Furtails
Константин Дадов
«Путь Огненного Лиса. Третья сторона»
#NO YIFF #кицуне #оборотень #хуман #приключения #фентези #дракон #магия
Своя цветовая тема

ПРОЛОГ.

В небе зависли тяжелые "свинцовые" тучи, из которых непрерывно лил дождь. То и дело, землю освещали яркие вспышки ветвистых молний, (на мгновение выхватывая из темноты грозные силуэты высоких скал).

В этот вечер, в одной из многочисленных башен, (вырубленных прямо в скалах), царила напряженная суета: жена капитана "крыла" драконьих всадников, (еще молодая девушка, совсем недавно участвовавшая в своем первом боевом вылете), уже третий час пыталась дать жизнь своему первенцу. Сам капитан, (высокий широкоплечий блондин с волевым лицом, одетый в чешуйчатую броню и темно синий плащ), метался по каменному коридору из одного конца в другой, своим видом распугивая прочих обитателей башни. Каждый раз, как из-за закрытой деревянной двери доносился очередной крик, (полный боли), его сердце "пропускало удар", а могучие кулаки нервно сжимались. Воин никак не мог себя простить за то, что сейчас ничем не может помочь любимой женщине, (умом он понимал, что при всем желании, в той комнате от него было бы больше вреда чем пользы, но душе этого было не объяснить).

Вот в коридоре появился слуга, (одетый в обычные серые рубашку и штаны, паренек лет шестнадцати), в левой руке несущий ведро с водой. Под "испепеляющим" взглядом капитана, он оступился на ровном полу, и едва удержался на ногах, (расплескав при этом половину воды). Юноша поспешил скрыться за поворотом, а вслед ему донесся лишь презрительный хмык.

Внезапно мужчина остановился, (будто наткнулся на невидимую стену). Его взгляд, (похожий на взгляд хищника, напавшего на след жертвы), заметался, слух напрягся, ноздри раздулись, (шумно втягивая холодный воздух), и тут до разума дошла причина, заставившая опытного воина насторожиться: в коридоре царила тишина.

Сердце бешено застучало, в голове помутилось, и в следующую секунду, ноги уже несли капитана к той самой двери, за которой страдала его любимая. Одного удара плечом хватило, что бы хлипкий засов переломился, и тяжелая створка, (распахнувшись), шумно стукнулась об стену, (заставляя пыль и мелкие камушки, осыпаться на пол). Взору драконьего всадника открылась страшная картина: на широком ложе лежала хрупкая светловолосая девушка, (бледная и изможденная), а над ней склонилась сутулая старуха с ножом, в данный момент вскрывающая оголенный живот.

С рычанием, (подобно дикому зверю), мужчина бросился на убийцу своей жены, и только духам предков известно, скольких усилий стоило четырем ученицам целительницы, не подпустить его к своей наставнице. Разум капитана немного прояснился, только когда комнату огласил жалобный детский плачь.

На глазах капитана, старуха, (одетая в серый балахон), извлекла из утробы его супруги, сперва одного младенца, (маленький кричащий розовый комочек, тут же укутанный в чистую ткань), а затем и второго, (молчаливо висящего в старческих руках).

На шум прибежали солдаты, перехватившие своего командира в самом начале рывка, (больно уж пугающее у него было выражение лица), а целительница тем временем уложила мертвого младенца на постель рядом с матерью, и начала проводить над ним непонятные манипуляции. Сбивчивое бормотание, непонятные пассы рук... и все это закончилось разрезанной ножом ладонью, и несколькими каплями крови, упавшими на неподвижное тельце.

Прошла секунда... вторая... десятая... и плечи целительницы, (и без того сутулой), бессильно поникли. Повернувшись лицом к капитану, она произнесла скрипучим голосом:

- сожалею, но ваши жена и дочь...

с невероятной для человека силой раскидав подчиненных, мужчина с рыком приблизился к старой женщине, и его пальцы сомкнулись на тонкой шее. Скорее всего, он бы убил старуху, (даже не осознавая, что делает), но тут, подкравшийся со спины боец, ударил своего командира кулаком по затылку.

Очнулся драконий всадник стоя на ногах, с заведенными за спину руками, (из крепкой хватки двух мужчин, вырваться было невозможно при всем желании), а несостоявшаяся жертва, сидела на краю постели, рядом с двумя бездыханными телами, и глядя куда-то в сторону, потирала неповрежденной рукой свою шею.

Убедившись, что "буянить" капитан не собирается, к нему подошла молодая ученица целительницы, на руках у которой лежал сверток из ткани, внутри которого мирно дремал малыш.

- как вы назовете своего сына? - Дрожащим голосом спросила девушка.

Некоторое время мужчина молчал, "невидящим" взором уставившись в пространство. В один миг его жизнь, (полная героических свершений), круто изменилась. День, (который должен был стать счастливейшим днем в жизни), ознаменовался гибелью любимой женщины, и одного из детей.

В разум, (затуманенный горечью потери), пришла странная мысль, в этот момент показавшаяся абсолютно правильной: раз этот мальчик выжил, а его мать умерла... значит он виновен в ее смерти. С дикой ненавистью посмотрев на маленького человечка, он четко выговаривая слова произнес:

- у меня нет сына.

Развернувшись на пятках, капитан вышел из комнаты, оставив растерянных целительниц и солдат, обмениваться непонимающими взглядами.


НОВАЯ ЖИЗНЬ И НОВЫЕ ПРОБЛЕМЫ.

(шесть лет спустя).

Сижу на карнизе окна крепости, (вырубленной прямо в скале), и облокотившись на холодную каменную стену, наблюдаю, как ночь сменяется днем. Россыпь звезд все еще мерцает на темном небе, но на востоке, уже показались первые лучи местного, (белого), солнца.

Вот по коридору, (шаркающей походкой), прошел смотритель приюта, (один из немногих драконьих всадников, доживших до преклонного возраста). Что бы меня не заметили, перебираюсь на небольшой неровный выступ, находящийся с внешней стороны стены, и уже оттуда продолжаю наблюдать за небом. Стоит сейчас ветру образовать резкий порыв, и мое маленькое и худощавое тело, отправится в продолжительный полет к подножию скал... но ощущение опасности, только добавляет удовольствия, и заставляет сердце биться быстрее.

Это уже десятый мир, в котором мне довелось родиться, (юбилей, жаль что отметить нечем), и при этом всего лишь первый раз, когда я принадлежу к расе людей. Когда-то давно, (в самом первом мире), мне жутко хотелось стать человеком, но теперь, (когда мечта сбылась), это тело кажется ущербным.

"хвостики мои хвостики... как же мне вас не хватает".

Неприятная закономерность, (ни в одном мире мне не удавалось и года прожить в нормальной семье с родителями), повторилась и в этот раз. По словам воспитателей приюта, (в котором я живу), где-то у меня есть отец, который является настоящим капитаном драконьих всадников, но меня он ненавидит за смерть своей первой жены, которая не пережила родов. И как будто этого мало, в этом мире, (где обитают жалкие пародии на настоящих "небесных владык", в лесах бегают табуны единорогов и стаи волков-оборотней), люди от рождения не обладают магией, а потому тщательно собираемые мною знания, пока что бесполезны.

Почему "пока что"? дело в том, что человек, (по природе своей), существо изворотливое, и жители этого мира, (после экспериментов над "добровольцами"), все же научились получать в свое владение некоторое количество магии. А теперь, мы переходим к самому интересному: аборигены делятся на две группы, "чистые люди" и "измененные", (кстати, мое тело, относится к "чистым людям").

Популяция "чистых людей", обитает в горах, (кольцом окружающих материк по периметру). Все города, крепости, замки, принадлежащие этому народу, вырублены в скалах, а немногочисленные подконтрольные долины, используются для земледелия и скотоводства. Бок о бок с "чистыми людьми", живут полуразумные крылатые ящеры, (местные называют их "драконы"), используемые в качестве транспорта, вьючных животных, оружия, (ядовитая слюна, легко разъедает кожу, а при старании и сталь), а в тяжелые годы и как пищу.

Драконьи всадники, это каста воинов, которые путем объединения разума с крылатым ящером, получают слабенькие магические способности. Когда мальчику исполняется десять лет, ему позволяют получить драконье яйцо, (которое нужно согревать своим теплом), и только если детеныш вылупиться, кандидат становится всадником. Благодаря ментальной связи, (которая начинает устанавливаться еще до того как дракончик вылупился), крылатый ящер становится значительно умнее своих сородичей, и в сражении способен оказывать всестороннюю поддержку.

Девушки, (как будущие матери), до военных действий не допускаются, но их учат обращаться с оружием наравне с мальчиками. Те неудачники, чьи драконы не вылупились, становятся прислугой, или отправляются работать в долины.

Теперь о том, что мне удалось узнать об "измененных". Рождаются они самыми обыкновенными людьми, но для получения магических способностей, приживляют себе какую ни будь часть тела магического существа, (чаще всего речь идет о глазах или участках кожи). В отличии от "чистых людей", их народ расселился по равнине, (занимающей середину материка), и теперь процветает, не испытывая недостатка в еде и землях.

Само собой, что подобное положение дел, не могло устроить всех, и "чистые люди" начали войну с "измененными", называя это "очищением мира от звероподобных чудовищ". Те же "измененные", в свою очередь, нередко устраивают "охоту на наглых дикарей". Затяжная война между двумя народами, протекает уже не первую сотню лет, (изредка "вспыхивают" полноценные сражения, но в основном дело ограничивается стремительными налетами и столь же быстрыми отступлениями). Из сказок, читаемых детям воспитателями, выходит что все это началось после исчезновения местного бога, (который проиграл войну с магами), и если верить тем же историям, то когда-то, аборигены, (как и в других мирах), рождались с магическим даром.

Конечно, полностью верить сказкам нельзя, но предсмертное проклятье поверженного бога, (единственного для всего мира), вполне могло сделать местных людей неполноценными. Казалось бы, что здесь созданы почти идеальные условия, для создания нового культа, (никаких конкурентов, а местные будут только рады возможности обрести нового покровителя), но возникают несколько проблем, которые еще только предстоит преодолеть.

Во-первых: я заперт в слабом теле человеческого ребенка, не имеющего дара к магии, (это основная проблема, решение которой пока что невыполнимо). Во-вторых: местные маги пусть и не обладают изощренным мастерством или огромной силой, но вряд ли они добровольно позволят кому-то, отобрать у себя хоть часть власти, (сожгут на костре при первом же намеке на угрозу). В-третьих: существует правило, не позволяющее богу использовать ресурсы из других миров, что бы захватывать новые территории, (каждый раз, все приходится начинать с начала, и только добытых знаний это правило не касается). Когда я попытался возмутиться несправедливости этого правила, один из старших, (и более опытных), богов, попросил меня представить, как в одном из миров открываются порталы, и на ничего не подозревающих аборигенов, обрушивается многомиллиардная армия одного из древнейших богов, которому уже принадлежат сотни, (или тысячи), планет. Когда-то давно, в подобных войнах, погибали целые галактики, и только вмешательство единого творца, (создавшего первостихии), остановило это безумие.

С тех пор, богу, (любому, хоть светлому хоть темному), что бы получить доступ к новому миру, приходится отправлять туда слепок своего разума, который вселяется в тело аборигена. Местные боги, не имеют права напрямую уничтожить конкурента, пока он не напал первым, но могут при помощи намеков, направлять своих жрецов, (а уже они, могут делать все что угодно). Попытка нарушить правило, и вторгнуться силой, (целой армией, или при помощи жреца, переполненного божественной манной), может привести к тому, что против нарушителя будут предприняты действия, вплоть до лишения статуса бога, (и такие ритуалы существуют, правда проводить их должны не менее десяти сущностей божественного уровня). При этом, мелкие нарушения, (вроде наделения смертного какой ни будь способностью, или знаниями), считаются вполне допустимыми, и никак не караются, если не переходить "рамок приличий".

В этом мире нет своего бога, так что мне мешает явиться сюда "во всей красе и силе"? ответ прост: все то же правило "честной игры". Вполне возможно, что сейчас, (параллельно со мной), в телах обычных людей или животных, здесь присутствуют другие боги, так же желающие присоединить этот "лакомый кусок", к своим владениям.

Пока я сидел на выступе, солнце поднялось из-за горизонта, и звезды окончательно пропали из вида. Передернув плечами, текучим движением перебираюсь обратно на карниз, а уже с него, спрыгиваю на пол коридора. Другие обитатели приюта все еще спят, но с кухни уже доносится аппетитный запах варящейся каши и запекаемых булочек.

"нужно раздобыть что ни будь перекусить перед завтраком".

Мои серые рубашка и штаны, (стандартная одежда для всех приютских детей), позволяют стать почти незаметным на фоне неровных стен, а бандана того же цвета, скрывает рыжие волосы, слишком сильно привлекающие внимание. Мягкая кожаная обувь, (уже не ботинки, но еще не сапоги), позволяют двигаться совершенно бесшумно.

По пути к источнику аппетитных запахов, (пришлось спуститься на этаж ниже общежития), я вспоминал результаты своих прошлых посещений иных миров. При мысли о втором мире, по спине сразу начинали бежать мурашки, а подсознание нашептывало "забудь и не вспоминай больше". Пусть именно там и было получено немалое количество знаний, (да и манны оттуда поступает немало), но после того как создал своего первого автономного аватара, я ни разу не обращался к тем воспоминаниям, "заблокировав" тот участок памяти.

В третьем и четвертом мирах, мне откровенно не везло, (смерть от рук жрецов местного верховного бога в семнадцать лет, и гибель в глобальной войне в двадцать три года, это не то, о чем хотелось бы говорить). Жители пятого мира оказались весьма миролюбивы, и если бы не тот факт, что их планета погибала от последствий неудачного магического эксперимента, то я с огромным удовольствием оставил бы там своих детей, (пару тройку сотен).

Именно там, я познакомился с несколькими молодыми богами, у которых узнал очень много полезной и интересной информации, а один из них даже пригласил меня в свой собственный мир, (где создавал пантеон), и помог создать свой культ, (сам бы я так ни за что не поступил, но у бога природы, свой взгляд на многие вещи).

В седьмом мире пришлось повоевать, но в итоге меня приняли в "высшее общество", отдав право покровительства убийцам, (не воинам и не маньякам, а именно наемным убийцам), и разного рода мелким авантюристам. Из восьмого же мира, мою хвостатую персону, самым грубым образом "выкинули", (местный бог, не собирался терпеть рядом с собой конкурентов).

В девятом мире я даже не пытался закрепиться, (такие монстры как Ллос, благосклонно смотрели на гостя, путешествующего по их владениям, но сразу же предупредили, что первая попытка создания культа, станет последней). И вот, меня занесло сюда, (в мир где вообще нет богов, не то что пантеонов), и впервые за все время разумного существования, появился шанс самому стать верховным...

"такую возможность, ни в коем случае нельзя упускать.


***

Подгадав момент, когда никто из поваров и прочих работников приюта, не будет смотреть на вход, я прошмыгнул в арку, соединяющую кухню и коридор, (так как двери делали в основном из редко встречающегося в горах дерева, в этой крепости их было очень мало). Пробежав за спиной молодой девушки в длинном сером платье и переднике, подныриваю под рукой разворачивающейся старой кухарки, (комплекцией старушка напоминала бочку на ножках), и схватив с разделочного стола пару булок, (прячась под столешницами, и за спинами взрослых женщин), на всей доступной скорости выбегаю в коридор. В последний момент, приходится резко смещаться вправо, (пропуская грязную тряпку, метко брошенную мне в спину старой кухаркой).

"а ведь почти сумел совершить незаметное проникновение... и как только она меня заметила?".

Что бы добраться до комнаты, (в которой я жил вместе с девятью ровесниками), в общежитии, понадобилась всего пара минут. Проход в прямоугольное каменное помещение, (где на полу в ряд лежали доски, поверх которых были настелены шкуры животных, заменяющие и простыни и одеяла), закрывал кусок грубой толстой материи, верхний край которой был закреплен железными гвоздями, а нижний к полу прижимали обыкновенные камни, (что бы ветер, врывающийся в окна в коридоре, не попадал в спальни).

За время этой жизни, (не такой уж и долгой), я видел несколько бурь, когда ветер срывал с крепежей куски ткани, (заменяющие нормальные двери), и выдувал те крохи тепла, которые скапливались в комнатах. После каждого подобного случая, кто ни будь из детей, (или стариков), погибал от переохлаждения. Однако, нельзя не признать, что здешние "чистые люди", гораздо более выносливы, чем сородичи из других миров, что мне довелось посетить.

Удивительно но факт: долгая жизнь в тяжелых горных условиях, (а может и еще какие ни будь факторы, вроде соседства с драконами), сделала аборигенов живучими и неприхотливыми. Только в самые холодные ночи, обитателей приюта собирают в большом зале, (закрывающимся нормальной дверью), где находится большой очаг.

Завернувшись в пушистые шкуры, мы устраивались вокруг весело потрескивающего дровами огня, и слушали сказки о далеких временах, когда люди были единым народом и жили в больших поселениях на равнине. В эти моменты, меня окутывало ощущение уюта, а все дети и работники приюта, начинали казаться большой дружной семьей, (глупое ощущение для бога, пусть за прожитые жизни так и не вышедшего из категории "младших").

Зайдя в спальню, сажусь на свою постель, (ближнюю к выходу), и не церемонясь пинаю своего соседа чуть пониже спины.

- ммм... за что? - Обижено воскликнул беловолосый мальчик, (ровесник моего тела).

- я пожевать принес. - С этими словами, сую ему под нос половину одной из булок, (вторая половина отправилась в непродолжительный полет до головы еще одного нашего соседа).

- спасибо Фаер. - Радостно произнес парень, (тут же принявшийся рвать зубами жесткую булку), на лице которого не осталось и следа сна.

- не мог бы ты в следующий раз будить нас как ни будь по другому? - Осведомился брюнет, подбирая свой ранний завтрак.

- если тебе что-то не нравится, можешь отдать свою долю кому ни будь другому. - Пожимаю плечами, и отправляю в полет еще одну половинку, (на этот раз оторванную от моей булки). - В конце концов, я никому кусок в горло не запихиваю.

- это да... но все же просыпаться от того, что что-то врезается тебе в лоб, это неприятно.

Пожимаю плечами, медленно пережевывая свою добычу, и лениво наблюдаю за тем, как соседи неохотно выбираются из постелей и натягивают одинаковые серые штаны и рубашки. Зачем я вообще поделился с другими детьми? Уж точно не из-за человеколюбия или жалости, (время лечит от подобного): все дело в необходимости поиска соратников, (которые в перспективе, станут первыми жрецами моего культа).

Знакомые боги, (более опытные и умелые), убедили меня не пытаться в каждом мире, создавать кланы своих потомков. Конечно, паства из них получается преданная, (да и что врать, мне нравится помогать своим детям отвоевывать "место под солнцем"), но это же делает меня, (как бога), уязвимым и ограниченным. Наилучшим вариантом, считается создание небольшого отряда, (от трех до десяти разумных), члены которого пройдут бок о бок все испытания, а те кто выживут, в итоге станут верховными жрецами, (и даже в случае гибели кандидата в боги, оставшиеся соратники сумеют закончить начатую работу). Нужно только привить сторонникам свое мировоззрение, а это проще всего сделать, общаясь с детьми.

Даже в теле, не обладающем магией, (без доступа к сверхъестественным способностям), душа бога, продолжает влиять на окружающих. У сильных, (состоявшихся), личностей, и служителей других божеств, это воздействие вызывает раздражение и агрессию, но у детей, никакой высшей сущностью не защищенных, наоборот появляется желание находиться рядом с источником воздействия. Остается не испортить процесс своими неудачными, (или просто агрессивными), действиями.

В принципе, достаточно было бы просто находиться рядом с человеком, и лет через десять, (самое большее пятнадцать), он станет верным союзником. Однако, процесс сильно ускоряется, если объекты на которые проводится воздействие, считают тебя другом и лидером.

Я бы мог попытаться "привязать" к себе всех соседей по спальне, но мне просто не хочется "распыляться", (ведь чем больше число разумных существ, на которых воздействует душа бога, тем слабее эффект, и тем выше вероятность "срыва"). Поэтому, мной были выбраны трое парней, которые в будущем, станут моим "ближним кругом". Как раз для того, что бы они считали меня своим лидером, время от времени приходится показывать некоторые свои навыки, и так же как сегодня, иногда добывать какие ни будь вкусности. К десяти годам, (возраст получения драконьего яйца), по крайней мере двое из них, будут надежными помощниками.


