга. Он схватил меня за руку.

- Сашка, ты вернулась?!

- Я... - я растерянно оглянулась. - Рядом стояли какие-то люди, юноши и девушки, и взволнованно перешёптывались. - Я не знаю... Но меня не должно быть здесь! Я нужна там!!!

Я рванулась вон, но... мне не дали. Я удивлённо обернулась...

Артём с самым серьёзным выражением лица крепко держал меня за руку.

- Тебе место здесь. Здесь твой дом и...

- Нет! - вскрикнула я и попыталась вырваться. - Мой дом - там!

Но он был сильнее. Кроме того, он резко развернул меня к себе и ещё схватил за плечо.

- Саш, - гораздо тише проговорил он, - твой настоящий дом - здесь, и ты нужна здесь... ты нужна мне...

Он приблизил ко мне своё лицо... блестящие чёрные глаза...

Вдруг у меня померкло перед глазами. Я почувствовала невероятную слабость... Стала падать... Кажется, он поддержал меня...


...Я широко распахнула глаза. Целых две или три минуты не дышала, но зато потом у меня из груди вырвался такой стон облегчения...

Откуда-то сбоку донёсся грохот, а надо мной нависла обеспокоенная морда рыси, вдоль которой свисали волосы-косички. Минуту мы тупо глядели друг на друга. Поморгали азбукой Морзе...

"Ты как?"

"Нормально".

На лице Ленты растянулась улыбка.

- Нейра! Как я рада тебя видеть!

- А я-то как тебя рада... - хрипло проговорила я. - Только я... я где?

- В Дорганаке - где же ещё? - хмыкнула она.

Я ахнула.

- Как, уже?!

- Скажи спасибо ему. - Лента чуть подвинулась, и я, приподнявшись на локтях, увидела Дара, скромно пристроившегося в уголке. Тот поднял на меня глаза и... улыбнулся.

Знаете... в это трудно поверить, но я только здесь стала существом смелым и хамливым. До этого я была очень даже вежливой девочкой. Поэтому что-то мне подсказало, что за такое надо поблагодарить, несмотря ни на какие разборки.

Поэтому я улыбнулась в ответ и слегка кивнула. Но тут же, похоже, неудачно пошевелилась, потому что плечо пронзил укол боли.

- Да не сокращайся ты! - цыкнула Лента в сторону дёрнувшегося сокола, среагировавшего на моё скривившееся лицо. - Просто кто-то не знает такого понятия, как осторожность.

Она осторожно уложила меня обратно. Я глубоко вздохнула...

- Ну и сколько же я здесь лежу в этот раз?

- Не очень долго, - улыбнулась подруга, - всего день. По счастью, твои повреждения никак не сопоставимы с твоими подвигами...

- Какими подвигами? - затормозила я.

Лента сразу сильно посерьёзнела. Долго смотрела на меня.

- Нейра, кончай прикидываться дурочкой.

- Да я не прикидываюсь!

Она вздохнула, глядя на моё недовольное лицо.

- Ней, девочка моя. Ты хотя бы помнишь, как тебя боготворили Шелескены?

Я повела плечами, насколько это было возможным.

- Ну естественно! Только при чём здесь это?!

- А при том, что теперь тебя так же боготворят все до одного Кародроссы. Даже мы с Ворлоком преклоняемся перед твоей силой...

- Я тебя убью!!! - нет, честно, я её правда сейчас убью!

Я, сердито ощерившись, почти вскочила на кровати... за что и поплатилась. Охнув, я прижала руки к животу и склонила голову к поджатым коленям, закусив губу от боли. Блин, ну нельзя же так издеваться!

- Нейра! - Лента взволнованно тронула меня за руку. Я помотала головой. Не надо меня трогать!

- Лен... перестань издеваться! Пожалуйста! - я подпустила в голос жалостливых ноток. - Просто расскажи мне, что случилось! С момента, как меня проглотил этот... как его... Таккарим, я ничего не знаю!

- Ты убила его.

Я резко повернула голову в сторону проговорившего это Мрадразза. И первый раз за последнее время не спешила отводить взгляда.

- Я видел... с высоты птичьего полёта. Он гнался за тобой... потом, вынудив тебя выйти на открытое пространство, он... До этого момента я пытался... как-то отвлечь его... Но когда ты исчезла в его пасти, у меня помутилось в глазах от отчаяния. - Я сжалась от его взгляда... сама не знаю, почему... - Я хотел... не знаю как, но я точно знал, что убью его. - Он говорил негромко, но каждое слово эхом отражалось в моих мыслях. - Но вдруг... он замотал головой, а через минуту замер. Алая шкура на его голове прорезалась множеством белых трещинок... И - раскололась. Как стеклянная. И оттуда... выпала ты. Сам обезглавленный ящер завалился на бок в предсмертной агонии... Ну, а дальше... Как раз, когда я собрался лететь, появились Клинок с Эспритом. Я вкратце пояснил им ситуацию и поспешил сюда...

Рысь хмыкнула.

- Ты не видела, КАК он летел. Перепуганные стражи приняли его за неопознанный летающий объект и чуть не открыли огонь. А когда разобрались, в чём дело, его еле откачали - такой кросс за короткое время... О тебе, между прочим, заботился!

Я прикрыла глаза и вновь уткнулась головой в колени. Потом откинулась назад. Чуть резче, чем надо, но небольшую боль я просто проигнорировала.

- Лен, я спать хочу... - тихо пожаловалась я.

Рысь, добрая душа, тотчас же захлопотала.

- Конечно-конечно, спи давай, набирайся сил. Только поскорее, здесь уже очередь выстраивается за разговором к победительнице драконов!

Я застонала и закрыла глаза руками. Она истолковала мой жест чуть иначе.

- Ну всё, всё, мы уходим. И ты тоже, Дарвэл!

- Но...

Ага, щас. С Лентой не поспоришь.

- Пошёл... Пошёл, пошёл, пошёл! Ей отдых нужен!

Я выдохнула и отняла руки от лица. Не открывая, впрочем, глаз.

"Интересно, какого ксидра ему от меня надо было? Благодарность он уже получил, так пусть оставит уже меня в покое..."

На самом деле ворчала я просто так. Просто... чувствовала я себя как-то... странно... Ещё и сон этот дурной... Надоело! Если опять приснится, буду щипать себя за все места, пока не проснусь!

А ещё... а ещё мне вдруг отчего-то захотелось, чтобы Дар никуда не уходил...

Но, учитывая спонтанность желания и то, что мне вдруг действительно вновь захотелось спать, я и не подумала принимать какие-то меры для его исполнения. Вместо этого я занялась тем, чем и собиралась. Повернулась на другой бок и вновь задремала, уже без снов...


Через день я уже спокойно утвердилась на своих двоих. Во многом благодаря опять же сильным местным лекарствам.

Ну, в общем, Лента меня больше запугивала. Серьёзный разговор со мной потребовался только Правительнице Зорреге и, собственно, самому Ворлоку. К моему удовольствию, последние события действительно сильно повлияли на моё положение в обществе, так что при желании я бы могла отфутболить их обоих и никто бы мне слова не сказал. Но всё-таки у меня осталось некоторое уважение к первой и немереное - ко второму, моему хорошему учителю. И вот с ним-то мне и хотелось повидаться в первую очередь.

- А, Нейра! Шкурка в полоску!

- Учитель! - радостно взвизгнула я и повисла у него на шее.

Хотя с момента моего прошлого путешествия прошло немало времени, и я частенько льстила себе тем, что немного подросла, но и сейчас, обнимая гиганта-волка, я не доставала ногами до земли и радостно болтала ими.

Лок в порыве чувств чуть прижал меня к себе, но сейчас же, с величайшей осторожностью поторопился отцепить.

"И я тоже безмерно рад тебя видеть!" - говорили его карие глаза.

Я вновь широко улыбнулась во всю пасть и... тут заметила, что одна его рука сделана будто из цельного куска металла. Точнее, из нескольких сегментов...

- Ворлок, что случилось?!

- Что? А, ты об этом... - он на минуту отвлёкся и когтями второй коснулся протеза. - Это память о самом первом налёте чёртового дракона, которого ты, слава богу, ухитрилась отправить в мир иной. Он... тогда он накрыл верхние уровни замка, уничтожив почти четверть тех, кто на тот момент был в замке. В том числе многих учёных, ведь их лаборатории как раз и находились наверху. Ну и, когда мы предпринимали отважные, но бесполезные попытки сопротивляться, я почти лишился руки. Когда стало ясно, что она не восстановится, я дал согласие на рискованный эксперимент. Тот прошёл удачно, поэтому я, как видишь, первая вариация киборга. Кстати, этот протез был в единственном экземпляре. Его изобрёл один из погибших учёных.

- Ворлок... - я всхлипнула и уткнулась мордочкой в серую с проседью шерсть на груди. - Как я рада, что ты жив... что Лента жива...

- Папа! Это и есть Нейра, твоя лучшая ученица?

Я вздрогнула и обернулась. Прижимаясь к Ленте, на меня широко открытыми карими глазами смотрело пятилетнее чудо с хитрой мордашкой и иссиня-чёрными волосами. Так это и есть...

- Нерекка, это и есть Нейра. И она победила нашего общего врага, страшного дракона.

- О-о... - и без того огромные глазёнки ещё больше увеличились в размерах, и в них, кроме нашего с Локом отражения появилось искреннее восхищение.

- Ворлок... - я отступила на шаг и со всей серьёзностью поглядела на волка. - У меня есть к тебе одна просьба. Очень важная. И она относится и к тебе, и к Ленте, и к остальным...

- Да? Что бы ты ни сказала, я постараюсь...

- Учитель, бросьте сейчас же этот тон. - Может, чуть резче, чем надо, проговорила я. - Я не чувствую себя героем. И не хочу, чтобы из-за одной случайно убитой мною ящерицы вы обращались со мной так... - я не нашла подходящего слова, но надеюсь, моё скривившееся лицо оказалось яснее всяких слов. - Я прошу вас, чтобы вы, несмотря ни на кого, обращались ко мне так же, как раньше... Так же, когда я была вашей ученицей.

На минуту его лицо застыло в искреннем удивлении. Потом брови Кародросса сошлись на переносице, и он громогласно зарычал.

- Тогда что ты здесь делаешь?! Марш на тренировку!!!

Моя челюсть с грохотом обрушилась на пол. А волк полюбовался на моё офигевшее лицо, подмигнул хихикающей рыси... и так же громогласно расхохотался.

- Нет, тигра, что мне в тебе однозначно нравится - так это твоя реакция! Невозможно предугадать, когда ты сожмёшься в комок, а когда выпустишь когти!

- А... у... - я даже не сразу нашлась. - Учитель, вы - зараза!

Но это моё возмущение лишь вызвало новый взрыв хохота, прерванный лишь негромким стуком в дверь.

- Да? Войдите!

В приоткрывшуюся щель заглянула такая знакомая чёрная морда.

- Госпожа Дракоубийца, к вам можно?

- Лорг! - я взвизгнула от очередного всплеска просто щенячьего восторга и бросилась уже на леопарда, который от неожиданности чуть не подался назад и не закрыл дверь. В этом случае я могла бы закончить разбитой мордой... Но - повезло, какие-то мозги - или рефлексы? - у него остались. - Конечно, можно! Вот если только ещё раз назовёшь меня госпожой - удушу вот этими лапами! Никаких церемоний! Малейший намёк - и буду буйствовать!!!

- По-моему, ты уже буйствуешь... - осторожно заметил он, аккуратно отстраняя меня. По ухмыляющейся роже Лока он, похоже, уже понял, что "мания величия" меня успешно миновала.

Короче, пока мы всё и всех поперевспоминали и попересказали все события, уже и ночь наступила. Только когда уже совсем стемнело, и я начала откровенно зевать, неразлучная троица переглянулась и отправила меня спать.

Ага, наивные... Я тоже думала, что день окончен! Не тут-то было!

Во-первых, оказалось, что около двери в мою комнату уже собралась очередь из моих знакомых. Медведь Потап, шиншилла Аличка, даже горностаи Ергений и Филина... Ахи, охи, обмен впечатлениями и новостями...

Светало. Я поняла это каким-то шестым чувством, и постаралась как можно тактичней объяснить им две вещи. А) ко мне надо обращаться КАК РАНЬШЕ, и Б) у меня завтра тяжёлый день, перед которым хотя бы час, но поспать нужно...

Ребята оказались понятливые, попрощались и отвалили. А я вздохнула с облегчением, в мечтах уже завалившись на свою мягкую, приятно прохладную постельку...

С-чаз. На-ив-на-я-а...

И, наконец, во-вторых...

В моём номере уже кто-то был.

Сперва я решила, что просто не туда попала. Тихо вышла в коридор, поглядела направо-налево...

Самое смешное, но номер действительно мой!

Так что, заселили кого-то в моё отсутствие?

Я всё-таки рискнула заглянуть обратно, автоматически нажав кнопку закрытия дверей, присмотрелась... И поняла, что закрыла я её рано. И вообще зря.

Так... назойливость этих серые крыльев меня уже начинает раздражать! И эффект от сего преследования может скоро стать обратным желаемому!!

Сокол зашевелился. Двери закрывались далеко не бесшумно, и похоже именно это его и разбудило. Он повернул на меня сонную морду... Я в этот момент в контраст ему проснулась совершенно, и, оскалившись и не сводя с него настороженного взгляда, шарила рукой по стене в поисках этой проклятой кнопки!

Он тоже это понял. В момент взгляд его прояснился. Я рявкнула, но сбежать не успела. Мою руку сорвало с панели управления и на пару с другой как будто железными кандалами зафиксировало с двух сторон от моей головы.

- Дар! Отпусти меня! - недовольно и с явной досадой рыкнула я.

Мрадразз не сводя с меня взгляда, покачал головой.

- Дарвэл... не надо чрезмерно использовать моё хорошее расположение... - предупредила я.

- Ней, я хочу понять: чем я тебя обидел? Скажи...

Так...вот этот вопрос был САМЫМ неудачным. Но я постаралась не подать своего недовольства. Только тонко, почти по-змеиному улыбнулась.

- Интересное предположение...с чего бы оно, интересно, появилось? По моему, всё в порядке... - Всё это время я пыталась освободить руки, и абсолютно случайно - ну, как всегда - наткнулась на искомую кнопку. Дверь открылась, и Дар, не ожидавший такой подлянки, выпустил меня.

Я буквально вывалилась в проход, но тут же вскочила и стартанула прочь. Около поворота я вынужденно затормозила и на мгновение обернулась. В этот момент сокол со злости изо всех сил впечатывал кулаком в стену.

На меня это не произвело впечатления, и я, надев мину "ничего особенного не произошло", скрылась...


Проходя мимо одного из немногих окон в коридоре, я едва сдержала желание выругаться.

Солнце уже вовсю пускало свои первые лучи. По этажам побежал шорох поднимающихся воинов. Ну всё... Сейчас начнётся... Ладно, пойду к Зорреге. Всё равно надо.

Сперва я хотела начать разговор с той же просьбы, что уже оповестила всех близких друзей. Но она, хоть и проявляла должное уважение, держалась настолько надменно и независимо (типа, по мне, так твоя помощь на фиг не нужна), что я сдержалась. Пусть, пусть унижается, раз у неё такие амбиции! Она и в прошлый раз вела себя немногим лучше, а тут... Поучилась бы у Лорга добродушию, что ли?

Ну, в конце концов, она же не входит в список моих близких друзей. Ну вот и всё...

- Я очень рада, что Таккарим наконец уничтожен, а вы вернулись. - Ой-ой-ой! Типа я тут не причастна, хочешь сказать, да?!

- Я тоже очень рада, что наконец оказалась в Дорганаке. - Уж не думала ли ты, что я рада ТЕБЯ видеть?

Пантера поморщилась, уловив в моём голосе этот подтекст.

- В таком случае, можешь располагаться. Твой номер с того времени никто не занимал, - всё... я его убью... - так что отдыхай. Я надеюсь, что после такого блестящего начла, ты сможешь окончательно положить конец тирании ящеров-переростков. А пока... Мне сказали, что ты довольно долгое время провела у какой-то абсолютно новой расы. Мерданы, кажется?

- Мерроданы. Я с удовольствием поведаю вам о них... но как-нибудь в другой раз. - Я с удовольствием наблюдала, как дёрнулось её лицо. - Пока я действительно была бы не против отдохнуть. Благо, ночь выдалась бессонная...

Она усмехнулась, а я сообразила, что вякнула что-то не то, и поспешила исправить положение.

- Столько друзей надо было повидать и столько им рассказать... - Её лицо застыло, а я со своим, непроницаемым, направилась прочь, усмехаясь в душе.

Ха, а ведь демократия со своей свободой слова - классная вещь! Посмей я так говорить с покойным Правителем Рефьолом... впрочем, не будем о грустном. О его правлении у меня остались далеко не лучшие воспоминания.

К своей комнате я подкрадывалась вдоль стенки, как контуженный ниндзя. Ещё и короткими перебежками. Не сказать, чтобы меня не замечали... но ограничивались только косыми взглядами, что меня не очень-то и выдавало. Я им ещё про себя спасибо сказала, что не крутят пальцем у виска.

В комнату я ворвалась с перекатом и клинками наголо. Правда тут же с вздохом-воем облегчения убрала верные клинки за спину, поскольку комната была пуста. И даже убрана - надо же!

Так или иначе, я, наплевав на всё, просто скинула всё своё вооружение на стол, и, решив, что раздеваться дальше нет смысла, просто завалилась на кровать и провалилась в сон без снов.

...Сначала кто-то тихо уселся на самый краешек кровати. Шестым чувством почувствовав постороннего, я мгновенно проснулась, но глаза пока не открывала. Были бы мы в степи, тогда бы я вскочила. Аукнулись-таки ночные гости с клыками наголо...

А пока можно было позволить пошпионить собственным ушам и носу. Ненавязчиво так. Ну, сплю и сплю, дышу и дышу...

Так вот, кто-то прошёл в комнату и сел с краю на кровать. Я, будто бы во сне, перевернулась на спину. В действительности так было бы удобнее атаковать. Потому что если это... тот, о ком я думаю... Бить буду на поражение. Надоело. А уж потом можно будет и поговорить по душам.

Невидимый, но предполагаемый враг нежно коснулся рукой моей щеки... склонился надо мной...

Вот это было зря. Моё лицо мигом переменилось. На него, похоже, это произвело впечатление. Судя по содроганию моего ложа, он отшатнулся от моей оскаленной морды. Ну и отлично! Зато я безошибочно попала обеими ногами ему в бок, отбросив к стене.

С торжествующей мордой я вскочила на кровати и... подавилась собственным рыком.

- Клинок? ТЫ?! Опять?!

Альбинос, кривясь, пытался встать, но на мой крик отреагировал подобием улыбки.

- Ну, теперь я совсем не удивляюсь, что ты завалила дракона...

- Ой, извини... - я закусила губу, но тут же сердито фыркнула. - А нечего было подкрадываться! И трогать меня тоже не надо было!

- Но я должен же был как-то тебя разбудить! - обворожительно улыбнулся тигр.

- Можно было просто по имени позвать. - Раздражённо огрызнулась я, и вдруг спохватилась. - А зачем тебе вообще надо было меня будить?

- Просто мне сказали, что у тебя плохое настроение. Я хотел немного поднять его... свиданием, или ужином на двоих, если хочешь.

Оп-па! Я чуть не свалилась обратно. Вот эт-то сюрприз! Вот только как его воспринимать - как плохой или как хороший?

Альбинос посмотрел в окно.

- Солнце садится. Ты хорошо умеешь спать... Ну так как? Ужин при лунном свете, бьющем в окно, был бы ещё лучше, а?

Я с сомненьем перевела глаза в окно. Солнце действительно садилось... или нет, опускалось в тонкую прерывистую полосу облаков. А почему бы и нет?

В конце концов, за исключением памятного случая, Клинок очень даже смахивает на джентльмена.

"Или на твой идеал", - издевательски хихикнуло что-то в подсознании.


Я немного волновалась. Скажу по секрету, раньше меня никто на свидания не приглашал. Хм...конечно, может, это не совсем честно по отношению...но я же ничего криминального я не собираюсь совершать. Просто, интересно же...каково это - оказаться приглашённой на настоящее романтическое свидание...И не надо напоминать, что сделало с кошкой любопытство!

Специально для этого я надела самое лучшее (и единственное, если совсем уж честно) платье, терпеливо ожидающее свою хозяйку с последнего отмеченного мною здесь праздника. Чёрное, с неровной длиной подола, золотыми узорами и двумя застёжками-драконами на плечах.

Чуть поколебавшись, я зашла к Ленте, попросить пару серёжек-клипс. Я знаю, у неё, в отличии от меня, богатая бижутерия. Рысь с интересом на меня посмотрела, после чего за руку затащила к себе и кроме нужных побрякушек сотворила мне что-то невообразимо красивое на голове...

"Что ж, спасибо... Обязательно в ближайшем будущем нарисую для тебя портрет Ворлока". - Сделала я про себя заметочку, под пожелание удачи выходя из её номера.


Там меня уже ожидал Клинок... только у моей, соседней двери.

И моё появление определённо произвело на него впечатление.

- Нейра? Ты?! - у него, кажется, перехватило дыхание. У меня, кстати, тоже... немного. - Ты... великолепно выглядишь.

- Ты тоже очень даже ничего... - Действительно, костюм чёрной замши смотрелся на нём потрясающе. Я даже на несколько секунд пережила просто шоковое состояние. - Ну что, идём?

Он улыбнулся. Чуть отставил локоть, и я, удостоив его ответным зубоскалом, положила на него свою ладонь.

Ну-с, вечер начался. Посмотрим, что он нам преподнесёт...

Надо признать, альбинос действительно постарался. Комната, в которую он меня привёл, выглядела очень аккуратно и была со вкусом обставлена, несмотря на то, что находилась на одном из верхних уровней, где как раз буйствовал покойный Дракон Огня и Крови. С одной стороны, было очень приятно, что ради меня так расстарались; а с другой почти наверняка сюда бы никто и не подумал заглядывать и мешать нам.

Правда, если быть откровенной... я чего-то подобного и ожидала. Стол, накрытый на две персоны; освещающие комнату свечи... Внимание привлекла ткань, красиво обрамляющая стены. "Драпировка" на языке художников. Будто бы бархатная, выдержанная в насыщенно-синих тонах, но не чёрных.

- Прошу... - альбинос изящным жестом пригласил меня за стол.

Я поблагодарила лёгким кивком и последовала совету. Хм... неплохо, очень неплохо. Выше всяких похвал, хотя после дорожного пайка я бы и что поскромнее тоже приняла бы на "ура". Единственное, что мне не очень понравилось, так это бутылка какого-то спиртного. Мне лично всё равно, что там. Я просто не переношу алкоголь, как таковой.

Клинок ничуть не растерялся, когда я сообщила ему об этом.

- Ничего страшного. Воды? Сока?

- Сока, пожалуйста. - Я тонко улыбнулась, про себя молясь небесам, чтобы, не дай бог не ляпнуть что-нибудь неподходящее или как-то скованно себя повести. Вот что не люблю так не люблю, так это стеснять друзей. Или если друзья стесняют меня! Поэтому я люблю большие, неофициальные компании, в которых либо чувствую себя свободно, либо... отхожу в сторону, и никто не замечает моего не-участия.

- Ну что, теперь, после первой блистательной победы ты чувствуешь себя уверенней? Очень многие верят в тебя, а ещё больше видят в тебе последнюю надежду.

- Клинок, не надо... пожалуйста. - Я чуть поморщилась. Неторопливая беседа ничуть не мешала поглощению еды. К тому же, торопиться вроде как и некуда... - Честно говоря, это получилось стихийно, практически независимо от меня. Я даже не надеялась, что уж выкарабкаюсь живой из такой передряги...

- И всё же выкарабкалась. Причём прямо из его горла, перерезав то по пути.

Я покачала головой. Если разговор будет только на эту тему, моё уважение к тигру сильно упадёт. Не люблю нарочитого переизбытка лести...

- Не перерезав. Просто заморозила все жидкости в его башке... Ладно. Хватит на эту тему. Лучше расскажи, что было после того, как меня утащила Золотая.

- Да ничего особенного. - Пожал плечами он. - В общих чертах ты уже всё знаешь, а так... Хм... единственное что - драконы взбесились. Через пару дней прибыли гонцы из Дорганака и Лаудборла с вестью, что Таккарим и Онидрайт как с цепи сорвались. А на следующий день нас атаковал зелёный Зитинаор. И как он только узнал расположение нашего подземелья! Хорошо ещё, что серьёзных повреждений он так и не причинил. Только кое-где обвалилась насыпь, и только. - Он глотнул вина из бокала. - Но ты права. Драконья тема хороша на собрании, когда обсуждаешь, как с ними разобраться. А сейчас... Мне сказали, что ты любишь музыку. Я надеюсь, ты не откажешь мне в одном танце?

- Ну... я даже не знаю, что сказать... - предложение застало меня врасплох. Краем уха я действительно уловила какую-то мелодию, очень нежную и приятную. Интересно, где её источник? Хотя... Здесь наука далеко зашла. Вполне вероятно, что мини-магнитофон, не больше спичечного коробка, сейчас скрывается где-нибудь под столешницей. - Дело в том, что я, так сказать, танцую одна... Не думаю, что в паре у меня получится что-либо стоящее...

- А ты попробуй. - Вкрадчиво проговорил он, беря меня за руку. - Я помогу...

...Дар слова я обрела только минуты через три. Вау... здорово! Уж не знаю, кем Клинок был в прошлой жизни, но... но одно несомненно: сражается и танцует он одинаково хорошо!

И это завораживало... Он действительно помогал мне, направлял, поэтому я даже ни разу не споткнулась и не наступила на ногу - ни себе, ни ему. Неудивительно, почему я вскоре полностью доверилась ему и позволила себе расслабиться...

Ага, молодец. Расслабилась и забыла про мужское коварство.

В какой-то момент альбинос остановился и перехватил руку, в результате чего я оказалась в его объятьях. Черты лица стали меняться, превращаясь из тигриных в мужские. Я чувствовала, что со мной происходит примерно такая же перемена.

Клинок одной рукой осторожно взял меня за подбородок и приблизил своё лицо ко мне. удивительно, но глядя в эти глаза, пусть красные, как у вампира, но ничуть не страшные, а... завораживающие... я не почувствовала желания к сопротивлению.

Он... он действительно красивый... Мужчина моей мечты...

Глава VIII.



Отступление четвёртое.


- ЧТО?! ГДЕ ОНА?!

- Да-арвэ-эл-л!!! - выговорила-таки бедная Лента. - Пре-екра-ати-и м-ня тря-аси-ти - ой!

Сокол глубоко судорожно вздохнул и с видимым усилием разжал когтистые лапы.

- Лента, - от волнения слова давались ему с трудом, - где она? Где Нейра?!

- Я думала, она с тобой! - развела руками рысь и поморщилась. Даже через шерсть были видны синяки от крепкой хватки Мрадразза. - Судя по всему, она собиралась на свидание... я думала, вы помирились... Эй, ты что?!

Она аж отшатнулась, когда сокол выдал такой рык, какой обычные птицы издавать не должны.

- Где она сейчас? - титаническим усилием он взял себя в руки и в который раз задал этот вопрос.

- Да не знаю я!!! - бедную кошку тоже достало его настойчивое внимание. - Не знаю, не знаю, НЕ ЗНА-А-Ю!

Дар до хруста сжал кулаки и прикрыл глаза. Так... он, кажется, знает, кто сейчас с девушкой...

Он его честно предупреждал! Теперь всё равно, что он скажет! Что скажет она...

Этот альбинос - Мрадразз ощущал это нутром - опасен, и, прежде всего - для Нейры. Рядом с ним её не ждёт ничего хорошего...

Пусть, пусть она не хочет с ним говорить, но этот тигр тоже должен держаться на расстоянии! Иначе он пожалеет!

Сокол развернулся и быстрым шагом двинулся прочь. Куда - Лента не знала...


...Когда наши губы уже соприкоснулись, комнату сотрясло. Это с такой силой распахнулась прикрытая доселе дверь. Мы синхронно повернулись в сторону незваных гостей (или гостя). Клинок сделал шаг назад, чтобы освободить пространство для манёвра, и выпрямился. А вот мне при виде вошедшего захотелось завыть с досады...на всё - неизвестно отчего и почему, ведь обычно я срываюсь гораздо жёстче...

В дверях стоял встрёпанный, с полураскрытыми, дрожащими от ярости крыльями Дарвэл. Смотрел он только на альбиноса, взглядом, далёким от восхищения. Перья на нём встали дыбом, и вряд ли что от дружеских чувств.

Он медленно прошёл в комнату, напряжённый, как натянутый лук, который я, к большому сожалению, оставила в комнате. Встав почти нос к носу... пардон, нос к клюву с тигром, он зашипел-заурчал.

- Кажется, я предупреждал тебя. Скажешь, нет? кажется, я говорил тебе держаться на расстоянии. Скажешь, нет?!

Клинок хладнокровно оскалился.

- Она сама выбирает свой путь.

- Свой путь?! - Дар подошёл её на шаг, всё так же игнорируя моё присутствие. Да и ещё спиной повернулся!

А вот это очень даже зря. Будь я декорацией, ему бы это простилось. Но я, как-никак, была действующим лицом.

Потому я сжала кулаки и, резко развернувшись и стегнув волосами по его макушке, заставив отвлечься и удивлённо посмотреть мне вслед, быстрым шагом направилась вон.

Что же...что же я творю...А-а-а...

Застрелиться... Правильно Ворлок говорил - этот мир сводит с ума. Всех без разбору. Я вот тоже попала под его гребёнку...

Да и Клинок - тоже хорош! Точнее не он, а я. Дала в первый раз повод, а теперь... Сейчас чувствую себя, как птичка, вырвавшаяся из-под змеиного гипноза! Р-р-р, я ему это припомню...

Ну, мне не то, чтобы не понравилось, просто... Как-то всё внезапно... сумбурно...

И вообще, я ожидала, что он будет вести себя как рыцарь! А он бесстыдно воспользовался ситуацией...

...После недолгих блужданий и сомнений, я остановилась перед номером Алички. Та была жутко удивлена, увидев меня. А, ну да, точно... Я и забыла, что уже за полночь...

- Нейра? Что ты здесь делаешь?

- Аль, ты случайно гостей не ждёшь?

- Да нет, что ты! - трогательно округлила глаза шиншилла. - А... а что?

- Можно у тебя переночевать?..

Смешной вопрос. Разве бы она мне отказала? Особенно, после последних событий. А благодаря её скромности, от лишних расспросов я также была избавлена.

...Разбудил меня требовательный стук в дверь и тревожный писк Алички. Я заворчала сквозь полусон. Какую...заразу привело так рано?!

Послышался цокот коготков и взволнованный голосок шиншиллы. Хм... а ведь это её номер, и гости, скорее всего, к ней...

Но прежде чем я осмыслила это закономерное, вообще-то, заключение, меня затрясли за плечо.

- Ней, тебя хочет видеть Правительница!

- А?.. Кто?.. - я всё ещё не могла проснуться. - Зоррега? Да сдалась я ей...

- Ней, ну серьёзно! Вставай!

- Да встану я, куда ж деваться! - с некоторым раздражением огрызнулась я.

Я с трудом поднялась на кровати и даже приняла вертикальное положение. Взглянув на меня, подруга охнула и без сил упала на стул. Я немного недоумевающе покосилась на выпученные глаза шиншиллы. Что это с ней?

Правда выяснилась, когда я вышла за дверь. Зоррега, по такому поводу соизволившая прийти лично, испуганно рявкнула, отшатнулась и чуть не упала, наткнувшись на стену.

- С добрым утром... - чуть обалдело кивнула я. - Что-то не так?

- Не так? - она нервно хихикнула. Вгляделась в меня... - Нейра, ты что ли?! Ты в зеркало смотрелась?!

- Ещё нет. - Я пожала плечами и демонстративно наколдовала в воздухе зеркало из воды. Вгляделась в него... и рыкнула не хуже пантеры. Как меня ещё ноги выдержали...

На меня смотрело полосатое чудище с полностью вздыбленной гривой и перекошенной с недосыпа физиономией. Ни фига себе перекосило...

Дык...Ё-о-о! Я ж спать завалилась даже не раздевшись!

Я торопливо огляделась и чуть не взвыла. Моё платье!!! Как... как я должна была вертеться, чтобы вот так его помять?!

Всё... Лента меня укокошит... Если я сперва сама себя не прибью...

- Вы... кхм... - я откашлялась и убрала зерцало. - Зоррега, вы что-то хотели мне сказать.

Кошка уже очухалась и теперь глядела меня с нескрываемой насмешкой.

- Что? Ах да... - её лицо в мгновение переменилось, став серьёзным. - У меня для тебя две новости, одна из которых однозначно плохая.

- Начни с другой, - осторожно попросила я.

Правительница кивнула.

- Недалеко отсюда протекает небольшая речушка. Там мы иногда ловим рыбу и берём воду для питья, если ты не знала. Так вот, вчера там обнаружили странных существ, назвавших себя Мерроданами...

- Что, правда?! - радостно вскинулась я. Конечно, у меня не было никаких оснований не доверять ей, несмотря на некоторую резкость между нами, но тут... Неужели Декарон всё же передумал?! - Тогда я собираюсь и сейчас же выезжаю к ним!

- Подожди! - Зоррега остановила меня за плечо. - Я ещё не сказала вторую новость.

Я остановилась. Сердце кольнули нехорошие предчувствия... Блин, вчера же эти двое разборки устроили! Неужели кто-то из них?!.

- Сегодня рано утром из Лаудборла приехал гонец. - Я тихо выдохнула. Даже если они и поубивали друг друга, об этом ещё никто не знает. Но радовалась я рано... - На Онидрайта нашло какое-то безумие. Он без устали атакует горную цитадель. Оставшиеся в живых сбились в самых глубинах крепости, но никто не уверен, что она выдержит такую тварь. Мрадраззы просят о помощи. Они молят о помощи - тебя!

Я нащупала рукой позади себя стенку и позволила себе упасть на неё. Ой... ой-ёй-ё-ё-ёй... Кажется, проблемы дали мне день отдыха, чтобы потом подло напасть с новыми силами...

- А... у... может сперва всё-таки повидаться с Мерроданами?! - даже после победы над Огненным я ничуть не тешила себя ложными надеждами. Наоборот: только представив себе, что вновь надо будет сражаться с кем-то столь же огромным, летающим и неуязвимым... - А?! Ну пожа-алуйста!

Пантера удивлённо подняла брови.

- Нейра, любое промедление - это новые погубленные жизни! Быть может Онидрайт уже разворотил последние укрепления, и речь идёт о спасении хоть кого-то!

- Зоррега, Мерроданы - носители Магии Воды! Той самой, что победила Таккарима. Я должна увидеться с ними! Тем более, что их помощь может оказаться просто неоценимой!

Правительница заволновалась.

- Ты уверена? - я усиленно закивала. - Что ж... Река находится в часе отсюда. Быстро переодевайся, я распоряжусь о выдаче тебе самых быстрых ньернов!

- Спасибо! - я от души пожала ей лапу и уже почти навострила лыжи до своей комнаты.

- Подожди ещё секунду. Тебе ещё, между прочим, нужно подумать, кого ты возьмёшь с собой. - Она вдруг улыбнулась, правда, не без тени ухмылки. - Даже Дракоубийца может не выжить, попав в окружение тварей из степей!


Самым трудным оказалось последнее поручение. Я буквально извелась, решая: брать или не брать Ворлока, который ещё не совсем уверенно обращался с мечом, Эсприта - возможно ему лучше обрадовать свой народ доброй вестью и начать подготовку - , Дара в конце концов? С последним у нас сейчас сложные отношения, конечно, но... Но сейчас именно та отвратная ситуация, когда нужно думать мозгами, а не тупо следовать чувствам.

Эти "мировые" проблемы я решала, в темпе собираясь. Новая одежда с небольшими вкраплениями энергии - смешная защита, но один удар хвоста или лапы должна выдержать; оружие - лук, пара мечей, четыре кинжала... Хватит.

Я высунулась в коридор. Мимо как раз пробегала какая-то малышка с большими ушками и кисточкой на конце хвоста.

- Эй, подожди! - я остановила её. - Сейчас очень-очень быстро беги в Большой зал, там найди Правительницу. Скажи ей, что Драконоубийца с компанией отправиться в прежнем составе... Справишься? Давай, беги...

Но девочка осталась стоять. Потом вдруг смешно подпрыгнула и взвизгнула.

- Ой, Нейра! Это же я, Леська! Помнишь, я следила за тобой тогда, на крыше? Когда ты атаковала нас с Шелескенами? Ну?! Ты ещё с моим дядей, Ергением, говорила!

Мне пришлось порядком поскрипеть мозгами, но я всё-таки вытянула из памяти образ пугливой девочки. Хм, значит, она уже "ощетинилась"... и, наверное, уже давно. Хм... десять лет, а выросла она и не так сильно.

- А, ну да, - я улыбнулась и похлопала её по плечу. - Помню, помню. Ты меня тогда за врага приняла...

- Нейра! Ой, точнее... Дракоубийца? А расскажите...

- Потом. - Я решительно оборвала её. - Давай, бегом - марш! Сообщение срочное!

- Есть! - она отсалютовала мне и попрыгала дальше. Попрыгала...

Я вгляделась ей вслед и фыркнула со смеху. Тушканчик. Ха! А ей идёт!


Не прошло и пятнадцати минут, как осёдланные ньерны уже терпеливо ожидали, пока наездники взгромоздятся на них. Эти чудные звери, смесь лошадей, сайгаков и кого-то ещё без копыт, неприязненно фыркали и нетерпеливо переступали с ноги на ногу.

- Пока вас не будет, приготовят продовольствие. - Раздавала последние указания Лента. - Когда будете возвращаться от реки, возьмёте. Там на неделю - достаточно, чтобы добраться до Лаудборла. А если что, сможете поохотиться. - Потом кошка подошла к моему ньерну и уже тише проговорила. - Ты там поосторожней, подруга... Героев интересно чествовать живыми, а не мёртвыми.

- Ладно, учту. - Усмехнулась я.

- И вот ещё... Уж не знаю, чем Дарвэл ухитрился вызвать твой праведный гнев, - я напряглась, - но... ты помягче с ним, что ли... Он правда заботится о тебе.

- Я сама в состоянии о себе позаботиться. - Буркнула я, не глядя на неё. Может, зря буркнула, но подобная навязчивая забота...ну ей-богу, поймите меня тоже! Все, вот буквально все считают своим долгом предостеречь меня и заметить, что они-то как раз заботятся больше всего о моей шкуре. И между делом ещё и чествовать, что уж совсем ни в какие рамки не лезет. Чертовски утомительно...

Краем глаза я видела, как рысь вгляделась в меня и обречёно покачала головой. Не дожидаясь дальнейших нравоучений, я тронула поводья...

Добрались даже быстрее за счёт того, что, не мелочась, сразу пустили "лошадей" в галоп.

Около реки, похоже, уже вовсю шли разборки. Это меня, если честно, порядком напрягло. Вот только не хватало опять в роли миротворца выступать... Но куда денешься? Кародроссы-рыбаки что-то яростно обсуждали с горсткой людей, уже вышедших из воды. Они не прекратили споров даже когда мы приблизились.

Первой на спешившуюся меня обратила внимание тёмноволосая красавица.

- Нейра! Привет! - Зерлесса радостно бросилась обниматься.

Я разделяла её радость - даже за два месяца мы стали просто не разлей вода - но всё же дела есть дела, и я поспешила перевести разговор именно на них.

Выслушав меня, русалка огорчённо покачала головой.

- Увы, но Декарон послал нас отнюдь не воевать. Проблемы расстояния всё ещё существенны для нас - мы не можем долго находиться без воды... - я чуть не застонала от разочарования! - А здесь мы исключительно для моральной поддержки и... торговли.

Она улыбнулась и отступила в сторону. Я только присвистнула - вот это да-а...

Так вот из-за чего были дебаты! Рядом с Мерроданами были разложено внушительное количество даров моря. Как морепродукты, так и вещи и украшения - тончайшие ткани, жемчуга и кораллы. А спорили два народа исключительно из-за цен.

Так... Ну всё, мне тут делать нечего. Экономику пусть строят другие, а вот нам - увы - придётся воевать...

Господи, могла бы я когда-нибудь подумать, что...эх, ладно...


Путь до Лаудборла проходил относительно спокойно. А что? Еда есть, лечебных трав пруд пруди, хотя мы старались и не приближаться к лесу, где их должно быть вообще без счёта... Даже зубастые-клыкастые не доставали, за исключением пары раз. Да и то те самоубийцы, что посмели напасть днём, не дали мне повода даже пальцем пошевелить - парни просто нашинковали их, как ловкая хозяйка - капусту. Правда, остался у меня неприятный осадочек, что они это делали наперегонки... ну да ладно. Пусть сами разбираются со своими тараканами в голове. Я, кстати, не упоминала - Зоррега просто впала в ярость, когда увидела наутро их разбитые в кровь морды. Жаль, я не успела полюбоваться - мне рассказали. А то, может, и совесть проснулась бы... А их, видимо, быстро подлечили целители и маги и перед отправкой я, к великому своему сожалению, не увидела ни следа ночной битвы.

Так что самыми нормальными в нашей разношёрстной компашке оставались я и Эсприт. Кстати, когда выяснилось, что я способна к сотворению мелких и крупных безобразий магического плана, он сам потихоньку стал мне кое-что рассказывать из этой стези. Естественно, уже из направления стихии Земли.

Меня же так воодушевили эти успехи, что я стала даже мечтать об овладении всеми четырьмя стихиями. А что, прикольно! Тем более что мне говорили, чем больше практикуешься, тем больше магии. Точнее, тем меньше она расходуется.

Представляю себе, что будет! Выучусь - и обязательно разнесу что-нибудь крупногабаритное! Так сказать, для проверки сил. Ладно, ладно, шучу...


О приближении Лаудборла мы догадались гораздо раньше, чем он проявился на фоне скал. Над горами явно парило что-то очень крупное... Причём только над одним местом. Почему-то все догадались, что это может быть.

Мне вдруг стало резко нехорошо. Все мечты о будущем могуществе отлетели куда-то в сторону. Сейчас-то я была не сильнее рядового мага, а они, как известно, против такого врага долго не выстаивают. Конечно, у меня есть преимущество - Вода... Но каким ничтожным оно мне показалось сейчас!

- Привал, - скомандовал Эсприт, задним числом почувствовав моё настроение, - надо устроить военный совет.

С первым вопросом - как победить? - покончили быстро. Отчего-то вся мужская половина (то есть подавляющее большинство) с трогательным единогласием сошлась на том, чтобы предоставить эту почётную часть мне. Я еле удержалась от бурных благодарностей в их сторону...

На их счастье, из первого вопроса сразу вытек второй - как меня защитить до и после сражения - над которым все серьёзно задумались.

Мозговой штурм все мужественно терпели два часа. Первым сдался, как ни странно, Дарвэл. Хотя, почему как ни странно? Его же, всё-таки, цитадель. Дом родной, так сказать... Переживает, естественно.

- Надо выступать! Во многом Зоррега была права - кто знает, что Онидрайт оставил от крепости... если ещё там что-то оставил. А идеи можно и в пути домыслить. Хотя мне лично кажется, что любой план здесь обречён на провал.

- Ка-ак?! - ахнул в чём-то педантичный Шелескен.

- А вот так! Нейра, я надеюсь, знает, как атаковать. А прикрывать её в любом случае придётся стихийно - кто знает, какую свинью подложит судьба в сговоре с одним небезызвестным драконом Воздуха и Ночи.

- Ага, была бы я так же в себе уверена... - негромко буркнула я. Негромко для того, чтобы, во-первых, он не решил, что я с ним заговорила, а во-вторых, чтобы они не свалили всю ответственность на меня. Хотя... какого чёрта! Она и так на мне!

Ладно, ладно, психовать ещё рано. Вот если выживу, можно себе позволить... при любом исходе.

А пока действительно нужно подумать, что я могу сделать. Опять лезть в пасть ящеру мне совсем не хочется. Замораживать подобные вещи я могу при приближении, а если учитывать, что вода и воздух очень близки, то и тем более придётся прибегать к физическому контакту, а это тоже не лучший выход...

Знать бы ещё, как атакует этот Онидрайт! Отчего-то мне не кажется, что тот, кто назван Воздухом будет плеваться огнём.

Эх, надо было спросить у посланника... Поздно спохватилась. Теперь надо на месте разбираться...

Подкрадывались, тесно прижавшись к горам. Чтобы получилось незаметней, оставили ньернов за пару километров.

К сожалению, из-за изгиба хребта Орфонголк на несколько минут мы полностью упустили крепость из виду. Отправленный на разведку Клинок вернулся несколько удивлённым - дракон исчез! Лаудборл дымил, но дракона, до этого весело кружащегося над ним, как ворон над падалью, не было. Мы переглянулись, ещё не зная, как воспринимать это известие, и двинулись дальше.

Кроме того, при приближении выяснилась ещё одна неприятная вещь...

- Так, у кого есть предложения, как забраться в эту хреновину? - задумчиво вопросила я.

Чтобы просто окинуть взглядом всю цитадель, пришлось задрать голову. А ведь чтобы добраться даже до её нижней точки нужно вскарабкаться метров на сто почти по отвесной скале. Я лично скалолаз ещё тот...

- Ну так как?

- Во-первых, это не хреновина. - Так же задумчиво начал сокол. - Во-вторых, там наверху должны быть две достаточно просторные площадки, на которые, теоретически, я мог бы вас поднять... Но есть среди вас для меня слишком тяжёлые. - При этом он многозначительно покосился на тотчас же оскалившегося альбиноса. - Так что... Либо я переношу нескольких, а остальные вы... карабкиваются, либо лезут все, а я слежу за опасностью.

Я критически покосилась на него, потом на высоту, которую надо было преодолеть. Замечательно. И как же Клинок должен туда лезть? Он конечно здесь подольше чем я, но не думаю, что у этого воина больший опыт лазанья. Да ещё и по скалам!

- С-сиурбланка, можно вас-с на с-секундочку...

Я только разявила клювик, чтобы высказать удивление, но Эсприт уже ловко цапнул меня за руку и оттащил в сторону, несмотря на недоумевающие взгляды друзей.

- Знаеш-шь, я тут подумал... - горячо зашептал он. - План, в с-сущ-щнос-сти, неплохой...

- Неплохой?! О чём ты?! - яро возмутилась я. - Ты скалу-то оглядел? Или по твоему Клинок здесь должен остаться и куковать, пока мы там с ума сходить будем?!

- Да тихо ты! - шикнул он. - Об этом я и хотел с-спрос-сить! Помниш-шь, ты вызывала из-под земли фонтаны воды?

Я непонимающе пожала плечами.

- Ну, да...

- А с-сможеш-шь вызвать такой же, но только очень больш-шой?

- Зачем? - но тут я вгляделась в его лицо и... села на землю от хохота.

Ну разумеется, эти два мальчика-зайчика тотчас подскочили узнать, что случилась. Я подняла на них взгляд, вгляделась в тигра... и вновь затряслась от просто неуправляемого приступа смеха. Чуть придя в себя и размазывая по щекам слёзы веселья, я кивнула Шелескену.

- Эсприт, без проблем!

Ну всё, кранты белому! Мстя будет ужасна!


- ЧТО?!! - возопил бедный альбинос, когда его ввели в курс дела. - МЕНЯ НАВЕРХ - НА ФОНТАНЕ ВОДЫ?! ДА НИКОГДА!!!

- Да успокойся, - фыркнул хихикающий в кулачок сокол, тоже оценивший идею, - если что, я подстрахую...

- Нет, нет и ещё раз категорично нет! - тигру было совсем не до смеха, и он ещё сильнее злился, глядя на наши рожи, еле сдерживающие улыбки. - Я лучше так полезу!

- Клин, - пришлось вмешаться мне. Появилась у меня идея... как его убедить. Подленькая правда... и мстительная. По отношению к кому? Догадайтесь с одного раза... - туда ты карабкаться будешь несколько дней. А нам очень дорого время... Ну неужели ты боишься?

Рыжий хвост обвился вокруг ног. Я сплела руки за спиной, как провинившаяся школьница, и адресовала ему самый невинный и удивленный взгляд, на который была способна. Ещё и ресницами похлопала...

Морда Эсприта медленно, но верно вытягивалась. Сокол так вообще отвернулся. Ха! Не нравится?! Нефига было лезть. А то взял моду...

А вот на тигра все мои немногие актёрские способности произвели особое впечатление. Сперва у него брови медленно, но верно, поползли вверх, принимая чуть ли не вертикальное положение. Потом он сделал неуверенный шаг ко мне... Я не отстранилась, только чуть наклонила голову. Интересно, он отдаёт себе отчёт, что если посмеет зайти слишком далеко, я его здесь же по скале размажу?

- Я не боюсь. - Спокойно проговорил он. Потом, осмелев, взял меня двумя пальцами за подбородок. - Просто я тонко чувствую грань между храбростью и безрассудством. - Словно бы ненавязчивое движение большого пальца - поглаживание по щеке. - Но если ты хочешь...

Я чуть кивнула, не сводя с него внимательного взгляда.

- Хорошо. Я сделаю это - ради нашего общего дела... и тебя. И я доверяю тебе. - Он чуть наклонился и проговорил так тихо, что только я могла его услышать. - И я очень надеюсь на встречный шаг.

- Посмотрим. Если, разумеется, выживем. - Так же тихо ответила я.


Я несколько раз перепроверила точность прохождения подземных вод и кинжалом вывела на том месте крест.

- Вот, становись сюда. Поток должен быть достаточно сильным, чтобы подбросить тебя на уровень площадки или выше.

- А если он не будет? - обречённо проговорил альбинос, покорно становясь на указанное место.

- А если не будет - Дарвэл тебя подкинет.

Мрадразз недовольно фыркнул. Судя во всему, он думал, что удачно пошутил насчёт подстраховки. Как бы не так...

Как бы не храбрился Клинок, но от дикого вопля, полного отборных выражений сплошь не для женских ушей, он не удержался. Я бы даже послушала, не будь столь занята. Эсприт сразу дал мне кучу указаний - как долго держать фонтан, куда отводить воду и тэ дэ. Смешной такой! Ему говорить легко! А вот исполнять совсем не этому "земляному".

К счастью, прошло всё относительно легко. Даже можно сказать, что повезло больше всего Клинку. Каким бы сильным не был поток, он ухитрился почти не вымокнуть. Интересно, как?!

Лично меня с Шелескеном окатило по полной программе, да и соколу, судя по всему, досталось. Пришлось даже ждать, пока у него пёрышки высохнут...

А дальше пошло как по маслу. За считанные секунды Дар перенёс змея наверх и вернулся за мной. Тут он тоже попытался заговорить, но я, не слушая, многозначительно притопнула лапкой по земле и задумчиво проговорила:

- Хм, а водичка-то ещё осталась... Кто не спрятался, я не...

Сокол замолк, но с досады так прищёлкнул клювом, что я непроизвольно дёрнулась. Но дальше разводить демагогию он не счёл возможным, поэтому просто подхватил меня и взмыл вверх.

- И почему ты такая упрямая? - в полёте процедил он.

Я кратко оскалилась.

- Не тебе меня судить!

Несмотря на такие "высокие" отношения, посадка вышла мягкой. Меня даже не уронили, а спустили вполне аккуратно. Правда, попробовал бы он провернуть что-нибудь в этом духе, если рядом находятся воин-тигр и змей-маг.

- Ну что, мы на мес-сте. - Задумчиво констатировал последний, оглядываясь.

Я последовала его примеру и только присвистнула. Н-да, если бы я не знала, что легендарного Мамая здесь нет и быть не могло, то подумала бы, что это его любимое место забав...

Снизу не было видно, но стоило взобраться на уровень жилых помещений, то взгляду открывалась вся "красота", наведённая здесь драконом.

Площадка метров пятьдесят на пятьдесят примыкала к самой цитадели. Лаудборл, в отличии от Дорганака, был буквально испещрен окнами, большими, застеклёнными... когда-то. Видимо они предполагали внезапный вылет воздушного десанта, но с появлением драконов стали больным местом крепости. Теперь почти все они были лишены стёкол, а вокруг многих из них виднелась странная синеватая кайма, похожая на лепестки огромных цветов.

Площадка, по всей видимости гранитная и некогда белая, как будто совсем недавно послужила полигоном, где испытывали бомбы... Испещренная выбоинами, усыпанная осколками мрамора... Во многих местах "расцвели" те же непонятные синие отметины. Эсприт первый понял, что это может быть. Когда мы подошли поближе, он огорошил всех:

- Зас-стывш-ший азот. Похоже, именно это и ес-сть главное оружие Онидрайта...

- Ой, что-то мне уже холодно... - пробормотала я, обхватывая себя за плечи.

Все заозирались с внезапно проснувшимся рвением. Никому не хотелось закончить жизнь ледяной статуей. А меня кольнула внезапная и пренеприятнейшая мысль: если этот дракон сам может замораживать, то он, наверное, имеет иммунитет к моей магии. И тогда...

ЧТО ЖЕ ТОГДА ДЕЛАТЬ?!!

Поздно... Глухое, прерывистое покашливание, которое должно было изображать смех, и из-за противоположного края площадки показалась лазурно-синяя ухмыляющаяся морда дракона.

- Почуял и подстерёг, гад... - прошептал альбинос.

- Повис на противоположной стене, поганец... - тихо согласился Дар.

Дракон улыбнулся ещё шире, демонстрируя сногсшибающую улыбку.

"А будете ругаться, драконоборцы несчастные, жевать буду втрое медленней". - Прогремело в мыслях у всех.

Ну всё, началось...

Глава IX.


Онидрайт раззявил пасть, и мы, окаменевшие от неожиданности, еле успели прыснуть в стороны от холодного огня.

- Нейра! Делай что-нибудь! - рявкнул тигр.

- Что?! - полуистерично взвизгнула я.

- Хоть что-нибудь! - взвыл Эсприт, включая ноги на третью скорость - дракон взлетел, всерьёз принимаясь за приготовление блюда "Мороженое из охотников на драконов".

Дракон Воздуха и Ночи немногим отличался от своего упокоенного братца, как я успела разглядеть в перерыв среди заячьих петель в попытке уйти от его плевков. Только Таккарим был полностью закован в тяжёлую броню из щитков, а этот, синий, был гораздо глаже и, соответственно, легче: сразу видно - ас в воздушных полётах и сражениях. От Зитинаора же он отличался почти полным отсутствием шипов, за исключением хвоста и головы. Короче, на земле ему нечего было делать, но в воздухе его ни догнать, ни тем более победить не представлялось возможным.

Через несколько минут он вынужденно снизился чтобы лучше прицеливаться, и этим воспользовались сокол и тигр, одновременно набросившись на него с двух сторон. Ящер недовольно заворчал и встряхнулся, отшвыривая обоих... но этой его заминкой воспользовались мы с Эспритом.

Никогда не видела в действии боевой магии Земли... и, надо сказать, это впечатляет! Шелескен взмахнул руками, и словно невиданное гранитное дерево пробило поверхность площадки и сильно ударило дракона в грудь. Тот взревел от боли, а я, воспользовавшись моментом, запустила ему в пасть шар воды и заморозила его.

Но Онидрайт оказался на редкость умнее своего предшественника. Вспорхнув, он показательно раскрошил задними лапами "деревце" Эсприта, а навстречу моему шару выпустил облако азота. И тут уже нам с Шелескеном пришлось спасаться бегством. Правда, сбежали мы недалеко...

Краем уха я услышала сдавленный крик, а краем глаза увидела неопознанный летающий объект, летящий по направлению к цитадели и провалившийся в одно из окон. Неужели он его хвостом?!

Додумать я не успела. Тяжёлая лапа смела меня, как пыль, и я завопила, вдруг осознав, что подо мной нет твёрдой поверхности. Попыталась зацепиться когтями за край...

- Ней, держись!!! - уже падая, я увидела белое пятно на скале, а потом меня за шкирку рванули вверх...

Я перестала визжать, когда поняла, что вновь стою... сижу на твёрдой земле. Мои глаза встретились с прищуром Клинка.

- Если ты погибнешь, то кто подарит мне обещанный поцелуй?..

Я изумлённо выпучилась на него. Нашёл время! И... А когда это я успела?!.

- ...осторожней!...

Мы только успели повернуть головы, как нас вдруг подхватило и подбросило в воздух, а под нами пронеслась волна холода.

Я как смогла вывернула голову - Мрадразз, изо всех сил хлопая крыльями, держал за шкирку уже нас с тигром. Судя по его побуревшему лицу, он многое бы мог сказать, но он только прохрипел:

- Блин... кое-кому из вас следовало бы... сесть на диету!..

- А кому-то... надо бы... научиться летать ровно! - не остался в долгу полузадушенный собственным воротником альбинос.

Я хотела рявкнуть от души на обоих, но обернулась... и похолодела без помощи Онидрайта. Который, кстати, как раз и завис прямо перед нами...

"Ну всё, Сиурбланка... Мой брат погиб из-за тебя... и собственной глупости. Я буду умнее - ты не можешь воспользоваться колдовством на расстоянии, а я могу!"

Он набрал воздуха... и выдохнул.

Мрадразз не имел ни единого шанса увернуться, не выпустив нас из когтей...

Что такое?

Мне вдруг показалось, что время остановилось. Взмахи серых крыльев замедлились, а летящая в нашу сторону смерть почти остановилась...

А я вдруг поняла, что надо делать.

Невероятным образом изогнувшись, я вцепилась в руку Дарвэла и оторвала его от себя. Потом оперлась о плечи Клинка, обернулась к дракону и... прыгнула.

Мельком глянула вниз. Метров десять... Приземлюсь - костей не соберу.

Но тотчас же я забыла о высоте. Время почти стояло, и я не падала, а ещё летела...

Руки распахнулись в сторону, а ноги я наоборот прижала друг к другу и выпрямила.

Слова, срывающиеся с языка - и тонкая мерцающая плёнка стала между мной и замершим драконом.

Щит.

"Нет, не щит! - забилась в мозгу внезапная мысль. - Зеркало!"

Плёнка чуть изменила оттенок с голубого на сиреневый. Шар холода врезался в неё... и она раскололась.

А у меня появилось впечатление, что раскололось не колдовство, а я сама.

И от моего крика время вновь пошло... а я начала падать.