***

Дисциплинированной толпой, мы вышли из спальни, (бандану я бросил у своей постели, и теперь "сверкал" рыжей шевелюрой). Перед завтраком, следовало совершить традиционный "ритуал", состоящий из зарядки, (проходящей под присмотром воспитателей), и последующего умывания в холодной воде. В столовой, (длинный зал, в котором на железных столбиках, стоят каменные столы и скамьи), нас рассаживали по четыре человека, и строго наказывали за попытки разговоров во время еды, (в приюте готовят солдат, так что неудивительно, что к дисциплине приучают с малых лет).

Сдав посуду на кухню, мы отправлялись по заученному маршруту, в ближайший учебный класс, (прямоугольное помещение с грубыми каменными партами), где нас учили письму и счету, а так же истории и географии. Дополнительными уроками шли "теория садоводства" и "правильный уход за драконом".

В виду того, что бумаги катастрофически не хватало, мы писали и рисовали черными угольками на белых мраморных дощечках, (или белыми мелками, на большой черной доске, висящей за столом учителя на стене). Уроки между собой чередовались, (как минимум дважды в день, нас водили в большой пустой зал, приспособленный для занятий физкультурой и активных игр). Под видом забавы, нам преподавали основы владения боевым посохом, и как минимум раз в декаду, давали подержать в руках уменьшенную версию копья, (основного оружия для драконьего всадника).

Уже сейчас становилось ясно, что в будущем я буду уступать ровесникам ростом и шириной плеч, (мое тело пыталось подстроиться под облик привычный душе, в то время как на остальных детей воздействие оказывала только наследственность), поэтому приходилось до дрожи в руках и ногах выкладываться на тренировках, делая основной упор на скорость и ловкость, (самостоятельные занятия по методикам наемных убийц, были ограничены до минимума, что бы не вызывать подозрений у воспитателей). Очень не хватало укрепляющих зелий, частенько хотелось попытаться провести какой ни будь усиляющий ритуал... но все это было невозможно, по причине полного отсутствия магии в теле. Конечно, я знал способы использования жизненной энергии, (так называемой "праны"), но мое отчаяние еще не достигло того предела, когда в мою голову придет мысль сокращать жизнь своего тела, ради сиюминутных эффектов, (тем более, что до десяти лет ждать осталось не так и долго).

Приходилось стискивать зубы, и с удвоенным упорством приниматься за упражнения на увеличение скорости и ловкости, (все теоретические уроки, для меня проблем не создавали). Время от времени, воспитатели, (они же наставники и тренеры), устраивали спарринги, (как рукопашные, так и с применением посохов), во время которых я доказывал свое право считаться лидером нашей группы, (избивал неумелых детей, и горжусь этим...).

Во время драк, мне приходилось сдерживаться, что бы случайно не навредить детям, (все навыки наемных убийц, направлены на быстрое устранение, или обезвреживание цели), а так как медицина "чистых людей", оставляла желать лучшего, любой перелом мог "поставить крест" на карьере драконьего всадника, (калеки в армии не нужны никому).

Вот так и текла жизнь в нашем приюте, где день отличался от дня только погодой, (Ито не всегда).


***

Кратко о моих друзьях, ("личинках" будущих жрецов).

Каир и Икар: брюнеты крепкого телосложения, (что видно уже сейчас), утверждают что являются братьями, (не подтвердить, не опровергнуть эти слова пока что невозможно). Оба предпочитают подвижные игры и тренировки, весьма неуверенно чувствуя себя с письменными принадлежностями, (я вообще не понимаю, каким образом можно красиво писать, при помощи куска угля).

В будущем братья обещают стать сильными бойцами, не задающими лишних вопросов. Единственный их недостаток, это невозможность выполнять сложные, "многоступенчатые" задания.

Менор: беловолосый и голубоглазый мальчишка, худощавый и высокий, (часто его сравнивают с длинной щепкой). Подвижным играм предпочитает рисование, так же любит слушать различные истории, (при этом не делает различий между сказками и реальной историей). С самых первых дней, он начал демонстрировать живой ум, и умение разгадывать загадки.

Если "вербовка" жрецов пройдет успешно, то в тройке Каир, Икар, Менор, именно последнему будет отведена роль командира и моего заместителя.

Интересный факт: у "чистых людей", почти все мужские имена оканчиваются на "р", а женские на "а", (Нала, Лола, Тала). По этому, мое имя, "Фаер", хоть и кажется несколько необычным, но для аборигенов, звучит вполне приемлемо, (что не может не радовать, особенно если вспомнить, как приходилось называться в некоторых прошлых перерождениях).

Должен заметить, что для любого бога, имя, это очень важная часть его сущности и силы, (ведь жрецы, и обычные последователи, именно по имени взывают к своему богу, передавая энергию своей веры и получая божественную Ману). Конечно, можно в каждом новом мире называться по разному, (слышал я о древнем боге с тысячей имен), но при подобном подходе, есть опасность случайно занять чье ни будь имя, хозяин которого будет весьма недоволен, и скорее всего постарается доказать, как же ты неправ, (при этом в средствах он стесняться не будет). При подобной щепетильности в отношении имен, не удивительно что я обрадовался, узнав о традиции местных "чистых людей", (относящейся исключительно к сиротам), в возрасте четырех лет, выбирать себе имена.

Несколько дней, воспитательницы рассказывали нам о значении имен, и приводили в пример сказочных героев и исторических лидеров, (и все равно, не обошлось без случаев, когда ребенок делал не самый лучший выбор вроде "Победир" или "Всемогур"). В десять лет, (после вылупления дракона), будущий воин сможет поменять свое имя на какое либо другое, (пусть это и происходит крайне редко).

Следует упомянуть еще и о том, что хоть и принято, что драконьими всадниками становятся мужчины, (их и рождается больше), но если какой ни будь девушке взбредет в голову пробраться в драконье гнездо за яйцом, ее никто не будет останавливать, а в случае успешного вылупления, даже примут в армию, (одним из примеров являлась моя биологическая мать). Каждый год, как минимум пара подобных случаев происходит, (но драконы вылупляются далеко не у всех).


***

(еще два года спустя).

Как всегда проснувшись еще до рассвета, (пусть тело у меня и человеческое, но душа более сильная, что позволяет меньше времени тратить на отдых), еще полчаса я позволил себе понежиться в "гнезде" из теплых шкур. Недавно наступило лето, и хоть в горах всегда сохраняется довольно прохладная погода, но в нашей комнате, (благодаря плотной заселенности), стало довольно душно.

"кажется кто-то испортил воздух".

Поморщившись, выползаю из-под импровизированного одеяла, и медленно, (стараясь не потревожить чуткий сон соседей), натягиваю на себя серые штаны и рубашку, (сшитые из грубой, но теплой ткани). Взяв кожаные сапоги в руки, выскальзываю в коридор, и с облегчением вдыхаю чистый свежий воздух. Ночь выдалась безветренная, на небе не было ни облачка.

Устроившись на подоконнике, надеваю мягкие сапоги, а затем через карниз, перебираюсь на каменный выступ, откуда открывается прекрасный вид как на усеянный звездами небосвод, так и на раскинувшуюся далеко внизу равнину. Полная луна, (более крупная чем в других мирах, да к тому же еще и зеленая), висела прямо над горизонтом, от чего создавалось впечатление, что она вот-вот "укатиться" вниз.

"как только стану местным верховным богом, отправлюсь туда".

Губы тронула усмешка, (в планах я уже давно победил всех конкурентов и недоброжелателей), а в душе появилось легкое беспокойство, вызванное необходимостью промедления. Как же хотелось прямо сейчас приступить к созданию культа, (лисья натура, физически не позволяла бездействовать), но единственное чем удавалось себя занять, это тренировки в овладении посохом и шестом.

Уроки грамоте и прочим наукам, недавно завершились, (теперь нас время от времени будут проверять, что бы удостовериться, что дети не забудут как писать и считать), освободившееся время было занято развитием тела. К моему немалому удивлению, старый тренер, показал основы медитации, и теперь не меньше часа в день, заставляет проводить сидя на каменном полу в позе "лотоса", (здешнее название, поза "утреннего цветка"). В виду того, что магия у аборигенов развита плохо, (и это я еще мягко выражаюсь), а такие слова как "механика" и тем более "электроника", могут использоваться исключительно в качестве ругательств, им пришлось найти иной путь получения силы, которым стало развитие "воли".

При помощи "воли", нельзя создавать чары, передвигать предметы на расстоянии или ходить по воздуху, (хотя бежать по воде, вполне реально, что и продемонстрировал наш тренер). Эта энергия, лучше всего подходит для укрепления и усиления тела, (эффект чем-то похож на магию крови, но в плане защиты, превосходит ее на порядок), самое же главное, "воля" не зависит от количества манны или духовной энергии, (что меня удивило).

Человек с развитой, (сильной), "волей", может взглядом парализовать противника, или даже убить его, (но это возможно, только если показатели этой силы слишком сильно разняться). Еще одной причиной изучать техники использования "воли", является возможность укрепления брони и оружия, а единственным недостатком развития, остается необходимость доводить свое тело до критических рубежей, (когда конечности продолжают шевелиться, исключительно из упрямства).

Не удивительно, что мастеров техник "воли", в мире не больше пары десятков, (многие погибают во время тренировок, но большинство сдается раньше, чем достигаются первые заметные результаты). Скорее всего, если бы я не ставил перед собой столь высокую цель, то ни о каких дополнительных занятиях со старым садистом, и речи бы не шло.

"бедные Каир, Икар и Менор... они еще скажут мне "спасибо", когда мы покинем эти гостеприимные стены".

Бледный рассвет озарил восточный край небосклона, и звезды, (так же как и зеленая луна), начали меркнуть. Я же, поднявшись на ноги, в два шага переместился с выступа на подоконник, а затем спрыгнул на пол в коридоре.

- и не боишься разбиться? - С немного кривой улыбкой, спросил смотритель общежития, (сутулый старик, которому неповезло пережить своего дракона).

- рожденный летать, просто не может упасть. - Прищурив глаза, (радужки которых отливают золотом), широко улыбаюсь в ответ.

- ну-ну... гордая птица.

Качая седой головой, мужчина побрел в другой конец коридора, шаркая ногами по полу, и что-то бормоча себе под нос, (были бы у меня мои лисьи уши, попытался бы разобрать слова человека). После гибели своих питомцев, (а соответственно и разрыва ментальной связи), драконьи всадники становятся несколько неадекватными, и хорошо если это выражается в чем-то безобидном, (вроде повышенной ворчливости, или замкнутости), но бывают случаи, когда личность настолько "деформировалась", что пострадавшего было милосерднее убить, нежели пытаться вылечить. Хорошо что крылатые ящеры, это твари живучие, а-то у "чистых людей", вся армия состояла бы из разного рода психов.

Проводив старика взглядом, отправляюсь к лестнице ведущей на нижний этаж. Наверное, если бы я хотел остаться в горном королевстве, (короля зовут "Дедар пятый", потомственный правитель и верховный военачальник "чистых людей"), то наверное стоило бы побольше разузнать о последствиях разрыва ментальной связи с драконами, (при помощи ментальной магии, можно было бы приводить пострадавших в норму). Но дело в том, что как только представится удобный случай, я и мои друзья, сразу же отсюда сбежим, (предварительно получив интересующие знания, и забрав нескольких дракончиков).

За приятными размышлениями, дорога до кухни, (из которой доносились приятные и аппетитные запахи), прошла совершенно незаметно. Перед аркой, я на пару секунд остановился, ("разгоняя" восприятие), и только после того как мир приобрел неестественную четкость, на полусогнутых ногах, двинулся вперед.

С ехидным выражением на лице, старая кухарка метнула мне в лицо грязную (в пятнах жира), тряпку, заставляя меня уклоняться, а в следующую секунду, короткий путь к добыче перекрыли сразу две девушки в передниках. Не растерявшись, "ныряю" под один из разделочных столов, и замедлившись, пропускаю ухват, мелькнувший прямо перед лицом, после чего вновь ускоряюсь.

Ровно две булочки, (сверкающие сладкой глазурью), лежали прямо на краю дальнего от входа стола, и что бы добраться до них, нужно было пробраться мимо "босса локации". Сделав обманное движение, будто поворачиваю направо, (чем заставляю грузную женщину сместиться в сторону), рывком ускоряюсь и проскальзываю с левой стороны, (чуть было не задев большую кастрюлю, стоящую на разожженном очаге).

Схватив булочки и развернувшись, понимаю что обратный путь надежно перекрыт поварами, но у меня остается еще один путь к отступлению. Короткий разбег... отталкиваюсь от удачно подвернувшегося табурета, и прыгнув "рыбкой", вылетаю через окошко, соединяющее кухню и столовую.

"миссия успешно завершена. И где мои очки опыта?".

Извернувшись в воздухе, удачно падаю на бок, (по крайней мере, ни во что не врезался, и ничего себе не отбил). В спину летит обещание кухарки, что завтра я так легко не уйду...

- а кто сказал, что это было легко? - Возмущаюсь шепотом, (что бы никто не услышал), и поднявшись на ноги, начинаю отряхиваться.

Уже и не скажу, когда началась эта забава, призом в которой является свежая выпечка, (а наказанием за провал, публичная порка), но пока что, счет явно в мою пользу.


***

Колонной по двое, (ежедневные уроки дисциплины, принесли свои плоды), мы промаршировали из спальни по коридору, лестнице и еще одному коридору, после чего пройдя через широкую арку, (выдолбленную в монолитной каменной стене), оказались в большом тренировочном зале. Там нас уже ждал чуть сутулый старик, имени которого никто из нас не помнил, (между собой его называли "старый садист", а к нему обращались единственным словом "наставник").

- вы опоздали. - Неприятным, "сухим" голосом, произнес мужчина.

"по твоему мнению, мы каждый день опаздываем... мог бы и привыкнуть".

Выстроившись в шеренгу по росту, (печально, но мне пришлось встать в самом конце... или начале? Зависит от точки зрения), начинаем "пожирать" наставника преданными взглядами, (за годы знакомства со "старым садистом", минимальные актерские навыки приобрели даже Каир с Икаром). Следующие минут пять, звучала речь наполненная красивыми фразами, описывающими нашу невероятную удачу, позволившую родиться именно в горных городах, (среди гордых, сильных и прекрасных "чистых людей"), а не на равнине, в семье каких ни будь "измененных", (грязных, злобных, жадных и подлых). Под конец монолога, звучала неизменная фраза, что только достойнейшие станут драконьими всадниками, долг же всех остальных, приложить максимум усилий для благополучной жизни "элиты".

"если бы все твои слова были правдой, то "измененные" уже давно, сами разрушили бы свою цивилизацию, превратившись в примитивных дикарей, не способных оказать никакого сопротивления армии драконьих всадников. Хотя, должен признать, что пропаганда в приюте находится на достаточно неплохом уровне... некоторые ровесники моего тела, уже готовы "рвать глотки" злобным монстрам с равнин".

Далее началась разминка, (растяжка, приседания и отжимания), окончилась которая бегом по кругу, (десять кругов в среднем темпе). Только после этого нас отпустили в столовую, а на наше место пришла следующая группа детей, (ребята на год старше нас).

На завтрак, будущие герои получили кашу, (сваренную на воде), с куском грубого хлеба и полоской мяса вприкуску. Витаминный отвар из трав, (уже не вызывающий рвотных позывов), был выпит залпом в самом конце, после чего я просто сидел на скамье, дожидаясь своих приятелей.

В приюте обитало довольно много детей, (точного количества не скажу, так как далеко не со всеми пересекался), при этом наша группа из десяти человек, очень редко встречалась с ровесниками. Разумеется, после обязательных уроков, никто не запрещал детям гулять по этажам и общаться между собой, только вот боль в натруженных мышцах, совсем не способствует появлению желания искать новых знакомых. Таким образом, (почти у всех детей), круг общения ограничивался исключительно обитателями своей спальни.

Наконец, последний член группы, "домучил" свою порцию, и мы сдав посуду, (тарелки и кружки из обожженной глины или дерева), отправились обратно в тренировочный зал, (в котором нас дожидался одинокий "старый садист").

"по правде говоря, в некоторых моих жизнях встречались наставники и по страшнее. Стоит вспомнить хотя бы второй мир... нет, лучше не вспоминать такие подробности, мне мои нервы еще дороги".

- Фаер, у тебя лицо дернулось. - Оповестил меня Менор, "чеканящий" шаг рядом со мной.

- просто я представил пытки, которые нам на сегодня придумал "старый садист". - Ляпнул я первое, что пришло в голову, и не ошибся, (передернуло не только моего собеседника, но и парней, шагающих перед нами).

"да, "жизнь познается в сравнении". Как прав был тот разумный, который первым сказал эту фразу. Наш наставник, просто добрейшей души человек, чутко реагирующий на изменения в здоровье и психике своих подопечных... сразу видно: профессионал готовит если не элитных, то хотя бы умелых бойцов. Сразу вспоминается командир отряда, из мира где происходила глобальная война... там из нас готовили "мясо", которое погибнет в первом же сражении. Надо сказать, что так в итоге и произошло".

Сидя на расстеленной шкуре какого-то животного, в позе "утреннего цветка", я, (как и ровесники моего тела), занимался медитацией, в то время как "старый садист", ходил между учениками, время от времени, "отвешивая" чувствительные тычки концом посоха, ловко вращающегося в узловатых пальцах. Приходилось использовать все, (пока еще невеликие), навыки "воли", что бы укреплять участок тела, по которому наносится удар. частенько дети не угадывали, (предвидеть атаку противника они еще не умели), а потому то и дело, тишину нарушали сдавленные вскрики, (хорошо что у меня подобной проблемы не было, благодаря богатому опыту, полученному в прошлых жизнях).

На медитацию нам отвели целый час, (столько времени по мнению наставника, должно было пройти после приема пищи, что бы можно было приступать к активным тренировкам), а затем началось то, что мои приятели называли "пытками". К растяжке, приседаниям, отжиманиям и бегу, прибавилась игра в "чехарду", бег по кругу на согнутых ногах, упражнение на развитие пресса, и многое другое.

После "легкой разминки", (когда дети едва стояли на дрожащих от усталости ногах), старик дал нам немного отдохнуть, а что бы время прошло с пользой, показал несколько приемов "самомассажа", и начал новый монолог на любимую тему избранности "чистых людей", которые однажды победят в противостоянии с "измененными", и тогда настанут светлые и счастливые дни.

"как сказал один мой хороший знакомый, (мир его праху), "добро обязательно победит, но в отдаленном будущем. Так что бери меч, и иди кромсать тварей"".

Отдых закончился, и после легкой разминки, (на самом деле легкой, а не как в прошлый раз), начались уроки рукопашного боя. Вообще, классический стиль драконьих всадников, мне категорически не подходил, так как был слишком прямолинеен, и требовал большой грубой силы.

Недостаток физической мощи можно будет компенсировать после вылупления дракона, (и получения хотя бы слабых магических способностей), применяя ту же "волю" или магию крови, то с прямолинейностью ничего поделать было нельзя. Целью преподаваемого нам стиля, было "смять" противника за счет собственной мощи, (и преимущества, которое дает дракон), но моя лисья натура, (не говоря о привычках убийцы), противилась подобному подходу.

"ладно, движения выучу, но пользоваться буду только своими наработками. Эх, где же сейчас мастера "ночных ножей"?".

- спарринги. - Скомандовал наставник, деля нас на пары.

Сегодня, мне в противники попался Икар, (лицо которого ясно говорило, что сей факт ему не нравится). Рывок в мою сторону был... медленным, а прямой удар кулаком, должен был "выключить" сознание с первого попадания. Я без особых затруднений отклонился влево, шагнул вперед, (ставя подножку), а затем схватив правую руку, "завернул" ее за спину оппоненту.

- сдаюсь. - Стиснув зубы и упав на колени, прошипел парень.

Посмотрев на наставника и получив разрешающий кивок, отпускаю захваченную руку, и помогаю приятелю встать. Остальные пары еще не выявили победителя, но смотреть на беспорядочные размахивания руками и ногами, было откровенно скучно.

- как ты все время умудряешься побеждать? - С нотками обиды в голосе, спросил Икар.

- просто я более быстрый и ловкий, и успешно пользуюсь этим. Если хочешь потренироваться, то могу уступить очередь похода на кухню...

- не-а, это развлечение не для меня. Да и говорят, что кухарки в последнее время стали проводить какие-то свои занятия...

- почему мне никто об этом не сказал? - Деланно возмущаюсь, хотя результаты этих занятий уже успел оценить, (скоро без магии, до свежей выпечки будет не добраться).