Но ни падения, ни результата своего колдовства я не увидела, потому что на короткое время отрубилась. Ксидр, неужели это состояние будет сопровождать каждый мой подвиг?!.



Отступление пятое.


Сокол не успел удивиться, когда Нейра на миг замерла, а потом как будто выскользнула из его руки и... прыгнула. Не успел удивиться, когда между ней и драконом появилась магическая защита... а дыхание ящера разбило её, как зеркало, на множество осколков.

Нейра выгнулась и закричала... и начала падать.

И тогда закричал он. Правда, не он один... но разве это важно?!

Он спикировал вниз, не обращая внимание на то, что второй вой изменился. Блин, зачем он вообще спас этого альбиноса?!

Метрах в трёх он отпустил ворот тигра и вновь взмыл... и тигрица сама свалилась ему в руки. Он даже пошатнулся (что в воздухе не так уж и безопасно).

Дарвэл осторожно опустился, не сводя взгляда с Нейры. Похоже, она потеряла сознание... Его одновременно кольнули нежность и обида. Ну что могло произойти, что он может быть рядом с ней только когда она в таком бессознательном, беззащитном состоянии?! Почему в другое время она ничего не замечает?..

Из мыслей его вырвал странный шум. Он поднял глаза... и замер.

Онидрайт, гигантский крылатый ящер, дракон, неожиданно вздрогнул и покрылся инеем. Могучие крылья вздымались всё реже... И наконец остановились. А гигантская ледяная статуя стала падать.

Сокол вынужден был признать: это было красиво. Сперва оледеневший Онидрайт грохнулся о площадку, да так, что вся цитадель содрогнулась. Куски льда от левого крыла и лап брызнули в разные стороны кристаллами, а то, что осталось, перекувыркнулось через край. Мрадразз глянул вниз. Дракон несколько раз ударялся о скалу, каждый раз становясь всё меньше и раздробленней, и наконец упал вниз и разлетелся на куски, как уроненный бокал.

Дарвэл ещё минуту глядел на то, что осталось от непобедимого дракона, а потом его озарило... Он по-другому вгляделся в полосатую мордочку неподвижной тигрицы.

Она победила... победила! Она уничтожила дракона и...

Дар нежно прижал её.

Она спасла их.

"Щит"...

- Дарвэл!

Он вздрогнул и обернулся. Тигр, прихрамывая и кривясь (или скалясь?) приблизился, но, увидев Нейру, чуть понизил тон.

- Как она?

- Жива...

- Ты... молодец... - альбинос от волнения не мог сразу подобрать слов. - Ты вовремя... и... тебе надо отдохнуть, давай я...

Сокол напрягся и отступил. Вгляделся в лицо воина...

Что-то совсем он ему не верит. Даже меньше, чем в первые дни.

- Нет. - Холодно проговорил. - Я в порядке. А она... ты её не получишь.

Тигр изобразил удивление.

- Ты что? Я просто хотел помочь! Честно!

- Я не устал. - Негромко проговорил сокол, не отводя взгляда. - Но моё последнее слово ты услышал...

- Дар!

Сокол опять развернулся на сто восемьдесят градусов. Успел, по крайней мере... на его счастье.

Порхнувшая к нему на шею Алриеста остановилась в шаге от него.

- Дарвэл... это?..

- Это Нейра. Она победила вашего... нет, нашего общего врага...

Девушка на его руках вдруг зашевелилась.

- А... что? Кто-то меня звал?.. - на сокола уставились трогательно-невинные зелёные глаза... трогательные до той поры, пока она не поняла, на кого смотрит. - Так! Я, между прочим, уже давно вышла из младенческого возраста и могу сама ходить ножками.

"Что-то не похоже, что ты вышла из детского возраста", - буркнул про себя расстроившийся Мрадразз, покорно спуская её с рук.

Тигрица встряхнулась и обернулась к коршуну, тотчас же почтительно преклонившему колено, и чуть поклонившейся синей птице.

- Драконоубийца! Вы не представляете себе нашу благодарность! - первым взволнованно проговорил тёмнопёрый Мрадразз. Правительница пока хранила гордое молчание.

- Хм? Я что, всё-таки его грохнула? - искренне удивилась девушка, будто не обратившая внимание на стоящую рядом Властительницу Мрадразз. Это почему-то зацепило сокола. Странно...обычно она почтительно относилась к "власть имущим"...ну, более или менее.

- О да! Поглядите вниз...

Последовав совету, она присвистнула и покачала головой.

- Госпожа Нейра, вы... в порядке?

Она немного заторможено мяфкнула.

- Да вроде...пожалуй...

Коршун поднялся и опять склонился в поклоне.

- Тогда добро пожаловать в Лаудборл. С этой минуты исполнение любого вашего пожелания будет считаться честью для любого из Одарённых Птицей!

"Ну, в общем-то, это закономерно, поскольку добрейшей души Онидрайт сократил гарнизон цитадели вполовину. - Отметил про себя сокол. - Вот только она, надеюсь, не возгордится? Да не должна... по идее".

- Э-э... спасибо... Ну тогда нельзя ли будет поближе ознакомиться с вашей твердыней?

- Конечно, как при...

- Ой! - она вдруг хлопнула себя по лбу и обернулась к Клинку и Дару. - А как же... мои друзья?

- Им тоже будут оказаны величайшие почести.

Но тигрица не успокоилась, продолжая тревожно озираться.

- А где Эсприт, Шелескен?

- Я здес-сь, С-сиурбланка! - опирающийся на двух Мрадразз змей показался из задних рядов и улыбнулся, показывая, что с ним всё в порядке. - Это я рас-сказал им о ваш-шем появлении!

Кашкайка облегчённо вздохнула.

- Хорошо. Позаботьтесь о них.

- Всё будет сделано на высшем уровне.

- Отлично. - Она махнула хвостом. - Тогда идём. Мне не терпится увидеть вашу твердыню во всей красе.

"Как свободно она себя чувствует, - даже удивился Дарвэл, наблюдая, как спокойно она проходит мимо кланяющихся Мрадразз, - напоминает королеву в изгнании...По меньшей мере, такая гордость часто присуща именно избалованным королевским особам".

Кстати о королеве. Он сразу понял, чья рука легонько его коснулась.

- Госпожа Алриеста, я пойду.

- Да... да, конечно... - кажется, она растерялась от его холодности, отметил сокол и про себя скривился. Она ожидала что-то иного? Они же расставили все точки над "i"!

- Но вы... ты, конечно же, также участвовал в этом подвиге?

- Конечно, мы все принимали участие, - он пожал плечами, не глядя на неё.

Он успел заметить, как обернулась Нейра... и как зло прижала уши и отвернулась, поймав его взгляд. А ещё увидел, как злорадно оскалился альбинос...

- В таком случае, вам также должна полагаться награда, - синяя птица очаровательно улыбнулась, - но об этом мы поговорим чуть позже...

Во взгляде, брошенном на неё Дарвэлом, не отражалось ничего.

Она давно перестала для него что-то значить. И теперь, как бы она не старалась, прошлого не вернёшь.

Всё равно в настоящем для него есть только Нейра.


...Я тихо фыркнула, отворачиваясь от этой сладкой парочки. Н-да...пожалуй рано я спустила злость на тормоза. У них явно не просто дружба. А и...

Да пошли они... к себе. А я пока Лаудборлом полюбуюсь.

Коршуна звали Хантей, и он оказался хорошим экскурсоводом и собеседником, чему я только порадовалась.

Неожиданности ожидали меня сразу же, как только я вошла в замок и прошла в коридор. И уж то были сюрпризы так сюрпризы...

Хотя, если говорить о Мрадраззах, разве может быть иначе?

Уже упомянутый коридор был примерно два метра в ширину и метров тридцать - в высоту. По обеим стенам вдоль него шли ряды дверей, как окна украшают стены домов.

- То, что ты видишь - жилые помещения, рассчитанные, разумеется, на Мрадразз. - Пояснил мне Хантей. - Здесь, на первом уровне, расположены больничные палаты - на случай, если в бою кто-то повредит крылья.

- Вау, здорово... - восхищённо отозвалась я, наблюдая, как обрадованные клювокрылые порхают, осторожно останавливаясь на небольших порогах возле дверей своих жилищ.

Мы пересекли коридор и оказались библиотеке. Даже в неё было несколько входов, расположенных друг над другом! Всё-таки здорово устроились эти крылатые!

Саму библиотеку я вообще-то уже видела в своё первое путешествие, но тогда ситуация была далека от познавательной экскурсии. Теперь же я получила возможность всё подробно осмотреть, "понюхать и потрогать".

Хантей сказал, что здесь больше полумиллиона книг и примерно столько же свитков. По крайней мере, так было когда-то... После нашего прошлого с Даром визита крышу многократно укрепили, но разве строители рассчитывали на нападение дракона? Короче, около четверти всего этого великолепия в данный момент находилось на реставрации - разморозке, а ещё столько же её ожидало в специально для этого созданных морозильных камерах. Коршун извинился за отсутствие лестниц близ высоченных стеллажей и предложил если что перенести меня туда, куда надо, или самому найти мне нужную информацию. Я вежливо отказалась, хотя соблазн был велик. Ото ж... миллион книг!

Из библиотеки, служившей, по всей видимости, центром цитадели, шло ещё три выхода - в их Главный зал, тренировочную арену и обеденный зал.

Я по очереди побывала и там, и там, и там (полюбовалась, размялась, перекусила), и, вполне довольная, спросила, где я могу отдохнуть.

- Вам отведена специальная комната, госпожа Дракоубийца, - легко поклонился Хантей, - я отведу вас.

О-о, это они расщедрились! После тесной лачужки в Дорганаке покои, дарованные мне здесь, показались просто королевскими. Правда, меня кольнули смутные сомнения, что таковой она и являлась... Просторная, с широкой кроватью, тумбочкой рядом, богато украшенными столом и креслом... да ещё и личной ванной! Класс!

- Всё в вашем распоряжении. Если вам понадобится помощь, обращайтесь к любому Мрадраззу - вам будут рады помочь. - Напоследок проговорил коршун.

- Ага... - выдохнула обалдевшая я, и только чуть придя в себя, добавила (правда, уже в закрывшуюся дверь). - Спасибо!

Уф-ф... наконец-то можно по-настоящему расслабиться! И не надо мне напоминать про море, это было целый месяц назад!!!

Я подошла к окну и залюбовалась... Пейзаж тоже словно специально подбирали - серо-белые горы, постепенно переходящие в золотую степь, а километрах в трёх - зелень леса...

Так, если у этих крылатых нет кисточек, красок и хорошей бумаги - я расстроюсь!


Сон... такой странный сон...

...Зелёный дракон открыл глаза. Что-то не так... Что-то ушло... опять...

Его зовут. Он поднялся, неуклюже ворочаясь и ворча спросонья. В носу что-то засвербело, и он чихнул. Облако яда вырвалось из пасти и превратило цветущий кустик неподалёку в скукоженный скелет из веток. Через пару часов он побелеет и сыпется пеплом...

Зитинаор с трудом расправил крылья, такие же шипастые, как он весь, и, с трудом ими размахнувшись, поднялся. Здесь в центре леса ещё ничего, а вот на окраине вообще не развернуться...

Дракон вырвался из-под лесного полога и уверенно взял западное направление. Его звала драконша-Мать.

"Твой брат, Онидрайт... Сиурбланка убила и его".

Зитинаор взревел. Эта тигрица... она... она должна умереть!

"Да. Но тебе надо быть осторожным. Ты не самый слабый... Но всё же даже меня пугает, как легко она справилась с ними".

Он зарычал. Мама... он принесёт тебе её останки!

"Да. Сначала... сначала я хотела видеть её живой... Но это будет слишком опасно. Лети... и не забудь о мести. Новый Ресстарк, затем Дорганак и Лаудборл..."


...Новый Ресстарк. Зитинаор, рыча, взрыл когтями смешные укрепления Шелескенов. Они глубоко забрались, но это их не спасёт... Один выдох - и ящеры, не имея иммунитета к его яду, стали погибать в мучениях...

Кто-то успел сбежать... Единицы, может даже десятки...

Это не важно. Их уже не спасёт ничто.

...Дорганак. Его прихода никто не ждал. Глупцы... Они действительно надеялись, что он будет собирать свою жатву только в лесах?

И вот, цитадель отравлена. Очень, очень немногие выберутся...

...Лаудборл... вот он... всего чуть-чуть, две минуты... Ему не страшно, хотя здесь эта дракоубийца.

Чудовищный рёв оглашает окрестности...


...Я вздрогнула и проснулась. Фр-р, ужасный сон!

Чудовищный рык огласил окрестности...

Крепость вздрогнула. Я тоже, и, холодея, почувствовала, что падаю с кровати. Нет... нет!

Я метнулась к окну и тут же - обратно. Ядовито-зелёное облако ворвалось в комнату. Я почувствовала, как начинает жечь кожу, и торопливо создала защитный пузырь из воздуха. Вот только... его хватит ненадолго.

Я бросилась вон из комнаты и захлопнула дверь. Торопливо нацепила прихваченные перевязь с кинжалами на пояс и лук и клинки - на спину...

И тут накатило. Крики ужаса и вопли боли, ужас и яд...

Я закрыла глаза. А когда открыла, всего через долю секунды, всю цитадель сотряс мой усиленный магией голос.

- СПОКОЙНО! ЭТО ГОВОРЮ Я, ДРАКОУБИЙЦА! НЕ ПЫТАЙТЕСЬ СКРЫТЬСЯ В ЦИТАДЕЛИ - ВЫБИРАЙТЕСЬ НАРУЖУ! КАК МОЖНО СКОРЕЕ! ДРАКОН НЕ БУДЕТ ВАС ПРЕСЛЕДОВАТЬ!

Поверили - не поверили... но послушали. По крайней мере, паника стала более организованной.

Я бросилась дальше. Сон, сон... идиотский сон, предвидящий сон...

У меня до сих пор осталось впечатление, что я и есть тот дракон. Правда, в чём-то это не так плохо - я знала, что он хочет делать. Отравить крепость, ожидая, что никто не посмеет спастись бегством. Ха-ха...

Стоп! Раз это был не сон, тогда... тогда...

От неожиданности я споткнулась и чуть не полетела на пол. Мимо меня проносились люди-птицы - туда, наружу, дальше от яда. Надеюсь, он не повреждает перо... по крайней мере, быстро.

Ну, твари! Зитинаор и его мамаша - какие же они всё-таки твари!..

...Наверное, вместе со знанием мне передалась частичка ярости дракона, потому что дальше я как одержимая, не думала о своей безопасности и вообще о себе. Мною двигало лишь одно: желание устроить хорошую трёпку этому Ядовитому!

Я остановилась посреди коридора, в который выскочила, и взревела на пределе своих возможностей, уже не прибегая к магии. Она мне понадобится позднее.

- Дарвэл!

Я не рассчитывала на ответ. Я даже не думала, что делаю. Просто поступала... как надо. Даже если потом мне придётся с воем стучаться головой о стенку, но сейчас я должна поступать так, а не иначе.

- Нейра?! Что случилось? Разве ты не собираешься бежать?

Он пришёл. Пардон, прилетел... И сейчас его лицо выражало крайнюю озадаченность, главным образом - моим поступком.

А я продолжала совершать сумасшедшие вещи.

- Дар! Летим к дракону! Не обращай внимания на яд - я смогу защитить обоих. - С этими словами я ухватила его за шею, тесно прижавшись, и, прошептав необходимые заклинания, окутала нас обоих прозрачной сферой.

- Дар? - я не сразу поняла, почему мы стоим. Искоса взглянув на Мрадразза я поняла, что его сейчас хватит удар.

И хватил. Только от моего кулака.

Зато помогло. Он вздрогнул, прижал меня к себе и взмыл в воздух. Там он ворвался в одну из комнат, где была открыта дверь, и через окно вырвался на свободу. Там, перед самыми комнатами, поливал цитадель ядом последний из сыновей Эквароссы.

Я скрипнула зубами и нехорошо сощурила глаза. Ну всё, я разозлилась...

- Дар! Выше и ближе!

- Ты уверена, что знаешь что делать? - прокричал он, пытаясь пересилить рёв дракона.

Я не ответила. Ловко извернулась в его руках - теперь он держал меня спереди за талию, а я внимательно следила за кружащимся драконом. Ближе... ближе...

Зитинаор словно что-то почуял и поднял голову.

- Давай! - взревела я и рванулась.

Мрадразз автоматически разжал руки прежде чем понял, что для меня это может иметь гибельные последствия.

Правда, даже это осознание ему ничего не дало. Слабый выброс силы - и его отшвырнуло от дракона, а меня напротив, кинуло ему на голову... на шею. Чуть промахнулась...

Бли-ин!!! Нифига себе "чуть"!

Острый шип на его шеи насквозь пробил мне бедро. Я взвыла!

Но дракон взревел и все возлияния на тему "как мне больно" ушли в сторону, уступив место главной мысли, из-за которой я здесь и очутилась, на спине дракона.

Я выхватила мечи. Как и ожидалось, за костяными наростами на голове было голове открытое, беззащитное тело.

Если бы тогда я тоже выхватили клинки, а не кинжал...

Я замахнулась, но подлая тварь вильнула, из-за чего шип больно провернулся в ране, и я, вскрикнув, попала совсем не туда, куда метилась.

Один меч выскользнул из руки и, кувыркаясь, полетел вниз. Второй-таки вонзился в плоть твари, но не в голову, а в шею, да ещё и с краю...

И всё же его проняло! От яростного рёва заложило уши, а потом...

- Мамочки! - только и успела пискнуть я, хватаясь за шипы.

Вы когда-нибудь катались на драконе? А, ну да, извиняйте... Драконы же не имеют этой дурной привычке водится в вашем мире... И славьте бога, что это так!

Зитинаор, судя по ощущениям, не только проникся моментом "иглоукалывания", но и рьяно решил "возблагодарить" меня за него красочным полётом "воздух - земля - могила". А так как я, по скромности своей, идти по этому пути не хотела, он заодно решил показать всё своё искусство полёта. Читай: полный набор "штопоров", "бочек", "мёртвых петель" и тому подобного счастья.

Шип из ноги у меня выдрало в первое же мгновение. И на том спасибо! Но он бы живо вернулся на место, если бы я не перебирала лихорадочно руками по его соседям в зависимости от поворотов полёта, что бы не закончить жизнь на них же. Помогало, правда, не совсем. Один всё же лихо распорол мне бок, но по сравнению с тем, что меня ждало в теории, это такая ерунда... Но ерунда - не ерунда, а горло я сорвала немногим позже - минут через пять...

Ни о каких "священных миссиях" не могло быть и речи - если я хоть на мгновение отцеплюсь, хоронить будут либо дуршлаг, либо плюшку! Ни то и ни другое не прельщало, поэтому я продолжала перехватывать белые роговые выступы и кричать-хрипеть. Лишь через какое-то время у меня мелькнула спасительная мысль: "Магия!" - но как ей воспользоваться я тоже представляла весьма смутно. Как назло, все полезные заклинания требовали пассов руками.

"Ну всё, абзац котёнку..."

Как оказалось, "радовалась" я рано. Ядовитому тоже поднадоела эта карусель (либо у него просто закружилась голова), и полёт вдруг выровнялся... и стал стремительно ускоряться. Это означало только одно - либо мы летим вверх, либо вниз. Бросив случайный взгляд в сторону, где не было смертельных шипов, я захлопнула пасть и принялась молиться.

Мы летели прямо к земной тверди. Но у неё Зитинаор вдруг выровнялся и... перевернулся на спину. И приземлился прямо на шипы...

У меня перехватило дыхание, когда сразу пять выростов пришпилили меня к земле. Плечо, грудь, живот, другое бедро и колено. Дракон заворочался. Я зажмурилась и слабо застонала, хотя к месту было бы вопить на пределе возможностей.

Зитинаор поднялся и, отлетев на несколько метров, принялся осматриваться. Это я сумела разглядеть через полуопущенные ресницы. Пару раз его жёлтые глаза пробегали мимо, но, видимо, он не мог заметить меня в щедром разнотравье... правда, уже слегка помятом им же.

Тогда он довольно зарычал, расправил могучие крылья и... полетел в сторону леса.

А я осталась лежать, не имея ни сил, не возможности даже пошевелиться.

Раздался шорох. Шум бегущих ног и хлопающих крыльев. Многих крыльев.

- Нейра! Ты, глупая девчонка! Ты... ты...

Я зажмурилась ещё сильнее, и...

Наверное меня было слышно на самых окраинах Силмирала.

Глава X.


...Да, мама... я убил её...

"Где?"

Дракон повернулся боком, показывая окровавленные шипы на шее. Экваросса присмотрелась, и, свирепо зарычав, двинула ему лапой по морде. Подобный удар мог бы свалить с ног взрослого ксидра, но голова зелёного только дёрнулась в сторону.

"Я же сказала, чтобы ты принёс мне её!"

Зитинаор прижался к земле. В таком гневе его мать была только тогда, когда убили Таккарима...

"Она настолько изворотлива, что надо проверять, действительно ли она мертва!!"

Ядовитый заскулил, елозя хвостом по лесному ложу. Он насадил её на шипы и размазал по земле...

Золотая чуть стихла. Оскаленные клыки скрылись под губами. Она наклонилась к сыну и лизнула его рану шершавым языком. Он не вздрогнул, хотя было не очень-то приятно...

"Хорошо. Будем надеяться на лучшее. А пока... Тебе нужно отдохнуть... Прежде чем четыре народа исчезнут с лица земли".

Он поднял голову. Четыре?

Мать кивнула.

"Да. Я узнала, откуда Нейра набралась своей магии... Я этого не учла... Я не достала Мерроданов, но это лишь вопрос времени. Ступай. Тебе надо отдохнуть".

Экваросса задрала голову к небу и зарычала, как будто грозила кому-то.

Ядовитый ещё сильнее вжался в землю, но всё же осмелился благодарно тронуть носом Её лапу...


...Чтоб я ещё раз послушалась своих предчувствий!!! Чтоб я ещё раз позволила себе свалиться в обморок!!!

То ли в Лаудборле ниже уровень обслуживания, то ли я выплеснула слишком много сил ...

Короче, только очнувшись, я пожалела о том, что вообще не впала в кому. Голова раскалывается, поднять её нет никаких сил, руки ноги трясутся от слабости и боли... Жалкое зрелище. Надеюсь, хотя бы моя идея сработала... Потому что если мне сообщат об обратном, я точно отдам богу душу...

- Госпожа Кашкай? - потревоженная моим страдальческим стоном, надо мной склонилась горлица. Сизая, прям из русских народных сказок... Если, конечно, предположить, что там существовали такие человекоподобные мутанты. - Как вы?

- Очень, очень плохо... - не стала скрывать очевидного я, морщась от жуткой мигрени. У-у-у... - У вас нет чего-нибудь от головы?

- Да, конечно! - она вдруг заулыбалась. - Сейчас позову кого-нибудь из ваших друзей, у них же наверняка есть что-нибудь вроде меча или секиры?

- У-У-У!!!

Улыбка мигом исчезла с лица вздрогнувшей и побледневшей птицы. Кажется, проняло наконец... Я, конечно, всё понимаю... Вот только шутка в моём положении была совсем не смешной! И вообще, как они обращаются со своей спасительницей?! В общем, опять сплошное "у-у"...

- А я думала, воют и скулят только собаки, - невинно заметила медсестричка, разводя на соседнем столике какой-то раствор.

- Ага, зато дикую птицу с удовольствием едят все! - слабо огрызнулась я.

Девушка вздрогнула и ещё быстрее завозилась с лекарством. Вот тебе и воплощение невинности... хотя что от неё ожидать? Дикая же птица...


Н-да, всё-таки у Кародроссов оборудование лучше. А у Шелескенов - лекарства. Наверное, благодаря этому и сохраняется баланс между Мрадраззами с крыльями и луками и Шелескенами и Кародроссами...

Дальше всё складывалось совсем нехорошо. Для меня. Когда моё состояние стало резко ухудшаться, и другие врачи всерьёз взялись за упомянутую выше сестричку, вдруг выяснилось, что она только учится! Хотя с пеной у рта убеждала всех, что она международный профессионал!

Короче, ей грозили серьёзные разборки в недалёком будущем, а за меня взялись настоящие врачи. Но на третий день страданий мне стало совсем плохо. Мрадраззы крутились как могли, подгоняемые Эспритом, лучше разбирающимся в лекарствах, однако даже его усилия не спасали.

Я раньше уже упоминала, что Мрадраззы - люд... э-э... короче - философские личности, а уж никак не трудолюбивые. Вот развести демагогию на полтора часа об особенностях какой-нибудь фигни - это пожалуйста. Даже поэкспериментировать с этой самой фигнёй - в лёгкую. А вот заняться действительно полезными пробами хотя бы в области медицины находили в себе силы немногие. А уж довести их до логического финала могли вообще единицы. Ужас ...

Позор! Такая сильная теоретическая база, и такие слабые препараты!

Но это помогло мне понять для себя кое-что, понять ещё яснее, чем прежде.

Союз трёх народов действительно сделает для всех троих столько, сколько они сами для себя не сделали за всё своё существование. Мрадраззы могут изобрести всё что угодно, Кародроссы - воплотить в жизнь, ну и Шелескены применить где и, главное, когда надо. Но последние двое в принципе могут поменяться... Как и первые и третьи. Наверное.

Эх, будь у них чуть больше времени, вполне вероятно, они бы и без меня и без Воды зарыли бы этих драконов. Но - чего нет, того нет...

...На пятый день я не проснулась...


...Я тихо зашипела, когда Розерилла приложила дымящийся отвар к моей коже.

- Да спокойно ты! - прикрикнула она. - И не вертись!

- Я не верчусь! - скулила я. - Это моё тело само!

- Ага, и на дракона тоже оно само прыгнуло?!

Я прижала ушки и вжалась в кровать. Ну больно же! Мало того, что лекарство жжёт, так и телега трясётся - какие здесь могут быть дороги?

Можно хоть немного пожаловаться?!

Не хочу вспоминать о прошедшей неделе. Хотя впечатлений - уйма. Даже больше, чем от встречи с драконами...

Скажу вкратце. Если бы не посольство Мерроданов, пришедших сюда из-за трудности с водоёмами позже, чем в Дорганак, по мне бы уже поминки справляли. Позже друзья мне сообщили, что их чуть удар не хватил, когда я вдруг стала человеком. Они пояснили, что так бывает очень редко без... хм... межличностных отношений... и всегда предопределяет гибель. Но и "водные" вытащили меня с того света объединёнными усилиями лишь чудом. Да и то непонятно было, что дальше со мной будет. По крайней мере, пока мы не доберёмся до Нового Ресстарка. Эсприт уговорил всех, что у него мне смогут помочь "быстрее и конкретней", вот почему мы так внезапно взяли в галоп, и на скоренько сварганенном Мрадраззами фургоне и наших ньернах рванули до леса, двигаясь вдоль реки - Розерилла и Иллидор также ехали с нами.

И вся эта компания - Клинок, Эсприт, Дарвэл с Хантеем, вызвавшимся меня сопровождать, и Рилла с Дором уже который день только и занимались, что отчитывали меня! Нет, ну нормально, а?! Я тут от них дракона отвела, а они... Злюки!

В конце концов, они меня достали и я клятвенно пообещала: ещё один упрёк, и я пойду к Зитинаору - сдаваться!!!

Не то, чтобы поток "ласковых слов" исчез, но уменьшился значительно. И на том спасибо...

- Нет, ну это надо было додуматься! - у русалки так горели глаза, будто она сама там была и видела моё безумие. - Броситься на дракона! Врукопашную!!! Сумасшедшая...

- Так, всё! - я не выдержала и привстала на кровати. - Куда полетел Ядовитый?!

- Лежать!! - две пары рук - её и Иллидора - силой уложили меня обратно.

- Ладно, ладно, извини... - покаялась блондинка... и тут же опять взорвалась. - Но как мы, дракон побери, должны были реагировать на такое?! Первая мысль - тебе жить надоело!

- Р-р, - слабо огрызнулась я, закрывая глаза.

Магия Мерроданов и оставшиеся у меня зелья поддерживали меня, но всё равно пол дня я точно проводила во сне, а когда просыпалась, очень быстро уставала. Хорошо ещё головной боли, как в прошлый раз, не было...

- Лучше расскажите, у вас там всё в порядке? В Уделеверене?

- Да, вполне. - Умиротворяюще проговорил Дор.

Он меня практически успокоил, если бы не одно "но". Они начали путь после моего сна.

- А у вас нет средств связи, чтобы соединиться с ним? ну, магических каких-нибудь?

По минутной паузе я догадалась, что они переглянулись.

- Ней? Что-то случилось?

- Не знаю. Именно это я и хотела выяснить...

- Нейра, - Мерродан присел на край кровати, - что произошло?

- Расскажи, ведь это всё же наш дом. - Поддакнула Розерилла.

Я минуту молчала, не вполне уверенная, что говорить надо.

- Ну хорошо...

Не дослушав до конца моё повествование, Иллидор вскочил.

- Что же ты раньше молчала?! - выкрикнул он.

На непонятное шевеление в крытый фургончик заглянули Хантей с Эспритом.

- Что у вас тут творится?

- Нейра только что сообщила, что, вероятно, Экваросса напала и на наш город! - взволнованно сообщила Рилла.