- я сам узнал только вчера. - Парень состроил самое невинное лицо, и пожал плечами.

Тем временем, определились остальные победители и побежденные, и нам пришлось прервать разговор, так как начался следующий этап тренировок. Старик раздал короткие, (под детский рост), посохи, и построив учеников так, что бы соседи случайно друг друга не задели, заставил отрабатывать уже изученные движения.


***

Когда тренировка окончилась, (ноги от усталости дрожали у всех), "старый садист" объявил:

- с завтрашнего дня, у вашей группы начинаются уроки выживания в дикой местности. Сразу после завтрака, все должны собраться у входа в "драконье гнездо", откуда вас перенесут на новое место жительства. Кроме посохов и сменной одежды, никаких вещей вам с собой взять не дадут, так что и не пытайтесь пронести оружие или еду. Можете идти, и... приятного аппетита.

Шумно переговариваясь, дети направились в столовую, где нас уже ждали новые порции жирной каши с зеленью и мясом. После трапезы, все разошлись по своим делам, (кто-то направился искать друзей, что бы похвастаться скорым приключением, другие направились в спальню, что бы урвать несколько лишних часиков отдыха, а я с Каиром, Икаром и Менором, вернулись в тренировочный зал).

- опять вы. - Сидящий в позе "утреннего цветка" наставник, удовлетворенно хмыкнул, (так и не открыв глаза и даже не повернув в нашу сторону лицо). - Полчаса на медитацию, а затем двадцать кругов вокруг зала... для начала.

Освободились мы только перед ужином, (путь до столовой показался как минимум вдвое более длинным чем в прошлые разы). Мышцы приятно "ныли", и ни одна мысль надолго не задерживалась в тяжелой голове.

- вот скажи Фаер: тебе нравятся эти издевательства? - Прихрамывая на правую ногу, чуть ли не плачущим голосом осведомился Каир.

- не понимаю о чем ты. - Делаю самое честное лицо, (не хватает только глупой улыбки, но в данной ситуации это было бы лишней деталью).

- да чего ты спрашиваешь, разумеется ему это нравится. - Подал голос Менор, плетущийся в самом конце нашей группы.

- только я не понимаю, почему мы должны страдать вместе с ним? - Возмутился Икар, (сегодня почти не пострадавший, а от того особенно довольный).

- потому что вы мои друзья, готовые разделить все горести и невзгоды? - Предположил я, скорчив задумчивую гримасу, (по правде хотелось сказать, другое, но мне удалось сдержаться). - Ну и еще, потому что в ином случае, я перестану делиться с вами свежей выпечкой.

- вот это действительно серьезная причина. - Хохотнув, заявил Каир. - Ради этого, можно немного помучаться.

Перекусив, наша компания в полном составе отправилась в ванную комнату, (помещение пять на пять метров, в котором вдоль стены стоят несколько деревянных бочек и ведер, а так же в полу был выбит желоб для грязной воды.

На этом день и закончился, (добравшись до спальни, я завалился на свою лежанку, и тут же провалился в сон).

Утро для меня началось несколько раньше рассвета, (как и в множестве дней до этого). Одевшись и выбравшись в коридор, устраиваюсь на подоконнике, (на улице лил дождь, так что лезть на выступ было не только бесполезно, но и вредно для здоровья).

Время шло, вскоре до моего слуха стали доноситься звуки шаркающих шагов смотрителя общежития. Старик, (привыкший к моим странностям), лишь приветственно кивнул проходя мимо, освещая себе путь толстой свечой.

В очередной раз пытаюсь проникнуть в свой внутренний мир, и вновь натыкаюсь на незримую преграду. Настроение, (и без того безрадостное из-за погоды), упало еще на один порядок, в результате чего, даже идти на вылазку за выпечкой расхотелось. На самом деле мне эти булки не сильно и нужны, просто в приюте невероятно скучно, (особенно для меня), и кроме изнуряющих тренировок, других развлечений почти не предусмотрено, (уроки грамоте закончились, а однообразные сказки откровенно надоели).

"ну, хотя бы уроки выживания, внесут какое-то разнообразие. Скорее бы моему телу исполнилось десять".

Во время общей побудки, Менор поинтересовался, почему я не поделился с друзьями своей добычей, (прислушивающиеся к разговору парни, выдвинули предположение, что на этот раз меня все же поймали). Пришлось разочаровать приятелей, заявив что сегодня у меня не то настроение, что бы зря рисковать своей шкурой, (хотел сказать "своими хвостами", но вовремя себя отдернул).

Тренировка и завтрак прошли по уже знакомому "сценарию", (с минимальными изменениями), а затем нашу группу объединили еще с двумя десятками ровесников, после чего повели наверх. Крыша приюта представляла из себя ровную широкую площадку, на которой был установлен искусственный навес, (это и называлось "драконье гнездо"). Там нас уже ожидали полтора десятка драконьих всадников, вместе с крылатыми ящерами, (меланхолично рассматривающими округу своими большими выразительными глазами).

Существа, в этом мире называемые драконами, с истинными "небесными владыками", имели лишь внешнее сходство, (четыре когтистых лапы, два перепончатых крыла, длинный гибкий хвост, длинная шея с клиновидной головой, и чешуйчатая шкура зеленого цвета). Вместо огненного дыхания, местные крылатые ящеры, могли плеваться кислотой, а взгляд змеиных глаз, заставлял почувствовать себя "кроликом перед удавом". Роста они были небольшого, (чуть выше лошади), зато размах крыльев впечатлял.

Убедившись, что у всех подопечных с собой есть сменная одежда и посох, драконьи всадники разделили нас на пары, после чего начали усаживать на спины своих питомцев. Для удобства, людьми использовались мягкие кожаные седла, (чешуя у крылатых ящеров, за несколько часов полета, вполне способна разодрать как штаны, так и кожу наездника), А так же сложная конструкция из ремешков и крючков, при помощи которых тело плотно фиксировалось на одном месте.

Кроме всадника, компанию на спине дракона мне составил Икар, глаза которого лихорадочно блестели, а дыхание было таким, будто он только что пробежал марафон в сорок километров.

"во время своего первого полета, совершенного не при помощи громоздких артефактов а на спине животного, (это был огромный ручной ястреб), я был едва ли не более возбужден. Все же, с ощущением полета, мало что может сравниться... а какие виды с высоты открываются...".

- ну что, готовы? - Нарушил тишину веселый голос молодого мужчины, (одетого в кожаные доспехи, и кожаную шапку на веревочках).

- да. - Почти хором отозвались мы.

- тогда держитесь. - После этих слов всадника, дракон неспешно поднялся на лапы, и в несколько прыжков оказался у края площадки. - Не закрывайте глаза, а-то пропустите самое интересное.

Крылатый ящер оттолкнулся всеми четырьмя лапами, (запуская себя вперед, словно снаряд из катапульты), а затем начал падать. Ветер бил нам в лица, мимо проносилась скала, (в которой и были выдолблены помещения приюта), а впереди находилась стремительно приближающаяся земля. Острые камни у подножия, насыщенно зеленая равнина, серебристая "лента" реки, и далекий густой лес... все это отпечаталось в сознании необычайно четкой картиной, в то время как сердце бешено стучало, а желудок словно прилип к позвоночнику.

Вдруг раздался громкий хлопок, (это раскрылись перепончатые крылья), а я через седло почувствовал, как напряглись мышцы на спине ящера. Сделав крутой вираж, мы вышли из пике, и постепенно начали наращивать высоту, (при этом значительно замедлившись).

- ну как, испугались? - Все тем же веселым голосом, спросил всадник.

- это... было... здорово! - Ели переведя дыхание, восторженно отозвался я.

"только ради этого, стоило попасть в этот мир".

Второй пассажир, (нервно вцепившийся в страховочные ремни), наверняка был со мной согласен, но не мог выразить свои мысли от избытка впечатлений.


***

Полет на крылатом ящере, сопровождался бурей впечатлений, и заодно помог избавиться от начавшей проявляться апатии, (а ведь я и не замечал изменений в своем поведении). День можно было бы назвать идеальным, если бы не погода, (тяжелые тучи, в любой момент могли пролиться ливнем), и по этой причине, прогулка была закончена максимально быстро.

Чуть больше десяти минут от взлета прошло, прежде чем драконы начали снижаться. Местом нашего прибытия, оказалась небольшая горная долина, на территории которой имелось озеро, роща, и широкая поляна, (а я ведь почти поверил, что нас действительно будут учить выживанию).

После высадки на поляну, детей погнали в лес за ветками для костра, (вместе с нами отправились четверо взрослых), в то время как всадники начали устанавливать походные палатки. Крылатые ящеры, (получив относительную свободу), так же разделились на две группы, одна из которых взлетела в воздух и начала патрулировать пространство над долиной, ну а вторая с удобством расположилась рядом с водой. Было видно, что "чистые люди" и их питомцы, занимаются знакомым и привычным делом.

Когда дрова, (значительно вымокшие), были собраны, а палатки установлены, драконьи всадники устроили целое представление для маленьких зрителей. Сперва, (командир группы), сложил принесенные ветки в причудливую конструкцию, а затем отойдя на пару метров, сконцентрировался и взмахнул руками. С его ладоней сорвались два тонких потока синего пламени, (сменившего цвет на рыжий при соприкосновении с дровами), а в следующий миг, конструкция из веток весело вспыхнула, распространяя вокруг себя жар и свет.

"ррр... как же мне не хватает магии".

Не малых усилий мне стоило изобразить на лице детский восторг, а не гримасу раздражения. Пусть наш временный надзиратель не продемонстрировал чего-то совсем уж невероятного, но количество манны, ушедшей "в пустоту", по настоящему поражало, (я это смог почувствовать, даже не имея возможности активировать аурное зрение, и это уже говорит о многом).

"неужели они действительно используют магию настолько "топорно"?".

Разумеется, ответа на мой мысленный вопрос не последовало, (странно было бы, будь это иначе).

Тем временем, драконьи всадники продолжили свое представление, и далее по плану следовали показательные спарринги. Наблюдать за всеми возможностями преподаваемого нам стиля боя, в исполнении пусть не мастеров, но опытных бойцов, было интересно и познавательно, (оказывается, что между стремительными сериями ударов, принято запускать какие либо боевые чары, что бы не дать противнику оклематься).

"и все равно, мне этот стиль не подходит".

После спаррингов был обед, (куски мяса зажаренные на огне, и фляги с водой), во время которого два всадника, демонстрировали подобие боя в небе. Почему "подобие"? очевидно было, что крылатые ящеры, всеми силами стараются не навредить друг другу, да и люди не используют атаки по крыльям, предпочитая устроить красочное шоу.

До самого вечера, активные игры чередовались с различными историями, (которые во множестве знали взрослые), а вечером нас разделили на пятерки, и выдав по шерстяному одеялу, разогнали по палаткам. Вот так и окончился первый день нашего прибывания на природе.

К своему удивлению, я очень долго не мог уснуть, вслушиваясь в шелест ветра, крики птиц и стрекотание насекомых. Запах травы пьянил не хуже крепкого вина, а оттенки зеленого радовали взор. Жутко хотелось пробежаться по лесу, (обязательно на четырех лапах), искупаться в озере, и после этого, лежа на траве, наблюдать за тем как на далеком небосклоне мерцают яркие звезды.

"ну, исполнить последнее желание сегодня все равно бы не получилось, слишком погода неподходящая, о беге на четырех лапах придется пока что забыть... а вот искупаться можно будет завтра утром".

Успокоив себя подобными мыслями, проваливаюсь в глубокий сон.


***

- ...он должен быть где-то здесь! - Проламываясь через кусты, кричал один из мальчишек, разделившихся на несколько поисковых отрядов.

- смотрите внимательнее! - Раздался выкрик ему в ответ.

- неужели мы не найдем рыжую шевелюру в лесу?! - Возмутился третий собеседник.

Я же в это время лежал на земле, забившись под ствол упавшего дерева, и замазав голову жидкой грязью. Мой отряд, (Каир, Икар, Менор и собственно я), получил задание от старших наблюдателей, незаметно пробраться в лагерь и сорвать с посоха флаг. Все остальные дети, были вынуждены нас искать, а найдя, должны были схватить. Игра продолжается уже два часа, (за это время "охотники" сумели поймать Икара).

"скоро все будет кончено... разумеется в мою пользу".

Когда очередная группа противников отошла на достаточное расстояние, я начал ползти к краю поляны, (тщательно выбирая маршрут, и стараясь вообще не шуметь). Вскоре флаг появился в поле моего зрения, но рядом с ним стояли сразу четверо "охранников". Убедившись, что меня до сих пор не засекли, готовлюсь к стремительному рывку, (вот-вот должны начать действовать напарники, и у меня будет лишь одна попытка на победу).

Вот где-то в лесу раздался шум ломающейся ветки, и отряды "охотников", (до этого момента хотя бы пытающиеся проводить поиски по правилам объясненным старшими), с возбужденными криками бросились к источнику звука. Не прошло и десяти секунд, как из-за деревьев, (метрах в двадцати от меня), выбежал Менор, (тщательно вымазавшийся в грязи), и на максимальной для себя скорости, помчался к флагу.

Четверка "охранников", ошеломленно уставилась на ровесника, (на их лицах читались удивление, неверие, радость и даже испуг), и только через долгие три секунды, они устремились наперерез своей жертве, (даже и не подумав, оставить хоть кого-то рядом с флагом). Я не мог не воспользоваться таким шансом, и напрягая мышцы до предела, (огибая по дуге кучу из пяти борющихся тел), устремляюсь к своей цели.

- эй! Держи его! - Выкрики опомнившихся "охотников", доносились в спину.

Осталось десять метров... пять... два... и вот мои пальцы смыкаются на грубой красной ткани. Рывком срываю флаг, и продолжаю бежать радостно хохоча и размахивая этой тряпкой.

- игра окончена! - Во всю силу своего горла, прокричал главный из наблюдающих за нами драконьих всадников. - Сейчас мы пообедаем, и вы послушаете о тех ошибках, которые умудрились совершить.

К концу монолога, из леса успели выбраться все остальные дети, (измазанные в грязи и зелени, и исцарапанные ветками). Эта картина имела весьма угнетающий вид, и пускать нас, (таких "красивых"), за импровизированный стол, никто не собирался.

- итак... сперва всем в озеро, и не вылезайте оттуда, пока волосы вашего рыжего приятеля, не примут естественный цвет. - Зловеще усмехнувшись, приказал надзиратель.

"вот... нехороший человек".

Обиженные поражением дети, с радостными воплями окружили меня, (при этом подавив любые попытки к сопротивлению), а затем бросили в озеро, (даже не удосужившись избавить от одежды). Водоем оказался хоть и широким, но достаточно мелководным, что бы даже самый низкорослый из нас, (в данном случае я), мог касаться дна ногами, (официально я плавать не умею, так же как и остальные ребята из группы).

Кое как избавившись от рубахи и штанов, (снимать мокрую одежду, это то еще удовольствие), начинаю усердно смывать грязь с волос, (а-то мало ли, что может прийти в головы моим приятелям). Сперва мы действительно отмывались, (взбаламутив воду до состояния полной непрозрачности), а затем кто-то начал брызгаться, и вскоре к забаве присоединились все остальные. Взрослые стояли на берегу, и внимательно следили за происходящим, (некоторые из них даже чуть грустно улыбались, видимо вспоминая собственную юность).

Я развлекался наравне с ровесниками моего тела, (лисы в любом возрасте любят играть, а тут еще и эффекты детского тела накладываются). Постепенно образовалось несколько противоборствующих групп, (которые объединялись, что бы победить более сильного противника). Переждав первую "вспышку" азарта, всадники начали выгонять своих подопечных на берег, (поближе к костру).

Завернувшись в шерстяные одеяла, мы ели жареное мясо с хлебом и зеленью, и слушали подробный "разбор" своих действий во время игры. По гордости и самолюбию команды "охотников", потоптались не так сильно, (все же для них это был новый опыт, и не следовало сразу же отбивать желание продолжать), а вот меня, (не смотря на победу), щадить не стали. Из всего того монолога, что произнес командир драконьих всадников, (пусть и не без труда), мне удалось выделить главную причину недовольства: оказалось, что я ни в коем случае не должен был жертвовать напарниками, ради достижения цели.

"он сам-то верит в свои слова, или пытается внушить детям нужную пропаганду взаимопомощи?".

Взвесив все "за" и "против", я решил не задавать этот вопрос, (а-то кто знает, как поступит главный наблюдатель). За несогласие со старшими, меня могли просто отругать, а в худшем случае, это привлекло бы ненужное внимания, и одного, (пока еще маленького), бога, могут отправить в какую ни будь особую группу.

"лучше не выделяться сверх меры".

- а по моему, это был хороший план. - Менор дружески хлопнул меня по плечу. - Никак по другому мы и не смогли бы победить.

- видимо, мы и не должны были побеждать. - Грустно вздохнул я.

- да не переживай. - К нам подсел Икар. - Зато теперь можно посмеяться над этими неудачниками, которые целой толпой не смогли изловить нашу четверку.

- только не перестарайся, а-то они могут этой же толпой, нашу четверку просто побить. - Сдерживая самодовольную улыбку, заявил Каир, (расположившийся чуть в стороне от нас).

- не посмеют. - Уверенно произнес приятель. - Испугаются того, что опять проиграют. Такого позора им точно будет не пережить.

Разговор пришлось прервать, так как всадники начали читать очередную лекцию о правилах поведения в дикой местности, отдельно упоминая ягоды и растения, которые можно есть. В такой обстановке, закончился этот день, и все остальное время прибывания в долине, проходило по похожему сценарию.

ДОЛГОЖДАННАЯ СИЛА.

В эту ночь, я, (как и все мои соседи по комнате), никак не мог уснуть. Причина этому была одна: сразу после завтрака, всех воспитанников, (которым исполнилось десять лет), обещали проводить к драконьим кладкам, где мы сможем выбрать яйцо, из которого должен будет вылупиться маленький крылатый ящер.

Разговоры шепотом, часто переходили в споры, (а иногда даже в ругань). То и дело, кто-то из детей, перебегал из одного угла комнаты в другой, (иногда спотыкаясь об соседей, которые все же пытались уснуть).

- Фаер, а ты совсем не волнуешься? - Подал голос Менор, лежащий левее меня.

- мне не о чем беспокоиться, ведь выбирать яйцо я буду первым. - Заявляю с нотками самодовольства.

- с чего это ты взял? - Возмутился Каир, как раз вернувшийся на свое место, после очередного "забега" в другой конец комнаты.

- потому что, я единственный рыжий на весь приют. - Говорю это так, будто других объяснений и не требуется.

- э-э-э... а это тут причем? - Немного растеряно спросил Менор.

-да врет он все. - Обижено буркнул Каир. - Я же серьезно спрашиваю. Думал у тебя какой ни будь план есть, что бы первым оказаться перед кладками.

- разумеется есть. - Говорю с прежним самодовольством.

- ну и...? - Поторопил меня черноволосый приятель.

- а с чего ты взял, что я открою эту тайну?

- ну, мы же друзья. - Совсем обиженным тоном проворчал брюнет.

- то-есть, ты хочешь что бы я рассказал всей нашей спальне, каким образом можно опередить всех остальных, что бы самым первым оказаться перед драконьими яйцами? - Уточняю самым "мягкой" из возможных интонаций.

- ну да... ой. - Каир хлопнул ладонью по своему лбу, (это можно было понять по характерному звуку). - Извини Фаер, я как-то не подумал...

- извиняю. - Отзываюсь я. - Но мне все же хотелось бы, что бы ты не забывал, что секреты нужно обсуждать без посторонних слушателей.

- эй! Я же извинился? Так какие могут быть претензии?

"какие сложные слова выучил... я горжусь своим учеником".

- совершенно никаких, дружище. А сейчас, ложимся спать... завтра нам очень рано вставать.

- зачем это? - Удивился брюнет.

- за "на дом". - Чуть грубее чем следовало, отозвался Менор, (до которого гораздо быстрее доходил смысл моих слов). - И "брата" своего позови.

Уже через десять минут, наша компания дисциплинировано лежала в своих "гнездах" из звериных шкур, (наши соседи, поняв что ничего интересного больше не услышат, вернулись к своим разговорам). Не смотря на волнение и приглушенное многоголосое бормотание, накопившиеся за день усталость и нервное напряжение, довольно быстро заставили детей крепко уснуть, (я от них отстал не намного).

А снился мне... мой внутренний мир. Все тот же огромный зал со сводчатым потолком, и стенами теряющимися где-то вдали, а так же колоннами, (девятью золотыми, и четырьмя серебряными). Золотые колонны образовывали внутренний круг, (в центре которого, над мраморным постаментом, висел хрустальный шар "Исполнителя Желаний"), серебряные колонны только начали образовывать внешний круг.

Топнув ногой по полу, заставляю из черных и белых квадратных плит, (уложенных в шахматном порядке), подняться многочисленные, (круглые и квадратные), тумбы, заставленные разнообразными книгами. Ощущение нереальности всего происходящего, никак не хотело меня покидать, хоть я был почти уверен, что на самом деле нахожусь в своем внутреннем мире.

- это несовсем так.

Насмешливый голос, (раздавшийся прямо за спиной), заставил вздрогнуть и резко развернуться. Передо мной, (десятилетним ребенком, одетым в серые штаны и рубаху), стоял я, (черноволосый и черношерстый, девятихвостый кицуне с бледной кожей и кроваво красными глазами). Примерно минуту, мы молча рассматривали друг друга, а затем он, (другой "я"), щелкнул пальцами, и все тумбы с книгами скрылись в полу. По моей спине пробежала волна мурашек, вызванных хищной улыбкой кицуне.

- что ты имел ввиду? - Пересилив оцепенение, задаю интересующий вопрос.

- дело в том, что ты находишься в своем внутреннем мире, но лишь как "проекция". Что бы вытащить тебя для разговора, мне пришлось приложить немало усилий... неужели ты не рад меня видеть?

Прижатые к голове черные уши, печальные красные глаза с вертикальными зрачками... это выглядело довольно необычно, (я бы сказал "мило" или "забавно", но хищные черты лица, бледная кожа, когти на руках... все это немного портило образ).

- на самом деле, я бы предпочел встретить здесь красивую девушку. - Попытался отшутиться я, и тут же был вынужден замолчать.

Прямо передо мной, (всего в паре шагов), стояла беловолосая и белошерстая молодая девушка с девятью хвостами, серебряными глазами, и одетая в зеленое платье, (подол которого едва прикрывал колени).

- что-то не так? - Невинно улыбнулась лисица.

- я чего-то не понимаю, но... рассказывай в подробностях. - Не смотря на все старания, мой голос дрогнул.

- все просто: один мой новый знакомый, сумел меня убедить, что нельзя отказываться даже от крохи знаний и капли сил. Блокируя участки своей памяти, я делаю себя уязвимым. - Лисица села на воздух, а в следующий момент, ее тело уже утопало в мягком кресле. - Пришлось потратить немало времени, что бы объединить свои мужскую и женскую ипостаси, зато теперь, я могу свободно менять свой пол, без боязни сойти с ума.

- я в шоке. - Заявляю совершенно честно, (даже не знаю, как еще в обморок от удивления не упал).

Тем временем собеседница звонко рассмеялась, (прикрыв рот узкой ладошкой).

- могу тебя успокоить: мне по прежнему нравятся девочки. Углубляться в рассказ своих похождений не буду, ты сам все узнаешь, когда сможешь попасть во внутренний мир без посторонней помощи.

- давай перейдем к делу? Я не верю что ты вызвал меня, что бы похвастаться своей новой личиной. - Первый шок прошел, и теперь голова работала нормально.

- как скажешь. - Собеседник вернул себе облик черного кицуне. - Тебе следует знать, что в том же мире что и ты, сейчас действуют сразу три бога, и один "странник".

- "попаданец", "бродяга", или "навигатор"? - Вопрос действительно был важным, так как от этого зависела степень угрозы исходящей от "странника".

Во вселенной, (которая бесконечна, и все еще продолжает расширяться), кроме богов и обычных душ, имеются еще и такие сущности, которые умудряются избежать стандартного перерождения, (включающего в себя стирание прошлой личности и памяти). Случается, что какая ни будь душа, "выпадает" из круга перерождения, и получает новое тело "вне очереди", сохраняя все свои знания, и характер, (таких существ называют "попаданцы", так как хоть у них и появляются новые перспективы в новой жизни, но образуется немало проблем). Переходя из мира в мир, "попаданец" накапливает силу, (духовную энергию, Ману, энергию разума), а так же собирает знания, и в определенный момент, он может стать "бродягой", (так называются существа, научившиеся перемещаться между мирами в хаотичном порядке, при этом сохраняя свое тело), или же "навигатором", (так называют "странников", умеющих перемещаться в нужные им миры). Очень редко встречаются индивиды, которые пропускают одну или две стадии, (но для этого, личность разумного, должна быть изначально сильной и развитой).

Самыми опасными противниками, (способными наравных сражаться с богами и архидемонами в их доменах), считаются "навигаторы", которые прошли все три стадии "возвышения", (обычно, за их "плечами", находится опыт сотен жизней, а накопленной силы вполне хватает, для поддержания собственного домена).

- тебе придется иметь дело с "бродягой". Насколько я сумел понять, он сильный и самоуверенный маг с манией величия и навязчивой идеей мирового господства. - Нарушил тишину черный кицуне.

- значит, даже пытаться идти на диалог не стоит. - Задумчиво произнес я.

- такие как он, не делятся властью и силой. Скорее всего, он попытается заполучить себе "сердце бога", и уж точно не захочет становиться жрецом. О других богах ничего сказать не могу: сам понимаешь "правила честной игры".

- что ни будь еще?

- только одно... тебе пора просыпаться.

Пространство пошло волнами, а затем зал исчез. Через несколько секунд, я осознал себя лежащим на шкурах, в спальне приюта.


***

Растолкав приятелей, (и не дав им шумно повозмущаться по поводу столь ранней побудки), я вывел свой маленький отряд из спальни в коридор. У лестницы, (ведущей на нижние этажи), уже стоял сутулый старик, в левой руке держащий масляную лампу, а правой опираясь на трость, (кончик которой был обмотан тряпкой, что бы не шуметь при ходьбе).

- опаздываете. - Свистящим шепотом произнес смотритель общежития, когда мы вошли в круг света.

- в ближайшие несколько часов, все равно никто не проснется. - Пожимаю плечами, стараясь выглядеть при этом как можно более уверенно.

- ну вы же проснулись, значит и другим дуракам может в голову подобная идея прийти. - Старик печально покачал головой. - Вот в мое время... гхм. Ладно, пойдемте.

Уже впятером, мы спустились на самый нижний этаж, (состоящий всего из нескольких крупных пещер, в углублениях которых и отдыхали взрослые драконы. Здесь имелись три круглых отверстия, через которые крылатые ящеры выбирались на улицу, а вход на этот этаж, закрывала настоящая деревянная дверь, которую постоянно охранял кто-то из солдат.

До последнего момента, я боялся что нас не пустят в "логово", (мало-ли что могло взбрести в голову охранника), и эти переживания, даже вытеснили из моей головы мысли о "страннике", (все же, проблемы нужно решать по мере их поступления, а тот "бродяга", явно находится вне зоны досягаемости). Однако, после короткого разговора с нашим проводником, молодой солдат, (не больше двадцати лет возрастом), безропотно пропустил нас вниз, и даже пожелал удачно выбрать питомца. На все вопросительные взгляды, смотритель общежития только таинственно улыбался и щурил глаза.

В пещерах было еще холоднее чем в приюте, (хоть я и не думал что это возможно), а в воздухе стоял запах крови и экскрементов. Наш проводник, (неспешной шаркающей походкой), уверенно направился в дальний темный угол "логова", подняв свой светильник повыше, что бы мы видели все неровности пола.

Из каменных ниш, (большинство которых были пусты), за нами следили ящеры, и их голодные взгляды мне очень не понравились. В очередной раз посетовав на отсутствие у этого тела хоть каких ни будь способностей к магии, бросаю взгляд назад, что бы убедиться, что мы никого не потеряли.

Из длинной узкой пещеры, мы вышли в круглый каменный "карман", освещаемый парой факелов, закрепленных на стенах у входа. В центре, (в углублении похожем на чашу), лежало несколько десятков яиц, каждое из которых размером едва ли не превышало мою голову. Шершавая зеленая скорлупа, на ощупь оказалась довольно теплой и мягкой.

- поторопитесь, я не могу ждать вас всю ночь. - Подал голос старик, привалившийся плечом к стене, (прямо под факелом).

Непривычно тихие Каир и Икар, стали ползать на коленях вокруг углубления, то и дело касаясь то одного, то другого яйца. Менор, предпочел остаться рядом со мной, и так же хранил молчание, (даже я почувствовал некоторую торжественность момента, не представляю какая "буря" разразилась в душах парней).

- старый... а как ты выбирал своего дракона? - Тихим голосом, (будто боялся нарушить царящую вокруг тишину), спросил Икар.

- сопляк. - Беззлобно огрызнулся мужчина. - Попытайся почувствовать, кто из этих детенышей хочет пойти с тобой. Не глазами смотри, и не пытайся понять разумом... не знаю как описать это точнее, но я чувствовал своего напарника душой.

- душой он чувствовал... что же нас не учили пользоваться этой душой? - Проворчал Каир, "нарезая" уже третий круг рядом с углублением.

Наш проводник хоть и слышал бормотание, но решил не реагировать на грубость, одарив парня взглядом, выражающим полное превосходство.

"как дети... хотя некоторые из них действительно дети. Ладно, нужно выбрать себе дракона. внешне яйца ничем не отличаются, а внутрь заглянуть не получится из-за отсутствия магии. Что остается? Остается только "воля"".

Склонившись над углублением, (стоя на коленях), кладу правую ладонь на ближайшее яйцо, и закрыв глаза, (для упрощения концентрации), направляю в руку всю имеющуюся "волю", после чего начинаю напитывать ею скорлупу. Сперва ничего не происходило, но секунд через пять, маленькое существо находящееся внутри, начало шевелиться, а я вдруг ощутил, как моя "воля", "перетекает" в яйцо. Прошло еще секунд десять, и дракончик начал вылупляться.

- смотрите, кажется у Фаера получилось! - Закричал Менор, по-прежнему находившийся неподалеку от меня.

Открыв глаза я успел увидеть, как старик, оттолкнувшись от стены, парой "скользящих" шагов приблизился к мальчишке, и отвесил ему чувствительный подзатыльник.

- когда хозяев нет рядом, драконы довольно нервные. Ты же не хочешь, что бы нас съели на завтрак?

Блондин помотал головой, одновременно отскакивая от смотрителя общежития, который оказался не столь уж и дряхлой "развалюхой".

в следующую пару минут, все мое внимание было приковано к яйцу, скорлупа которого уже потрескалась, но никак не хотела разваливаться на части из-за толстой и эластичной пленки. Дракончик барахтался все активнее, уже можно было различить, где у него голова и где лапки, и вот наконец при особо удачном рывке, он сумел чуть надорвать пленку.

В этот момент, свой подзатыльник получил уже я.

- помоги малышу, дурень. А-то ведь задохнется.

"действительно, что это я сижу как статуя?".

Спустя пару минут, (измазав руки и рубаху в мутной жиже), мне удалось извлечь маленького ящера из остатков скорлупы, (в процессе он несколько раз меня поцарапал, и один раз укусил неожиданно острыми зубами). Детеныш дракона был уменьшенной копией своих старших родственников, (разве что крыльев пока не было, но они начнут расти только через год жизни). Устроившись у меня на руках, малыш свернулся клубком, и задремал, и только раздувающиеся бока показывали, что он дышит.

- утомился маленький. - Хмыкнул старик, все время стоявший за моей спиной, и никому не позволяющий подойти ближе. - С таким бестолковым хозяином, ему еще придется помучиться.

- а это нормально, что он черный? - Я решил не обращать внимания на "уколы" нашего проводника.

- после первой "линьки" позеленеет. - Мужчина развернулся к парням, столпившимся неподалеку. - Вы уже выбрали яйца? Нет? Ну тогда думаю, вам придется подождать остальных своих товарищей. Отведенное вам время, подошло к концу.

- но...

- как же...

- это не честно...

Хором загомонили парни, (Менор даже чуть было не заплакал от обиды).

- никто вас не заставлял пялиться на чужого дракона. - Хмыкнул старик, и шаркая ногами, направился к выходу, но остановившись у факелов заявил. - Даю две минуты: не успеете, будете виноваты сами.

Каир, Икар и Менор, радостно, (разве что без громких криков), метнулись к углублению. Выбор на этот раз не затянулся и на минуту, (парни схватили первые попавшиеся яйца, и с довольными лицами выстроились за проводником). Я со своим дракончиком, пристроился в хвосте группы, чувствуя себя несколько неуютно.

С того момента как маленький ящер, (пока еще бескрылый), выбрался из скорлупы, что-то незримое начало "сверлить" мне лоб. Вероятно, что так ощущается создание ментальной связи между хозяином и драконом, но почему нам никто об этом не рассказывал? Как оказалось, нам вообще крайне мало рассказывали о том, что касается выращивания чешуйчатых монстриков.

Обратный путь не запомнился ничем интересным, (только охранник поздравил меня с тем, что умудрился найти вылупившегося дракона, но было видно что он издевается и дразнит). Старик довел нас до этажа, на котором располагалось общежитие, но вместо того что бы отпустить в спальню, приказал зайти в его комнату. мы уселись на длинную скамью, (заменяющую и кровать, и стулья и стол), и стали ждать дальнейших распоряжений.

- значит так: сидите здесь и не шумите. После завтрака, за вами придут инструктора, и отведут на новое место жительства.

- а мы есть что ли не будем? - Попытался возмутиться Икар, но под суровым взглядом смотрителя общежития, стушевался и постарался ужаться в размерах.

- раньше нужно было думать. - Старик хмыкнул, но все же сжалился, и кряхтя, достал из нише в стене кулек черствых оладьев. - Я свое обещание выполнил, так что, более вы не моя проблема. Желаю удачи в будущем.

С этими словами, наш проводник поставил на пол лампу, извлек из складок одежды свечу, и не прощаясь вышел в коридор.

- о каком обещании он говорил? - Испытующе глядя на меня, поинтересовался Менор.

- понятия не имею. - Изобразив на лице самое честное выражение, отвечаю приятелю.

- но... - Блондин хотел продолжить допрос, но кулак Каира, врезавшийся ему в плечо, не дал закончить фразу.

- Фаер, расскажи лучше, что ты сделал, что бы дракон вылупился? В жизни не поверю, что это яйцо чем-то отличалось от других.

- и зря не поверишь, оно действительно отличалось. - Чуть изгибаю губы в улыбке, и прикрываю глаза.

- и чем же? - Заинтересованно подал голос Икар.

- в нем был мой дракон. - Заявляю с самодовольством, растягивая губы в самой широкой ухмылке.

- да ну тебя, я же серьезно спрашиваю. - Насупившись проворчал Каир.

- а я серьезно отвечаю... ладно-ладно, только ненадо насилия. - Отодвигаюсь на край скамьи, одновременно одной рукой поглаживая шершавую спину ящера. - На самом деле, я просто напитал яйцо "волей".

- ...?

- ...!

- и как я сам не догадался... это же так просто. - Добавив сарказма в голос, произнес Каир.

- не понимаю, в чем ваши претензии? - Искренне удивился я.

- Мог бы нам подсказать, как друг. Тогда, у нас четверых уже были бы драконы... - Недовольным голосом заявил Икар.

- знаете... друзья мои... - Каждое слово произнесенное мной, было наполнено "ядом". - Вместо того, что бы жаловаться, вы могли бы поступить как Менор, который уже пытается разбудить своего питомца.

Брюнеты перевели взгляды на блондина, (сидящего с закрытыми глазами, и сжимающего ладонями яйцо, лежащее на его коленях). Примерно минуту в комнате царила тишина, а затем голос подал Каир:

- Фаер... извини... не знаю, что на нас нашло.

- это называется "зависть" мой недальновидный друг. - Это было произнесено без тени веселья. - Но не беспокойся, я вас прощаю... ведь именно так должны поступать друзья?


***

Вина, это прекрасное чувство, когда его испытывает кто-то другой. Именно вина, заставляет прислушиваться к словам, и при решении каких либо задач, склоняться на сторону человека, перед которым ты чувствуешь себя виноватым, (даже если он неправ). Однако, используя чужое чувство вины, нельзя заострять на этом внимание, иначе вместо верного союзника, можно получить обозленного врага.

Один мой знакомый, (бог), мастерски "играл" на эмоциях разумных существ, "сталкивая" их между собой, и заставляя делать именно то, что нужно ему. Некоторые жертвы, до самого последнего момента, считали этого манипулятора, лучшим другом, (верным соратником, или преданным учеником). К сожалению, лично мне, до подобных "вершин", еще невероятно далеко... но троим десятилетним парням, более чем достаточно.

С того момента как мои приятели приступили к напитыванию драконьих яиц "волей", прошло уже четыре часа, (и за нами еще никто не пришел). Ящеры вылупились у всех, (питомец Икара, дольше всех отказывался покидать скорлупу, но хозяин ему попался упорный), так что последние полтора часа, мы потратили на игры со своими "напарниками", которые очень хотели есть, (дважды я чуть было не лишился одного из пальцев, спасло лишь то, что зубы у малышей недостаточно острые, да и челюсти слабые).

- может быть о нас забыли? - Предположил Менор, укачивая свою ящерку, будто человеческого младенца, (его рубаха была выпачкана в слизи, как и у всех нас).

- хорошо бы. - Мечтательно закатив глаза, отозвался Каир.

- это почему? - Не понял Икар.

- ну а ты представь: приведут в нашу комнату новых малолеток, а там мы с драконами. - Мечтательное выражение на лице Каира, достигло нового уровня.

- ну и что? - Не понял уже Менор, (я вообще старался не вникать в смысл описываемой картины).

- ну как же: мы с драконами, а тут мелкие... визга будет...

- ты устал братишка? - Икар жалостливо похлопал Каира по плечу.

- нет, скорее всего он просто голодный, вот галлюцинации и начали появляться. - Предположил я. - А тот бред, что он несет, это уже последствия.

- да ну вас. - Парень скинул руку с плеча, и нахмурился. - Никто кроме Тира меня не понимает.

- э-э-э... а кто такой Тир? - Встрепенулся Икар.

- мой дракон. Классное я ему имя придумал?

- а ведь точно: нужно придумать нашим питомцам имена. - Уцепился я за тему, которая может отвлечь ребят как от голода, так и от сор между собой.

- ну и как ты назовешь своего? - Спросил Менор, поглаживая свою ящерку по спине.

- хмм... думаю что назову его "Гедон".

- странное имя... - Нахмурился Икар.

- Ну и Гедон, не человек, что бы человеческое имя ему давать. - Пожимаю плечами, и улыбаюсь своему питомцу, наконец прекратившему попытки съесть мою одежду. - А вообще, "Гедон" это сокращение от "Армагеддон".

- а разве начало слова сокращается? - Удивился Каир.

- слова по разному сокращаются, а правильно это или нет, не наши проблемы. - Ответил вместо меня Менор.

Мы замолчали, вслушиваясь в достаточно громкие шаги в коридоре. Наконец, некто, (оказавшийся седоволосым парнем лет двадцати пяти), поравнялся с входом и заглянул в комнатку.

- о! а я вас уже два часа ищу. Так и знал, что нужно было сперва проверить комнату этого старика. - Пробормотав последнюю фразу несколько неприязненным тоном, он широко улыбнулся, и обведя нас взглядом небесно голубых глаз, заявил. - Я ваш инструктор, и сегодня у нас по плану, переезд на новое место жительства... ах да, мое имя - Скар.


***

Кроме нас четверых, у Скара оказалось еще двое подопечных, (парень из нашей спальной, и длинноволосая блондинка по имени "Маара"). При одном только взгляде на нашу новую знакомую, (одну из пяти девчонок, пробравшихся в логово в поисках драконьих яиц), я понял, что у меня с ней возникнут проблемы.

Дело было даже не в самоуверенности, которое "читалось" на лице, и не в вызове, "сверкающем" в глазах... проблема была во внешности, (слишком яркой, но при этом не теряющей мягкого "уютного" очарования). Меня ее облик не впечатлил, (все же в памяти еще живы воспоминания того времени, когда и мне довелось примерить женскую шкуру), но вот мои приятели были очарованы. Если Каир и Икар, ограничатся "глазением", (а когда подрастут, попытаются "подкатить", что у них вряд ли получится), то вот Менор, уже сейчас заставляет волноваться.

"ты уж извини девочка, но своими жрецами я "разбрасываться" не привык. Надеюсь ты сама решишь держать дистанцию в общении, а иначе...".