Сокол единственный не принимал участия в разговоре по причине того, что был послан в разведку. Клинок тоже пока помалкивал, сидя в углу и глядя в сторону. Правда, время от времени я всё-таки ловила на себе его беспокойный взгляд...

- Ней, откуда ты узнала? - удивлённо спросил змей.

Я почесала в затылке и смущённо ответила:

- Честно? Так же как и ты. И только сегодня! Во сне!

Брови Шелескена медленно поползли вверх. Коршун обратился к морскому народу:

- Вы можете переговорить со своими друзьями? - отрицательное мотание головой. - Плохо... Тогда... мы не имеем права вас держать. Вы поплывёте к себе?

- Что?! - синхронное возмущение. Я аж умилилась. - Чтобы мы оставили эту раздолбайскую кошку одну?!

Так, спокойно... как они меня назвали?!

- Как вы меня назвали?! - с угрожающей улыбкой прошипела я, привставая на кровати.

Сильная рука уложила меня обратно. Я недовольно мявкнула, по манере узнав её обладателя.

- Эсприт? - голос Дарвэла звучал странно. - Можно тебя на минуту? Останови обоз.

Ой-ой-ой... что-то не нравится мне его тон...

Правда, он никому не понравился. Змей чуть побледнел, но сделал, как сказали. Они вдвоём исчезли через боковой выход.

Несколько минут стояла тишина. Потом русалка неуверенно спросила:

- А ты что-нибудь ещё... ну... видела?

- Ну... - я замялась. Почему-то мне вдруг стало неуютно.

Словно почуяв неладное, альбинос поднялся, а коршун вошёл в фургон. Все молчали.

- Я... когда напал Зитинаор, я спала. И... я не знаю, как получилось... Я некоторое время как будто была им. То есть... я видела, что он делал... Он встретился с матерью, и она приказала убить меня. Но перед этим... он напал на Ресстарк и Дорганак. Там не ожидали нападения...

Я замолкла. По фургону как будто полетел ледяной ветер. Я сжалась, когда на меня как будто взглянули четыре ядовитые змеи.

- Нейра, ты...

Ткань обивки взвилась, внутрь ворвался бледный, как смерть Эсприт.

- Друз-зья... я... прош-шу... - он явно начал заикаться вдобавок к акценту. Я сжалась под общими взглядами. - Нов-вый Рес-старк... был атакован! Недав-вно!.. Там... никого н-нет... Пожалуйс-ста, пом-могите... помогите найти... хоть кого-т-то!

- Да, конечно, Эсприт. - Глухо проговорил тигр. - Рилла, останься с Нейрой. Остальные... Иллидор, ты сможешь помочь?

Тот кивнул и добавил.

- Мне приходилось по дню бывать вне воды. А в теории я мог бы спокойно жить и два, и три.

- Отлично. Тогда вперёд. Девочки, мы вас замаскируем. Ни при каких обстоятельствах не ввязывайтесь в сражение! Слышите? Тебя, рыжая, это касается в особенности!

Я робко кивнула, и Клинок вслед за всеми спрыгнул с фургона. Через какое-то время послышался шорох и шелест и фургон слегка затрясло. Похоже, нас "маскировали".

Ой-ой... кажется, я опять напортачила и мне за это влетит... Только вот за что?!

- Рилла, я...

- Не надо. - Она помотала головой, не глядя в мою сторону. - Спи лучше...

Наивно было бы полагать, что она меня утешила, но - что поделать. Пришлось поступить наиболее благоразумно. Натянув одеяло до ушей я закрыла глаза и попыталась убедить себя, что всё будет хорошо...



Отступление шестое.


Сожжено. Всё сожжено. Превращено в пепел и отравлено. Неосмотрительно сунувшийся в останки Хантей вылетел как ошпаренный и долго кашлял. Хорошо ещё догадался попросить Дора навесить лёгкую защиту, иначе мог бы там и остаться.

На Эсприта жалко было смотреть. Бледный и дрожащий, он как будто сразу постарел.

- Они же не м-могли... они не могли... вс-се... - бормотал он.

Тигр похлопал его по плечу.

- Когда я в прошлый раз был здесь, то убедился, что Шелескены очень ловки и умны. Я уверен, они спаслись... Многие из них по крайней мере.

Змей нервно кивнул.

- Д-да... мы должны продолжить поис-ски...

На них ушли оставшиеся до заката часы.

Ничего, ничего, ни-че-го... Звать было опасным, но они звали. И искали. Судя по лицу Эсприта, он находился в предынфарктном состоянии.

Дарвэл вздохнул. Делать нечего... Ночь почти наступила и надо возвращаться. Возможно, завтра поики продолжатся...

Вдруг наверху что-то зашуршало. Вся поисковая группа схватилась за оружие, но...

- Эй! Это ты, Эсприт?

- Да!! - змей аж подпрыгнул и так энергично запрокинул голову, что сокол на мгновение испугался, что она оторвётся. - Это ты, Спирай? А где остальные?

- Не волнуйся, все живы! - похожий на яркую экзотическую змейку Шелескен переждал удивлённые и радостные возгласы. - Ну, практически. За неделю до того, как напал Зитинаор, Тресса приказала начать строительство новой крепости, и в момент его нападения три четверти воинов уже перебрались в новое укрытие. Но вот кто остался... - он выдержал драматическую паузу. - Увы.

- Ты можеш-шь нас-с отвес-сти... - начал Эсприт, но Хантей его перебил.

- Сперва нужно забрать девушек.

С ним согласились и, пополнив отряд ещё одним Шелескеном, отправились назад.

Спирай оказался неболтливым, но осведомлённым. Минут за двадцать друзья узнали почти все интересующие их новости.

Но главной всё же оказалась та, что, благодаря счастливому стечению обстоятельств, Дорганак тоже понёс не слишком сильные потери.

Дело в том, что дракон почему-то задержался возле разрушенного Ресстарка, но даже так гонцы еле успели к Кародроссам. Хотя... до Лаудборла они так и не добрались, поэтому можно предположить, что Зитинаор просто некоторое время посвятил маленькому отряду, вышедшему на равнину чуть раньше...

Так или иначе, Кародроссы оказались осведомлены о страшном оружии Ядовитого и его тактике, поэтому ради безопасности решили пару дней переждать в лесах.

И они не прогадали. Поэтому когда дракон налетел на верхние почти незаселённые уровни, очень многие уже ушли на ньернах или презентованных Шелескенами чудовищах. Преследовать их ящер отчего-то не стал...

Потом Спирай, Эсприт и Иллидор отошли в сторону переговорить о чём-то своём, а остальные продолжили путь в молчании.

Дарвэл не знал, о чём размышляют другие... да ему в общем-то это и не было важным. Сам он думал о... ну, разумеется, о Ней.

Почему-то сокол ощущал вину, вину не только его, но и других. Перед ней.

Нет, когда она только сказала, что знала о нападении на Дорганак и Новый Ресстарк, он, как и другие наравне с удивлением почувствовал и искреннее возмущение. Почему она не сказала раньше?! Ведь в таком случае стоило послать спасательные отряды Мрадразз за теми, кто выжил! Пока была такая возможность! А здесь, на границе Каурула, когда до Лаудборла целый день полёта, вдруг неожиданно выясняется, что они едут буквально в руины!

Мрадразз сам не знал, как удержался от того, чтобы не накричать на глупую девчонку. И не знал, как удержались другие.

Но и без того она, похоже, всё поняла. А их угрюмые взгляды стали для неё приговором. Ведь, несмотря на внешний пофигизм по отношению к общественному мнению, она очень близко к сердцу принимает упрёки. Особенно от друзей. Он это понял ещё давно.

А тут...

Мрадраззу действительно было стыдно, как бы по-детски это не звучало. Поэтому когда они добрались до фургона и выяснилось, что тигрица спит, он отправил Спирая в разведку, а сам поделился с друзьями своими соображениями, пока они разгребали наваленный на фургон хлам.

Оказалось, он не одинок в своих терзаниях.

- Н-да, она же действительно хотела, как лучше. - Задумчиво проговорил Хантей. - И если бы не её самоубийственный поступок, Зитинаор продолжил бы извергать яд, и жертв было гораздо больше.

- Да и слишком сурово было бы судить её за то, что ей в первые дни было совсем не до снов. Да и не разговоров тоже. Если она и открывала рот, то сил у неё хватало только на стоны. - Смущённо проговорил Дор.

- Мы с-судим её за то, что она много на с-себя взваливает, а с-сами ждём от неё не меньш-ших подвигов. - Философски проговорил змей, уже почти полностью оправившийся от волнений.

Клинок вдруг усмехнулся, чем заслужил общий подозрительный взгляд.

- Не надо на меня коситься! Я с вами полностью согласен. - Поспешил успокоить всех он. Ехидная улыбка впрочем так и не исчезла с его лица. - Вот только, я считаю, не стоит бросаться ей в ноги с мольбой о прощении, когда она проснётся. Если, конечно, вы не желаете ей апоплексического удара...

Друзья невольно хохотнули. В этом тигр, пожалуй, был прав...

- Я думаю, надо с ней общаться, как всегда. - Предложила простой выход Розерилла. - И не напоминать не о чём. Понемногу, она сама оправится, когда увидит, что мы не корим её.

- Наилучший выход. - Кивнул Хантей.

"Но всё же, пожалуй стоит сделать ей небольшой презент. В знак, так сказать, ободрения..."

И каждый с гордостью подумал, что эта мысль посетила его одного.


...Так... что-то я не поняла...

Я вновь закрыла глаза и повертела головой. И тут же раскаялась в своём поступке, поскольку волосы уже остановили своё движение, а изображение перед глазами - нет. Я торопливо выставила локоть, чтобы не свалиться на пол. Что за ерунда: заснула в фургоне, а проснулась в комнате!

Одно из двух: либо я всё ещё сплю, либо... Новый Ресстарк всё же не был до конца разрушен.

А я не сплю! Уже. Значит...

Лёгкий скрип двери. Я насторожилась... и у меня вновь закружилась голова, но уже от того неописуемо-вкусного запаха, который опередил моего гостя.

Кто-то зарычал, а вслед за тем звонко рассмеялся. Я сначала испугалась, но потом поняла, что "рычал" мой живот.

- Вижу, ты уже не спишь? - в комнату заглянула сверкавшая глазами Тресса.

В руках она держала поднос с несколькими склянками и двумя тарелками. Сомневаюсь, что запах доносился из закупоренных пузырьков... но очень надеюсь, что они не для меня! Ну, не только они, по крайней мере.

- Я как чувствовала, что ты уже проснулась, и вызвалась пойти к тебе.

- Офигеть - сама принцесса Шелескенов приносит еду мне, простой тигрице! - хмыкнула я, двигаясь, чтобы она могла сесть.

- Вопрос надо ставить по другому: это я удостоена чести приносить еду наезднице на драконах!

Я поперхнулась улыбкой. Это она о Зитинаоре? Да уж, наездница из меня - во!

- Ну ладно, учтивым зубоскалом мы обменялись. Теперь колись, что принесла?

Шоколадного цвета ящерица с короной белоснежных шипов улыбнулась.

- Ну, естественно: тебе лекарства, мне еду.

- Ну-у! - заскулила я с животом в унисон. - Тресса! А... а слабо махнуться?

Она махнула рукой.

- Ладно, не вой. Всё это для тебя. Зелье в этих двух бутылочках жуткое, поэтому лучше размешай их в супе и втором. А эти можешь пить спокойно...

Я хмыкнула.

- Хочешь, чтобы я потеряла всякое удовольствие от еды? Не дождёшься! - с этими словами я отважно опрокинула в себя оба бутылька... и застыла с вытаращенными глазами. Ва-ау-й-ё!

Бедные драконы! И как они дышат огнём?!

- Ну я же тебя предупреждала! - с мягким укором проговорила Шелескенка. - Давай, запивай... этот отвар тоже лечебный, но сладкий.

- Сладкий - это хорошо, - проговорила я, отводя от губ опустевшую чашку, - а такое жгучее лекарство - плохо!

- Ничего-ничего, - хмыкнула она, - тебя драконы не задраконили, так и травы не отравят. А завтра вообще как новенькая будешь, не будь я Тёмная Тресса!

- А почему "Тёмная"? - не сразу сообразила я, полностью поглощённая горячей едой. - Ой, извини...

Она вздохнула.

- Понятно. Я могу и дальше продолжать разрываться от любопытства. Пока ты не поешь, ты не одну мысль сформировать не сможешь, не то что рассказ.

- Нефафда! - возмутилась я, уже покончив с супом. Теперь нечто, что в нашем мире могло бы именоваться рисом с курицей, в бешеном темпе исчезало в моём желудке.

Она только махнула на меня рукой. Вместо этого она сама рассказала, что это, оказывается, очередной Новый Ресстарк, что атака "зелёного" оказалась практически "холостой", и что я могу чувствовать себя в безопасности: обнаружить эти укрепления он не сможет очень и очень долго.

Я вздохнула, довольная и умиротворённая, и в ответ в подробностях удовлетворила принцессино любопытство.

После этого она ушла, посоветовав мне отдохнуть. Но я только фыркнула: наотдыхалась уже!

Вместо этого я внимательно огляделась, найдя некоторое сходство со своими прошлыми покоями, в погибших катакомбах. И тумбочка... и столик... Интересно, а вещи мои тоже на своих местах? Хм... вряд ли. В конце концов, до сего момента они же не знали, что я жива... Ну да, точно! Меня же похитила Золотая! По хорошему, Дорганак тоже должен был бы быть предупреждён... Тогда почему никто не удивился?

Ф-ф! Ну конечно, им рассказали. Но могли бы хотя бы изобразить удивление!

Так-так-так. Судя по всему, лекарство действует. По меньшей мере, талант строить многоэтажные мысли ко мне возвратился.

А, ладно... Чувствую я себя выше среднего, так что можно прогуляться... хотя бы по комнате. Может, что-нибудь интересненькое раскопаю, мало ли.

"Интересненькое" не заставило меня ждать, свалившись на меня с верхней полки шкафа в виде небольшого свёртка, перевязанного синей ленточкой. Ой! И от кого же это, интересно?

Высказать предположения я не успела, поскольку ещё один, подобный свёрток, попал мне на глаза на предпоследней полке. Я заинтересовалась сильней...

Первый и второй сюрпризы отправились на кровать, а я с удвоенным рвением принялась рыскать по комнате. Третий свёрток отыскался на нижней полке, четвёртый - в тумбочке, пятый - в столе, и шестой - под подушкой... и как он туда попал?

Я села на кровать, скрестив ноги, и стала задумчиво рассматривать выложенные в рядочек находки. Разных размеров, самый маленький - с горсть, большой - с два моих кулака. Все перевязаны разноцветными ленточками...

Я нахмурилась, неожиданно поймав за хвост одну мысль. Ещё раз внимательно оглядела свёртки, пересчитала... И завалилась на спину в приступе счастливого хохота. Ну, артисты, ну учудили! Хотя всё равно жутко приятно...

Всё ещё хихикая, я стала разворачивать подарки, в процессе гадая, кто же их мог презентовать.

Первым оказалась развязана отливающая перламутром ленточка на одном из самых крупных подарков. Там оказались... конфеты! Я счастливо улыбнулась. Вот и десерт! Спасибо, Рилла! Кто же, кроме тебя хорошо знает про эту мою маленькую слабость?

Во втором, на сей раз самом большом и перевязанном точно также, оказался презент от Иллидора. Вот тут я даже немного испугалась, потому что свёрток... шевелился!

Я немного заробела и подумала, а надо ли его вообще открывать? Но потом отогнала от себя подобнае мысли. Он - мой друг, и никогда не посмеет причинить мне вред!

Обёрточная бумага оказалась развёрнута и я еле успела поймать отпавшую челюсть, а потом радостно завизжала:

- Какая преле-есть!!

На меня, трогательно хлопая длинными ресницами, смотрел маленький, с мою ладонь, дракончик. Лазурно-синий, похожий на Онидрайта но с выростами-перепонками на голове, похожими одновременно на нетопыриные крылышки и чьи-то перепончатые лапки. Кроме того дракончик щеголял таким же перепончатым гребнем на спине и хвостом, с такими же фигульками, как на голове, что делало его милым и пушистым.

- Ух ты! А ты не кусаешься, малыш?

Маленькое чудо закурлыкало и замотало головкой.

- Ну иди сюда, иди!

Дракоша послушно забрался на мою ладонь и, удобно там угнездившись, замурлыкал ещё пуще. Я поднесла его к глазам.

Ну ты даёшь, Дор!

- Всегда хотела иметь живого дракона! - продолжала восторгаться я, рассматривая его. - И как же тебя зовут?

Дракончик повёл плечами, неожиданно затрясся и... чихнул! Я дёрнулась, когда несколько голубых искорок заплясали на моей шкурке вполне осязаемым огнём.

- Ай! Ну, ты прям маленькое бедствие! - испуганно мявкнула я, сбивая безобидное на вид пламя. Потом бросила суровый взгляд на вспорхнувший и виновато пищащий подарок. - Зато теперь знаю, как тебя назвать. - Шторм. Маленький ты правда для такого угрожающего имени... ну да ладно. Ну что, мир?

Шторм согласился, что мир, после чего уселся мне на плечо и мы с ним вместе продолжили разбирать сувениры.

Подарок Хантея был почти плоский и в самой широкой части был примерно с диаметр CD-диска. Развернув его, я с восторгом узрела наручный арбалет. Класс! То, что надо! Лук хорош против серьёзных противников, а вот с такой вот штучкой - девятизарядная, кстати - можно и на охоту сходить, да и просто носить её с собой совсем нетяжело.

Потом я развернула презент от Эсприта. Там я с удивлением обнаружила несколько странных зёрен, прозрачных, цвета янтаря. Они мне сразу напомнили капсулки рыбьего жира, который я, вопреки всем устоявшимся дома мнениям, просто обожала, чем вызывала удивление даже у родителей.

Нет, ну серьёзно, для чего они?

Тринадцать штук. Хм... хорошенькое число...

Погоди-ка! А может, на обёртке что написано?

Так и есть. На... на тех обрывках, которые я так небрежно оставила от неё, быстрым почерком было что-то написано. Я страдальчески переглянулась со Штормом, и принялась за мозаику. Дракончик мне здорово помогал, продемонстрировав недюжинную сообразительность.

Не только сообразительность, кстати... Стоило мне вглядеться в восстановленный документ, как я краем взгляда зацепила синий хвост, потихоньку приближавшийся к конфетам Риллы. Его обладатель, думая, что я не вижу, возбуждённо поводил носом. А у него губа не дура...

- Ша! Я сама их ещё не пробовала! А ну, назад... - я оттащила его за хвост, вызвав бурю недовольных повизгиваний. Тогда я его просто взяла на руки, лишив вообще возможности сбежать без моего ведома.

Он это быстро усёк и ещё немного поворчав, свернулся калачиком. Надо потом его дрессировкой заняться.

На листочке кое-что всё же оказалось неразборчиво, но я всё же различила, что это семена очень редкого растения, и сейчас во всём Ресстарке их едва ли больше двух десятков. Они обладают целым набором свойств, которые сложно найти даже по отдельности у других растений. К примеру, являются противоядием к любому яду. А если помазать их соком раны, те затянутся втрое быстрей, и ни о каких заражениях можно не беспокоиться. Ещё одно полезное свойство - снотворное. Причём, как убеждал Шелескен, сны после этих зёрен никогда не бывают плохими. Но это, как он писал, ещё и следствие того, что семена обладают вообще уж невероятным свойством повышать настроение и уверенность в себе.

О-бал-деть! В моём мире такие антидепрессанты с руками бы оторвали, в обмен по самую маковку засыпав зелёными купюрами... Ну что ж, тоже неплохо. А если учитывать их общее количество у вас...

Бесценный дар. Спасибо, Эсприт.

Остались два свёртка - с зелёной и белой лентами. Хм... догадаться, кому они принадлежат, несложно.

Первым был развёрнут перевязанный белой, самый маленький. Там я к своему немалому удивлению обнаружила... кольцо. Массивный перстень из тёмного, почти чёрного металла в виде дракона, держащего в пасти огненно-красный рубин. Дракон одно крыло прижимал к телу, а другое вытянул вперёд, соприкасаясь со своим же хвостом.

Красивая вещь... вправду красивая... Интересно, где же Клинок её раздобыл?

Впрочем, не важно. На кражу он не способен, как и на другие преступления ради пустой безделушки. Другое меня немного волновало...

Насколько я знаю, подаренное кольцо - что-то вроде признания в любви и, соответственно, вопроса: взаимна ли она? Кольцо мне очень нравилось... что сказать, его даритель тоже. И всё же, всё же...

В задумчивости я отложила украшение и взялась за последний свёрток. Стоило мне его развернуть... Мои руки дрогнули, и из них выпал тёмно-синий цветок, от удара о покрывало раскрывший плотно сложенные до этого лепестки и засверкал бело-золотой серединой.

Комната ушла куда-то вдаль, а перед моим мысленным взором проносились события давно минувших дней. Изгнание и Дорганака и встреча с незнакомцем-Мрадраззом, носящим клеймору... Вылазка в Дорганак на его сильных крыльях, а затем - моё спасение из Лаудборла... Путешествие в сердце леса, ссора... точно такой же цветок... И... и...

Я вздрогнула и удивлённо провела рукой по щеке. На ладони остались влажные полоски. Почему я плачу? Отчего?

Я не знала. Просто... просто мне вдруг нестерпимо захотелось оказаться там, в своих воспоминаниях, таких... замечательных... самых лучших...

Глава XI.


- ШТО-О-ОРМ!!!

Дракончик аж подпрыгнул и, обернувшись ко мне своей перепачканной в шоколаде мордочкой, пришибленно пискнул. Я возвышалась над ним грозной горой Олимпом и, так же как и он, готова была низвергнуть на маленького сладкоежку гром и молнии.

Дело в том, что я, осмотрев все подарки, разложила их на и в тумбочку и столик. Кстати, убрать синий цветок у меня не поднялась рука, поэтому он теперь, как когда-то, занимал почётное место рядом со мной на кипе книг и записей. После этого я решила воспользоваться силой одного из зёрен Эсприта, и под его воздействием заснула в обнимку с дракончиком. Проснулась я уже на следующий день, и первое, на что наткнулся мой взгляд был синий хвост, возбуждённо дёргающийся из стороны в сторону. Вот только торчал он из ящика стола, куда я спрятала конфеты!!!

От первой подушки взвизгнувший Шторм увернулся и стал нарезать круги по комнате, пока я, имея из одежды только многочисленные бинты, разъярённо гоняла его по комнате и обещала закатать в шоколаде и перевязать бантиком, после чего обязательно съесть!!!

Судя по верещанию дракона, он мне верил, поэтому сдаваться не собирался.

Примерно через полчаса я устала и плюхнулась на кровать, мельком оценив масштаб расхищений. Он, кстати, оказался не очень большим - всего четыре съеденные конфеты из шестнадцати, поэтому я первая пошла на примирение. Дракончик - судя по всему, созданный магией - обладал одной очень полезной (для него) возможностью чуять моё настроение, поэтому тотчас же спустился и угнездился у меня на плече. Правда, я тотчас же его оттуда согнала.

Сейчас у меня появилась возможность оценить своё физическое состояние, и я сочла его отличным. Интересно, что больше на это повлияло: магия Мерродан, лекарства Шелескенов или пилюля Эсприта?

Так или иначе, я чувствовала себя преотлично с отличным настроением, поэтому твёрдо решила навестить... ну, хотя бы дарителей.

Но сходить я так ни к кому и не успела. Успела только обрядиться в короткий кожаный чёрный топ, кокетливо держащийся на одной бретельке, и такого же кроя облегающие штаны. Н-да, всё же одежда здесь просто класс! И танцевать наверное в этом удобно...

С этими мыслями я вышла в коридор... и буквально нос к носу столкнулась с Клинком.

- Ой... привет! - от неожиданности я немного растерялась.

- Здравствуй, - похоже, он тоже немного удивился, но тотчас же взял себя в руки, - ты, как я погляжу, прекрасно себя чувствуешь?

- Да, просто преотлично. - Я отступила назад, и наши носы наконец чуть отстранились.

- Я рад. - Он улыбнулся. - Можно пройти?

- Д-да, конечно... - что со мной? Почему-то я чувствую некоторую робость...и напряжение.

Тигр с любопытством огляделся, задержав взгляд на столе, где покоилось драконье кольцо.

- Уютно ты здесь устроилась.

- Да как всегда, - я стояла рядом, обхватив плечи руками.

Откуда-то, чирикнув, вылез Шторм и с удивлением закружил вокруг альбиноса.

- Ой! А это что такое? - удивился он, невольно отступая.

- Это? Шторм. Мой ручной дракон. Только осторожно, он у меня ещё недресированный, поэтому невежливый...

- Да ладно... - усмехнулся Клинок, наблюдая за обиженно набросившимся на меня дракончиком. - А вот как мой ручной дракон?

Я вскинула на него глаза.

- Твой? В смысле, твоё кольцо?

Он кивнул. Я отвела взгляд в сторону, и он абсолютно случайно наткнулся на предмет обсуждения.

- Красивая вещь. Правда, мне очень понравилось.

Он чуть прищурился.

- Хм, а почему же красивая вещь не на пальчике красивой девушки?

Я отчего-то вздрогнула, и вдруг обратила внимание, что Шторм заволновался. Он перестал меня атаковать за нанесённые ему оскорбления, а стал виться над плечом, курлыкая и вертя маленькой головкой.

Тигр подошёл к столу, взял кольцо и обернулся ко мне.

- Кстати, а ты не забыла, что за тобой небольшой должок?

- Какой ещё должок? - напружинившись, я отступила на шаг.

Он подошёл ко мне, словно ненароком прикрывая дверь.

- Мне кажется, ты ничего не будешь иметь против, если я возьму его сейчас. - Негромко проговорил альбинос.

- Что? Что ты... - я неуверенно попыталась возмутиться, но он неожиданно быстро и плавно скользнул в мою сторону, приблизив уже изменивший черты лик ко мне. Нежно приподнял пальцами мой подбородок... Я даже не успела отпрянуть.

Но...

Это было по-настоящему любяще и нежно, поэтому я даже не заметила, как он надел кольцо на мой безымянный палец и сжал мою ладонь в кулак. Зато заметила, что непрозвучавшее обещание действует несколько дольше, чем можно было ожидать. Даже... даже гораздо дольше...

- Клин... - я попыталась освободиться, но его руки неожиданно сильно обняли меня, а через пару мгновений я поняла, что он галантно, на напористо укладывает меня на кровать.

- Клин! Что ты делаешь?!.

Он шикнул и приложил палец к моим губам.

- Тихо, моя королева... Я безумно люблю тебя и знаю, что ответная любовь не за горами. Ведь и ты сама не можешь отрицать, что я тебе не безразличен? Просто ты неуверенна, тебя нужно подтолкнуть...

- Клин, позволь... мне делать выбор... - я уже более настойчиво попыталась освободиться, но его хватка вдруг будто налилась металлом, и тут я действительно испугалась. - Ш...Шторм!

Альбинос вдруг недовольно зарычал и вскинулся. Лазурный дракончик летал вокруг и, угрожающе вереща, пытался цапнуть воина. Пасть у крошечного ящера дымилась, наверное, он дыхнул на парня. Вот только на том была кожаная жилетка, которую с первого раза и не воспламенишь. Наверное, обошёлся небольшим ожогом...

- А ну, пшёл отсюда! - он прицельно махнул ладонью, и Шторма отшвырнуло к двери. Тот, мигом оценив разницу в размерах, шмыгнул в щель между дверью и косяком в коридор.

Я же, пока воин отвлёкся, попыталась вырваться, но не преуспела. Одна же ладонь у него была свободно, и он свободно меня удержал. Я испуганно замерла, вновь увидев его красные глаза, горящие от предвкушения.

Он наклонился ко мне, так что белые волосы упали на подушку с двух сторон от меня.

- Нейра, тебе нечего бояться... Просто я хочу, чтобы ты была только лишь со мной...

- Пусти! - я взвизгнула и рванулась, но он удержал меня и заткнул рот страстным поцелуем.

Тут уж мне стало окончательно ясно, что он по своей воле меня не отпустит. Страх придал мне сил, я стал вырываться, но Клин навалился на меня, лишая возможности двигаться, и, сцепив мне обе руки одной своей, другой потянулся к молнии на жилетке...

Грохот распахнувшейся двери, словно небесный гром, и вскинувшийся и зарычавший тигр оказался сметён с меня кем-то другим.

Я тотчас же скатилась с кровати и метнулась в угол, где, сжавшись в комок и прижав вновь появившиеся ушки, наблюдала за яростной схваткой серого сокола и белого тигра, рычащих от ярости.

На первый взгляд, альбинос был массивней и значительно сильнее, но на Мрадразза словно нашло какое-то безумие. Угрожающе щёлкая клювом, он то приближался, то отпрыгивал от противника, то и делая выпады в его сторону лапой с угрожающими когтями. Правда, Клинок тоже не стоял на месте, и одним метким ударом даже попал соколу по горлу. К счастью, тот успел отшатнуться, но на серых перьях осталось три разом заалевшие полоски. Дар зашипел но тотчас же прыгнул вперёд, заставив противника отшатнуться и оказаться напротив двери. Тут он как-то хитро подпрыгнул, сбалансировав крыльями, и обеими ногами с огромными когтями ударил тигра в грудь. Приземлился, правда, не очень... но зато Клинка просто вынесло в коридор и, судя по звуку, приложило о противоположную стену. Из коридора донёсся угрожающий рык... и шорох, оповещающий поспешное отступление.

Сокол расправил крылья и издал торжествующий клёкот, а из коридора в комнату метнулась ярко-синяя молния и, превратившись в маленького дракона, закружилась вокруг Мрадразза и приземлилась у него на плече, радостно повизгивая. Дарвэл аккуратно почесал его за подбородок... и его взгляд упал на меня, замершую и испуганно сверкающую глазами.

- Нейра... - он попытался приблизиться, но я вздрогнула и попыталась забиться ещё дальше.

Шторм спорхнул с его плеча ко мне, и, угнездившись уже рядом со мной, что-то утешающе закурлыкал. Но я только всхлипнула, зажмурилась и отвернулась.

- Ней... - я напряглась, почувствовав, как кто-то опустился рядом со мной. Попыталась отстраниться, когда кто-то осторожно коснулся моей щеки. - Ней... всё в порядке, я с тобой...

- Н-м... - Я замотала головой и отрицательно замычала. Пусть... пусть уходит!.. Уходит...

Всё равно я...после всего...не могу...я...

- Нейра... - он осмелился приблизиться. - Почему ты отвергаешь меня? Я же...

Я сжалась и уткнула лицо в ладони.

- Не терзай меня...я... я - дурра... да и... твоя подруга, Алри, расстроится... - судорожный, истеричный всхлип. - Я же... кто я? Несмышлёныш... а она... она не совершает...таких...ошибок...

На какое-то время повисло напряжённое молчание. Даже дракон притих, как мышь под веником. А я без особого ждала и...боялась, что же он на это ответит.

Я вздрогнула от странного звука, но через секунду поняла, что это Мрадразз смеётся.

- Так вот из-за чего ты на меня дулась, глупышка?

Я подняла голову, отчасти из-за удивления, а отчасти из-за той давно забытой нежности и лёгкой печали, наполняющих его голос.

- А что, этого мало? - прошелестел мой голос. Глаза уже практически были на мокром месте, не хватало лишь щелчка спускового курка. - Я же слышала... она, в действительности, из твоего мира, и вас многое связывает... Больше, чем нас...когда-то...Кто я такая, чтобы вмешиваться?

Внезапно я почувствовала головокружение. головокружение от того калейдоскопа чувств, что отразились в его глазах. И удивление, и досада, и укор... и даже обида... и любовь...

Да что же это такое творится!

- Ней...подслушивать нехорошо... - я молча закусила губу и отвернулась. - Ты... хотя бы дослушала до конца?

- Нет. Мне лично и так всё было ясно...почти... и потом всё... - я дёрнулась, когда он осторожно повернул моё лицо за подбородок к себе. Попыталась отстраниться, но он не дал.

- Нейра, а теперь послушай меня, пожалуйста. Всего две минуты...

Я резко дёрнула головой и всё-таки отвернулась. Но промолчала.

Спустя минутную паузу Дар вновь заговорил:

- Знаешь, прежде чем делать выводы, неплохо было бы дослушать разговор до конца... - он сделал паузу, словно ожидая вспышки, но я продолжила хранить гордое молчание. - А ведь как раз после этого я сказал Алриесте, чтобы она уходила, и больше не возвращалась...

...

- В конце концов, я не ради неё вернулся сюда. Не она беспокоила меня больше всего на свете...

Ней... вспомни, ведь когда-то давно ты тоже думала, что я был одним из предателей... Но тогда ты мне поверила... Почему же сейчас всё по-другому?! Почему ты мне не веришь сейчас... хотя я уже столько раз пытался тебе показать, что для меня больше никто и ничто не имеет значения?! И что бы ни случилось, для меня важно лишь, чтобы с тобой всё было хорошо... Я могу... я готов сделать всё для этого... для тебя. Ней?..

Я не ответила. Я сидела, сцепив зубы на собственном запястье, но всё равно не могла удержаться - слёзы сами собой потекли из глаз. А перед глазами вновь мелькали события прошлого, правда, не столь далёкого. То, с какой искренней радостью он встретил меня, живую, на берегу моря... И потом, с какой самоотверженностью, которую я принимала за попытку оправдаться, он заботился обо мне...Даже то, что он первым понял тайные помыслы Клинка...

Я сомкнула зубы, а руками обхватила плечи.

Господи, да не может он находится рядом...не может...

Хотя бы потому, что ему не место рядом с такой гиеной...Не кошкой, а просто дрянью...

Картины памяти вдруг исчезли. Я увидел глаза сокола, светло-янтарные... полные отчаянной надежды, что я пойму...

Я сглотнула и, попытавшись задавить дрожание в голосе, проговорила:

- Это... правда, что ты и Алриеста не... не... - я не могла подобрать слов. Наверное, со стороны теперь этот вопрос звучал глупо...но тишина была мне невыносима.

Дар, не отводя взгляда, словно этим он мог вновь всколыхнуть моё недоверие, кивнул.

- Да. Мы расстались тогда, когда я ушёл из Лаудборла. И после того, как я встретил тебя... мне больше никто не нужен. Что бы она ни пыталась сделать, ей больше никогда не стать тем, кем стала для меня ты. Пойми меня, пожалуйста...

Я вновь всхлипнула. Упёршись локтями в стену и старательно отводя взгляд, я с трудом поднялась. Шторм, о котором я уже успела забыть, встревожено свистнул.

- Нейра?.. - он тоже поднялся. Я чувствовала на себе его взгляд, и мне становилось ещё хуже.

- Я... я пойду. Мне... надо побыть одной...

- Но подожди... - он, кажется, удивился. Но мне нужно было обдумать всё произошедшее. И, желательно, вдали ото всех.

- Извини, но я вправду хочу побыть в одиночестве... немного.

После этого я выскользнула из комнаты и, не оглядываясь ни на удивлённый окрик Дара, ни на возмущённые трели Шторма, юркнула за угол и дальше, стараясь не показываться никому на глаза. Каким-то шестым чувством вышла к лестнице, ведущей наверх, и, не колеблясь, выбралась наверх. Лес... он лечит, и не только травами... Вид моря - отдых для души, а запах леса - лекарство для неё же...


...Он отдыхал, но на душе его было неспокойно. Однажды столкнувшись с Драконоубийцей и после разговора с матерью он понял, что она права. Нейра жива. И более того, он чувствовал, как она приближается. Это вселяло в него ярость... и ещё что-то, какое-то странное чувство... ему не хотелось сражаться. Он... боялся.

Просто... просто он очень хорошо помнил ту занозу, что пронзила его шею. А если... а вдруг она ударит вернее?..

Но всё это отошло в сторону, когда прямо перед ним показалась она.

Дракон сощурился... но она шла, не глядя по сторонам и ничего не замечая.

Он возликовал, увидев, что она без оружия. Магии он не опасался, ещё не увидев её в деле... Замечательно!

Он пополз вперёд, и, оказавшись от неё метрах в десяти, набрал воздуха для последнего, самого главного выдоха...


...Пусть тёмный, похожий на бесконечную колоннаду каменного замка, и оттого как будто неживой... Пусть с отметинами ярости дракона... Всё равно, невидимая нить связывала, роднила нас, и через неё Каурул передавал мне часть своих сил, своё спокойствие...

Но этого мне было мало. Сердце, как потревоженная птица, металось в поисках покоя и чего-то ещё... кого-то...

Вернуться?

Нет, нельзя... я не могу вернуться... так...

Так неожиданно и так странно... Нет, он не лгал. Да и не умеет он... Но от этого ещё тяжелее на душе.

Ведь значит это не он, а я виновата? Каково ему было смотреть на мою, пусть и невинную, интрижку с Клинком, а самому видеть холод в моих глазах?..

Нет, прежде чем вернуться, я должна подумать над тем, что сказать ему...

- Ней, берегись!!!

Меня сшибло с ног и хорошо приложило о корни дерева. Я болезненно и гневно вскрикнула.

- Что за?!.

Я не закончила. Чьи-то руки-лапы прижали меня к себе, так что я не могла пошевелиться, а мордой так вообще уткнулась кому-то в грудь. Кроме того, через пару секунд я задёргалась и попыталась орать, потому что мне показалось, что кто-то медленно, по-садистски сжигает мне кисть левой руки.

Через минуту хватка ослабла, так что я смогла оттолкнуть того, кто прижал меня, и подуть на пострадавшую лапу. К моему удивлению и возмущению, горело кольцо, то самое что надел Клинок...

Я замерла и недоумённо воззрилось на какую-то груду рядом. Потом... от ужаса у меня открылась пасть, но горло перехватило, так что я не могла произнести не звука.

Рядом недвижимо лежал сокол. Спина и затылок почернели, словно от огня, от крыльев остались только небольшие выросты.

- Дар... - выдох, дрожащий, как листок на ветру. И такая же дрожащая рука, протянутая к нему...

Он не откликнулся. Он вообще не дышал.

Нет... этого не может быть!!!

...Я замерла, услышав знакомый рык. Повернулась к нему...

Два взгляда столкнулись. Взгляд дракона, и взгляд девушки, не отличавшиеся ничем...


Зитинаор зарычал. Я тоже. Поднялась с колен...

Дракон оскалился. Каждый клык был размером с короткий меч... Моя улыбка была чуть более скромной, но гораздо более выразительной.

"Ты, мелкая шавка, убила моих братьев! И ты угрожала маме... Ты пожалеешь об этом, извиваясь под моей лапой и моля о пощаде..."

- Ты не ровня своим братьям. Ты просто... - тут я не стесняясь в самых крепких выражениях, высказала, кем считаю его и его мать. - И это ты пожалеешь, что задел самого дорогого мне человека! Я убью тебя!!!

От его рёва задрожала земля. Я подпрыгнула. Ловкости, с какой я по почти гладким стволам ушла от его плевка, могли бы позавидовать не только белки, но и сами Шелескены.

- Это всё, на что ты способен ...?! - ещё одно неудобоваримое выражение, по моему мнению очень чётко его характеризующее.

"Я уничтожил щит, теперь осталось лишь сломать меч!" - прогремел у меня в голове его голос. Совсем свихнулся, старый...

От следующего плевка я увернулась, казалось, с ещё большей лёгкостью. Но меня стало пробирать раздражение: не уворачиваться надо, а бить!

Только оружие осталось там же, где и подарки друзей. Или... нет?!

В сжавшемся от ярости кулаке я внезапно с радостью ощутила древко. Лук! Мой лук!

Ну всё, драко... Теперь тебе точно хана!

Две стрелы полетели одна за другой с непостижимой скоростью. Одна оказалась отбита хвостом, но зато другая проломилась под опустившимся веком, но перед этим всё же попало в глаз твари!

Зитинаор взревел и встал на дыбы. Я убрала лук, вместо которого в руке появилась тяжесть - тяжесть ледяного меча. Не пропала даром твоя наука, Дор!

Прыжок! Ещё прыжок! И где раньше была эта ловкость?

Ни девушка, ни мужчина... Кародросс, Мрадразз, Мерродан, Шелескен - никто не был способен победить Дракона. Не смог и не сможет.

Лишь тигрица, не человек, а разъярённый зверь, которого загнали в угол, отважится прыгнуть в самое пламя и вонзиться острыми когтями глаза чудовища!

Меч, длинный и невероятно красивый, взлетает и пронзает дракону затылок.

Шипы, на остриях которых я стою, содрогаются, и я, не удержав равновесия, падаю. Руку пронзает боль - по обратной стороне локтя как будто проводят раскалённым прутом. Дракон кружится на месте - и удар хвоста отбрасывает меня в сторону. По счастью, именно той стороной, где неразвитые шипы остались в форме небольших бугорков.

Боли почти нет, есть только дикая радость, от которой даже кружится голова. Но на это я не обратила внимание. Прыжком встала - и взглядом встретилась с округлившимися глазами Зитинаора, в которых уже плескалась близкая смерть.

"За тебя, Экваросса!"

Он раскрыл пасть и дыхнул. И от этого облака Смерти невозможно было увернуться.

А я...

Тигрица лишь усмехнулась и натянула лук.



Отступление седьмое.


"Дар! Дарвэл!!! Не умирай, пожалуйста... Дар!.."

Сокол неудачно пошевелился, и дикая боль в спине вырвала его из объятий сна. Он открыл глаза, стараясь вообще не двигаться.

Правда, это оказалось очень сложно, когда он вспомнил, при каких обстоятельствах вообще получил эту боль.

"Нейра!"

Он, кривясь, приподнялся на локтях, собираясь позвать кого-нибудь... и замер, поражённый.

Около входа, трогательно свернувшись комочком, лежала она. И занималась самым невинным занятием - спала. Только рыжий хвост шевелился, отчего-то покоившись на дверной ручке. Правда, зачем он там, Дар понял через минуту. Дверь дёрнулась, попытавшись кого-то впустить, но Нейра сонно заворчала и, не просыпаясь, небрежно захлопнула её локтем. Хвост дёрнулся, проворачивая ручку, и дверь вновь замерла. Девушка удовлётворённо поелозила по маленькому коврику, немногим больше коврика для мышки, и вновь засопела.

Сокол не мог отвести от неё взгляд. Ему вспомнилась почти такая же ситуация. Когда... когда Ботаг, предатель из Кародроссов, держал нож у его, Дарвэла, горла, она бросилась на клинок, и сломала бультерьеру шею. Тогда он точно так же сидел у дверей, ожидая её выздоровления...

Неужели она всё же простила?..

Похоже, она почувствовала его взгляд, потому что заворочалась и открыла глаза. Встретившись взглядом с Даром, она округлила глаза и вскочила... и с ойканьем схватилась за голову, которой ударилась о ту же ручку двери. Но тут же просто встряхнула головой и метнулась к больничной койке. Рухнула перед ошалевшим от неожиданности Мрадраззом на колени и вцепилась коготками в матрас так, что костяшки пальцев побелели:

- Дар! Ты жив, жив! Ты... - она вдруг запнулась и потупилась, прижав уши, - прости меня, пожалуйста... Я - глупая, слепая кошка... рыжая к тому же...

- Ней... - он не нашёлся, что сказать.

- Ты столько из-за меня испытал! Ты... я... - она всхлипнула. - Нет мне прощенья...

- Да что ты говоришь, - улыбнулся он, - конечно есть!

Девушка подняла на него глаза бассета. Видели такую собаку? Глаза большие, и такие страдальческие...

- Ты мне только пообещай, что в следующий раз если будешь обижаться, то уж просвети меня, хоть за что...

Она недоверчиво хлюпнула носом. Весь её мигом насторожившийся вид выражал сомнения в таком лёгком прощении. Дарвэл даже не удержался от улыбки. Вот такая она похожа на себя гораздо больше...

Увидев, что он смеётся, девушка смутилась. Тогда он успокаивающе погладил её по щеке. Нейра зажмурилась и стала тереться, как большая кошка.

"Котёнок, - поправился про себя Дар, - или, вернее, тигрёнок..."

Она вскинулась, когда дверь резко отворилась, и в комнату ворвался Эсприт.

- Нейра! - сердито рявкнул он. - Я с-сейчас-с тебя убью! Дару нужен покой, а ты здес-сь...

- Она мне ничуть не мешает. - С улыбкой проговорил сокол.

- Да? - змей с сомнением сощурился. - Хм... но вс-сё равно, тебя надо ос-смотреть. И надо же мне было проговоритьс-ся, когда ты вдруг превратилс-ся! Она у с-самых дверей уже три дня караулит, а когда ус-слыш-шыла, что ты на грани, ворвалас-сь, и нес-смотря на вс-се наш-ши ус-силия выпереть её не было никакой возможнос-сти. Ещ-щё и царапалас-сь, зараза такая!

- Вы не правы. Быть может, именно благодаря ей я остался. - Возразил Мрадразз и удостоился благодарного взгляда зелёных глаз.

Шелескен аж руками всплеснул.

- Дарвэл! Ну ты взрос-слый человек и должен прекрас-сно понимать, что тебе с-сейчас-с необходим по-кой!.. - он вдруг замер и махнул рукой. - А, ну вас-с обоих... Под с-стать друг другу - с-сумас-сш-шедш-шие...


...- Нейра, подожди пожалуйста!

Я обернулась и шерсть у меня на спине встала дыбом. Белый тигр быстрым шагом стремительно нагонял меня, но остановился, когда я предупреждающе положила руку на рукоять меча.

- Чего тебе? - у меня не было ни единого повода быть с ним любезной.

Альбинос вдруг преклонил колено. Н-да, всё-таки здесь очень много от средневековья, начиная с общей идеи мечей и луков и заканчивая привычками и обращением. Хотя приятно, конечно же...

- Я понимаю, это будет сложно... Я прошу извинить меня за тот случай. Я... сорвался. Просто ты... ты действительно идеальная девушка в моём понимании... И мне сложно было устоять перед... перед таким искушением. Больше я себе никогда такого не позволю.

Хотя у меня даже волосы на голове намеревались встать дыбом от желания либо броситься на него с кулаками, либо гордо и безмолвно удалиться, я стояла и смотрела на него.

- Знаешь, Клинок, наверное только то, что ты что-то значишь для Дорганака, а также то, что нечто подобное я когда-то испытывала и к тебе, удерживают меня от того, чтобы не напасть. И я даже, наверное, готова поверить тебе... но не стану. Потому что я уже когда-то поверила в твоё неукоснительное достоинство и ошиблась.

Его широкая спина дрогнула. Он вскинулся:

- Нейра, я...

- Встань. - Просьба прозвучала как приказ, но я сделала вид, что так и надо. Клинок подчинился. Тогда я, глядя в его красные глаза альбиноса, сняла с пальца то самое кольцо. - Вот. Держи.

- Ней... - в его взгляде появился испуг. Он как будто понял, что это мой безоговорочный отказ раз и навсегда.

- Пожалуй, я даже должна поблагодарить тебя. Ведь если бы не эта вещичка, пропитанная магией защиты, если не ошибаюсь, дыхание Зитинаора сожгло бы нас обоих. Но теперь я больше не воспользуюсь его помощью, чтобы, даже случайно, не оказаться у тебя в долгу.

С этими словами я отвернулась и собралась идти, куда и направлялась, когда до меня донёсся совершенно сломленный шёпот.

- Но... почему всё-таки он? Почему?!

Я остановилась и чуть повернула голову.

- Знаешь, между нами... Если бы ты не сорвался, а условия сложились чуть-чуть по иному... Может быть, всё действительно сложилось бы по другому. Вот только для тебя это уже всё равно.

После этого я продолжила путь, не оборачиваясь и перестав обращать на него какое-либо внимание.

Единственное что, я ничего и никому не рассказала о его, так сказать, срыве. Для него это бы означал крест на карьере... да и на жизни тоже. Одни Шелескены его на клочки порвут.

А к чести сокола, он меня понял сразу.

Глава XII.


После этого жизнь на некоторое время вошла в обычное русло. К моей радости, Дарвэл быстро пошёл на поправку. Эсприт даже неуверенно пообещал, что, может быть, у него даже отрастут крылья. Правда его неуверенность диктовалась скорее тем, что он удивлён самой этой возможностью. В целом, я была с ним согласна. Это было бы равносильно тому, как если бы у Ворлока отросла рука!

Но это не значит, что я хоть на мгновение усомнилась в хорошем исходе. Зря я, что ли, подарком Эсприта его прикармливала? К тому же... чтобы Дар больше не носил меня на руках под облаками?! Чушь полнейшая!

Тем более, что если пока и не в физическом, то в духовном смысле он точно был окрылён. А как же иначе: если до его выписки из госпиталя мы часами были вместе, то уж после нас вообще сложно было разлучить. Хотя мало кто и рисковал...

Поэтому было бы удивительно, если бы сокол не заметил моей озадаченности, растущей с каждым днём. На его прямой вопрос я натянуто улыбнулась:

- Ты же сам понимаешь, что наша эпопея ещё не окончена. Где-то там затаилась Экваросса, и по хорошему нам надо как можно скорее заняться её поисками. Ведь, не ровен час, объявится новое поколение, на сей раз защищённое со всех сторон. А ведь ещё неизвестно, что нас ожидает у Золотой...

Дар вынужден был согласиться.

- Ты уже обращалась с этим вопросом к Трессе и другим?

- Даже не спрашивай! - я досадливо махнула рукой. - После Зитинаора Шелескены, по-моему, слегка тронулись умом. Тресса прозрачно, но периодично намекает на то, что после такого мне грозит стать местным идолом. Чушь полнейшая! Но, естественно, после этого перевести разговор в деловое русло мне доставляет немало хлопот... и даже тогда она говорит, что у меня, пожалуй, организация последнего рывка выйдет лучше. То есть, что я должна сама потихоньку раскручиваться... опять же невольно беря на себя бразды правления. Ну разве не бред?!

Вместо того, чтобы горячо со мной согласиться, Мрадразз улыбнулся и покачал головой.

- Знаешь... не могу сказать, что я с ней так категорично не прав...

- ДА-АР!!!

- Ну ладно, спокойно, спокойно! - он уже почти смеялся, глядя на моё возмущённо-обалдевшее лицо. - Просто...

- Ты же сам когда-то говорил, что военачальник из меня - самый бездарный!

- Это было давно, - возразил он, - к тому же в том, что ты долгое время не желала со мной говорить, был один плюс. Я мог практически бесстрастно... ну ладно, ладно, не бесстрастно, в отличие от тебя - наблюдать за твоими действиями. И знаешь... ты действительно выросла, как лидер.

- Не убедил. - Огорчённо буркнула я.

Нет, ну серьёзно: что мне делать? И со всем этим царством ящеров в том числе. Собрать их всех и всей громадой двинуться на врага?! Отобрать небольшой отряд и попытаться застать врасплох?!

Ага, застали уже... однажды...

В общем, я так ничего и не надумала. Дарвэл тоже, хотя старался. Пришлось опять всё откладывать на неопределённый срок, хотя я сердцем чувствовала: каждый прожитый день увеличивает возможную опасность, от которой на сей раз не спасут ни надёжные укрытия, ни даже Сиурбланка-Драконоубийца.

А тут, ко всему прочему, Тресса вдруг объявила две совершенно потрясные вещи. Во-первых: они с Эспритом венчаются! Ну, или как тут говорят... В общем, эта была новость так новость! На ногах не устоял никто!

А во-вторых, аккурат по случаю этого события, а также по совместительству с моей уже почти окончательной победой, на краю леса устраивается грандиозная вечеринка. Танцуют все!

Слов нет, одни эпитеты...

В дополнение ко всему, она с воодушевлением заявила, что там будут главы всех государств и все военачальники и важные люди, включая Владыку Декарона, которому она, невесть каким способом, также отослала весточку! Я чуть в обморок не грохнулась, а после этого в красках расписала подруге, как приятно будет Эквароссе сперва на нас полюбоваться, а потом сжечь всем скопом! Всю верхушку!!!

Честное слово, она глядела на меня такими удивлёнными глазами... На плечи мне легли ладони Дара.

- Извини, Тресса, просто у неё сегодня плохое настроение, ну там, психотический лук на ногу уронила... В общем, идея просто замечательная. Я думаю, чуть попозже Ней придёт в себя, и вы обговорите подробности.

- Вот и замечательно! - просияла ящерица, а меня, чуть не задохнувшуюся от возмущения, Мрадразз скорее потащил вон, от греха подальше.

- Дар, ты с ума сошёл?! - тоненько взвыла я, оказавшись на расстоянии от кабинета настоящей Правительнице. - Экваросса из нас барбекю сделает!!

- Ней... мне кажется, ты действительно переутомилась. - Сочувственно проговорил он, но, увидев, как встаёт дыбом моя шерсть, торопливо пояснил. - Ты что, опять что-то видела во сне? Нет? А вот у меня отчего-то существует стойкое убеждение, что всё пройдёт хорошо.

- Дар-р... - я тихо зарычала, хотя только несколько дней назад просила прощения.

- Нейра, ты что, серьёзно считаешь, что те, кто прошёл такую суровую школу, какую навязывает Силмирал, оставят этот проект без защиты? Я уверен: стражей, разведчиков и рядовых магов будет расставлено предостаточно. Место "капустника" однозначно будет устроено там, откуда недалеко либо до леса, либо до каких-либо старых укреплений Шелескенов. Да в конце концов, ты думаешь, что такие воины, как, к примеру, Ворлок, позволят просто так вот себя жечь?! Да Золотая мигом получит полную пасть железа!.. Ну, по крайней мере, догнать она точно никого не сможет.

Я удостоила его долгим немигающим взглядом. Потом покачала головой.

- Ну, Дарвэл... Я не скрываю: я люблю тебя. И доверяю. Не будем уточнять, что было достигнуто с большим трудом, но именно поэтому если случится то, чего я опасаюсь, то половина вины по моему стойкому убеждению ляжет на тебя.

Сокол усмехнулся.

- Ну, правильно... Теперь, я всегда у тебя буду виноватым?

Я возмущённо фыркнула и сделала вид, что сейчас выпущу когти. Дар сноровисто поймал меня и с нескрываемым наслаждением поцеловал. А вся моя тревога куда-то делась, будто унесённая ветром...

Да что же это такое?! Я в скором времени и обижаться на него не смогу!


Неделя приготовлений пролетела незаметно. Последние дни мы с соколом большей частью проводили независимо друг от друга, но не из-за расхождения во взглядах, а из-за несколько по-разному поставленных целей.

Мрадразз весь день мотался по лесу, ища что-то. Как я предполагала, подарок для новобрачных. А я и Розерилла не вылезали от счастливой Шелескенки, помогая той с выбором тысяча и одной мелочи для праздника и обсуждая подробности предстоящей церемонии. Как я поняла, сперва будет представление непредставленных и обсуждение необсуждённых тонкостей в отношениях народов. Но всё это будет сведено к минимуму. Потом будет этакая мини-свадьба со всем полагающимся и всеми вытекающими...

А вот насчёт того, что будет потом, я пребывала в полнейшем неведении. Хотя определённо эти две подруги знают! Но мне упорно не говорят. Хотя я даже угрожала, что буду морозить им носы и уши. Всё равно, непробиваемые что танк!

У-у, скучно...

Это конечно закономерно, но всё равно я испытала глубокое облегчение, когда выяснилось, что я не буду иметь ни малейшего отношения к "накрыванию поляны". Этим занялись Хантей, Дор, сам Эсприт и Клинок. Всё же Дарвэл, наверное, прав: я слишком много на себя беру. Надо отдохнуть...

В решающий день торжественные последние приготовления начались с самого утра, причём и в Новом Ресстарке и в месте самого празднества, между которыми было добрых три часа пути. Гости начали прибывать часам к трём пополудни. Позже всех явились, как ни удивительно, Мрадраззы, хотя казалось бы - им что опаздывать? Ближе Лаудборла находится разве что Ресстарк, да и крылья развивают гораздо более приличную скорость, чем лапы, даже самые быстрые.

А у меня, как всегда, за час до начала началась паника. Как идти? Что надеть? Что взять с собой?!

Если бы не Тресса, ни за что бы не разобралась. Она даже помогла мне выбрать наилучший вариант одежды: "кремовый" комплект - брюки с разрезами от колен и топ на разной ширины брительках. Не официально, но всё равно очень мило.

- Туда ещё дойти надо, - пояснила она мне, - да и, потом, ты действительно считаешь, что там все будут во фраках и платьях?

- Ну... предположение бы звучало довольно забавно. - Признала я. Действительно, до "поляны" ещё надо дойти. Путешествовать в изысканных нарядах - тот ещё номер, а переодеваться там... пф.

Девушка кивнула. Сама она тоже предпочла практичный костюм, правда, как раз немного напоминающий платье, или, вернее, тунику. Белоснежная, с изящными складками она так хорошо смотрелась на принцессе, что у меня руки сами невольно потянулись за недосягаемой сейчас бумагой и карандашом.

- Вот именно. Так что не заморачивайся... тем более, что и в этом ты смотришься прекрасно. Я уверена, если дело дойдёт до танцев, у тебя от кавалеров отбоя не будет.

- Да ужас! Только этого мне не хватало! - притворно вздрогнула я. - Ладно тебе. Всё равно мой кавалер - один единственный, и вряд ли кто-то будет лучше, чем он...

Шелескенка удивлённо присвистнула.

- О-о, да я погляжу, в скором времени вторая свадьба намечается!

- Тресса, прекрати, пожалуйста! - у меня мигом пропало желание шутить. - Свадьба... скажешь тоже!

- Да ладно... - протянула она, но, взглянув на моё лицо, умолкла.

Оно и верно. Не люблю, когда меня подбивают, пусть даже советами и предположениями...

Может быть, это оттого, что я сама не знаю, чего хочу?


Вау... Уж не знаю, кто как, но я впечатлилась по полной. Те, кто всё это устраивал, явно не поскупились... НИ НА ЧТО. Размах был такой, что впору олигархам свои сходки устраивать.

Хотя... а мы чем хуже?!

Весь, так сказать, фестиваль занимал очень приличную площадь примерно с три Больших зала Дорганака. Правда, с таким обилием гостей, и это пространство грозилось оказаться маловатым. Стройными рядами его пересекали несколько столов с яствами, пресекающимися, стоящими под прямым углом друг к другу и в общем очень напоминающие что-то из религиозных узоров племени майя. Центральный столы, расположенные квадратом, похоже, предназначались для особо важных персон. Хм, интересно, а я туда попаду? Как знать...