В отличии от нашей четверки, у пятого парня и девочки, дракончики еще не вылупились, (и не удивительно, обычно на это уходят дни, если не декады), но глядя на своего беловолосого приятеля, я не сомневался, что уже сегодня Маара узнает, как разбудить питомца.

Тем временем, мы прошли по нескольким коридорам, спустились по паре лестниц, миновали еще один коридор, и вышли на длинный уступ, шириной не больше полуметра. Справой стороны возвышалась отвесная каменная стена, с левой же, зияла пропасть, (глубину которой я не рискнул измерять даже взглядом). Через десять минут неспешной ходьбы, (постоянно создавалось впечатление, будто Скар ждет, пока кто ни будь из нас сорвется), впереди показался ряд из пяти высоких башен, соединенных между собой сетью переходов.

- вот и ваш новый дом. - С нотками торжественности в голосе, объявил инструктор. - Здесь вы обучитесь тому, как быть всадником, и получите самые необходимые навыки для выживания, после чего отправитесь в один из крылатых отрядов. Те же, у кого дракончики так и не вылупятся, вернутся в приют...

"...что бы научиться, как правильно быть прислугой".

- как вы могли заметить, башен всего пять: каждый год вы будете проводить в новой башне, так что не привыкайте к своим комнатам, а еще лучше, научитесь обходиться вообще без личных вещей. Разумеется, это правило не касается брони, оружия, и седла дракона, эти вещи строго индивидуальны. В башнях запрещено распивать, раскуривать, вдыхать, и принимать любым другим способом, все возможные галлюциногенные вещества. Близкие отношения между учениками одного пола, так же запрещены, так же как и отношения между детьми, не достигшими четырнадцати лет. В остальном, в свободное от обучения время, вы абсолютно ничем не ограничены.

"мне кажется, или он сам не верит, что запреты будут выполняться? Я еще не видел ни одного мира, где ученики, (хоть маги, хоть простые люди), не нашли бы способ добывать алкоголь".

Под такие мысли, (шагая вслед за инструктором), я и вошел в арку входа в первую из пяти башен. О чем думали мои спутники сказать не берусь, (хотя мысли Менора, вряд ли отличались от "она такая классная..."), да мне это было и не интересно. Желудок уже "рычал" во всю мощь, намекая о необходимости поесть, и грозно урчащий Гедон, был полностью с ним согласен.

Нашим взглядам предстал большой зал, (круглой формы), по краям которого стояли грубые каменные столы и скамьи. В стенах было несколько дверей, (деревянных, и на вид совершенно новых), одна из которых, вела в соседнюю башню.

- там и там, находятся туалеты, там кухня, а за той дверью, гордость и краса нашей первой башни... настоящая ванная комната. Но не советую вам уходить в мечтания: открывается она дважды в декаду, и количество горячей воды, строго ограничено. - Скар говорил, одновременно указывая левой рукой на двери, а затем направился к неприметному углублению в стене. - А сейчас, я покажу вам ваши новые комнаты. У каждого теперь будет своя собственная комната, правда здорово?

"жра-а-ать! Еще немного, и я займусь каннибализмом. Интересно, ребята меня поддержат в этом начинании? Наш инструктор должен быть вкусным...".

В углублении находилась винтовая лестница, уходящая круто вверх, (постепенно каждый полный "круг", становился все шире). От лестницы, во внешней стене находились узкие арки, (занавешенные кусками выделанной кожи), являющиеся входами в одноместные комнаты.

Так как наша группа прибыла в башню последней, подниматься нам пришлось почти на самый верх, (выше осталось еще два целых "круга" лестницы, и около восьми арок). Как-то так получилось, (я и сам не понял как), но мне жилье досталось выше чем у всех остальных, (что означало, что до него подниматься дальше).

Наконец ввалившись в каменный "мешок", (длинной три метра, шириной два, высотой два с половиной), обнаруживаю деревянную лежанку у левой стены, поверх которой была постелена пушистая серая шкура. На полу рядом с постелью, стоял каменный тазик, (никак иначе этот предмет назвать нельзя), который по видимому, должен служить гнездом для еще не выросшего дракончика.

- Гедон, ты чувствуешь то же что и я? - Боясь спугнуть удачу, обратился я к ящеру, восседающему на моих руках, (уже начавших уставать).

- ррар. - Подтвердил мои подозрения питомец, и даже не стал возмущаться, когда я его сгрузил в "тазик".

На лежанке лежала, (вот неожиданность), кожаная сумка, из которой пахло едой. После недолгих мучений с завязками, на свет тусклой свечи, (установленной на выступе стены), появилось несколько оладьев, сухари и полоски вяленого мяса. На самом дне обнаружилась железная, (!), фляга с водой. На такую мелочь, как комплект чистой одежды, я уже не обращал внимания, полностью погрузившись в процесс истребления припасов, (правда и про Гедона не забыл, разломав на мелкие кусочки пару оладьев и полоску мяса).


***

(полгода спустя).

Заложив руки за голову, я лежал в своей комнате, и блаженствовал, "купаясь" в уже порядком подзабытом ощущении, текущей по организму манны, (умом понимаю, что это лишь "капля в море", в сравнении с тем, что было в прошлых жизнях, но после полного отсутствия "воды", даже стакан покажется морем).

Только сегодняшней ночью, завершил формироваться канал ментальной связи между мной и Гедоном, (так что теперь, я имею удовольствие "слышать" эмоции своего дракончика). Практически сразу же, по этой связи, начала струиться манна, (немного "горькая" на "вкус"), и вот теперь мне приходится бороться с желанием немедленно провести пару, (десятков), ритуалов, по итогам которых и в моем теле образуется магическое "ядро".

Ожидаемо, (но все равно обидно), что драконьи всадники так и не становятся магами в полной мере этого слова, (а ведь частью сознания, я ожидал что произойдет чудо, и у меня появится свой источник манны). На самом же деле, хозяева крылатых ящеров, лишь используют ту энергию, что поступает им от питомцев через ментальный канал, (и у меня есть подозрения, что это всего лишь побочный эффект "привязки"). Вполне возможно, что изначально, всадниками становились полноценные маги, (которые сами подпитывали своих питомцев до момента взросления), но после предсмертного проклятия местного бога, крылатым партнерам пришлось превратиться в транспорт и "живые аккумуляторы".

"ладно... позже об этом подумаю. Все равно, без полноценного мага, нужных экспериментов не провести. Эх... как же обидно! Всего пара ритуалов отделяет меня от настоящей силы. Однако, какими бы бездарями не были местные чародеи, сильные всплески энергии почувствуют даже они. Придется ждать, пока Гедон не подрастет... ничего, займусь пока своим телом".

Однако, погрузившись в медитацию, и "оглядев" себя внутренним зрением, я был вынужден признать, что несколько поторопился, (ручеек манны хоть и казался большим, но на самом деле, энергия моментально впитывалась в тело как в сухую губку, не оставляя никакой возможности на манипуляции). Можно было бы усилить поток, (у меня было целых три идеи, как этого добиться), но велика была вероятность, что Гедон получит истощение, (а так как он все еще детеныш, это ему грозит смертью). В результате, (немного понаблюдав за ручейком магической силы), с печальным вздохом возвращаюсь в реальный мир.

По системе, (которой пользуются почти во всех известных мне магических мирах), доступный мне объем энергии, равен менее чем одному "В", (так обозначается объем манны, необходимый для создания заклинания "вспышка света"). Единственный безопасный способ стать сильнее, это ускорить рост моего питомца.

- Гедон, тебя ждут очень сытные дни. - Произношу в темноту комнаты, и чувствую как через ментальный канал, до меня доносятся отголоски непонимания и интереса.

Как всегда в последние полгода, утро наступило со звоном колокола. Наощупь найдя одежду, я облачился в рубаху и штаны, сунул ноги в мягкие сапоги, помог ящеру выбраться из "тазика", а затем мы вместе вышли на лестницу. По пути вниз, пришлось заглянуть в комнаты Каира и Икара, (парни могли спать при любых условиях, и какой-то колокол, не был причиной прерывать сон). Менор встал самостоятельно, и к моему недовольству, уже околачивался у входа в комнату нашей блондинистой знакомой.

- бдишь что бы не украли? - Усмехнувшись хлопаю приятеля по плечу.

Гедон, чувствуя мое раздражение, "грозно" рыкнул на беловолосого мальчишку, и прижался боком к моим ногам, (за последние декады он подрос, так что теперь хоть и с трудом, но без посторонней помощи спускался и поднимался по ступенькам). Первая чешуя уже сползла с дракончика, и теперь он был темно зеленым, (по словам Скара, постепенно его цвет станет светлее).

- ну я... - Менор покраснел, и смущенно отвел глаза.

- не опаздывай на завтрак. - Дружески ткнув его в бок кулаком, продолжаю спускаться.

Пусть мне и не нравится то, что один из будущих жрецов слишком сильно привязался к какой-то девчонке, но если я попытаюсь встать между ними, велика вероятность потерять доверие парня. Менор сейчас находится в таком возрасте, когда любая попытка контроля вызывает резкую агрессию, а на любой совет в его голове образуется один ответ, "мне лучше знать, что для меня лучше".

"к сожалению, друг мой, меня не волнует, что лучше для тебя. Самое главное, что лучше для меня... и тебе придется с этим смириться. Пока же, можешь играть в любовь, возможно наблюдение за этим меня развлечет".

- ррр. - Гедон вцепился зубами в мою штанину, не давая сделать очередной шаг.

- что малыш, уже устал? - Наклонившись, подхватываю ящера на руки. - Ничего, скоро ты станешь большим и сильным... самым большим и сильным.


***

Перехватив посох за концы, блокирую удар сверху вниз, и тут же отшагнув назад, отпускаю один из концов, и припав на одно колено, наношу размашистый удар по ногам противника. Бернар, (шестой член нашей группы), успешно перепрыгнул мое оружие, но удар ногой в живот, оказался для него полной неожиданностью. Я же, не теряя времени, обозначил добивающий удар по шее согнувшегося пополам парня.

- стоп. - Скар хлопнул в ладоши, привлекая наше внимание. - Молодцы, можете отдохнуть. Следующая пара: Икар и Маара.

- но учитель... это же нечестно. - Наконец прекратив хватать ртом воздух, возмутился мой оппонент.

- то, что мы проводим спарринги на посохах, не значит, что в бою нельзя использовать удары рук и ног. - Отмел все возможные возражения Скар. - Освободите площадку для следующей пары.

Отойдя к стене тренировочного зала, я сел на край каменной "чаши", в которой сидел мой дракончик. Гедон выглядел возбужденным, и постоянно подпрыгивал на месте, скаля острые зубы и царапая когтями камень. Пришлось сосредоточиться, и послать через ментальный канал поток спокойствия и тепла, и только после этого питомец немного угомонился.

Тем временем, Икар защищался от выпадов блондинки, которая с каждой секундой злилась все больше, (у моего приятеля опыта в драках было побольше, да и физически он ее превосходил). Получалось так, что девочка просто не могла нанести серьезный удар по противнику, а парень, боялся навредить подруге друга, а потому полностью сконцентрировался на обороне, и не пренебрегал возможностью отступать. Долго так продолжаться не могло, и в какой-то момент, очередной выпад достиг своей цели, и вместе с вскриком брюнета, (решившего поиграть в благородство), прозвучал голос наставника:

- Маара, ты молодец. Икар, я разочарован. - Короткая пауза. - Каир и Менор, ваша очередь.

Друг немного хромая, подошел к своему дракончику, и уселся прямо на пол, (при этом морщась и не прекращая тереть ушиб).

- красиво ты проиграл. - Стараюсь голосом не выражать никаких эмоций.

- сам знаешь, если бы я ее ударил, Менор потом весь день бы вел себя так, будто я его враг. - Приятель посмотрел на меня с обидой, будто ожидал поддержки.

"как друг, я должен бы сказать, что ты прав, но...".

- если вы будете щадить ее на тренировках, то как Маара приобретет навыки необходимые солдату? Да, она девочка... но забравшись в логово драконов, и выкрав оттуда яйцо, она показала, что хочет быть солдатом. Разумеется, если ты хочешь, что бы она умерла в первом же сражении, то можешь и дальше продолжать поддаваться.

Ответа не последовало, (Икар глубоко задумался, так что даже за боем не следил). В это время, в центре зала, Менор и Каир, практически не заботясь о защите, наносили друг по другу размашистые удары, блокируя или отводя в сторону не более трети из них.

"синяки по всему телу обеспечены обоим".

- достаточно. - Прервал это действо наставник. - Если бы я вас не знал, то решил бы, что мне подсунули пару необученных пятилеток. Следующая пара: Фаер и Маара.

Погладив дракончика по голове, (и отправив ему по ментальному каналу волну спокойствия и уверенности), выхожу на середину зала, безмятежно улыбаясь. Ехидно подмигиваю блондинке, вставшей в боевую стойку, (сам я, внешне абсолютно расслаблен, и даже посох спокойно покоится на плече).

Девочка "вспыхнула" и зло оскалилась, (если бы она могла взглядом метать молнии, то меня можно было бы уже хоронить). Едва дождавшись команды к началу, Маара кинулась вперед, одновременно нанося удар по диагонали, (справа сверху), целя мне прямо в голову. Наклонив корпус, "подныриваю" под оружие противницы, а в дополнение подставляю свой посох, в "скользящем" блоке.

Делаю резкий шаг вперед и всторону, и произвожу тычок одним из концов своего оружия, в середину бедра Мааре, (боковую поверхность) а затем крутанув посох, добавляю несильный удар в область сгиба ноги. Когда девочка упала на колени, (едва не плача от боли и беспомощности), обозначаю добивающий удар по затылку.

- лучше бы ты оставалась среди прислуги. - Шепчу так тихо, что бы только блондинка меня расслышала.

- стоп. - Скар хлопнул в ладоши. - Фаер, в твоих действиях слишком много самоуверенности. Это может дорого тебе стоить, при столкновении с более опытным противником.

- благодарю наставник, я это запомню. - Закинув посох на плечо, безмятежно улыбаюсь.

- следующая пара: Бернар и Икар.

Стоило мне отойти к своему месту, как рядом "материализовался" Менор, буквально "пылающий" праведным гневом. На миг мне даже показалось, что беловолосый сейчас попытается меня ударить.

- зачем ты это сделал? - Прошипел он сквозь зубы, сверкая глазами.

- что именно? - Положив посох на пол, сажусь на корточки и обеими руками тянусь к Гедону, радостно заурчавшему, когда мои пальцы начали почесывать его хребет, (при этом, периферическим зрением я не прекращал следить за приятелем). К чести альбиноса должен заметить, что он быстро взял себя в руки, и присев рядом, следующую фразу произнес более спокойным тоном:

- ты ведь понял, о чем я? Ненужно строить из себя дурака.

- разумеется понял. - Киваю, не убирая с лица добродушной улыбки. - А теперь скажи мне, ты понимаешь, чем мы здесь занимаемся?

- учимся быть драконьими всадниками, но причем здесь...

- а кто такие "драконьи всадники"? - Прищурившись скашиваю взгляд на лицо Менора, который кажется начал понимать, к чему я виду. - Нас учат быть солдатами, а это значит, что в будущем нам придется убивать... а возможно и умирать. Драконы, это не милые домашние зверьки, а настоящие "машины смерти". Неужели ты хочешь, что бы твоя подружка погибла в бою, только потому, что ее щадили на тренировках?

- неужели нельзя как-то этого избежать? - В глазах Менора теплилась надежда, и я просто не мог его разочаровать.

- разумеется можно. - Делаю паузу, во время которой приближаю свое лицо к уху приятеля. - Убей ее дракона, и она не сможет стать всадником, а значит, ей не придется рисковать собой в никому ненужных боях.

Отстранившись, возвращаюсь к почесыванию спины Гедона, с удовлетворением наблюдая за шоком на лице альбиноса. Округлившиеся от ужаса и возмущения глаза парня, вот-вот грозились выпасть из орбит. Для полноты картины, не хватало только отвисшей челюсти, (но как известно, "в мире нет совершенства", так что мне придется довольствоваться этим эффектом).

- я никогда так не поступлю. - Взяв себя в руки, твердо заявил Менор. - Мы найдем другой выход.

- как знаешь... мне вообще нет дела до этой девчонки. - Пожимаю плечами, выражая свое безразличие. - Но запомни: пока ее ментальная связь с питомцем не закончила формироваться, потеря дракончика пройдет безболезненно для психики.

Некоторое время мы молчали, а затем Скар позвал на "арену" Менора. Прежде чем подняться на ноги, он тихо произнес:

- я запомню. Фаер... спасибо.

"не стоит благодарности, мальчик".

Последним спаррингом сегодняшнего дня, Скар поставил как раз меня и Менора, (который за прошедшее время, успел привести свои мысли в порядок). Альбинос уступал мне в скорости и ловкости, но так как мы дрались далеко не в первый раз, у него уже была выработана стратегия противодействия моим атакам. Любая попытка зайти во фланг, встречалась размашистым ударом, и резким шагом назад.

В наступление парень шел очень неохотно, предпочитая действовать на контратаках, но тем интереснее было "вскрывать" его оборону. Прошла всего минута боя, но наши рубахи уже липли к телу из-за пропитавшего их пота, (при этом, полноценных ударов и блоков, можно было насчитать от силы пару десятков). Наконец, (подловив Менора на противоходе), я ткнул концом посоха ему в грудь, а затем резко сблизившись, стукнул локтем прямо в бледный лоб.

- стоп. - Наставник остановил поединок, пока он не перешел в бой на кулаках. - На сегодня спарринги окончены, так что можете отправляться на обед, и не забудьте переодеться. Фаер, задержись.

- вы что-то хотели, наставник? - Изобразив на лице вежливое и внимательное выражение, встаю перед Скаром по стойке "смирно".

Дождавшись, пока в тренировочном зале мы останемся одни, мужчина внимательно взглянул в мои глаза, и через несколько секунд спросил:

- давно ты "слышишь" своего дракона?

- н-нет. Только сегодня ночью, в первый раз почувствовал голод, который явно принадлежал не мне. я сперва испугался, но потом вспомнил о том, что вы говорили про ментальную связь, а после того как покормил Гедона, голод исчез.

- хм... ты молодец, не растерялся. - Наставник добродушно улыбнулся, и потрепал мою шевелюру. - Однако, то что ты начал чувствовать эмоции дракона, означает, что и он чувствует твои эмоции.

- это опасно? - Надеюсь у меня получилось изобразить сдерживаемое волнение.

- конечно же нет. - Ни на секунду не изменившись в лице, честно соврал Скар.

"ну-ну... как будто я не знаю про фамильяров, нападавших на родственников хозяев, после какой ни будь мелкой ссоры".

- просто нам придется немного перестроить план тренировок. Я хотел начать обучать вас контролю эмоций со следующего года, но раз ментальная связь уже установилась, придется ускорить процесс. Фаер, я бы хотел, что бы в ближайшие дни, ты уделил особое внимание медитации.

"правильно мыслишь, мне сейчас нервничать нельзя".

- я могу идти? - Изображаю некоторое беспокойство и нетерпение.

- да, конечно иди. - Мужчина еще раз растрепал мои волосы. - И не забудь своего четырехлапого приятеля.


***

(год спустя).

Чем отличаются первая и вторая башни? Насколько я сумел понять за то время, что прошло с момента очередного переезда, различие имеется только в размерах комнат, (ну и еще вместо "тазика", на полу рядом с лежанкой, лежит обыкновенная белая плита).

Сейчас мы вшестером, (я, Икар, Каир, Менор, Маара и Бернар), сидели в позах "утреннего цветка", образуя плотный круг. За нашими спинами, свернувшись калачиками, мирно дремали дракончики, (стоя на всех четырех лапах, Гедон уже стал выше уровня моих колен).

Чем мы занимаемся? Тренируемся контролировать свои эмоции, (что на мой нескромный взгляд, является пустой тратой времени). Конечно, сидя в позе "утреннего цветка", (или "лотоса"), да еще с закрытыми глазами, не так и сложно оставаться в спокойном состоянии. Не спорю, толк от этого упражнения был бы, если бы детей начали тренировать лет с шести.

Стоит нам покинуть этот зал, как мои товарищи, сразу же забудут о "душевном покое", и "эмоциональном балансе". В первый день, когда Скар начал произносить лекцию о контроле эмоций, Каир посчитал, что наставник ругается заумными словами.

"хозяин... кушать".

Шурша чешуей, (и скребя коготками), по полу, Гедон поднялся на лапы, и схватившись зубами за край рубахи, начал тянуть меня к выходу. От натуги, ящер даже начал махать маленькими крылышками.

"сейчас пойдем, подожди немного".