Но сейчас основная масса гуляющих располагалась южнее, и вот туда я и направилась.

Первыми, после Шелескенов и нас, конечно, подтянулись Кародроссы. Я запрыгала к ним - искать Ворлока и Ленту.

Волк нашёлся довольно быстро. Правда, не заметить гиганта, который на целую голову выше большинства остальных гостей, довольно сложно. Не заморачиваясь церемониями, я просто разбежалась и повисла у него на шее, когда он повернулся на мой радостный визг.

- Учитель!

- Нейра! А ну, сейчас же слезай! - с шутливой грозностью проговорил он. - Ты представляешь, что скажут другие, когда увидят меня с таким галстуком на шее? Да ещё и полосатым!

- Неправда! У меня костюм кремовый! - рассмеялась я, но руки послушно разжала. Ворлок немного придержал меня, так что приземление вышло совсем незаметным.

- Я смотрю, твоё путешествие становится всё более победоносным с каждым твоим шагом? - улыбнулся он.

Я хмыкнула.

- Да уж. Вот только меня не спрашивали, хочу ли я принимать в нём участие, тем более в качестве первой скрипки.

- Ну что поделать, если именно твоя ехидная мордашка единственная, что может спасти нас, беззащитных?

- Беззащитных?! - непритворно возмутилась я. - Да у меня, честно говоря, порой возникает впечатление, что ты один всех этих змиев в один морской узел свяжешь...

- Свяжу, обязательно свяжу, - с какой-то подозрительной готовностью проговорил он, - только ты их сначала уменьши до приемлемых размеров, ну или меня хотя бы увеличь.

Я фыркнула, смешно встопорщив усы.

- С вами всё ясно! Ладно, я пойду, найду Ленту. С нею же, я надеюсь, всё в порядке?

Ворлок кивнул.

- В полном! Несмотря на то, что, она с Нереккой покидали замок одними из последних на момент подлого нападения Зитинаора, а потом больше недели отсиживались в лесах, пока Мерроданы магией очищали Дорганак от яда. Дочурка, кстати, тоже здесь.

- Вот и отлично. - Улыбнулась я. - Ну, я пошла!

- Приятно повеселиться! - крикнул вслед Лок.

В течение следующего часа я переговорила, наверное, больше чем с сотней представителей всех четырёх народов и несколько утомилась и заскучала. Немного веселил меня внезапно объявившийся Шторм, который, похоже, не пожелал оставаться в Ресстарке и, невесть каким образом сбежав оттуда, нашёл меня. Сначала, правда, он шумно возмущался и даже укусил меня за ухо, но постепенно успокоился и даже стал вместе со мной "разговаривать" с гостями, производя на них неизгладимое впечатление. Впрочем, зато вопросов типа: "кто такая Драконоубийца?" - не возникало.

К сожалению, с Даром мы разминулись ещё на пути сюда - он рванул вперёд, а мне нужно было ещё разобраться с Родей - моим ездовым ящером. Один из Шелескенов отвёл меня в потаённый загон, где их скрывали от драконов, а потом с умилением наблюдал за воссоединением двух скучающих по полётам душ - родрона и Кародросса. На Роде же я и явилась на праздник. Но с Даром мы так и не пересеклись. До той поры, пока вся порядком проголодавшаяся толпа не ломанула к столам, повинуясь какому-то незамеченному мною сигналу.

Меня бдительно подхватили Дор и Хантей и доставили прямиком к центральному столу, где я и села по левую руку от Эсприта. С другой стороны от меня плюхнулся невесть откуда взявшийся Дар, виновато и лукаво улыбнувшийся в качестве извинения.

"Похоже, сейчас начнётся культурно-распланированная часть", - отметила про себя я, между делом отмечая самые лучшие вкусности поблизости. Между прочим, Мерроданы и Мрадраззы с Кародроссами не поскупились и также принесли с собой кое-какие деликатесы. Ни капли не испортившиеся, между прочим! Так что разнообразие блюд и запахов было такое, что челюсти сводило, от слюны я почти захлёбывалась, а руки сами собой тянулись к жареной рыбе и фаршированным обезьянам (не надо морщиться! Попробуйте сперва! Ещё позавидуете!).

Но сначала четыре главы, сидящие каждый в центре одного из четырёх столов, встали и произнесли несколько речей, которым я уже не придавала внимания, будучи полностью во власти запахов. По счастью мне, как одной из виновниц торжества, слова не представляли, чем несказанно облегчили мне и себе жизнь.

Но вот, наконец, Тресса торжественно объявила о своей помолвке. Эсприт поднялся под шквал аплодисментов, даже я отвлеклась. Свадьба в Силмирале - как же это выглядит?

Всё оказалось как и всегда здесь: просто и сложно одновременно. Молодые заверили друг друга в преданной и верной любви, после чего произнесли какую-то длинную и заковыристую фразу на неизвестном языке (о чудо! Здесь - и неизвестный язык!), после чего их окутало золотистое сияние, и они, под радостные крики толпы, слились в долгом поцелуе. А я получила возможность разглядеть их истинные облики.

У Трессы была короткая тёмная стрижка-каре немного угловатые черты лица и чуть напоминающий японок разрез глаз. Эсприт оказался более колоритной личностью - лопоухий, с немного встрёпанными соломенными волосами. Лица я не разглядела, потому что он стоял ко мне спиной.

Вот и всё. Они уселись, вновь приняв внешность ящеров, и, подавая другим пример, потянулись к кушаньям. Народ вновь загудел, но уже тише и равномерней, а я, глубоко вздохнув, набросилась на еду. Сокол только усмехнулся: он-то давно заметил моё нетерпение. У-у, глазастый! Всё подмечает, даже страшно иногда становится. Но зато понятно, почему именно его народу выпал жребий стрелять из луков...к которым он почти не притрагивается.

Ещё полчаса вся большая компания дружно чавкала. Я не отставала ото всех и, похоже, даже опередила, потому что насытилась в два раза быстрее и с чувством глубокого удовлетворения откинулась на стуле. Хм, интересно: ведь не из Ресстарка же всю эту мебель тащили? Наверняка кто-нибудь намагичил. Ну да ладно, если никуда не исчезнет - то хорошо.

Другое мне не понравилось. Организаторы совсем не подумали о детях. В том смысле, что все напитки были алкогольными, хотя бы слабо. По меньшей мере, за нашим столом. Правда, стоило мне попробовать один - кисло-сладкий, с еле уловимым привкусом то ли апельсина, то ли яблока - я пришла в восторг. Да этот нектар не имеет никакого сравнения с бурдой моего мира, именуемой вином!

Воодушевившись я, похоже, немного перебрала с непривычки, потому что вскоре стало вдруг так легко и хорошо, все дурные мысли куда-то ушли, даже мысли о свадьбе - о ужас! - уже не казались такими пугающими.

Но перебрала, похоже, не я одна. Народы, старающиеся прежде держаться рядом со своими, уже расслабились и благополучно перепутались, и уже то там то тут возникали очаги песнопений. Услышав один особо душезабирающий напев я чуть не прослезилась и не присоседилась к хору, но остатки сознания удержали меня от этого не слишком подходящего Сиурбланке шага. Тем более что все остальные сидящие за нашим "квадратом" держались молодцом. Даже более того...

Меня немного закружило - наверное, от невольного избытка спиртного. Зацепив взглядом небо, я увидела зеленеющую россыпь звёзд. Темнеет... В подтверждение моей догадки, то там, то тут стали вспыхивать огоньки явно магического происхождения, освещающие происходящее безобразие для тех, кто не обладал даром ночного зрения...

Уф! Ничего себе фразочка...

Бросив взгляд направо и налево, я отчего-то зацепилась за Алриесту и Зоррегу, как раз метнувшим на меня не самые приязненные взгляды. В другое время то бы меня если не встревожило, то основательно подпортило настроение. А сейчас я только улыбнулась и подняла в их сторону бокал... одновременно по одному в каждую. Дарвэл вовремя заметил неладное и отобрал у меня свой, чем привлёк моё, уже несколько нездоровое, внимание. Однако ничего сумасшедшего я не стала делать, а просто качнулась, удобно облокотившись на него. Сокол сперва пытался что-то говорить, но потом махнул рукой и ей же обнял меня. Я благодарно мяукнула и наполовину прикрыла глаза, успев заметить ненавидящий взгляд Алри.

Потом... потом как всегда: ели - пили, пили - пели, пели и... опять пили. И...

- ТИХО-О!!!

Я не сразу поняла, кто кричит. Наверное ещё и потому, что не сразу услышала. Но стоило осознанию пробиться к моему порядком подпорченному лёгким алкоголем разуму, как я тут же вскинулась и скинула руку Дара.

Другие тоже стали понемногу поднимать головы - Ворлок, как уже говорила, фигурой был заметной.

Когда гомон, наконец, стих и все глаза воззрились на могучего волка, тот поднял бокал и заговорил.

- Как всем здесь присутствующим известно, мы здесь собрались не только ради каких-то переговоров или знаменательной свадьбы главы Следующих Дракону, - учтивый поклон в сторону молодожён, - но и ради того, чтобы отметить великое событие: освобождение Силмирала от трёх величайших в истории мира врагов. И в честь этого я хочу поднять кубок за нашу героиню - Сиурбланку, Драконоубийцу, Кародросса-с-луком - за нашу Нейру!

Его жест был воспринят, как команда к атаке. Я даже вздрогнула от неожиданности и чуть не протрезвела, когда несколько десятков глоток подняли свои бокалы и дружно взревели: "За Нейру!"

Вот это да! Я растерянно повернулась к Дару, но тот тоже, как ни в чём ни бывало, приподнял в мою сторону фужер и негромко проговорил:

- За тебя!

Учитель подождал, пока шум немного стихнет, и продолжил:

- Деяния этой тигрицы воистину неоценимы. Она сумела избавить нас от страха, терзающего нас уже три года. Страха беспощадного и непобедимого. Только ей оказалось это под силу, и она сделала всё возможное. За такое нельзя воздать благодарности, которая бы оказалась полноценной! Пусть даже так, но мы всё же попробуем!

Волна одобрительного шепота пролетела по рядам. И первым поднялся Хантей.

- Нейра - замечательная девушка сама по себе. С широкой душой, горячим сердцем и холодной головой. Она не раздумываясь бросится на того, кто будет угрожать её друзьям, не заботясь о себе. И из-за этого её жизнь не раз подвергалась опасности. Поэтому я хочу от лица всех Мрадразз преподнести дар, который достоин её, и который сможет защитить её. Доспех, сделанный из чешуи Онидрайта - прочнее всего, что мы знаем, но по гибкости и лёгкости сравнимый со змеиной шкурой. Над ним работали лучшие наши умельцы. Пусть теперь он защитит её и от драконьего огня, и от клыков!

Он хлопнул в ладони и поднявшиеся Зерлесса и Розерилла (хм? С какого это времени они - Мрадраззы? Сменили стиль?) продемонстрировали всем этот доспех. Гости ахнули, а я чуть не свалилась со стула. Го... Господи боже...

Это были не доспехи в полном значении этого слова. Больше всего они походили на костюм... женский, оттого несколько открытый... хотя по идее он должен меня защищать. Везде.

Но это не умаляло его красоты. Сказать, что я всегда о нём мечтала - значит солгать. Я и представить не могла о чуде, подобном этому. А уж тем более о том, что оно может принадлежать мне!

Переливающийся всеми оттенками синего, зелёного и голубого костюм действительно имел узор в виде чешуек... хотя почему узор? Ведь было же сказано, что это чешуя! Состоял он из двух частей: приталенной кофточки с рукавами три четверти, узким...но длинным вырезом, и брюк в обтяжку.

Весь наряд был покрыт узором более насыщенного синего оттенка, создающим впечатление полной невесомости. Приглядевшись, я с изумлением поняла, что узор этот не что иное, как два дракона.

- Кроме того, что сделано из нежнейшей шкуры с брюха дракона, - кокетливо добавила Лесса, - к комплекту прилагаются лёгкие сапожки и длинные перчатки из более плотных тёмных чешуй на спине!

Вконец офигевшая я сообразила подняться и сбивчиво проговорила.

- Я... благодарю... народ М...Мрадразз... за столь щедрый дар...

Я плюхнулась под очередные аплодисменты, начинающие меня несколько раздражать. Почему-то вдруг меня кольнуло какое-то нехорошее чувство, словно меня приняли за кого-то другого... Хотя такого, разумеется, и быть не могло.

Вторым опять выступил Ворлок.

- Защита, конечно, важна. Но к чему она, если нет разящего меча? Нейра выделилась в самый первый день после появления здесь - Силмирал одарил её луком. Теперь настал время возместить этот пробел. Этот меч сделан из щитков Таккарима - и сделан специально для твоей руки. Пусть он, как твоя магия и острый язык, разит всех твоих врагов!

После он чуть наклонился и выудил откуда-то... язык пламени! Именно на него больше всего и походил явившийся взгляду окружающих клинок. Вздох восхищения пролетел по рядам посвящённых в это тонкое дел Кародроссов. Да и остальных подарок явно впечатлил. А я почувствовала реальный соблазн начать "изменять" любимому луку...

Кроваво-красный клинок, длинный, но, судя по длине рукояти, с которым можно было бы обращаться и как с одно- так и с двуручным оружием, грозный на вид, и одновременно изящный и красивый. Королевский дар... Перекладина необычной формы - раскрытые крылья драконы, от неё вверх по лезвию извивается драконья шея, а длинный хвост обвивает рукоять, отмечая место, за которое нужно держаться, и своим ромбовидным кончиком создавая навершие. Дракончик, конечно, немного непропорциональный... но какая разница?! Немного удивило лезвие - видимое, вопреки обычаям или из-за отличия материалов, его сделали видимым. Лишь посередине его, начиная от головы змея, шла прорезь практически до самого острия, и в ней время от времени мелькали молнии.

- При создании этого клинка мы слегка отошли от сложившихся традиций, - Продолжил Лок, - поэтому даже если сила клинка иссякнет в самый неподходящий момент, ты сможешь сражаться им, практически ничего не потеряв от его силы.

С ещё большим смущением я вновь поднялась и поблагодарила уже его.

Вроде бы - сиди и радуйся... Но мне почему-то всё меньше хотелось этим заниматься. Да какие там предчувствия! Просто мнилось мне, что мои заслуги переоценивают примерно так же, как квадрат Малевича, репродукцию которого я сделала ещё в пять лет!

Настала очередь Шелескенов. Сперва норовил встать Эсприт, но молодая супруга живо усадила его обратно и поднялась сама. В общем-то, оно и верно. С его акцентом слушать даже небольшую речь можно до утра.

- Однажды Нейра уже стала для нас великой - когда принесла в наш дом Надежду. Не её вина, что Надежда обернулась Великим Злом, с которым, к тому же, она сама и почти покончила раз и навсегда. - Рыжее ухо дёрнулось, уловив столь корявое и вечно всё портящее слово - "почти"... - Дар Шелескенов не будет иметь аналогов нигде и никогда, поскольку для его создания были задействованы сердца убитых ею драконов.

Пользуясь магией, Ней приходилось растрачивать её в огромных количествах, которые страшно расходовать даже опытнейшим магам. Это не раз могло привести к печальному исходу. Поэтому своим даром мы постараемся оградить её от подобной опасности. - С этими словами она извлекла на свет божий... ожерелье. - Это украшение, созданное из шипов и чешуи Зитинаора, призвано исполнять две цели: впитывая любую вредоносную магию, оно защищает своего владельца от её влияния. После же оно может отдать её, тем самым восполнив запас исчерпанной хозяином энергии.

Пока она говорила, я не могла отвести глаз от ожерелья. Широкое, оно сужалось к шее, сходя на нет к застёжкам. Тонкое и даже невероятное сплетение изящных шипов, некогда доставивших мне столько хлопот, и красивой формы чешуек невозможно даже описать...

Я вновь встала для благодарности. Та прозвучала как-то суховато - в смысле голоса - поэтому только опустившись на стул я нащупала бокал и, не глянув, выдула залпом... И застыла с выпученными глазами. Рядом удивлённо вскинулся Дар.

- Ней, ты что? И, кстати, ты не видела бокала с моим вином?

Я не ответила. Сокол заметил фужер в моих руках и, быстро смекнув что к чему, отнял его от греха подальше, а меня осторожно похлопал по спине.

- Ох... спасибо... - я выдохнула и запоздало сморщилась. - Крепкое-то какое!

- Да нет, ничего вроде... - чуть смущённо проговорил Дарвэл, принюхиваясь к остаткам.

И тут поднялся последний из участников - Дор. Вот уж кого я точно не ожидала! В смысле... Мерроданы-то чем мне должны?! Драконы на них не... ну, за исключением Эквароссы... но она-то ещё жива!

- Нейра - могучий воин, несмотря на обманчивую хрупкость этой девушки. - Негромко заговорил молодой воин. - Она - великодушный и отзывчивый, но также ответственный и отважный друг. Она - первая, кто появился у берегов Язанара, нашего отца-океана. Она та, что открыла нам правду о далёких землях. Та, кто открыл нам новые пути и благодаря кому мы здесь. Я говорю это в дополнение ко всему, что уже прозвучало здесь в её адрес, и что так же справедливо. И от лица народа Мерроданов я также хочу сделать небольшой дар, который, я думаю, она найдёт полезным.

Он поднял руку и продемонстрировал небольшой предмет, который он держал двумя пальцами. Кольцо?

Я невольно заёрзала. Последнее подаренное колечко чуть не причинило мне уйму неприятностей...

- Это кольцо - усовершенствованная модель Кольца Слова, которое носят наши высшие чины. Оно позволяет его носителю понимать язык неразумных тварей, в меру нашего осмысления, разумеется, и даже говорить с ними. Нами использовались такие кольца, чтобы усмирять морских чудовищ. Это кольцо обладает более широкими возможностями, распространяющимися на бегающих и летающих существ. Оно - единственное, для единственной и неповторимой, великой воительницы и прекрасной девушки.

Ну, последнее немного натянуто... Хотя, как знать. В любом случае, это выступление также было встречено бурно. Дор выскочил из-за стола и, поклонившись, преподнёс мне колечко. Сереб... нет, оно было сделано из нескольких металлов. Форма его была довольно необычна, оно состояло как бы из рыбы, птицы и зверя (неопределимых правда), которые плыли-летели-бежали друг за другом. И вот рыба была отлита из голубоватого металла, птица - из зеленоватого и зверь - из красноватого. Необычно...

Я вскинула голову. Дор сел, а Декарон, сидящий рядом, поднял руку в знаке того, что он хотел бы сказать.

- Насколько мне известно, уважаемая Нейра одно время очень беспокоилась, так как узнала, что Уделеверен был атакован. Спешу её уверить, что никто не пострадал. - Владыка ободряюще улыбнулся, а у меня наконец-то отлегло от сердца. - Маловато сил у этой драконши, чтобы добраться до нас.

Он бодро подмигнул мне. Ха! Так и знала! Борода не имеет никакого отношения к его возрасту. По крайней мере, в душе он точно не старый скрипящий зануда.

Я ответно улыбнулась и благодарно кивнула, после чего вновь погрузилась в изучение подарка Мерродан, которое уже автоматически нацепила на палец. Однако мне пришлось вновь отвлечься от созерцания кольца, когда из толпы послышались выкрики: "Слово Сиурбланке! Слово Драконоубийце! Слово Нейре!"

Вот блин! Вот это засада! Делать мне больше нечего, как речи толкать... Тем более в таком состоянии - почти пьяной и окончательно запутавшейся. Как будто четыре народа пришли посмотреть на богиню, а на трон вместо неё посадили меня. Непривычно... непонятно... незаслуженно.

Но разомлевшие гости не утихали, требуя своего кумира. Даже Дар - предатель! - стал потихоньку подталкивать меня, не обращая внимания на мои умоляющие глаза. Делать нечего: я встала... но вместо того, чтобы говорить, с трудом обошла стол и вышла в центр свободного квадратного пространства между нашими столами, примерно пять на пять метров. Тоскливо оглянулась...

Тресса, Эсприт, Хантей, Дор, Рилла, Лесса, Лента и Ворлок... и остальные... все глядят с уважением, а то и неподдельным восхищением. Все навеселе, все ждут, все готовы с воодушевлением встретить мои слова... Только Дарвэл кажется почувствовал, что что-то не то: глядит внимательно, не улыбаясь. Весь напрягся...

- Я... я право не знаю... - слова давались тяжело. Только тут я поняла, как тяжело идти против мнения толпы. Тем более - против хорошего мнения. Другое дело было бы, если бы меня обвиняли... как когда-то... - Мне кажется, что все эти благодарности излишни... - Почтительное молчание превращается в недоумённое. - Я... я не заслуживаю всего этого... - Я сглотнула. - Любой, любой из вас рано или поздно пришёл бы к тем же выводам, что и я. Любой мог бы найти Детей Воды и найти то недостающее, что поразило драконов. И я... я лишь оказалась... на месте этого любого...

Тишина. Неприятная, непонятная... Я глубоко вздохнула и подняла глаза к небу. К звёздам.

Как же объяснить? Какие слова подобрать?..

Откуда-то полилась музыка, сперва негромкая, но постепенно набирающая обороты.

Я вновь вздохнула и прикрыла глаза. О Силмирал... как же я соскучилась по тебе и твоему голосу... Ты как знал.

Но это же действительно всё, что мне надо! Чтобы друзья были живы и были счастливы...

А я... я хочу только танцевать под твой неповторимый напев, словно внемлющий самой моей душе...

Голос Силмирала... помоги мне выразить то, что нельзя выразить словами!

...Песнь зазвучала двояко, как будто пела не только я, но и эхо. Сперва только песнь...

Потом... ветер взъерошил мои волосы, его порыв вскинул мне руки...

Это был не танец в полном смысле этого слова. Это было то, чего от меня ждали - мои слова, моя речь. Несколько резкая, где-то отчаянная, в целом быстрая, непокорная и... моя.

Голос взывал к небесам, впервые произнося слова на неизвестном языке...

...Когда мои руки упали, вокруг всё ещё стояла тишина. Волосы чуть хлестнули по лицу и неподвижно замерли на плечах. Я открыла глаза... и первым, что, или вернее, кого я увидела, был Дар. Он стоял передо мной и держал мои ладони в своих. Глаза сокола излучали тревогу и заботу, неуверенность... и решимость.

Ввиду этих тревожных признаков подсознание забило тревогу, но коварное вино, пусть даже в количестве половины бокала, сделало своё чёрное дело - я была "готова". И вот...

- Нейра, я люблю тебя. Ты - самая лучшая, самая замечательная и неповторимая... И я обещаю, что сделаю всё, чтобы все твои тревоги ушли и ты была счастлива... Нейра, я... я прошу тебя стать моей женой.

Откуда-то из-за столов послышался сдавленный вскрик удивления. Я часто заморгала. Хмель выветрился так быстро, что я даже не успела сообразить, что уже вполне трезва. Даже сумела сдержать бурную реакцию, ограничившись лёгким вздрагиванием кончиков пальцев.

Ой-ё... Кажется, эта фраза становится моей любимой, но...я попала.


Глава XIII.


Я стояла и... и не знала что сказать. Просто стояла и смотрела в эти золот... серые глаза. Дарвэл принял свой истинный облик, я, по всей видимости, тоже...

Секунды шли, но мне они казались часами. Я стояла, и с ужасом ждала...

- Ней?..

- Я... я не знаю... - пролепетала я.

Мне вдруг захотелось оказаться далеко-далеко отсюда. И, как всегда, в критической ситуации мысли заработали в направлении как из неё выбраться... не заботясь о последствиях.

"Родя! Унеси меня отсюда!"

"Как скажешь, хозяйка!"

Минуло не более пяти секунд, как мои руки оказались вырваны из ладоней сокола. Я ловко перекувыркнулась, оказываясь в седле, и, не оборачиваясь на шум позади, припустила родрона к лесу.

"Быстрее!"

"Спокойно, хозяйка! - хрюкнул Родя. Я только тут задумалась, отчего это он заговорил? Но тотчас же поняла: кольцо Мерродан! - Нас не догонят!"

Тут я почувствовала, что что-то сжимаю в ладони. Увидев, что это, я чуть не навернулась с "коня".

Простенькое серебряное кольцо с маленьким зелёным камнем, не похожее ни на драконье Клинка, ни на цветное Дора...

"Эй, меня подождите!"

На этот визг я всё же обернулась. Шторм, изо всех сил маша крылышками, силился не отстать от старшего брата.

Больше нас никто не преследовал.



Отступление восьмое.


Только увидев вновь её танец, это неповторимое произведение искусства и воплощение красоты... Дар решился. Не сразу... Сперва он силился понять, что её встревожило? Почему у неё такие испуганные глаза?

Она попыталась объяснить. Попыталась - но поняла, что не сможет. И прибегла к более надёжному способу... Неожиданному, но... этот "язык" поняли все.

И понял, что это его шанс. Здесь и сейчас.

Всё то время, пока она пела, он вертел в руках незатейливое серебряное колечко. За металлом для него он и улетал в лес несколько дней назад. Просто он помнил, каким необычным было дно озера, откуда, когда-то давно, он поднял на поверхность золотое яйцо - будущую Эквароссу. Тогда он не сказал Нейре, а потом попросту забыл рассказать... Он легко заметил золотой блеск, потому что дно было выстлано серебром. По крайней мере, он так подумал. Серебряные камни... А как ещё скажешь?

Так или иначе, один из этих камушком и стал основой для его подарка Ней. Довольно необычного, как он считал. Потому что сперва в нём не было никакого изумруда... или чем он там является. Лишь здесь, на празднике он с удивлением обнаружил будто изумрудную капельку, слезу. Но, если быть честным, ему так даже больше понравилось.

Когда песнь стала сходить на нет, сжав кольцо в ладони, он вышел из-за стола незаметно от окружающих, завороженных происходящим... и шагнул к ней на последней ноте. Поймал её руки и взгляд изумрудных глаз.

Слова дались ему нелегко. Он даже испугался на мгновение... Может, всё же стоило спросить её в более приватной обстановке?

Её руки дрогнули. В расширившихся зел... нет, уже карих глазах появилось удивление... и страх.

А в следующее мгновение её в прямом смысле вырвали у него из рук.

Он рванулся... но тотчас застыл на месте, узнав бледношкурого летучего ящера. Вокруг поднялся шум, прерываемый хриплыми криками Трессы:

- Спокойно! Это её родрон, он не причинит ей вреда!

Дар, как статуя, стоял минуту или две, а затем понуро, не произнося ни слова, сел на своё место. Гомон постепенно утих, уступив место негромкому перешёптыванию. Не поднимавший головы Дар чувствовал, что время от времени на него бросают встревоженные взгляды... но никак на это не реагировал.

Он поторопился. Поторопился... и спугнул её. Яркая и заводная Тигрица по натуре, она, тем не менее, была осторожна и пуглива. Просто это не бросалось в глаза. Он забыл об этом...

Мрадразз налил себе вина. Залпом выпил. Потом ещё одну... и ещё... и...

Он не уловил момента, когда откинулся на спинку стула и заснул.

...Наутро большинство гостей, также предпочетших отоспаться здесь же, направились к Ресстарку. И там выяснилось одно неприятное обстоятельство: поздно ночью Нейра действительно появилась здесь, но не задержалась. Заподозривший неладное Дарвэл направился к ней в комнату, где и обнаружил полное отсутствие экипировки и оружия. А вспомнив, о чём она в последнее время волновалась больше всего, он чуть не застонал с досады. Ну, героиня ксидрова!

Уже заторопившись предупредить всех о её очередном выкидоне, он обратил внимание на что-то блестящее рядом с синим цветком, находившимся, как сокол с удовольствием отметил, на почётном месте: на тумбочке справа от изголовья.

Подойдя, он с удивлением узнал серебряное кольцо, то самое, которое она случайно или намеренно выхватила из его руки, и которое, как он подумал сперва, затерялось среди пиршественных столов...


Проснувшись я сразу поняла, что что-то не то. Насколько я помню, было торжество... и, по идее, на нём бы мне и заснуть...

Так какого ксидра надо мной только лесной полог?!

Я насторожилась, услышав откуда-то со стороны тихое посвистывание. Но, скосив глаза, тут же расслабилась: это сопел, по-птичьи спрятав голову под крыло, Родя. А на нём, тёпленьком, уютно угнездился Шторм. Хорошо устроились.

Только я как не знаю кто! Ухитрилась расположиться на жёстких корнях, а теперь ещё и удивляюсь, почему спина болит. Правда я столько вчера выпила... хотя и немного!

О! Кстати насчёт вчера. В памяти понемногу стало проясняться, правда, как на перематываемой плёнке - от поздних событий к более ранним.

Вот я, пригревшись, засыпаю на спине летящего родрона... Вот он несколькими минутами назад садится на хвост от удивления когда я говорю, что мы летим к Эквароссе... Вот я спешно собираю вещи, и у меня уже глохнут уши от бурного возмущения Шторма, порхающего вокруг...

Так, ну это более или менее понятно. За исключением одного. Кой чёрт меня дёрнул лезть к драконше в одиночку?!

Хотя... Хм, продолжим вспоминать.

Так, а откуда у меня взялось это серебряное кольцо, что я оставила в Ресстарке?

Это же...