Посылаю питомцу волну спокойствия и заботы. Дракончик на это только недовольно фыркнул, но все же уселся на задние лапы и стал ждать.

Гедон, в отличии от своих сородичей, уже начал проявлять свой собственный характер, (пару раз он меня будил, кусая за руку, только потому, что хотел есть). Основной проблемой драконьих всадников, является то, что их никто не учит отделять свои мысли и эмоции, от мыслей и эмоций питомцев. В результате получается, что ящеры становятся полностью зависимы от своих хозяев, (которым приходится думать за двоих).

Не редки случаи, когда после смерти всадника, его дракон впадал в бешенство, или наоборот, прекращал реагировать на любые раздражители. Дело в том, что за долгие годы, привыкая полагаться на своего партнера в любых решениях, питомец не развивает свой разум, постепенно превращаясь в дополнительное тело для человека, (при этом, "чистые люди", не используют и половины всех возможностей, которые дает ментальная связь).

Возникает вопрос, почему же "свободные", (не имеющие собственного всадника), драконы, ведут себя как обыкновенные животные? Насколько я успел понять, создание ментального канала с более развитым разумом, все же необходимо ящерам для собственного развития, (что в очередной раз подтверждает, что раньше всадниками становились маги, способные ограничивать свое влияние на питомца).

Когда у Гедона начала формироваться личность, я оградил его почти от всех своих эмоций, а так же закрыл доступ к моим мыслям, (оставив лишь возможность мысленного общения). Таким образом, дракончику пришлось учиться привлекать к себе мое внимание, а так же пытаться оформлять свои желания в четко "звучащие" мысли-слова, (в этом ему приходится помогать до сих пор, так как вместо слов, он постоянно пересылает образы).

- что-то я проголодался. - С хрустом в суставах потягиваюсь, (жмуря глаза, широко растягиваю губы в улыбке). - Может пойдем перекусим?

- мы еще час должны медитировать. - Недовольно заявила Маара.

Менор, (который уже хотел согласиться), сделал вид что решил просто поудобнее устроиться на своем месте. Каир и Икар, только покачали головами, а Бернар сделал вид что не слышал меня.

- ну, как знаете. - Легко вскакиваю на ноги. - Пойдем Гедон, найдем что ни будь пожевать.

- наставник Скар приказал ждать его здесь. - Раздраженно, (с "нажимом"), произнесла единственная девушка в нашей группе.

- если он будет спрашивать, почему я ушел, скажите, что мой дракон проголодался. - Не оборачиваясь, уже находясь у выхода, попросил я.

- это не повод нарушать приказ наставника. - Упрямо заявила девочка.

- возможно и так... но здоровье моего питомца, для меня важнее медитации.

Что на это хотела ответить Маара, мы так и не узнали, так как, в этот момент, дорогу мне преградил Скар, (добродушно улыбающийся, и ехидно сверкающий глазами). Не дождавшись от меня испуга или хотя бы растерянности, он печально вздохнул, (я даже почти поверил, что мое поведение его расстраивает), и грозно произнес:

- что здесь происходит?

Услышав голос мужчины, все пятеро моих ровесников подскочили, (как укушенные за седалище), и блондинка тут же начала тараторить:

- а я ему говорила, что мы еще час должны медитировать...

Поток слов был прерван громким хлопком ладоней, (заставившим вздрогнуть как ребят, так и драконов, а Гедон вообще поспешил спрятаться за моими ногами).

- разве я разрешал вам отвлекаться? - Строгим голосом спросил Скар. - Продолжайте свое занятие.

Затем взгляд наставника устремился на меня, и немного подумав он сказал:

- за нарушение моего приказа, сделаешь сто отжиманий... но только после того, как покормишь дракона. иди на кухню, и передай, что тебя послал я. Бегом!

"Гедон, играем в догонялки".

Выскочив из тренировочного зала, длинными прыжками спускаюсь по винтовой лестнице, (шумно дышащий ящер, следовал по пятам, подгоняя меня азартным рычанием). В очередной раз убеждаюсь, что Скар не просто так попал на место наставника, с детьми он работать умеет и любит.

До кухни мы добрались меньше чем за минуту, и там нам без вопросов и возражений, выдали две глубокие миски, (одну с кашей для меня, и одну с мясной похлебкой для Гедона). В большом зале, (точной копии такого же зала в первой башне), было пусто.

Усевшись за ближайший столик, я поставил перед дракончиком миску с похлебкой, и сам приступил к поглощению каши. По ментальному каналу, (не смотря на все ограничения), доносились отголоски довольства. На несколько секунд закрыв глаза, погружаюсь в легкую медитацию, и замечаю, как усилился поток манны, поступающий от питомца. Еще немного, и мне можно будет начать создавать энергетический каркас.


***

(отступление).

(в одном печально известном мире).

На песчаном бархане, (под лучами иллюзорного солнца, неподвижно висящего под каменным куполом огромного замка), лежал рыжеволосый подросток лет шестнадцати, в груди которого зияла дыра, (пробитая рукой молодого на вид мужчины, облаченного в белое, в груди которого так же зияла дыра, которая совершенно ему не мешала). Посмотрев на свою жертву с тенью жалости, "пустой", (так называются существа, имеющие сквозную дыру в теле, и хотя бы кусок костяной маски на лице), назвавшийся как Улькиора Шифер, повернулся спиной к неподвижному телу, а в следующий миг переместился к одной из красных башен, виднеющихся вдали.

- это было... занимательно. - Пробормотал невысокий черноволосый мужчина с лисьими ушами, девятью хвостами, бледной кожей, и кроваво красными глазами с вертикальными зрачками, (одет он был в рубашку из красного шелка, заправленную в черные брюки, а на плечи был накинут широкий плащ).

Удивительно, но никто, (даже хозяин замка), не мог увидеть этого кицуне, (черного девятихвостого лиса). Придирчиво осмотрев тело мальчишки, (которого звали Куросаки Ичиго), Фаер Фокс, превратился в черный дым, и поспешно втянулся в рану, (одновременно ее заращивая). Не прошло и минуты, как рыжеволосый подросток, (превращенный в марионетку), начал шевелиться, а затем и поднялся на ноги.

- ну... посмотрим, чем меня порадует этот мир. - Подобрав с земли меч, (больше похожий на увеличенный в размерах разделочный нож), короткими перемещениями, он отправился вслед за тем "пустым"...

...в ходе боя, Улькиора Шифер был вынужден полностью высвободить свою силу, и внешне сейчас выглядел, как гибрид человека и летучей мыши. Метаемые им копья, состоящие из плотной зеленой энергии, (почти что "мертвый огонь", что вызывает невольное уважение), уже уничтожили одну из самых высоких башен, а так же оставили несколько крупных воронок в бескрайней пустыне Хуэко Мундо.

Дабы минимизировать разрушения в самом замке, четвертый номер эспады, (так называется отряд из десятерых сильнейших "пустых"), решил перенести бой на крышу купола, и сейчас над сражающимися раскидывалось черное небо, в котором мягко сияла неподвижная луна.

- пора это заканчивать. - С долей усталости в голосе, заявил "Ичиго".

- ты прав. - Без каких либо эмоций, отозвался "пустой".

Очередное копье из зеленой энергии, устремилось к подростку с рыжими волосами и нелепого вида мечом, но раньше чем произошло столкновение, его тело растаяло облачком дыма. В тот же миг, в спину Улькиоры вонзился клинок тесака, кончик которого вышел из груди.

- кха-кха... ты не Куросаки Ичиго. - Откашливая кровь, растерянно прошептал четвертый номер эспады.

- правильно. - Рыжеволосый подросток, сверкнул кроваво красными глазами с вертикальными зрачками. - Но ты об этом уже никому не расскажешь.

После того как прозвучали эти слова, Улькиора начал рассыпаться прахом...

...они стояли друг напротив друга, (на расстоянии вытянутой руки), и смотрели друг другу в глаза. На заднем фоне, два капитана "готей 13", (военная организация, в которой состоят сильнейшие души, сражающиеся с "пустыми"), увлеченно рубили огромного "пустого", а еще один капитан, наблюдал за этим процессом с каким-то мечтательным выражением лица.

- Иноуэ, мне нужна твоя помощь. - Несколько неуверенно произнес рыжеволосый подросток.

- я сделаю все что в моих силах, Куросаки-кун. - Убежденно, (словно фанатик идущий на смерть ради своего бога), отозвалась девушка с золотыми волосами.

- мне нужна твоя сила, что бы победить Айзена. - Прямо заявил парень.

- но я не знаю как... - Растерялась девушка.

- твои заколки... просто передай их мне, с желанием передать свою силу.

Немного поколебавшись, Иноуэ протянула руку к волосам, и отцепила от прически три маленьких заколки, имеющие вид бабочек.

- они твои, Куросаки-кун. - Вновь твердым голосом, произнесла девушка, вкладывая "бабочек" в ладонь парня.

Сделав шаг вперед, "Ичиго", осторожно обнял златовласую красавицу, и коснулся своими губами ее губ.

- теперь, мы точно победим. Спасибо Иноуэ.

- Ичиго, Айзен уже в "Каракуре", нам нужно спешить. - Рядом появилась хрупкая девушка в черном одеянии, и с сиреневыми глазами...

...они бежали в черном "ничто", по мосту из духовных частиц. Первой бежала капитан четвертого отряда "готей 13", а следом за ней, (практически наступая на пятки), двигался рыжеволосый парень, полностью поглощенный изучением своего нового приобретения.

"поразительно... сила способная отрицать реальность и время, принадлежала обычной смертной. Местный верховный бог либо безумен, либо у него очень изощренное чувство юмора... в любом случае, встречаться с такой личностью я не хочу".

- поглощение. - Чуть слышно прошептал "Ичиго", и заколки тут же окутало золотистое сияние, через дюжину секунд втянувшееся обратно в руку.

"даже жаль девочку, в один день потеряла и силу, и парня которого любила... но я хотя бы оставил ей последнее яркое воспоминание. А как "перекосило" брюнетку, когда она увидела наш поцелуй... так и хотелось сказать "не ссорьтесь девочки, меня хватит на всех"".

- ты что-то сказал Ичиго?

- вам послышалось, капитан...

...в небе над провинциальным японским городком, сражались сильнейшие "пустые" и "шинигами", (такое самоназвание взяли бойцы "готей 13"). Однако Айзен, и командующий Генрюсай, не спешили вступать в битву.

"элементаль смерти... и его избивают обычные, (пусть даже очень сильные), души. Чего-то в этом мире я не понимаю".

Как раз в этот момент, какая-то китаянка, выстрелила из базуки прямо в черное облако, (являющееся телом элементаля смерти)...

...они стояли друг напротив друга, (при этом в качестве опоры использовали воздух). За спиной высокого черноволосого мужчины, (одетого в белоснежное одеяние), раскрылись четыре широких крыла, похожие на крылья бабочки, его противник, (рыжеволосый шестнадцатилетний подросток), ничуть не изменился с момента их первой встречи... но все же, что-то в его лице смущало Айзена.

- ты не Куросаки Ичиго. - Скорее утверждая, нежели спрашивая, произнес новоявленный бог.

- и как ты об этом узнал? - Брови подростка удивленно изогнулись.

- мелких признаков много, но главная причина заключается в том, что настоящий Ичиго, никогда не смог бы сохранять ледяное спокойствие, увидев гибель своих друзей.

- хммм... думаешь мне следует уделить внимание улучшению актерского мастерства?

- может быть покажешь свое настоящее лицо? - Проигнорировав предыдущий вопрос, спросил Айзен.

Тело Куросаки Ичиго осыпалось хлопьями черного пепла, а взгляду бывшего капитана пятого отряда "готей 13", предстал черный девятихвостый кицуне. Прошла секунда, и вот на месте лиса, стоит белая лисица одетая в легкое зеленое платьице.

- видел бы ты сейчас свое лицо, "бог". - Звонко рассмеялась девушка, а затем вернула себе первоначальный облик черного кицуне. - Шутки в сторону, пора заканчивать это представление.

- и что же ты собираешься делать, о прекрасная незнакомка? - Добавив в голос ехидства, осведомился Айзен.

- благодарю за комплимент. - Не моргнув и глазом, отозвался черный лис, а затем выставил вперед правую ладонь, и четко произнес. - Я отрицаю.

Сперва на ладони появилось изображение трех бабочек, а затем в полет начали срываться многочисленные копии этих рисунков, (состоящие из золотого сияния). Около сотни "бабочек", окружили самопровозглашенного бога, а затем начали кружиться, постепенно увеличивая скорость.

- и что это такое? Ты решил победить меня при помощи светлячков?

Черный лис только покачал головой, а затем Айзен и сам почувствовал, как начала уменьшаться его сила. Самым же ужасным оказалось то, что он не мог сдвинуться с места, и только глаза оставались подвижны.

- потрясающая сила, неправда ли? А ведь ее прошлая хозяйка, не использовала и десяти процентов даруемого потенциала. Только представь себе, возможность отрицать атаки противника, полученные раны, а в перспективе даже саму смерть... или же, возможность отрицать существование слишком много о себе возомнившей души. К сожалению, при помощи "отрицания", нельзя воздействовать на сущности, превосходящие тебя по уровню развития, так что со старшими богами мне лучше не сориться. - Кицуне медленно подошел, (по воздуху), к сфере, в которой был заключен его противник. - А знаешь что самое забавное? Совсем недавно, эта сила была в твоих руках.

Миг, и сфера из "светлячков" исчезла, и в месте с ней, перестал существовать Айзен Соске, (для этого мира, он никогда не существовал, не смотря на то, что воспоминания о нем остались у всех знакомых). Фаер Фокс, поймал в ладонь маленький шарик, внутри которого неспешно вращалась целая вселенная.

- удивительный мир... настоящий генератор энергии, мощности которого хватит на создание новой планеты.

В небе над головой черного лиса, прозвучал раскат грома, и само пространство начало искажаться и закручиваться.

- похоже, меня наконец заметили. Жаль, но придется уходить.

Легкий пас левой рукой, и перед кицуне открылся сияющий серебром портал, в который он шагнул, перемещаясь в свой домен.

(конец отступления).


ПОБЕГ ИЗ ТРЕТЬЕЙ БАШНИ.

Наконец начались долгожданные уроки магии, (ожидали их все, кроме меня). Первое же занятие, на котором Скар показал "огненный шар", подтвердило мои худшие опасения, (оказавшись полнейшим разочарованием), но ребятам кажется понравилось.

Почему же я столь скептически отношусь к магам "чистых людей"? да потому что они кто угодно, но не маги, (в моем понимании, "маг" это разумное существо, постоянно развивающее свое физическое и магическое тело, а так же совершенствующее и придумывающее новые чары). Все, что удалось понять из лекций наставника, так это то, что аборигены, используют самую грубую и затратную форму чародейства, состоящую всего из двух элементов, ("оформленное в четкую мысль желание" и "вложенная манна"). О таких вещах как ритуалы и магические символы, они только слышали, (есть предположение, что знания сохранились у "измененных", но лишь в обрывочном виде).

Подобный подход к колдовству, можно было бы оправдать огромными запасами энергии, но даже взрослый дракон, способен обеспечить хозяина манной самое большее на дюжину "огненных шаров", после чего неизбежно, начнут проявляться признаки истощения. В подобных условиях, тот факт что драконьи всадники даже не пытаются упорядочить свою энергетику, уже не вызывает удивления.

Проще говоря: уже в начале третьего года обучения на драконьего всадника, я понял что мне более нечему здесь учиться. Вывод из этого следует однозначный, мне и моим будущим жрецам, пора покинуть гостеприимные стены "пяти башен", (но тут возникает проблема, ведь Менор не захочет уходить без Маары, а блондинка слишком преданна идеям "чистых людей").

В данный момент, я лежал на скамье в своей новой комнате, и заложив руки за голову, немигающим взглядом смотрел на потолок, (на котором "танцевали" отсветы неровного огня свечи). Рядом на полу, (свернувшись клубком), мирно спал Гедон, выросший уже до уровня моего пояса, (еще немного, и ему придется переселиться к другим драконам, на самый нижний уровень башни).

Мой питомец быстро рос не только физически, но и умственно, (психологически он уже сравнялся с пятилетним ребенком), а вот ящеры моих приятелей, уже потеряли свои личности, так и не успев себя осознать. Каждую ночь, (вместо полноценного сна), я погружаюсь в медитацию, и до раннего утра, занимаюсь тем что усложняю свой энергетический каркас, (сперва были созданы главные каналы манны, теперь же, на "скелет" наращивается "мясо"), и пусть процесс долгий и скучный, зато полезные эффекты видны уже сейчас. С каждым днем мне все проще удерживать внутри себя энергию, предоставляемую Гедоном, улучшилась реакция, увеличилась физическая сила, и кроме того, все повреждения залечиваются едва ли не вдвое быстрее чем у остальных учеников.

Мысленно, мной уже составлен список ритуалов, которые необходимо провести над моим "сосудом", да и изменения над своими будущими жрецами, нужно будет провести немалые. Осталось только покинуть башню, а-то я сомневаюсь, что старшие всадники спокойно отнесутся к всплескам манны, и появлению ритуальных пентаграмм, (гексограмм и рунных кругов), в жилых помещениях и тренировочных залах.

Не так давно, (года два назад), я рассматривал идею остаться среди "чистых людей", и попытаться заработать среди них уважение, (а затем и власть), поделившись частью своих знаний. Однако, от этого варианта пришлось отказаться, так как во-первых: "чистые люди" слишком гордятся своей человеческой природой, и ни за что не согласятся себя менять; а во-вторых: что бы меня начали принимать всерьез, нужно на протяжении долгих лет демонстрировать свои успехи, и только годам к тридцати, можно начинать действовать, (а к этому времени, испуганные за свою власть правители, могут "заклеймить" меня отступником, и тогда все труды пойдут прахом). Из этого следует, что чем меньше о моих способностях будут знать драконьи всадники, тем легче будет жить в дальнейшем.

Очередной канал манны, замкнулся на контуре моего энергетического каркаса, и его тут же наполнила сила, которой охотно делился Гедон. Взглянув на проделанную работу "внутренним взором", я остался почти доволен, (самой главной детали, "магического сердца", все равно не хватало). Стоило сосредоточиться, как где-то на границе сознания, (как будто за какой-то пленкой), начинало ощущаться "сердце бога", к силе которого, (как и к внутреннему миру), доступа по прежнему не было, (что вызывало глухое раздражение).

"хозяин?".

В моей голове раздался сонный "голос" обеспокоенного дракончика, начавшего шуршать чешуей по полу.

"все хорошо малыш, просто в голову лезут плохие мысли".

"хозяину надо спать, и тогда мысли не будут его беспокоить".

"наверное ты прав... так и поступлю".

Гедон широко и шумно зевнул, а затем спрятал голову под уже довольно широкое крыло. Кстати, ящеры уже могли летать, (недолго и недалеко), и каждый день тренировали выносливость, иногда даже нося в когтях некрупные предметы.

Перевернувшись на бок, я выкинул из головы все проблемы и планы, и постарался расслабиться. На завтрашний день, запланировано несколько важных дел, от степени выполнения которых, зависит то, как скоро нам удастся сбежать из "пяти башен".


***

Утром, (одевшись в новенькие штаны и рубашку с кожаными вставками на коленях и локтях), я в компании Гедона, спустился в большой зал. За столами уже разместились другие обитатели башни, в обществе своих ящеров, истребляющие продовольственные запасы, (в некоторых случаях сложно было сказать, дракон или хозяин, потребляет больше продуктов).

Кивками и взмахами рук поприветствовав нескольких знакомых, (мои сокомандники еще не спустились), занимаю место за свободным столом, и в ожидании пока мне и питомцу принесут завтрак, начинаю гонять Ману по организму. Не прошло и пяти минут, как молодая повариха, принесла миску с жидкой похлебкой для меня, и небольшое ведерко, (с аналогичным содержимым), для Гедона, развалившегося по правую руку от меня. Спустя еще две минуты, по лестнице спустились Каир и Икар, сразу за ними пришел Бернар, а вот Менор и Маара, почему-то не спешили.

"Гедон может сходить наверх, и притащить опаздывающих за хвосты".

Предложил мой питомец, на секунду оторвавшись от своей порции.

"не стоит волноваться, мой чешуйчатый друг. У меня есть такое подозрение, что сегодня мы в последний раз имеем счастье терпеть причуды юной воительницы... так что, пусть наслаждается оставшимися минутами".

Не думаю, что ящер понял всю мою тираду, однако основной смысл до него дошел. Широко зевнув, (продемонстрировав при этом ряды острых зубов и длинный раздвоенный язык), он вернулся к трапезе, (не забывая скашивать взгляд на пару полных ведерок, стоявших рядом с пустыми стульями).

К концу завтрака, блондинка и альбинос, (в сопровождении драконов), все же соизволили спуститься в общий зал. Их питомцы уже были привычны к манере своих хозяев, а потому, тут же сунули головы в свои ведерки, стараясь справиться с похлебкой в кратчайший срок.

- доброе утро, друзья мои, хорошо спалось? - Вроде бы, мой голос был спокоен и даже вежлив, на губах играла доброжелательная улыбка... но при помощи одних только интонаций, можно передать гораздо большую информацию, нежели при помощи слов, (до старейшин эльфийских родов, мне еще далеко, но обычным смертным более чем достаточно).

- привет Фаер, спасибо неплохо. - Как-то рассеяно отозвался Менор, (прибывающий в своих мечтах... которым не суждено сбыться).

Маара, (которой и предназначалось завуалированное послание), предпочла гордо промолчать, сделав вид что меня просто не существует, (а вот ее драконша, зашипела и попыталась плюнуть в меня своей ядовитой слюной). К счастью, с тех пор как мне доступна манна, (достаточного объема для создания простейших чар), меня окружает как минимум один слой "воздушного кокона", (самой слабой версии, способной останавливать мелкие предметы вроде игл, а так же разного рода жидкости).

"ничего, и о тебе я позабочусь... пусть ты и не отвечаешь за свои действия, реагируя исключительно на желания хозяйки".

- предлагаю отправиться в тренировочный зал, мы уже опаздываем. - Продолжаю улыбаться, взглядом останавливая Каира и Икара, уже собиравшихся вскочить на ноги.

- можете идти. - Пожав плечами, заявила девочка, (к которой наш наставник питает некоторую слабость, а потому позволяет ей нарушать некоторые правила).

Хотевший уже согласиться со мной Менор, уставился в свою миску, лениво помешивая ложкой ее содержимое.

- ну что ж, не можем же мы подставить своих друзей... если получать наказание за опоздание, то всем вместе. Я прав, ребята? - Изгибаю брови, и позволяю тени усмешки мелькнуть в уголках губ.

Бернар хотел возразить, но Каир и Икар уверенно меня поддержали, (так что у оставшегося в меньшинстве парня, просто не было выбора). Менор, благодарно нам кивнул, (все же парень не дурак, и понимал, что при опоздании их парочки, накажут его одного).

В результате, до нашего тренировочного зала, мы добрались с опозданием в пятнадцать минут, (Скар приветствовал нас многообещающим оскалом, и нечитаемым взглядом). Не услышав претензий и обвинений, ребята напряглись, (это почувствовали начавшие нервничать драконы), и никто не помешал мне выйти вперед и смущенно улыбнувшись, произнести:

- простите наставник, так получилось, что я задержал всю нашу группу... понимаю, это серьезный поступок, и готов понести заслуженное наказание.

"цените ребята, ради вас стараюсь, роль мученика "отыгрываю"".

- и что же такого произошло, что ты задержал всю группу? - Приторно ласковым голосом, осведомился мужчина.

- ммм... это личное, и я хотел бы не распространяться о подобных вещах. - И опускаю взгляд, (жутко фальшиво изображая смущение).

- хорошо. - Скар кивнул. - За опоздание, по десять отжиманий каждому... за каждую пропущенную минуту. Ну а ты, "герой", как виновник сего инцидента, сделаешь по двадцать отжиманий. Начали!

Каир, Икар и Менор, хотели что-то возразить, (наверное как хорошие друзья, собирались разделить со мной наказание), но я успел сделать им знак, что бы помалкивали, (благо, на подобную малость, моего авторитета более чем достаточно). Бернар недовольно сопел, но более ничем свое недовольство не проявлял, а вот Маара была в гневе по поводу того, что ее вообще наказали.

"еще бы он тебя не наказал, тогда "особое" отношение, скрыть уже не удалось бы".

К слову о чувствах, которые Скар испытывает к своей ученице: пусть я и не менталист, (к своему стыду должен признать, что мои успехи в магии разума, довольно посредственны, особенно на фоне признанных мастеров и иллитидов), но на создание слабеньких "закладок", даже моих талантов вполне хватает. В течении сорока дней, разум наставника подвергался едва заметным атакам, целью которых была коррекция его приоритетов, (любимый цвет, имя, возраст и прочие мелочи, составляющие основу личности).

В результате моих трудов, получился любитель молодых девушек, (причем чем моложе, тем лучше). Сейчас, его удерживают от непоправимых поступков, только железная воля, (все же Скар воин, пусть и молодой), и понятия морали. Однако, сегодня его разум получит последние коррективы, а в нужный момент, сработает заклинание "спускового крючка", (его "плетение", отняло у меня три ночи).

Жаль, но манипулировать разумными существами, не используя нечестных приемов, (вроде ментальной магии), у меня еще не получается... но я учусь ограничивать свое воздействие.

Благодаря своему энергетическому каркасу, устою я гораздо меньше ровесников своего тела, и к тому моменту, когда они закончили сто пятьдесят отжиманий, (последним справился совсем расстроенный Менор), я завершал уже третью сотню, и выглядел при этом, чуть ли не лучше остальных. Наставник на это только удовлетворенно хмыкнул, а затем отправил нас расстилать на полу шерстяные коврики, и начал произносить долгую монотонную лекцию, (полную патриотической пропаганды), с редкими вкраплениями истории и теории колдовства.

Вот так, за выслушиванием лекций, (прерываемых гимнастикой, спаррингами и обедом), и прошел этот день. Когда же нас наконец отпустили по комнатам, я перехватил Менора в коридоре, подгадав момент, когда Маары не будет рядом.

- эй ловелас. - Окликнул я приятеля, несильно толкая его в плечо.

- кто? - Удивился альбинос, (даже глаза чуть округлил, и остановился на месте).

- не бери в голову. - Усмехаюсь, и по дружески кладу руку на плечо парня. - Скажи мне дружище... ты хоть иногда будешь делать вид, что тебе на нас не наплевать?

- но я не... - Уровень растерянности Менора возрос, (не привык он к таким разговорам).

- да понимаю я: общество симпатичной девушки, приятнее компании парней... и в чем-то даже поддерживаю такую точку зрения. Однако, ребята расстраиваются, и уже начинают подозревать, что ты нас за друзей не считаешь.

- бред какой-то, вы же мои лучшие друзья. - Праведно возмутился Альбинос.

- и я им об этом говорю. - Широко улыбаюсь прищурив глаза. - Только вот, моим словам они скоро верить перестанут, и если ты все же хочешь "продлить" нашу дружбу, то неплохо было бы это подтвердить действиями.

- да я готов. - Уверенно заявил парень, но тут же смутился. - Только не сегодня: мы с Маарой собирались отрабатывать магию воспламенения...

Улыбка резко сползла с моего лица, сменившись печальным выражением.

- эх, похоже ребята правы: ты нас променял на девчонку. Ну... могу только пожелать удачи, и если вдруг понадобится помощь, не стесняйся обращаться. - Неспешно разворачиваюсь спиной к альбиносу, и начинаю идти вдоль коридора, (ведущего к складам и в тупик).

- э... ммм, Фаер! - Менор догнал меня в два быстрых шага. - Давайте сегодня где ни будь посидим нашей компанией? Я только сообщу Мааре, что занятия придется перенести на завтра.

- хех, дружище, я знал что ты просто так нас не бросишь. - Изгибаю губы в легкой, ("искренней"), улыбке. - Каир раздобыл немного "огненной воды", так что подходи к моей комнате сразу же, как только освободишься.

- ну, тогда до встречи. - И приятель побежал отпрашиваться у своей подружки.

Я смотрел ему в след, и пытался найти в своей душе стыд за то, что совершил, и то, что еще только предстоит совершить...

"эй, совесть! Ау! Куда подевалась?".

Однако, вместо моей совести, в голове зазвучал голос дракона:

"хозяин придумал Гедону новое имя? Но Гедону нравится его имя...".

Усмехаюсь и успокаиваю питомца, посылая волну самых теплых эмоций.

"не переживай малыш, я не собираюсь давать тебе другое имя".


***

я, Каир и Икар, уже сидели какое-то время в моей комнате, лениво перебрасываясь ничего не значащими фразами, (у входа на лестнице, лежал Гедон, который должен был предупредить меня, если кто-то придет). В моей голове уже начали роиться сомнения по поводу того, что Менор все же решится оставить свою подругу, (а это значило бы, что исполнение плана придется отложить), но альбинос не разочаровал, хоть и выглядел расстроенным.

- я не опоздал? - Отогнув шкуру, (заменяющую мне дверь), парень неуверенно заглянул в комнату.

- заходи дружище, гостем будешь. - Весело хохотнув, махнул рукой Каир, (и начал извлекать из свертка флягу объемом в полтора литра). - Вот теперь я уверен, что вечер удастся.

Никаких особенных развлечений у нас предусмотрено не было, (мы вспоминали забавные истории из того времени, когда жили в приюте, хлебали слабенькую ягодную настойку, и подшучивали друг над другом). Менор, (когда его "развезло"), начал нам жаловаться на Маару, (ехидную, неблагодарную и жутко самолюбивую), сопровождая свои реплики активным жестикулированием. На вопрос Икара, "так зачем ты с ней возишься?", он вздохнул и как-то печально заявил, "люблю я ее".

В этот вечер, я старался к себе внимания не привлекать, (сам никаких разговоров не начинал, только поддерживал уже ведущиеся обсуждения, и задавал наводящие вопросы), сам же в это время, отслеживал расположение обитателей башни, (на каждом из которых, "висело" как минимум по два "маячка"). Когда от содержимого фляги осталось меньше трети, мной был создан магический импульс, являющийся сигналом срабатывания "спускового крючка", (маленького заклинания, угнездившегося в голове Скара).

Некоторое время наставник метался по своей комнате, борясь с инстинктами и накатывающими желаниями, (воля у него была крепкая, но не несокрушимая), и вскоре он уже направлялся к комнате Маары. Разговоры, сами собой, (почти без моей помощи), "увяли", да и выпивка подошла к концу, так что не удивительно, что ребята решили расходиться по спальням.

- спасибо что позвали ребята, чувствую себя так, будто заново родился. - Расплывшись в счастливой улыбке, (с раскрасневшимся лицом и блестящими глазами), произнес альбинос, нетвердой походкой направляясь к выходу.

- парни, вы бы проследили, что бы он без приключений добрался до кровати. - Попросил я брюнетов, тоже собравшихся уходить.

Каир и Икар, (понятливо кивнув), двинулись вслед за другом, уже скрывшемся за стеной.

Закрываю глаза и сосредотачиваюсь на "маячках". Вот Скар и Маара, (находятся в комнате девушки, очень близко друг к другу), а вот Менор и его сопровождающие, постепенно приближаются к входу в спальню блондинки. По моим расчетам, до цели они доберутся где-то через полминуты, и тогда начнется самое интересное.

"надо бы подстраховать будущих жрецов, а-то наставник все же взрослый мужчина с развитым телом и реальным боевым опытом".

Соскальзываю с лежанки, и накладываю на себя "кокон невидимости", (заклинание из магии света, заставляющее видимый спектр излучений, огибать определенный предмет). Чары, в другое время не вызывающие никаких сложностей, едва не стоили мне истощения и разрушения уже созданных магических каналов. Поморщившись, делаю заметку не использовать непроверенную магию в боевых условиях, а затем отдав приказ Гедону, что бы охранял спальню, бегом направляюсь к месту основных событий.

Подоспел я как раз к тому моменту, когда альбинос решил заглянуть к своей подруге, что бы разобраться в их отношениях, (ведь в пьяном состоянии, так удобно заниматься такими вещами). Вот он откинул край шкуры, (заменяющей дверь), и нашим взглядам предстали Скар и Маара, находящиеся в весьма компрометирующей позе. Девушка, (хотя, наверное уже женщина), не закричала только потому, что партнер, зажимал ее рот своей ладонью.

"и никто не обращает внимания на драконшу, даже не дернувшуюся при появлении посторонних".

Криво усмехаюсь, все же мой яд, (парализующий нервную систему), подействовал на эту ящерицу как надо. Делаю еще одну заметку на память, "придумать способ защиты от ядов для Гедона".

"надо же было так увлечься, что бы не заметить состояния своего дракона, с которым поддерживается постоянная ментальная связь".

Несколько секунд, все сохраняли неподвижность, словно соляные статуи, (и кажется даже не дышали), а затем Менор, (выхватив из-за пояса короткую заточку), молча прыгнул вперед. Скар все же оказался хорошим воином, и ему не составило труда отстраниться от своей партнерши, а затем перехватить разъяренного парня, заблокировав удар направленный в грудь. На этом все и закончилось бы, (не тягаться подростку в силе со взрослым мужчиной), но в дело решили вмешаться Каир и Икар.

На полу комнаты, образовалась куча из борющихся тел, а на углу лежанки сидела бледная блондинка, вжавшаяся от страха в стену, (все это происходило в почти полной тишине, нарушаемой только шумом возни и злобным рычанием альбиноса). Не смотря на численное преимущество, наставник, (старающийся не навредить своим подопечным), почти победил, (обезоружил и прижал к полу придавив своим телом), но в это время подоспела "тяжелая кавалерия", состоящая из трех обозленных дракончиков.

Скар успел вскинуть руки, как в него врезался первый ящер, за которым тут же последовал и второй. Маара, только вскрикнула, (коротко и сдавлено), когда в комнату ворвался третий чешуйчатый монстр, напавший на нее просто потому, что в пылу драки хозяин, не рассматривал ее как союзника.

Весь бой, занял от силы пару минут, и за это время, противники произвели на удивление мало шума.

Парни поднялись на ноги и осмотрелись: прошло несколько секунд, (понадобившихся на осмысление), и Менор всхлипывая бросился к телу девушки, у которой была разодрана глотка, (точнее почти перекушена шея). Икар, (схватившись руками за голову), осел на пол, и начал раскачиваться вперед-назад, что-то бормоча, и только Каир, сохранил относительное спокойствие, хоть и выглядел бледным как мел.

- у-у-у... как же так... я не хотел... не хотел... - Шептал альбинос, глядя в лицо Маары, (весьма неприятное зрелище она сейчас из себя представляла).

- что же теперь будет... - Причитал Икар.

- успокойтесь идиоты. - Зло "прорычал" Каир, и начал отвешивать приятелям пощечины, пытаясь привести их в чувства, (судя по тому, что два из трех драконов забились в угол и мелко дрожали, получалось у него плохо).

Наконец, к ребятам вернулась способность мыслить, и первый вопрос который задал Икар, едва не послужил причиной начала ожесточенного спора:

- что будем делать?

- нужно сообщить о случившемся Фаеру. - Безаппеляционно заявил Каир.

- нет, нельзя еще и его в это впутывать. - Возразил Менор, (цвет лица которого, почти сравнялся с цветом волос).

"пора вмешаться, а-то это затянется слишком надолго".

Снимаю с себя "кокон невидимости", и делаю несколько шагов, так как будто просто проходил мимо.

- во что это вы не хотите меня впутывать? Оу... да... - Изображаю на лице быструю смену эмоций, (удивление, шок, испуг, злость, задумчивость). - Вот мы попали.

На мой голос, из комнаты ниже по лестнице, вышел Бернар.

- что там у вас случилось?

Я мог бы его остановить, (словами, или просто не дав подойти к входу в комнату), но не стал этого делать. Парень поднялся по лестнице и заглянул внутрь, и его лицо тут же побелело, а рот открылся для крика.

"извини приятель, считай что тебе просто не повезло".

Наношу быстрый удар в живот, заставляя Бернара закашляться, а затем одной рукой упираюсь ему в плечо, а другой хватаюсь за нижнюю челюсть, и рывком поворачиваю голову. Раздался хруст ломаемых шейных позвонков, и тело подростка безвольно осело.

- чего уставились? - Шиплю на парней, у которых от увиденного отвисли нижние челюсти. - Ради вас, идиотов стараюсь, (ну и ради себя разумеется, но вам об этом знать ненужно). Или вы хотели, что бы сюда вся башня на его крик прибежала?

- н-нет, но ч-что теперь делать? - Подал голос Каир, первым взявший себя в руки.

- бегите в свои комнаты, и соберите запасную одежду, все имеющееся оружие, фляги для воды и немного еды. Через десять минут, встречаемся на верхней площадке, вместе с драконами. И не шумите.

Парни понятливо покивали, и нетвердым шагом отправились выполнять приказ, (все же жизнь становится намного проще и понятнее, когда тебе говорят, куда идти и что делать... особенно если всю жизнь тебя растили как солдата). Я же, закрепил на место шкуру, (заменяющую дверь), и убедившись, что из коридора не видно, что же твориться внутри, зашагал в свою спальню.

Через указанное время, вся наша компания, (вместе с питомцами), стояла на широкой площадке, (с трех сторон обрывающейся пропастью, а с четвертой, упирающее в отвесную скалу, в которой и был выдолблен вход). За спинами моих приятелей, висели небольшие мешки, (забитые до отказа разными мелочами), на поясах висели плохенькие ножи. Выглядели они подавленными и растерянными, бледность с лиц так и не ушла, но хотя бы в истерику никто впадать не собирался.

- и что дальше? - Спросил Каир.

- а дальше, мы улетим отсюда, и до утреннего обхода, постараемся оставить между собой и горами, как можно большее расстояние. - Стараюсь говорить спокойно и уверенно. - Или у вас есть другие предложения?

- но наши драконы еще не могут летать с грузом. - Возразил Икар.

- зато они вполне способны планировать, неся нас на спинах, а большего нам и не надо. - Пожимаю плечами, как бы говоря "разве это не очевидно?".

- может быть лучше нам остаться? - Подал голос Менор. - Расскажем все как было...

- и нас отправят полетать, только уже без драконов. - Оборвал его я. - Не забывайте, что мы убили троих человек, один из которых был наставником.

- но это самоубийство. - Прошептал Икар, глядя в сторону края площадки.

- "самоубийство", это ваше желание дождаться справедливого суда, и последующей за этим казни. Я же, предлагаю пусть и рискованный, но выполнимый план спасения. - Тряхнув головой, смотрю на парней суровым взглядом. - Сейчас мы сядем на драконов, и постараемся максимально тесно прижаться к их спинам, что бы не мешать во время планирования. Первыми пойдут Каир и Икар, затем я и Менор... возражения есть?

- а если... - Начал было Икар, но замолчал, стоило ему почувствовать мой "добрый" взгляд.

- возражений нет. - Удовлетворенно констатировал я. - Тогда, не будем более терять времени, друзья мои... по седлам.

- Фаер, но у нас нет седел. - Немного смущенно заметил Каир.

- это было образное выражение. - Отмахнулся я. - Забирайтесь на спины драконов, и двигайтесь к краю площадки.

Парни неохотно забрались на ящеров, (прижавшись к их спинам, и вцепившись в туловища руками и ногами), я так же разместился на спине Гедона, начавшего мысленно жаловаться, что хозяин слишком тяжелый. В небе уже светили звезды, над горизонтом плыла зеленая луна, и слабый ветерок завывал где-то между скалами.

"прекрасная ночь для первого полета".

Дракон, в ответ на эту мысль, согласно заурчал, и пристроившись рядом с питомцем Менора, зашагал к краю площадки. Ящеры Каира и Икара, (прежде чем спрыгнуть вниз), несколько секунд стояли, переминаясь на лапах, (видимо из-за страха своих хозяев), а затем синхронно оттолкнулись всеми четырьмя конечностями, и распахнули крылья.

- наша очередь. - Произнес я, обращаясь к Менору.

- угу. - Парень крепче стиснул бока питомца, (вызвав недовольное шипение), и зажмурил глаза.

Взяв небольшой разгон, драконы прыгнули с обрыва, и распахнули широкие крылья. Первые несколько секунд, нас болтало из стороны в сторону, (мы то набирали высоту, то наоборот падали), но в итоге, крылатым питомцам все же удалось выровнять полет. Найдя взглядом Каира и Икара, мысленно прошу Гедона следовать за ними, и в ответ получаю неразборчивую мысль, означающую примерно "сам знаю что делать, не мешай".

Немного подумав, и согласившись с тем, что дракону, (как летательному аппарату и пилоту в одном лице), действительно виднее, что нужно делать в воздухе, решаю просто насладиться полетом.

- и-и-и-и...! - Кричал один из всадников, (которых мы стремительно нагоняли).