Я застонала и схватилась за голову. Ой-е!

Достаточно! Не надо больше воспоминаний!!!

Бесполезно... подлая память как специально подсунула пред мой мысленный взор Дарвэла, держащего меня за руки и просящего...

"Хозяйка! Что-то случилось?"

Я повернула голову. Более чуткий синий дракоша поднял головку и сейчас беспокойно глядел на меня.

Я покачала головой. Случилось... случилась! Трагедия!

Шторм порхнул мне на плечо и заурчал.

"Тебя что-то испугало? Почему мы так быстро ушли с праздника, а потом и из города? Да ещё и не предупредив никого..."

Я усмехнулась. Малыш-то умнее, чем я думала... Но всё же до человека ему далеко. Или хотя бы до взрослого дракона.

- Те, кто надо, догадаются сами. - Ответив этой короткой фразой на все вопросы, я встала и стала расталкивать Родю. Тот ворчал, шипел и упирался, и даже предпринял попытку цапнуть меня за руку.

Настроение у меня и так было где-то в районе подполья, а уж это меня доконало. Я взмахнула рукой и сердито рявкнула, так что в следующий момент родрон взвизгнул и подпрыгнул, слегка ошпаренный внезапно пробившимися горячими источниками. Правда, я холодные заказывала...

Ну вот ни черта не получается! А ведь только утро!

В общем, катастрофа...

"Хазяйка, зачем гарячей вадой бьёшь?" - с явным дефектом речи заскулил ящер, осторожно приземляясь.

- Кусаться не надо! - мрачно огрызнулась я.

"Ну так... я не вас! Я его... этаго... врага!"

- Ка-ак?! - ахнула я. - Ты меня, свою хозяйку, за врага принял?!

Родя обречённо взвыл и попытался спрятаться за вставшего на его защиту меньшего брата. Учитывая его размеры, это выглядело примерно так же, как если бы лев попытался укрыться за котёнком.

Я глубоко вздохнула, успокаивая расшалившиеся нервы.

- Так, понятно... Ладно, приходите в себя, сейчас будем завтракать.

Услышав знакомое слово, оба насторожились.

"Еда! Мяса!" - тут же радостно стал подпрыгивать родрон.

Дракон с удивлением посмотрел на него, как на не вполне здорового, и тоном джентльмена и подлизы мурлыкнул:

"Мне чего-нибудь сладенького, пожалуйста".

- Ишь ты! - усмехнулась я, с интересом изучая содержимое сумки. Пока оно не очень радовало глаз... - Сначала первое. И вообще, сладкое только послушным детям.

"Что?! - возмутился он. - Я не ребёнок!"

- Но всё равно непослушный. - Парировала я. - Ладно... всё равно ни мяса, ни конфет нет. Придётся начать утро с охоты. Ты готов, Родя?

"Гатов... есть я гатов! - разочарованно пробурчал он. - Ладно, садись, хазяйка... Кстати, еда тут савсем недалеко. Держи аружие нагатове".

- Да здесь по-другому и нельзя, - вздохнула я, только что сообразив, как нам повезло.

Если бы не повезло, у первого же ночного хищника был бы ужин из трёх блюд.


...Золотая заворочалась. Только несколько часов назад она чуть остыла, прекратив рвать и метать всё вокруг. Зитинаор, её последний оставшихся в живых сын, погиб!

Убит той же самой девчонкой!

И вот теперь незнакомое ощущение появилось у неё, когда она почувствовала, что эта девчонка приближается. Быть может... быть может то же самое ощущал Ядовитый... перед смертью?

Она встряхнула головой.

Нет, этого просто не может случиться! Она не может погибнуть! Нет, не мо...

Но в ушах зазвенел голос Его: "Если ты не оставишь начатое - погибнешь".

Трое. Трое Великих... нет, Величайших...

Погибли от её руки.

По хребту Золотой вновь пробежал холод того самого неизвестного чувства... страха.


...Завтрак удался! После всех предыдущих неудач это было потрясающе приятно!

Толстый зверёк с труднопроизносимым именем оказался почти беззащитным и очень вкусным. Правда, перед этим пришлось почти не дыша отсоединять ядовитые железы, и выслушивать переживания Шторма по поводу того, что "такие по одному не ходят". Пришлось даже рявкнуть, чтобы не жужжал над ухом. Обиделся, конечно...

Потом состоялся военный совет. Я старалась не думать о том, как это со стороны выглядит: Кародросс разговаривает с родроном и мини-драконом! Кто бы ни увидел, тотчас же решил, что крыша в полёте...

"А может ваабще начхаете на неё? А?!" - отчаянно поскуливал Родя.

Шторм оказался умнее. Хотя бы в плане того, что точно знал: переубеждать меня пустая затея. Вместо этого он предложил разведать местность, чтобы не нарваться случайно на драконшу, а выйти вполне планомерно. Идея, впрочем, была не плоха, но я мигом отмела предложение о внешней разведке. Пока...

Даже работая вдвоём они могут искать Золотую до бесконечности в бескрайних просторах Каурула, хотя та далеко не воробей. Да и живыми я бы хотела их ещё видеть.

Вместо этого я решилась на рискованный эксперимент. Мне о нём рассказывал Иллидор, с помощью этого трюка, по его словам, охотники выслеживали пропавших питомцев или просто опасных тварей.

Я убедилась, что два чешуйчатых запомнили мои указания, после чего забралась в седло старшего из них. Родя стал медленно подниматься, нарезая всё увеличивающиеся круги. Я поёрзала, немного меняя привычное положение, так что по бокам ящера теперь свешивались лишь мои колени, тогда как сидела я на поджатых ступнях. После того, как я почувствовала более или менее надёжную уверенность в том, что я не сорвусь - сразу по крайней мере - выпрямилась и раскинула руки в стороны, представив, что это крылья. Представила, что я - это дракон. Я летаю здесь... летаю (чёрт меня знает, зачем, но так надо)...

Минуты через две я действительно чувствовала себя почти драконом. Но этого было недостаточно. Родрон уже прорвался сквозь лесной покров, едва, кстати, не уронив меня, и продолжил летать кругами.

Пять... десять минут...

Меня как ударило током. Я зарычала. Растопырила удлиняющиеся пальцы, между которыми прорастали перепонки. Выгнулась, откинула голову на растягивающейся шее... Мощные лапы, покрывающиеся золотой чешуёй, оттолкнулись от спины взвизгнувшего ящера, теперь такого маленького, такого смешного...

Я была здесь. Пролетала пару месяцев назад. Возвращалась назад, в логово, которое никто не найдёт. Логово на...

Я вскрикнула, когда меня дёрнуло вниз. Вздрогнула и пугливо схватилась за луку седла.

У-уй! Вот это приход...

Я чувствовала страх, но также и облегчение и даже радость.

Работает, хреновина! Теперь я точно знаю, где она!


Магия всегда отнимает силы. И чем меньше знаешь о заклинании, чем оно сильнее и необычней, чем реже его применяешь, наконец, тем больше сил оно забирает.

Этим чарам меня не обучал никто. И действовала я интуитивно, на свой страх и риск. Немалый, кстати. А если бы действительно вдруг превратилась?! Вот бы была забава!

Об этом я думала, покачиваясь на спине Роди. Драконы выполнили свою задачу преотлично. "Коняшка" послушно нарезала круги, в поисках того места, где, теоретически, могла пролетать Экваросса. Он наткнулся на это место, благодаря чему я и поймала её отрывочные мысли и знания. А потом он или Шторм - или даже оба - вырвали меня из транса, избежав опасной близости с чужим сознанием. Не хватало мне ещё стать второй Золотой...

После я позволила себе расслабиться и отдохнуть, потому что драконы и без меня могли следовать по заданному маршруту, а вот меня слегка потрясывало после такого приключения.

Всё-таки, очень даже неплохо, что я не знаю, что такое морская болезнь. Меня лично качка только усып...ля...хр-р...



Отступление девятое.


Оставить её?! Да никогда! Особенно когда он главным образом виноват в её побеге.

Дарвэл только мотал головой на все уговоры Трессы и Эсприта подождать, пока придёт в себя отряд "летунов", тоже немало вчера хапнувший и сейчас мучавшийся мигренью. Даже на их уверения, что ждать нужно недолго, "всего пять минут!", Дар был неумолим. Он и так непозволительно долго прохлаждался. Вместо того чтобы запивать непозволительную слабость, нужно было догнать её и...

А вот на этом сокол "зарывался". Сделать что?..

- Да что ж вы оба такие твердолобые, что она, что ты! - взорвалась отчаявшаяся Тресса. - Разве мало вам было драконов?! Хотите, чтобы Золотая вам быстро похороны на двоих справила?!

- А что, будет лучше, если в компанию смертников запишутся ещё десятка два добровольцев из твоего, и так немногочисленного народа? - сухо парировал Мрадразз.

- Так вместе ж веселее! - выпалила принцесса.

- К тому же не факт, что вас-с вс-сех с-съедят! - добавил жених.

Дарвэл только махнул на них рукой. Вскинул на плечо свой немногочисленный походный скарб, и, не обращая внимания на слаженные возмущённые вопли молодожёнов, выбрался наверх и тотчас поднялся на крыло. Хотя абсолютно не знал, куда лететь.

Но что-то ему подсказывало, что он не ошибётся.

Он обязательно её найдёт.


...Ну, честно говоря, я другого не ожидала. Даже наоборот: ждала.

И с каким удовольствием - дождалась...

...Я улыбнулась, чувствуя на себе его тёплый взгляд и ласково перебирающие мои волосы пальцы. Минут пять так понежилась и открыла глаза...

Его рука замерла, а в глазах отразился страх: вот сейчас я перестану улыбаться, и опять убегу...

- Я ждала тебя...

Удивление. Безмолвное и настолько искреннее, что я улыбнулась ещё шире. Но тотчас же смутилась. Сконфуженно проговорила:

- Извини что... так получилось...

- Ней, о чём ты? - ошарашено попытался возразить он. - Мне казалось... это я...

Я поднялась на локтях и прижалась к нему щекой к щеке, заставив утихнуть.

Минуты две мы молчали. Всё-таки, есть мгновения, когда слова излишни...

Дар осторожно обнял меня за плечи.

- Тогда был не самый лучший момент. - Тихо сказал он. - Я видел, ты чем-то встревожена, даже, пожалуй, напугана...

- Это сложно объяснить словами. Мне показалось... я подумала, что песня и танец скажут больше... Но я не знаю, так ли это. Я ведь так и не увидела реакции на свой очередной сумасшедший поступок...

- Почему сумасшедший? Ты же действительно очень красиво танцуешь. Более того... это действительно многое сказало тем, кто понимает.

Я робко поинтересовалась:

- Например, тебе?

Он не ответил. Я вздохнула.

- Ладно, извини... Сбегать было совсем не обязательно, но тогда я была тогда... э-э... немного под градусом...

Я сбилась. Сокол негромко усмехнулся:

- Что же ты сразу не предупредила? Значит, теперь буду смотреть, чтобы нежный детский организм не потреблял больше спиртного.

Я кивнула, и только тут до меня дошло.

- Детский?! Да-ар!!

Рядом издевательски захихикали. Я обернулась: это был Шторм, довольный и отомщённый.

"Ну что, так и будете сидеть весь день? Смотрите: Экваросса сбежит и хвостиком не помашет на прощанье!"

Я в уме произнесла пару слов, и дракончик задёргался, с неудовольствием осознав, что у него сморозились челюсти.

- Ай, ну прекрати! - я качнулась в сторону и принялась выдирать из своих волос мстительного малютку. - Дарвэл, а ты что сидишь?! Отцепи от меня эту мелочь!

- Мне кажется, со своим драконом ты лучше справишься. - Хмыкнул он, улыбаясь и вставая.

А Шторм, разобидевшись ещё больше за "мелочь" и вовсе озверел, теребя меня коготками и шипами на крыльях. Я испугалась, что могу вообще остаться без причёски и взмолилась:

- Ну ладно, ладно, извини! Отпусти уже мои волосы!

"А... у... ладно, только я... запутался!" - теперь уже испуганно заметался дракончик, доставляя мне отнюдь не райские ощущения.

- Тихо ты! Не шевелись. - Приказал Дар, когда мы уже оба взвыли от столь тесного общения. Осторожно взялся за мои волосы и стал выпутывать зверя.

Через две минуты Шторм стал свободен и практически счастлив. Как и я.

- Уф, хорошо-то как, когда в волосах никакая фигня не путается! - с улыбкой проговорила я, уворачиваясь от завизжавшего дракона. Тот пошёл на второй заход, но я спряталась за Даром.

"Подсунули же хозяйку!" - обиженно буркнул он, усаживаясь на спину Роди.

Родрон вообще адекватнее всего реагировал на всё происходящее, потому что мирно спал.

- Ну что, какие твои планы? - повернулся ко мне Мрадразз.

Я пожала плечами. Идея моя его точно в восторг не приведёт. Даже наоборот...


- Она здесь? - еле слышно проговорил Дар.

Я кивнула. Уже отсюда я чуяла невыносимый запах дыма, горелой плоти и земли.

К моему великому удивлению, он почти не ругался. Даже совсем не ругался, если быть честной. После моего пафосного заявления, сказанного в стиле "и ты меня не отговоришь!", он только пожал плечами, типа "а всё равно смысла спорить с тобой нет". Придя, таким образом, к обоюдному согласию, мы увеличившейся на одного Мрадразза группой двинулись к цели, которую я уже чуяла своим далеко не совершенным нюхом.

- Значит так, - я повернулась к ящерам, - мы идём вперёд. Вы - назад.

"Это ещё почему?!" - хором возмутились чешуйчаторылые.

- Тс-с! - я зажала им обоим пасти ладонями. - Это всё из тактических соображений. Она вас не учует, а когда будет время драпать, вы будете нашим "тузом в рукаве".

"Я не хачу быть картузом! - набычился Родя. - И в рукав я не памещусь!"

Дар неслышно усмехнулся, когда мы со Штормом синхронно закатили глаза.

- Ладно... идите уже. Шторм, объяснишь ему.

"Есть!" - лихо отсалютовал крылом дракончик и первым шмыгнул в чащу. Родрон неуклюже потопал за ним.

Мы с соколом переглянулись.

- Ну что, вперёд?

- У меня нехорошие предчувствия. - Покачал головой сокол. - Может, отложим? У нас даже плана нет...

- Отступать поздно. - Я ободряюще ухмыльнулась. - Не дрейфь, прорвёмся! Вспомни: разве, по-твоему, Таккарим был лапушкой?

- Не большей, чем Зитинаор. - В тон хмыкнул он.

Я насупилась.

- Ты что, до конца жизни будешь меня попрекать? - не удержалась я.

Дарвэл покачал головой.

- Даже и не думал. Честно!

- Ладно. - Я вздохнула и хотела отвернуться, но что-то меня остановило. Я замялась, не глядя на сокола. - Знаешь... можно тебя попросить?

- Всё что угодно. - Несмотря на внешнюю невозмутимость, я почувствовала, что он немного занервничал.

- Ты помнишь, - я боязливо коснулась его ладоней. Он ободряюще сжал мои пальцы, - что ты спросил меня тогда... на празднике?

Готова поклясться, сокол вздрогнул. В его взгляде промелькнул страх.

- Пожалуйста... спроси это ещё раз...

Он сглотнул. Невероятным усилием воли взял себя в руки и, глядя на меня, не поднимающую глаз, проговорил:

- Нейра... ты... согласна... стать моей женой?

Несколько секунд молчания, в течение которых уже я собиралась с духом. Когда я всё-таки с ним собралась, то подняла сияющие глаза. "Сияющие, как звёзды Силмирала", - как сказал когда-то сам Дарвэл.

- Да. - Тихо ответила я.

Порыв тёплого ветра как будто сорвал личины, что набросил на нас этот мир. И он же подтолкнул нас друг к другу. Золотистое сияние, которое совсем недавно окружало Трессу с Эспритом, теперь окутало нас.

"Навеки - вместе..."

И поцелуй, слаще которого не было и быть не могло.

Дар сжал меня в объятьях. Я прижалась к нему и с непередаваемым чувством истинного счастья тянулась, ища его губы. Только одна ехидная мысль посетила меня в тот момент:

"Нашла время... Через пять минут тебя может быть вообще убьют!"

Я улыбнулась кончиками губ, не отрываясь от любимого. Именно поэтому мне так хорошо!


Немного отойдя от эйфории безмятежного счастья, мы всё-таки нашли силы оторваться друг от друга. Новый взгляд... Новый мир вокруг... Новая жизнь. Судьба которой расположилась всего в нескольких метрах отсюда.

Я повернулась к зарослям, за которыми скрывался последний дракон Силмирала.

Последний дракон...

Я дрогнула. Как бы я отнеслась к этому раньше? Даже не обратила внимания, больше волнуясь о собственной шкуре? Или отступила бы, ксидрова любительница животных?

Но почти тотчас мне стало ясно, что для меня "я" прежняя уже не важна. Не колышет ни капельки. "Я" прежняя хотела только одного - вернуться домой.

А "я" настоящая, или, если хотите, Нейра, хочет остаться здесь. С любимым человеком и верными друзьями.

Экваросса хотела всё это отнять.

А значит Нейра...

Я буду мстить.

Я сделала шаг вперёд, на открытое пространство метров сорок в диаметре. Дар шагнул мгновением позже.

И как я, остановился, мгновенно узнав место.

Сожжённая дотла поляна. Та самая, с которой всё началось.

Да уж, памятное место... памятней некуда.

Но теперь она была куда как менее опрятной, чем в первый раз. Теперь ровный слой серого снега был взрыхлён, местами стал красным и коричневым от крови. Кое-где - меня передёрнуло - виднелись останки жертв Золотой.

Спящей в самом центре прогалины.

Глава XIV.


Спящей... если бы так!

Стоило нам ступить несколько шагов, как драконша зашевелилась. В открывшихся глазах, чёрных, чем-то даже напоминающих глаза насекомых, не было удивления.

Она знала, что мы придём. Хотя... я в этом и не сомневалась.

"Пришли. Убийцы моих детей, неужели вы наивно полагаете, что сможете победить меня магией Воды? Я изначально защищена от неё. Как и от любой другой. И от оружия..."

- Мне, конечно, очень лестно, - перебила я, - что ко мне обращаются во множественном числе, но если мстить - то, пожалуйста, чужих не вмешивать. А насчёт неуязвимости... Однажды я уже пробила твою защиту. Заноза уже не болит?

У Эквароссы дёрнулась передняя лапа. Но в остальном она ничем не продемонстрировала своего гнева.

"Не пытайся разозлить меня, тебе это ничем не поможет. Ты не спасёшься от неизбежной смерти".

- Убавь обороты, ящерица, - вдруг глуховато проговорил Дар, - если с её головы упадёт хоть волос, я ощиплю тебя по чешуйке и сварю драконий суп.

И тут она не выдержала и расхохоталась. Как я не храбрилась, всё же не смогла сдержать постыдной дрожи в коленях при этом чудовищном звуке и прижалась к соколу. Тот ободряюще обнял меня за плечи.

"Посмотрите на него! Стоило Мрадраззу взять в руки клеймору, он уже потерял рассудок! Тебе бы стоило прислушаться к девочке: беги отсюда, и если будешь достаточно быстр, сможешь уйти от моего гнева и, может быть, даже предупредить остальных".

Сокол процедил что-то явно не предназначающееся для моих нежных ушей и показательно обнажил оружие. Я также спохватилась и достала лук, но пока за ненадобностью не стала натягивать тетиву. Может, змеючка ещё чего скажет?

"Хорошо! Раз вы так откровенно ищите смерти, я не буду вам мешать. - Она вдруг поднялась и встала на задние лапы, ростом сравнявшись с пятиэтажный дом. Усмехнулась. - Как хорошо! Я убью не только убийцу и её дружка, но и будущего Князя Силмирала!"

Мы быстро переглянулись и указали друг на друга.

- Это она про тебя!

Золотая ухмыльнулась.

"Это не один из вас, но вы оба!.."

На этом загадочном послании она решила, что с неё достаточно разговоров, а с нас - жизни.

Её дыхание не было похоже ни на что. Просто туман... но туман, в котором угадывалось и всепоглощающее пламя, и смертельный яд, и туман, завораживающий и замораживающий.

И в то же время, её дыхание было чем-то совершенно другим. Прекрасным, как роса... таинственным, как ночное небо... И настолько ужасным что грозило не убить, не сжечь и не заморозить - растворить в небытие.

В такой ситуации нет бы отскочить-откатиться в сторону, уйти от опасности. Но нет! Нужно же оправдывать репутацию героя, отважно-сумасшедшего!

В результате я чуть не выпустила из рук лук, зато выдала первоклассный магический щит. Зерлесса и Розерилла мной бы гордились!

Вот только против такой силы моё колдовство - как паутинка против тяжеловооружённого рыцаря...

Дарвэл вновь бросился вперёд, загораживая меня собой. Но в глубине души мы оба знали: нет сейчас со мной магического колечка-эгиды Клинка... да и вряд ли бы оно помогло. Как говорится, против лома нет приёма.

В последний момент меня посетила изрядно запоздалая мысль:

"А ведь ты был прав. Не самое лучшее мы выбрали время..."

Щит проломился. Его просто смяло, как бумагу. Но - удивительно! - боли я не ощутила...

А в следующий миг другая защита встала перед нами. Полупрозрачная, но плотная. Переливающаяся, но явно материальная. Сверху вниз её пересекали несколько сужающихся книзу жердей, сходящихся где-то вверху.

И об эту защиту дыхание Эквароссы разбилось, как сосулька об асфальт. Разбилось... и развеялось. И стало видно ошарашенную... нет, перекошенную от ужаса морду Золотой. Она раскрыла пасть опять, но явно не для второй атаки.

"НЕТ!!! ЭТОГО НЕ МОЖЕТ БЫТЬ! ТЫ... ЗАЧЕМ ТЫ ПРИШЁЛ?! ЗАЧЕМ?!!"

Она кричала. Даже вернее будет сказать: истерила. Хотя неестественно было это думать, наблюдая несколько секунд назад её железную уверенность в себе и хладнокровие. Но это было именно так.

Хм... а странные у неё всё-таки вопросы...

Но ещё более странным был ответ. Странным... и страшным. Произнесённым с громогласной мощью.

"Затем, что пришло время уйти тебе".

Словно что-то толкнуло меня под руку. Я натянула лук и тщательно прицелилась. Зашептала - и чёрная стрела окуталась голубым сиянием. А ещё красным, жёлтым и зелёным.

Невесть откуда взявшаяся защита разошлась в стороны, как...занавес, и я спустила тетиву. Стрела медленно, как в замедленной съёмке, помчалась на драконшу, по пути не уменьшаясь по правилу перспективы, а увеличиваясь, превращаясь в гигантский сгусток энергии. И теперь уже Экваросса заметалась, пытаясь уйти от него.

Но уходить было некуда.

Золотая издала страшный крик, как будто злобный и, одновременно, прощальный...

И упала на спину. И больше не шевелилась.

Я замерла, не в силах поверить в столь лёгкую и быструю победу. Дар, наверное, ощущал то же, что и я...

Меня вдруг пробрала дрожь. Я неожиданно поняла, что мне напомнил неведомый щит.

Крылья исполинского дракона. А жерди - кости-основания.

Лицо сокола изменилось. Похоже, думаем мы теперь синхронно...

Кародросс и Мрадразз медленно обернулись... и замерли.

Позади действительно возвышался Он. Дракон С Большой Буквы. С Очень Большой.

Стоя на задних лапах, он был больше Эквароссы как минимум вдвое. Крупная чешуя была светлой, перламутровой, и переливалась всеми цветами радуги.

Руки сами собой опустились, на душе стало тоскливо.

Это конец...

А я только решила, что жизнь налаживается...


Или... не конец?

Внезапно я поняла, что он улыбается. Это... что это... да как это называется?!

"Отличная работа, Кародросс-с-луком и Мрадразз-с-мечом. Я рад, что привёл вас сюда".

Я озадачилась. Нас что, убивать не собираются?

Не сейчас, по крайней мере...

Тогда какого фига?!

- А... э... я прошу прощения... - у изумлённого Дарвэла невесть откуда появились проблемы с дикцией. Но я была за него даже рада: я-то вообще потеряла дар речи. - Но... кто вы?

Дракон улыбнулся ещё шире. Но не злобно, как могло бы показаться при виде его клыков. Напротив, у меня появилось стойкое ощущение, что он не будет нас есть ни сейчас, ни потом. Кроме того, я вдруг с удивлением поняла, что гляжу сквозь него насквозь. Будто он был иллюзией...

"Нет, Нейра, я вполне живой дракон. Живой. И самый первый из всех. Моё имя - Силмирал".

У меня перехватило дыхание. Так это... это...

"Да, это я привёл вас. И следил за вами и за вашими успехами до сего момента, и в вашем мире, и здесь. И помогал вам, хотя вы даже об этом не подозревали. - Я тотчас вспомнила мысленный голос, который я принимала за свой, и который помог мне в схватке с Грейс, Онидрайтом, Зитинаором... - Но теперь вам больше не понадобится моя помощь. Кроме одного момента..."

- А... мы что-то ещё не сделали? - немного удивился Дар.

"Вы сделали всё возможное. Но теперь вам надо вернуться. Путь долог, поэтому я могу отвезти вас, а заодно отвечу на ваши вопросы".


Честно говоря, памятуя о своём последнем катании, я была уже готова отказаться. Даже уже открыла рот, чтобы заявить: лучше я на своих двоих как-нибудь! Но Силмирал повернулся спиной к нам, и стало видно небольшое расстояние между шипами прямо над его лопатками. Такое вот удобное естественное седловище. В таком положении даже шипы превращались в удобства - за что держаться и на что опираться.

Мы с соколом переглянулись и пожали плечами. Может, вторая попытка будет удачней?

К тому же мне очень хотелось увидеть лица друзей после такого торжественного приземления.

"Седло" было довольно узким, что в первую минуту меня смутило. Но эту проблему быстро решил Дар - он подхватил меня на руки и, невысоко воспарив, опустился аккурат между шипов. А я уютно устроилась у него на коленях и почувствовала себя окончательно довольной жизнью.

Дракон расправил крылья и напоследок оглянулся на нас и Эквароссу. Я тоже вывернула шею, бросая последний взгляд на своего маленького (когда-то) Блеска, Драккарата, так много изменившего в моей судьбе. Вспомнив это и увидев, в какой плачевный, бесформенный комок она свернулась, я почувствовала нечто вроде жалости.

"Она сама выбрала свою судьбу".

Я неуверенно обернулась, не совсем убежденная, что это была моя мысль. Силмирал молча кивнул и взлетел.

Ну что ж... Я, пожалуй, изменю своё мнение о полётах на драконе. Очень неплохо, кстати. Сервис, правда, небогатый, но зато полёт плавный, нескучный, да и сиденье удобное, хи-хи...

- Значит, это на твоей совести все "пришедшие"?

"Да. Ты правильно рассудила там, у себя дома. Этот мир не идеален - не в коем случае! Просто он для тех, кто не создан для своего. Хотя сам, быть может, этого не понимает. Я забираю людей до того, как это... кхм... недоразумение, станет фатальным для них".

- У-у, то есть, ты что-то вроде ангела-хранителя для них? - неуверенно хмыкнула я.

Дракон, не поворачиваясь, покачал головой.

"Нет. Я не спасаю их жизнь, я даю им шанс самим сделать это. Я просто уношу их от неизбежного конца, который ожидал их на родине".

- Но каждый человек имеет право выбора, - внезапно возразил Дарвэл, - и ты не можешь вот так, просто, переворачивать всю их жизнь! Тем более что многие из тех, кого ты вот так приводишь, даже не переживают портала!

"В этом только их вина. - Невозмутимо ответил наш спаситель. - В большинстве своём, дома они больше всех "страдают" и жалуются на несовершенство мира, мечтают о чём-то другом, лучшем. А когда это лучшее открывает перед ними двери, они пугаются и не желают идти к своей мечте, хотя им и надо только идти, ничего больше".

- Тогда зачем ты отрезаешь пути назад? Для кого-то... нет, для многих жизнь здесь слишком тяжела. Ты же просто палач для них!

В голос Силмирала влилась капля металла.

"А вот это уже касается несколько другой области. Никто, слышите, никто другой не должен знать о существовании этого мира".

- Почему? - не понял сокол, а я поёжилась. Блин... Тёмыч...

Дракон чуть повернул голову.

"Да, я в курсе о твоём промахе, Сиурбланка. И, честно говоря, сперва я был весьма недоволен этим. Я даже думал о том, чтобы изменить твою дальнейшую судьбу в худшую сторону..."

- Так ты управляешь судьбой?! - не выдержав, прервал его изумлённым вскриком Мрадразз.

Радужный кивнул.

"Да. Это моё второе имя - Дракон Фортуны. Но речь не об этом. Лишь через какое-то время я понял, что изменить уже ничего нельзя, а в этом мире назревает опасность... в которой, кстати, виноват я... И я оставил тебе жизнь, Нейра. И пустил тебя обратно. Ведь ты этого так желала".

Я печально вздохнула, полностью признавая свою вину.

- Скажи, а что значит: "виноват в этом я"? - странным голосом спросил Дар.

Силмирал ответил не сразу.

"Дело в том... Экваросса появилась по моей воле... и сама по себе. И она была прекрасна. Была... - нотка грусти, проскользнувшая в голосе гиганта. - И... Таккарим, Онидрайт и Зитинаор - мои сыновья. Я положил начало хаосу, грозившему стать апокалипсическим. И если бы не вы, так бы и произошло".

- Так... я немного недопонял... Ты - Дракон судьбы, так? Значит, наверное, можешь прозревать будущее? И ты мог всё это видеть?

"Да. Но... В этом плане я не всесилен. А в тот момент... Экваросса - первый и последний дракон для вас, и единственный - для меня".

У Дарвэла хватило такта промолчать. А я не выдержала, высунулась с вопросами.

- А почему "первый и последний"? Разве "первый и последний" - не ты?

"Я стараюсь не вмешиваться напрямую в дела народов. Одно дело, повернуть удачу лицом к одному или другому человеку, и совсем другое, прийти к кому-то на помощь собственнолично и заранее обеспечить победу. Я бы никогда так не поступил... Если бы не знал, что Золотая не остановится. И больше её никто не остановит. Поэтому... кроме морских чудовищ, драконов не осталось в Силмирале".

На этом у меня вопросы закончились. У Дара, по всей видимости, тоже, так что остаток пути прошёл в молчании.

Зато я смогла насладиться необычайным видом, открывающимся внизу.

Случайно кинув взгляд вниз, сквозь просвечивающее крыло дракона, я пискнула и сильнее прижалась к Мрадраззу. Даже с ним я никогда не летала так высоко!

Почти весь Силмирал - мир, разумеется, предстал моему взору. Зелёное пятно леса на севере, и синее - моря - на юге. Серые горы, похожие на исполинскую кобру, капюшоном для которой были обширные горные пространства за Лаудборлом. И золотая с переливами Великая степь...


Путь который я преодолела за три дня, Силмирал пролетел за час. Ну, полтора...

А реакция "народа" была примерно такой, какой я и ожидала. Похоже, Шелескены на краю леса как раз провожали гостей, когда так бесцеремонно вмешались мы. Все тотчас же забегали, засуетились; выстроились в рядочек маги, встали в стойку воины, а за ними - на изготовку - лучники.

"Стойте!" - громогласно велел Радужный. И, как ни странно, все повиновались.

Он расстелил крыло, по которому и съехал Дар со мной на руках.

Послышались поражённые вопли. Вот нас и узнали... С объятьями, правда, никто не бросился. Ну, это понятно. Не стоит делать резких движений в сторону того, у кого в друзьях дракон.

"Нейра и Дарвэл, освободившие Силмирал от тирании драконов, теперь находятся под моим личным покровительством. - Пророкотал Судьбоносный. - Запомните этот день, ибо сегодня Великие Правители вступят в свои права. И да будете вы благословлены Судьбой, вы и ваш союз!"

Он расправил крылья, переливающиеся на солнце, и взлетел. И... растаял в воздухе, оставив после себя только яркие, как он сам, воспоминания.

А тем временем все взгляды обратились на нас. Я неуверенно улыбнулась сотне пар глаз, размером с хорошие блюдца. И, как всегда, в голове промелькнула мысль, совершенно не соответствующая ситуации:

"Интересно, а какой союз он имел в виду: четырёх народов или... наш?"

В любом случае проницательный - или просто удачливый - Дарвэл мигом разрешил эту дилемму. Он повернулся ко мне и с извиняющейся за задержку улыбкой надел откуда ни взявшееся серебряное кольцо. А я-то думаю: чего не хватает?

Действие оказалось верным. Друзья мигом смекнули, что к чему, и, радостно взревев, бросились с поздравлениями. Такая огромная толпа... на нас двоих... Мама!!!

Я только пискнула, когда вся эта волна, по воздействию гораздо круче взрывной, накрыла нас. Но уже минуту спустя я почувствовала, как что-то вырывает меня из неё.

Сокол верно оценил ситуацию и выбрал единственный путь к отступлению - воздушный. Мне даже не понадобилось просить - он сам понёсся к Ресстарку, оставив позади взбесившуюся от радости (дождались!!!) и ощущения долгожданной свободы от огня толпу.

А там... практически безлюдная крепость, тихая уютная комнатка...

Я вдруг поймала себя на мысли, что чувствую себя так, будто не бегала по лесам последние несколько дней и не тратила магию чёрт её знает в каких количествах, а отдыхала по самому высшему уровню. Даже присущая мне порой лень отступила в тень (о! Стих!), а вместо этого хотелось бежать, сражаться... просто сходить с ума.

Причём можно даже не одной.

Я услышала, как Дар прикрыл дверь, и, обернувшись, как раз поймала его губы для поцелуя...


Вот на этой замечательной ноте и закончить бы повествование...

Так нет, дёрнул же меня чёрт вылезти из-под родного крылышка (в фигуральном... да, по большему размышлению, и прямом смысле) и пойти наверх - подышать свежим воздухом! Благо, серьёзных опасностей для меня уже не осталось, так что любимый отпустил меня беспрекословно.

А ведь действительно... Совсем другой тот лес, в котором, ты уверен, нет ничего гигантского, крылатого и огнедышащего. Хотя, конечно, где-то в подсознании затаилось знание о том, что один крылатый точно наблюдает за всем и за всеми... а откуда, кстати?..

На этой мысли вдруг в голову ударил туман, а в затылок - что-то тяжёлое и твёрдое. Ну и... ну и на этом всё.


...Очнулась я с жуткой головной болью и чувством лёгкой тряски. Сперва мне почудилось, что я ослепла. Потом, в ходе логических рассуждений, нещадно напрягая пострадавшую часть тела, я поняла, что это не я ослепла, а мир вокруг померк. Причём вследствие натянутого на голову мешка. Немного пошевелившись, я тихо взвыла. Руки, ноги, даже хвост были намертво связаны. Да и в смысле голоса я только чирикать и могла. Кто-то заботливо подумал о кляпе для Сиурбланки...

- Эй, ты! Очнулась, что ли?

Я замычала, ещё толком не поняв, как надо реагировать. Но по тряске я уже поняла, что меня на чём-то куда-то перевозят.

Голос спрашивающего был чуть хрипл и знаком. Но стоило мне попробовать подключить память, как новый взрыв боли чуть не вырубил меня.

- Ну, лежи, лежи. - Опять хмыкнул кто-то. - Вот приедем в Лаудборл, а там пусть с тобой Правительница разбирается.

Правительница? Алриеста?!

Так... кажется, у меня появляются кое-какие догадки...

Ну конечно! Её не могло не быть рядом, когда приземлился Силмирал! Да и... когда на празднике Дар мне впервые сделал предложение, она тоже была рядом.

Я почти убедилась в правильности своих догадок, когда вмешался другой голос, незнакомый:

- Подожди, а как же Правительница?

Зоррега?! Она-то тут при чём?!

- Подождёт. А вообще... будем смотреть на реакцию муженька. Рванёт в Дорганак - хорошо, а если сюда двинется - придётся, наверное, пересылать назад...

- Хм, непонятно... к чему вообще такая кутерьма? Спрятать бы её - все дела. Или вообще концы в воду...

Ма-ама-а...

- Нет, нельзя. - Отрезал первый. - Алриеста хочет с её помощью как-то воздействовать на Дарвэла. А насчёт кутерьмы... Я бы с тобой согласился, но ты же сам знаешь - после ритуала между ними существует невидимая связь. И если подпустить его слишком близко, то клювокрылый легко "учует" свою ненаглядную.

- Хм... никогда бы не подумал, что придётся красть Героиню Силмирала. Нет, это, конечно, круто... Да и награда, которую нам обещали эти надменные тётки, заслуживает внимания. Но если нас хоть кто-то поймает...

- На лоскутки порвут. - Мрачно согласился с товарищем хриплый голос. - Поэтому попадаться нельзя.

Э-эй, дракон Судьбы... где ты-ы?!!

А ты куда смотришь, Дар?! Спасай меня скорей!!!


Два дня пути прошли как во сне. Даже не "как", а "почти". Голова болела, есть не давали, двигаться тоже...

Медовый месяц начался отменно.

Думать было крайне тяжело, поэтому только одна мысль в основном занимала меня - связь. Между мной и Даром. Как я надеялась, что они не солгали...

На третий день что-то изменилось. Из забытья я вышла с чувством, что меня куда-то тащат. Но почему куда-то? Следуя лучшим традициям такой ситуации, меня, вероятно, тащат в темницу.

За-ме-ча-тель-но...

Ну, как я и ожидала: ледяной железный пол, нуль удобств (хотя какие удобства, когда я пошевелиться не могу?!)... Хорошо ещё, до встречи с Эквароссой успела сходить в кустики - пардон! - так что позориться не пришлось. Трапезничать после этого я тоже не соизволила, так что пустой желудок никаких подлянок не устраивал.

Но всё равно было плохо...

А ещё хуже стало, когда надо мной зазвучал женский презрительный голос. Ассоциации невольно сработали в сторону Грейс. Я даже невольно сжалась, ожидая, что сейчас начнут бить...

- Фи! И что он только в тебе нашёл? - нет, бить, наверное, всё-таки не будут... если у Алри осталось хоть какое-то воспитание. - Бездарная, ничем не примечательная девчонка... хотя нет, примечательная тем, что её забросило к Морскому народу и на халяву обучило сильным заклинаниям! Ха! На твоём месте могла бы оказаться даже я. А они вообразили, что всё благодаря твоему какому-то там таланту, и носятся с тобой, как с писаной торбой...

Она ещё раз презрительно фыркнула и на какое-то время замолчала. Я тоже помолчала для солидарности, а потом вопросительно замычала, насколько позволял кляп.

- Что? Спрашиваешь, какой интерес был у Зорреги? Я поясню, раз ты настолько... недогадлива. Когда вас принёс дракон, помнишь, что он сказал напоследок? "Великие Правители вступят в свои права!" Она и раньше беспокоилась, когда за твои заслуги Кародроссы превознесли тебя чуть ли не на одну позицию с законной Правительницей. А уж теперь, когда с повеления Великого Дракона ты реально можешь отобрать у неё власть... - я протестующе замычала. Что за бред? Какая, к чёрту, власть?! - В общем, тебе никто не поможет! У нас с ней одни интересы, и ни одна из нас не будет искать тебя. Старательно, по крайней мере...

Послышался тихий смех и цокот удаляющихся каблучков. Стук запирающейся двери и тишина...

Я замолчала, сообразив, что ничего не могу сделать. Ни-че-го! Все три дня в кибитке я только и думала над тем, какие у меня есть возможности... Так вот: не было вообще никаких! Ни пошевелиться, ни пискнуть.

В общем, полный "Гитлер - капут"...


Сколько уж времени прошло - я не знаю. Время пути я определила лишь потому, что знала его по прошлому путешествию, а здесь...

Ни еды, ни воды мне не давали. Желудок съёжился настолько, что я даже перестала чувствовать бурчание. Рук и ног не ощущалось вообще. Сон... неизвестное ожидание... вновь сон, вскоре начавший реально походить на смерть. Кажется, я начала сходить с ума... Снова...

...Прошла целая вечность, прежде чем я вновь услышала голоса. Даже сперва подумала на галлюцинации, но голоса были вполне живые.

- Что? Значит этот рыцарь меча всё-таки направил крылья в свою родную твердыню?

- Да. Зоррега предупредила вовремя. Ты знаешь, что нам надо делать...

- А как же обещанная награда?! Я лично пока не увидел ничего, хотя бы напоминающее её!

- Не волнуйся, я тоже. Но тем более: пока девчонка будет у нас в руках, мы сможем диктовать свои условия! Не направят же они на нас воинов, которые её разыскивают? Жить-то небось хочется.

- Хм, ты прав... Слушай, она вообще жива?

Меня несильно толкнули в бок. Я не подавала признаков жизни. Тогда толкнули чуть сильнее, а затем стали торопливо снимать мешок с головы. Я прикрыла глаза и задержала и без того слабое дыхание.

- Вот ксидр! Если она сдохла, с нас же три шкуры снимут! - проговорил чей-то перепуганный голос, а я почувствовала какие-то прикосновения. Судя по всему, с меня торопливо снимали верёвки.

Это шанс! Только... только надо чуть подождать... чуть-чуть...

Когда меня стали поднимать и легонько хлопать по щекам, я внезапно вытаращила глаза и, оскалившись и зарычав, подалась вперёд, клацнув зубами в каком-то миллиметре от клюва лысого грифа. Тот отшатнулся и, глухо вскрикнув, шлёпнулся на пол. Но и я не удержалась на намертво затёкших ногах и упала на спину. Выпущенный шар льда впустую заморозил потолок...

В общем, меня повязали. Н-да, оч-чень неудачно получилось... Неудачно и грустно.

И опять - верёвки, кляп, мешок... Тряска... Ой, блин, вдобавок и рёбра, отбитые мстительными ребятами, болят...

И душа.

Ну это ж надо, а?! Только со всеми делами разобралась, только начала вкушать семейное счастье... и на тебе! Связана по рукам и ногам во всех смыслах! Одна правительница хочет меня убрать, как конкурентку в политике, на которую мне абсолютно плевать (как на конкурентку, так и на политику)! Другая... а другая ещё хуже: хочет используя меня подкатиться к... Гр-р-а-у!!!

И чем всё закончится - неизвестно!

Дар, в первый раз прошу...и последний: спаси меня, пожалуйста!!!


Наверное, Великий Радужный Дракон не оставил меня без присмотра, хотя и обещал обратное.

Фургон остановился, а снаружи послышались неразборчивые голоса. Я прислушалась сквозь полузабытье... но первые же слова до боли знакомого голоса пробудили меня.

- Что вы везёте и куда?

- Да так... Кое-какие наши изобретения... припасы...

Я изо всех сил задёргалась и замычала, всем телом ощущая его близкое присутствие. Господи, проверь же фургон! Проверь!

- Правда? Могу я посмотреть?

Минута молчания.

- А... у... по просьбе Повелительницы Зорреги мы перевозим редкого в степях зверя - вуффенира. Он...

- Я... хочу на него посмотреть. - С хрипотцой, но твёрдо выговорил Дар.

- О... он крайне я опасен! У него на хвосте шипы, он может здорово поранить вас... и нас...

Дарвэл молчал. Я билась, уже в отчаянии.

- Да, кстати! - вдруг оживлённо вмешался третий голос. - Буквально несколько минут назад мы с другом заметили какого-то светлого зверя, похожего на дракона, пролетающего там, около леса. Кажется, на спине у него кто-то сидел...

- Да?! Куда он полетел? - взволнованно прервал его сокол.

Похоже, ему указали направление. Шелест крыльев - и чувство его присутствия стало ослабевать. Я взвыла и замолотила головой об пол. Чёрт, чёрт, чёрт!

Снаружи послышался раздражённый возглас:

- Эй, там, внутри! Заткнись сейчас же! Тоже мне, героиня... Замолчи, или вырублю!

Нет, я его не испугалась... После "ласк" Грейс они обращались со мной очень гуманно.

Просто у меня разом вдруг ушли все силы. Остались лишь те, которых хватило на работу слёзных желез.

Правда, потом я как будто взбесилась. Пыталась рычать и выть, извивалась и дёргалась в тщетной попытке растянуть путы... Бесполезно. Мышцы настолько затекли, что на мои шевеления конвой даже не реагировал, настолько они были слабы. Лучше всего было бы выпустить когти, но кисти были предусмотрительно вывернуты, так что я даже не касалась верёвок. Потом я опять выдохлась.

И опять... Тряска... забытье... Короткие минуты ясности разума, или, скорее, окончательного безумия, ибо в те моменты я помышляла только об одном - скорейшей гибели...

Пока... пока я вновь не почувствовала оставшейся здоровой частичкой воспалённого разума, что мы вновь остановились. Приехали?..

- Хм, интересно. Госпожа Алриеста не предупреждала о прибытии гостей... или этим не озаботилась Зоррега. - Насмешливый, раскатистый тон... Почему он кажется мне знакомым, но я не могу вспомнить его обладателя? - Но, так или иначе, раз уж вы встретились на моём пути, я обязан проверить вас. И ваш груз.

- Боюсь, это невозможно. - Уже более уверенно, чем в прошлый раз, проговорил один из конвоиров. - Мы перевозим опасного зверя - вуффенира. Вам, как обитателям степей, должны быть известны его ярость и яд...

В ответ послышалось хмыканье.

- Это да. Но мне же, как вы сказали, как "обитателю степей", прекрасно известно, что вуффениры не переносят солнечный свет. Они ложатся на живот и закрывают глаза. Поэтому я приказываю - откиньте покрывало!..

Далее послышался звон стали и редкие яростные вскрики. Но уже через минуту стало тихо. Как в могиле...

Но только на мгновение. Я с замиранием сердца слышала шелест откидывающейся ткани, ещё не до конца веря в своё освобождение. Насколько я знала, опытный Кародросс стоит на земле пяти Мрадразз...

Удивлённое хмыканье, а вслед за ним - поражённый крик, когда с моей головы сорвали головной мешок. Я же, увы, ещё пребывала в неведении относительно личности спасителя, ослеплённая солнечным светом. Но когда кляп наконец вынули, а зрение вернулось ко мне...

- Клинок?! - в первое мгновение я почувствовала весьма смешанные чувства.

- Нейра! Ты... значит ты...

Он умолк, заметив, как скривилось моё лицо от неловкого движения. Потом, спохватившись, достал нож и стал быстро перерезать на мне путы. В это время я успела бегло оглядеться. Да, я рассудила верно: для моей транспортировки подключили небольшой крытый фургончик, запряжённый парой ньернов. Хм... ошибочка. Уже не такой крытый. На металлических прутьях каркаса с двух сторон висели только обрывки ткани. Тигр явно не привык церемониться с чужим добром.

Когда, наконец, последние верёвки упали на пол, а почти парализованная я на альбиноса, первые мои слова, произнесённые заплетающимся языком, были:

- Клинок, как же я тебе рада!..

По зрелому размышлению я решила: что было, то было. А сейчас... вот и увидим, что будет сейчас.

Какое-то время тигр недвижимо сидел на коленях, неуверенно придерживая-обнимая меня за плечи, потом неловко отстранился и заглянул мне в лицо.

- Ты... в порядке?

Я криво усмехнулась.

- Да как сказать. Честно... не очень. Уж очень долго пришлось пробыть связанной...

- Хм, это да... - он чуть нахмурился. - Ты пропала более полутора недель назад.

- Ско-олько?! - ахнула я. Словно соглашаясь со мной, в унисон взвыл пустой желудок. Я охнула и согнулась пополам - у меня закружилась голова.

Тигр подхватил меня.

- Н-да... ЭТО порядком не назовёшь. На твоё счастье, у меня есть с собой немного еды...

Я подняла на него умоляющие глаза. И где моя извечная гордость? Спряталась где-то в глубинах сознания, уступив напору голодной сущности?

Альбинос усмехнулся и полез в дорожную сумку. Достав что-то оттуда, он повернулся и... с изумлением уставился на пустые ладони. Я же, довольно урча, уже вгрызалась в солидный кус мяса. Через минуту он уже перестал быть солидным, а через полторы и вовсе исчез. А меня при взгляде на обалдевшего Клинка посетила запоздалая мысль, что, кажется, там были кости... причём, похоже, крупные...

А я-то думаю, что за сухарики на зубах хрустят?

- Ну спасибо... - плюнув на мелкую раздробленную крошку, застрявшую меж зубов, я широко, довольно улыбнулась. - Вовек не забуду твоей помощи!

- Вовек, говоришь? - негромко проговорил он, бросая на меня внимательный взгляд из-под бровей.

Я продолжала улыбаться, несмотря на свою ошибку. Блин... я же совсем недавно выговаривала ему и обещала, что никогда не окажусь в долгах!

Оставалось надеяться только на его благоразумие. Хотя... нет. Наоборот, надеюсь, он не поймёт, что я СЛИШКОМ ослабла.

- Судя по тому, что я видел, ты уже сделала свой выбор?

Так... началось.

- Клин, пожалуйста... Прошу как друга: не принимай это близко к сердцу.

- Близко к сердцу? - он повысил голос. - Ней... ты понимаешь, что говоришь? Я давно влюблён в тебя, безумно и безрассудно! Несколько дней назад мне пришлось видеть, как ты отдаёшь свой выбор другому... и ты говоришь не принимать близко к сердцу?!

Н-да, неловко получилось...

Я вжала голову в плечи, когда он схватил меня за плечи и склонился надо мной, подобно скале. В его глазах я заметила искорки безумного отчаяния...

- И я... я не хочу мириться с таким положением дел... Я добьюсь твоей любви! Что бы это ни стоило...

- Клин! Клинок!! - мне пришлось изо всех сил напрячь голос, чтобы он меня услышал. Потому что если я сейчас смолчу, боюсь, будет та же ситуация, что и в Ресстарке... А при живом муже мне пока что-то совсем этого не хочется!

Вот только то красноречие, что прекратило Великую Войну, поможет ли мне оно сейчас, в ситуации, далёкой от военной пропаганды? Даже совсем наоборот...

- Ты обещал!!!

Альбинос замер совсем рядом со мной. На его лице проступили признаки тяжёлой внутренней борьбы, а потом он с видимым усилием разжал пальцы и отстранился. Я облегчённо вздохнула, потирая ноющие руки.

- Да... теперь обещание уже моё... И я его не нарушу. - Глухо произнёс он. - Потом поднял на меня застывшие глаза. - Кто тебя похитил? Ты знаешь?

- Да. Зоррега и Алриеста. - Я грустно усмехнулась. - Разные народы, разные амбиции... и общий враг.

Он удивлённо хмыкнул и нахмурился.

- И... что же ты теперь собираешься делать?

Я на минуту задумалась.

- Ну... сейчас мне главное добраться до друзей. Я имею в виду остальных - Ворлока, Ленту... Думаю, теперь это не будет представлять проблем. Далеко отсюда до крепости?

- Около семи километров. - Клинок поднялся. - Ты права, ты без особых проблем достигнешь цитадели. Любой ньерн домчит тебя за пятнадцать минут.

- Ну, вот и ладно. - Я примиряюще улыбнулась. - Тогда я легко доберусь сама.

Он резко повернулся ко мне.

- А как же?..

Но тут я привстала на цыпочки и поцеловала его в щёку. Чуть раньше я немного колебалась... кто знает, как он это расценит... Но я сумела поставить себя на его место. И теперь надеялась, что этот мой шаг не будет понят превратно.

Всего лишь небольшая благодарность за большие заслуги...

Я виновато улыбнулась. Отвернулась, собираясь спрыгнуть с фургона, когда он неожиданно резко схватил меня и страстно поцеловал в губы. Потом быстро вскочил на своего ньерна и, не оглядываясь, припустил того в галоп.

Столь неожиданный поступок сперва ввёл меня в лёгкий ступор, позволив тигру спокойно скрыться вдали. Правда... почему скрыться? Скрываются после преступления. А тут...

Состава преступления нет... Даже совсем наоборот. Не забыть потом рассказать о его благородном поступке... в сокращённом варианте, разумеется.

Вздохнув, я спрыгнула на траву. Недовольно скривилась, брезгливо обходя трупы конвоиров, старательно посечённых тигром. Подошла к ведущим ньернам, успокаивающе похлопала их по голове и стала распрягать...

Но потом радостно улыбнулась и села на траву, лицом на восток.

Скоро он будет здесь.








Эпилог.


...- Силмирал, если я правильно поняла, значит, и я, и Дар в том мире уже... Верно?

Дракон кивнул, легко и чуть печально улыбаясь.

Я сидела, облокотившись о его тёплый бок. Наш разговор протекал вечером того же дня, когда я мыслимыми и немыслимыми обещаниями уговорила отпустить меня сокола всего на полчаса вечерней прогулки.

Просто у меня оставались ещё кое-какие вопросы, и я знала, что Дракон Судьбы знает об этом и ждёт меня.

"Хочешь увидеть, как это произошло?"

Я пожала плечами и, помедлив, кивнула.

Радужный аккуратно подхватил меня передними лапами и взмыл в небо. Кратковременное головокружение от столь стремительного взлёта, и я поняла, что лечу уже над городом. Над Москвой.

Дракон стал спускаться, на сей раз аккуратно кружа. Он опустил меня как раз перед моим домом.

"Можешь зайти. Вещи тебе не преграда, и никто тебя не увидит".

...Александра Ангел сидела перед компом и с воодушевлением выстукивала на клавиатуре вторую симфонию Бетховена. Хм, интересно, над чем она с таким старанием работает?

"Над историей Силмирала, естественно. То, что переживала ты, ей приходило во снах. Кстати, она заканчивает".

Хм... понятно.

Минуты через три девушка торжествующе добила клаву и, сохранив документ, выключила компьютер.

- Ма-ам, я пойду, прогуляюсь? - звонко крикнула она.

- Да, конечно. Иди на полчасика. - Судя по приглушённому тону, мама была в спальне.

Саша мобильно оделась и бодро направилась на улицу. Я не отставала от неё ни на шаг. Она прошла вдоль трамвайных путей к конечной остановке, обогнула детскую больницу...

Парк N. Я уже начала понимать.

Тихо... темно... Наверное. Я-то со своим кошачьим зрением всё видела светлым.

Девушка пересекла мост и аллею и остановилась перед домом усадьбы. Полюбовалась на архитектуру прошлого века... Потом повернулась к склону, с которого было видно почти пол района. Потом вздохнула и...

За миг я поняла, что произойдёт. Железная рука стиснула сердце.

- Нет...нет!

Девушка вздрогнула и с искренними удивлением и испугом стала оглядываться, хотя по идее, услышать меня не могла. Я же с мольбой обернулась к Силмиралу.

- Не надо...пожалуйста! Как же...мои родители...они этого не перенесут! Пожалуйста...

Радужный вздохнул. Глубоко...тяжело...

- Хорошо, Нейра. Только для тебя.

Казалось, ничего не изменилось. Я вновь повернулась в девушке по имени Александра. Та, не найдя причины волнения, почесала в затылке, пожала плечами и направилась прочь из парка. Нагулялась...

Я вздохнула, почти в точности повторив интонации своего двойника. Несмотря на облегчение - даже так...всё равно удалось оградить родных от столь тяжкой душевной травмы - было чуточку печально...

Теперь все концы обрублены. Обратного пути нет.

Почему-то в памяти всплыл стих, автора которого я, как не билась, не смогла выяснить. Но сам стих... Он меня завораживал...

Он был про меня.

О, если б всё забыть, быть вольным, одиноким,

В торжественной тиши раскинутых полей

Идти своим путём, свободным и широким,

Без будущих и прошлых дней.

Срывать цветы, мгновенные, как маки,

Впивать лучи, как первую любовь.

Упасть и умереть, и утонуть во мраке,

Без горькой радости воскреснуть вновь и вновь!

Я на миг закрыла глаза, а открыла уже вновь рядом с Радужным. Недалеко тёмной громадой возвышался Дорганак.

"Что ощущаешь?"

Я ответила не сразу.

- Грустно. И радостно. Просто....было очень жалко маму...и папу...и бабушку. Но...даже так... - я выдержала паузу, подбирая слова. - Всё равно. Это разрыв. Это...Как будто умерла частичка меня.

Дракон кивнул.

"В общем-то, почти так оно и есть. Но подумай сама: теперь благодаря этой жертве ты... разве ты не счастлива? Не свободна?"

Вместо ответа я улыбнулась.

- Только я не пойму одного... Ты действительно помогал нам только из-за того что мы, чисто теоретически, могли спасти твой мир?

Тут уже Силмирал позволил себе лукавую улыбку.

"Не только. Мне очень польстило и понравилось то, что ты танцевала под мой голос".


...Дарвэл глядел на солнце и улыбался. Война окончилась, вражда тоже, уже окончательно. Все виновные, в том числе разоблачённые Зоррега и Алриеста, понесли наказание. Суровое, но заслуженное. Кстати, им ещё повезло. Непонятно, с чего и зачем, за них вступилась сама Нейра, и их отправили в Каурул - в ссылку. Там Шелескены должны будут их перевоспитать... если это ещё возможно.

Но самым замечательным было то, что сама виновница переполоха сейчас мирно сидела, прижавшись к нему, и, так же щурясь и улыбаясь, глядела в небо своими замечательными зелёными глазами.

- А знаешь, Дар, - вдруг интригующе проговорила она, прикрыв глаза, - я, кажется, разгадала загадку Эквароссы.

- Загадку? Это какую же?

- Про Князя Силмирала, который не один из нас, и, в то же время, мы оба. Это Скор.

- Скор? - Мрадразз изумлённо воззрился на неё. В душе вмиг вспыхнуло тревожное чувство. - Кто это?

Она улыбнулась ещё шире и взглянула на него лучащимися глазами.

- Это наш будущий сын.

Сокол почувствовал, как от нахлынувших радости и нежности у него перехватывает дыхание и кружится голова.

- Ней... ты... ты... любимая...

А она только счастливо щурилась, как от солнца, от тепла его поцелуев.



Конец


Внимание: Если вы нашли в рассказе ошибку, выделите фрагмент текста и нажмите Ctrl + Enter
Похожие рассказы: Лёвина А.П. «Силмирал-1. (Измерение)», Chris O`kane «Цитадель Метамор. История 63. Долгий рейд», Мирдал, Хеллфайр «Через миры»
{{ comment.dateText }}
Удалить
Редактировать
Отмена Отправка...
Комментарий удален