- а-а-а-а...! - Вторил ему приятель с соседнего ящера.

"хозяин, ты уверен что тебе нужны такие глупые питомцы?".

Внезапно задал мне вопрос Гедон, (мы как раз только обогнали первую пару "летчиков", и теперь указывали направление планирования).

"с чего ты решил, что они глупые?".

Честно говоря, вопрос питомца меня немало озадачил.

"они шумные, трусливые, и постоянно спорят с хозяином".

Услышав этот ответ, я чуть было не рассмеялся в голос, (но удержался от подобного выражения эмоций, ограничившись широкой улыбкой).

"не беспокойся малыш, скоро я избавлю их от этих недостатков... лети вон к той роще".

Скалы, (и острые камни у подножий), остались позади. Сейчас, под нами расстилалась широкая равнина, "изрезанная" сетью рек и ручейков, поверхность которых отражала изумрудный свет луны. С каждой минутой, высота планирования уменьшалась, и вскоре стало ясно, что до намеченной цели нам придется добираться по земле, (кроме того, я почти физически ощущал, как Гедон теряет силы, удерживая нас в воздухе исключительно на упрямстве).

Повернув голову, смотрю назад, и вижу, что три других ящера, уже почти упали на равнину, и что бы лететь, им приходится активно размахивать крыльями.

"Гедон, снижайся и найди удобное место для приземления".

"слабаки".

Гордо фыркнул мой дракон, глянув на своих сородичей. Однако, дважды повторять распоряжение не пришлось, и ящер достаточно быстро сперва снизился до уровня других крылатых питомцев, а затем замедлился, и довольно осторожно опустился на землю, (гася инерцию, он еще немного пробежался на лапах, а затем улегся брюхом на траву). У моих приятелей, приземление оказалось более жестким, (драконы снизились, замедлились, а затем просто рухнули вниз, вызывая испуганные вскрики и злобные ругательства своих хозяев).

- молодец малыш. - Потрепав питомца по голове, осторожно сползаю с его спины и поднимаюсь на затекшие ноги, (даже циркуляция манны не избавила от неприятных последствий). - Десять минут на отдых, а затем пойдем вон к той полосе леса.

Довольно громко, (что бы все услышали), произнес я, махнув рукой в нужном направлении.

- Фаер, ты садист. - Простонал Каир, (скатившийся со спины питомца, но даже не пытающийся принять вертикальное положение).

- напоминаю вам, друзья мои: мы с вами убийцы и дезертиры... при поимке, нас сперва будут пытать, затем повесят и сбросят со скалы. Что бы этого не произошло, нам нужно пересечь равнину, и скрыться под кронами леса раньше, чем начнется рассвет.

- ты думаешь нас будут искать? - Встрепенулся Менор.

- разумеется. - Пожимаю плечами, (хоть этого жеста наверное никто и не видел). - Как только обнаружат тела Скара и остальных, сразу же начнут искать виновных. Однако, сейчас нам следует опасаться патрульных всадников, которые просто не смогут не заинтересоваться четырьмя подростками и их питомцами, разгуливающими по равнине.

- час от часу не легче. - Пожаловался Икар, первым начавший вставать на ноги.

- жизнь вообще тяжелая штука. - Криво усмехаюсь. - Зато я могу вам гарантировать, что скучно в ближайшие дни точно не будет.


***

Ночь, зеленый диск луны на небе, россыпь мерцающих звезд над головами, и верные друзья со своими драконами, бегущие по равнине... что может быть лучше? Если честно, то вариантов так много, что я боюсь сбиться при перечислении, а потому предпочту промолчать, (хотя бы на этот раз).

Очень быстро выяснилось, что бежать по заросшей высокой травой земле, (усеянной скрытыми от глаз кочками и ямами), не так просто, как "нарезать" круги по тренировочному залу, (в котором за долгие дни, каждая трещинка намертво отпечатывается в памяти). Если мне, (благодаря опыту прошлых жизней), пусть не без труда, но удалось приспособиться к новым условиям, то парни явно ощущали себя "не в своей тарелке", и скорость их передвижения, мало отличалась от быстрого шага, (хоть они и правда пытались бежать, но постоянная угроза обо что ни будь споткнуться и врезаться лицом в землю, не добавляла энтузиазма).

Однако, не смотря ни на что, к тому моменту когда на востоке, небо осветили первые солнечные лучи, (а звезды и луна начали тускнеть), наш маленький, (но жутко гордый и усталый), отряд, все же добрался до строя деревьев. За время перехода, я десяток раз проклял свою поспешность и не предусмотрительность, (ну что мне стоило, потратить немного манны и времени, что бы сбегать в тренировочный зал и захватить там несколько посохов?). только вот, самобичевание, ничего кроме ухудшегося настроения, (и странного внутреннего удовлетворения), не принесло, зато Гедон, (подозрительно тихий и послушный), стал бросать в мою сторону совершенно нечитаемые взгляды.

- все мы молодцы... привал полчаса. - Привалившись к стволу пятого по счету дерева, скомандовал я.

Парни, не произнеся ни слова, (в их состоянии это было слишком тяжелым подвигом), как подрубленные деревья, завалились на землю, издав при этом сдавленные хрипы. Драконы, (которые немало вымотались еще во время полета), сейчас чувствовали себя намного более бодрыми чем хозяева, а потому, смогли вполне удобно улечься неподалеку от людей.

- Фаер... я тебя ненавижу. - Простонал Каир, (сумевший подтянуть флягу к губам, и теперь маленькими глотками поглощающий запасы жидкости).

- не пей много, а-то простудишься. - Присев на выпирающий из земли корень, спиной облокачиваюсь на ствол, и закрываю глаза. - Парни, вы можете говорить что хотите, но прямо сейчас, жизненно необходимо переодеться в сухую одежду... и я надеюсь что все догадались взять с собой шерстяные одеяла?

На этот раз, стоны и ругательства послышались уже от всех моих спутников, (исключая драконов), но оспаривать распоряжение никто не решился.

"Гедон, мне нужно твое тело".

"зачем, хозяин?".

"хочу провести разведку местности, а мое тело для этого не подходит".

Ящер недовольно фыркнул, но я почувствовал, как его сознание "отступает", освобождая мне дорогу к управлению четырехлапой тушкой. Прошла пара секунд, и вот мои глаза открываются, и мир расцветает новыми красками и звуками, (а мечущийся в пасти раздвоенный язык, еще и запахи улавливает, вызывая легкую тошноту). Тело ощущается как родное, и управляется с такой же легкостью, как и мое человеческое, (благодаря рефлексам и инстинктам хозяина тушки, наблюдающего за происходящим, в качестве "зрителя").

- Фаер, куда это твоего дракона понесло? - Слышу вопрос Икара.

Приходится концентрироваться, что бы говорить через свою человеческую оболочку, (которая в этот момент, кажется такой слабой и несовершенной, что возникает желание, просто оборвать с ней все связи, окончательно переместившись в ящера).

- я отправил его посмотреть, что нас ждет впереди.

- а они разве так могут? - Этот вопрос задал Менор, уже не убивающийся из-за гибели Маары, (на лишние эмоции, у него попросту нет сил).

- старшие всадники, обучаются смотреть на мир глазами своих питомцев... если бы вы тратили меньше времени на всякую чушь, то тоже могли бы этому обучиться. - Пожимаю плечами, (и чувствую, что этот жест повторяют оба моих тела).

Тем временем, дракон, (с грацией прирожденного хищника), "скользя" между деревьями и ветвями кустарников, все дальше отдалялся от места привала смешных двуногих, вынужденных носить разные тряпки, что бы защитить от повреждений свои мягкие шкуры. Несколько раз на пути встречались норы мелких грызунов, глаза замечали следы других хищников, (более мелких, а потому неопасных), а раздвоенный язык улавливал запах добычи.

О чем-то непрерывно говорили Каир, Икар и Менор, время от времени задавая вопросы, на которые приходилось отвечать, (что становилось все тяжелее, с увеличением расстояния между телами). Вот впереди показалась просека, по которой медленно шла добыча, (еще не подозревающая о своей судьбе, а от того даже более желанная). Голод чуть было не заставил выпрыгнуть из под укрывающих ящера ветвей кустов, (что могло спугнуть зверя, и привело бы к долгой погоне), но разум и крепкая воля, надежно сковали инстинкты неопытного охотника.

Существо было относительно небольшим, (всего метр ростом, и полтора в длину), передвигалось на четырех лапах оканчивающихся копытами, имело короткий хвостик, (похожий на крючок). Из пасти зверя, торчали два изогнутых клыка, морда оканчивалась пяточком, а маленькие черные глазки, не выражали и грамма ума.

- Фаер... Фаер! - Надрывался Менор, мешая сосредоточиться.

- чего тебе, чудовище? Не видишь что ли, я отдыхаю.

- правда Менор, пусть рыжий отдохнет. Все же, он устал не меньше нас. - Вступился за меня Каир.

"какой добрый мальчик... сейчас прямо заплачу от умиления".

Мышцы всего тела напряглись, и единым рывком распрямились, (словно сжатая до предела пружина). Передние лапы, (распарывая когтями бурую шкуру), одним ударом свалили жертву с ног, а затем голова, (подобно змее), метнулась вперед, и пасть с длинными острыми зубами, вонзилась в незащищенную шею.

Сладкая кровь хлынула на язык, и инстинкты начали подавлять разум, (только тренированная воля, позволила не начать рвать добычу на куски), все звуки, (слышимые человеческим телом), доносились словно через толстую преграду.

- и все же, что мы теперь будем делать? - Никак не унимался альбинос.

- жить, друг мой... просто жить. - Еле слышно ответило мое тело, (на что понадобилось потратить просто чудовищно много сил). - Сперва уйдем подальше от гор, что бы нас не могли найти драконьи всадники, а затем затеряемся среди "измененных".

Прошло еще несколько секунд, и наконец, добыча прекратила дергаться и хрипеть. Я вскинул голову на длинной шее к небу, и оскалив окровавленные клыки, торжествующе зашипел, (расправив сложенные до этого крылья, что бы казаться крупнее, чем на самом деле).

"как же это приятно! Азарт охоты и радость убийства жертвы просто пьянят... наверное и профессию убийцы я выбрал только потому, что она позволяла мне продолжать охотиться, только уже на двуногую дичь".

- и как же мы спрячемся среди "измененных", если "чистые люди" в их поселении, будут выглядеть так же естественно, как снег жарким летом? - Недовольно осведомился Менор, (тем самым разрушив волшебство момента).

"ррр... ну когда же ты уймешься? Гедон, принимай управление телом, и оттащи добычу в кусты. Скоро я подойду лично, и приведу остальную стаю".

Почувствовав, как разум дракона, оттесняет меня от "руля", возвращаюсь в свою человеческую оболочку, (в очередной раз понимая, насколько она несовершенна... даже магического источника нет).

- помните "старого садиста"? - Открыв глаза, осматриваю сидящих рядом парней. - Так вот: кроме уроков владения "волей", он научил меня некоторым ритуалам, которые используют "измененные". Если хотите узнать, где он сам их изучил, можете вернуться в приют, и задать этот вопрос... правда я не уверен, что старик ответит что ни будь кроме "не твое дело, сопляк".

"а теперь докажите, что я вру".

Парни заулыбались, вспомнив манеру общения своего первого наставника, но затем резко погрустнели, а Менор так вообще "воспылал" праведным гневом.

- то есть, ты хочешь что бы мы стали "измененными"? - Будь у него больше сил, то сейчас меня попытались бы ударить.

- я ничего не хочу. - Произношу эти слова как можно более усталым голосом. - Если ты забыл, то не по моей вине мы здесь оказались, и я был совсем не обязан гробить свое будущее, что бы помочь своим друзьям. Вместо этого, можно было просто по тихому поднять тревогу, что бы вас схватили наставники других команд. И когда в следующий раз соберешься меня в чем-то обвинить, сперва вспомни, что в трудную минуту, я сделал выбор в вашу пользу.

"ух... аж пот на лбу выступил. Если бы точно не знал, что все идет по моему плану, то сам бы поверил в свою непричастность".

- Менор... заткнись. - Глубоко вздохнув, произнес Каир, обрывая не успевшую начаться тираду альбиноса.

- извините ребята, я погорячился. - Поднимаю руки в останавливающем жесте. - Просто, вечер и ночь выдались сложными, вот нервы и не выдержали. В любом случае, обратного пути ни для кого из нас нет, а потому, остается либо продолжать двигаться вперед, либо ждать, пока по нашему следу пустят погоню. Я собираюсь провести над собой ритуал, что бы стать "измененным", вы же, должны решать сами.

- давайте обсудим это позже. - Предложил Икар. - Фаер, где там твой дракон?

- пойдемте, покажу дорогу. - Встав на ноги, отряхиваюсь от налипшей на одежду грязи. - Гедон поймал кого-то, очень похожего на кабана, и сейчас наверняка пытается съесть его в одиночку.

Кряхтя словно старики, парни приняли вертикальное положение, и наш маленький, (но все еще гордый), отряд, медленно побрел по лесу, в направлении, где мной ощущался крылатый ящер, вполне довольный своей жизнью.


***

Укрывшись под густыми кронами деревьев, отряд перекусил тем, что подвернулось под руку, а затем все, (кроме меня), начали укладываться спать, (до моего слуха донеслось бормотание Икара, который выражал желание завтра утром проснуться в своей комнате, и что бы все произошедшее было дурным сном). Я же остался следить за обстановкой, (ну а на самом деле, при помощи Гедона, начал подготовку к ритуалам изменения).

Небольшая полянка, (окруженная высокими раскидистыми деревьями), нашлась рядом с местом нашей стоянки, а вот с главным ингредиентом моего ритуала, возникли некоторые проблемы. Дело в том, что по моей задумке, наши тела после изменения, должны были получить все способности, (и внешность), свойственные для кицуне, (по правде говоря, превращение в кого либо другого, для меня просто неприемлемо). Из моей головы совершенно вылетела информация о том, что в этом мире нет лис, (только аналоги похожие на белок не умеющих лазать по деревьям), а вместо волков, крупные собаки похожие на гиен.

При наличии большого запаса манны, эта проблема не была бы столь существенной, (магия вполне способна изменять любые процессы по желанию чародея, но чем значительнее изменения, тем больше необходимые затраты). Обдумывая возможные решения моего затруднения, я вырезал на стволах деревьев рунные цепочки "отвода глаз", "рассеянного внимания", "стихийных барьеров", ну и разумеется "поглощения всплесков манны", (последнее необходимо, что бы враждебно настроенные маги, не почувствовали волшбу, творимую внутри огражденного периметра).

В результате мысленных усилий, "взвешивания" всех "за" и "против", (а так же безуспешных попыток спрогнозировать результаты скорректированного ритуала), мной было решено: провести полное превращение только над своим телом, (слишком мне надоело быть паразитом, "присосавшимся" к магическому ядру своего дракона). Каира, Икара и Менора, ждет намного более долгий процесс превращения, (по предварительным расчетам, он затянется дней на сто), и в результате получатся несовсем кицуне, (лисами их можно будет назвать, только из-за ушей и хвостов).

"а вот "свободу воли" придется ограничить. Вы уж простите ребята, но слишком высока может быть цена ошибки, и слишком привлекателен вероятный "приз"".

Короткий нож, (за время работы успевший затупиться), вывел последнюю "закорючку". Осмотрев результаты своей работы, самодовольно усмехаюсь, (местным магам, до подобного мастерства, еще расти и расти). Гедон, (еще утром отправленный на охоту), уже притащил четыре тушки "лисо-белок", и теперь, за оставшиеся несколько часов до заката, нужно было подготовить пентаграммы.

"как в старые добрые времена: все приходится делать самому, да еще и не прибегая к магии. Мои учителя могли бы мной гордиться... разве что Гангренус злорадствовал бы".

За работой, время летит незаметно. Если бы не дракон, (неусыпно следящий за окрестностями), то я мог бы упустить тот момент, когда соизволили проснуться мои приятели.

- добрый вечер, хорошо спалось? - Спрашиваю, не отрывая взгляда от земли, и продолжая тщательно вырезать на дерне магические символы, (стоя на коленях, и помогая себе обеими руками).

- привет Фаер. А чего ты один в земле копаешься? - Каир с удовольствием потянулся и хотел уже шагнуть на поляну. - Нужно было нас дождаться, вместе мы бы справились быстрее...

- стоять. - "Рыкнул" на парня я. - Затопчешь хоть один символ, я их на твоей спине вырезать буду. А не дождался я вас потому, что кроме меня, никто магию "измененных" не изучал... да вы и с магией "чистых людей" до сих пор не разобрались.

- ну... ненадо из нас полных идиотов делать. - Скорчив обиженную гримасу, произнес приятель.

- посмотри внимательнее на поляну, и скажи, сколько из всего изображенного ты понимаешь? - Под моим испытующим взглядом, собеседник стушевался, и даже шагнул назад.

- ладно-ладно, я все понял. Ты скоро закончишь?

- работы осталось не больше чем на полчаса.

- ну, тогда мы пока что ни будь поесть сообразим.

В ответ я только кивнул, возвращаясь к вырезанию символов.

"хозяин, тебе действительно нужна такая бесполезная стая? Они только еду переводят".

Вновь начал жаловаться Гедон, "транслируя" мне картинки того, как трое парней и их питомцы, уничтожают продовольственные запасы взятые перед побегом, (ящеры дожевывали пойманного вчера кабанчика).

"после ритуала, польза от них будет".

Заявляю уверенно, (хоть некоторое сомнение, уже закралось и в мою душу).

- фух, закончил. - Встаю на ноги и оглядываюсь по сторонам.

Подготовленный мной ритуал, (созданный "на коленке"), в совокупности с защитными и скрывающими рунами, достоин если не звания архимага, то магистра уж точно, (и это по самым строгим требованиям). Немного расстраивает только то, что в окрестностях нет никого, кто мог бы оценить мою гениальность, (и я не страдаю от тщеславия, а получаю от него удовольствие).

Несколькими большими шагами добираюсь до края поляны, и направляюсь в сторону нашего лагеря, (если так можно назвать место, где свалены мешки, и одеяла). При моем приближении, парни молча указали на кусок хлеба, полоску мяса, какую-то зелень, (по всей видимости найденную прямо в лесу), и флягу с водой.

Сидели и ели мы молча, (разместившись на корнях деревьев, значительно выступающих из земли). Когда еда закончилась, никто так и не решился нарушить тишину, (я же, просто ждал, пока солнце скроется за горизонтом).

- пора начинать. - Произношу спокойно и уверенно, (неспешно поднимаясь с удобного корня).

- знаете парни... я наверное откажусь. - Тихим голосом сказал альбинос, стараясь смотреть на землю у своих ног.

- Менор... - Начал было я, но был тут же перебит.

- Менор... что Менор?! Всегда "Менор"! - Беловолосый парень вскочил с места, (его лицо покраснело а глаза лихорадочно блестели). - Я сказал, что не хочу проходить никакие ритуалы... я боюсь, понятно! Я боюсь становиться другим; боюсь что нас поймают всадники; боюсь "измененных"; боюсь... что Маара, каждую ночь будет являться в мои сны! Если хотите, можете делать с собой что угодно, но не зовите меня с собой... и вообще: может я хочу сдаться, и пусть меня судят за убийство наставника...

Что бы прекратить эту истерику, (и заставить альбиноса слушать меня), наношу несильный, (но болезненный), удар ему в левую скулу, а затем с хлопком опускаю свои ладони на его плечи.

- смотри на меня. - С самой угрожающей интонацией, (на которую только способен), "рычу" в лицо Менору.

Глаза парня растерянно распахнулись, губы задрожали, а по щекам покатились пока еще редкие слезинки.

- нам всем страшно... перемены вообще всегда приносят страх и неуверенность, особенно такие, которые ожидают нас. Не знаю, (хоть и подозреваю, и даже планирую), что нас ждет дальше, но если мы будем держаться вместе; если мы будем помогать друг другу, прикрывая спины в трудную минуту... я уверен, что мы преодолеем любые трудности, что встанут на нашем пути, (а их будет немало, но я этого точно не скажу вслух). - Несколько секунд, твердым взглядом смотрю в глаза Менору. - Ты мне веришь, друг?

Альбинос неуверенно кивнул, (и даже попытался улыбнуться), а затем ответил:

- верю... можешь на меня рассчитывать, друг.

- а теперь поцелуйтесь. - Потребовал Икар, (чем разрушил всю торжественность момента).

Менор, резко развернувшись, попытался пнуть сидящего парня в живот, но его нога была схвачена в болевой захват. Еще один рывок, и оба мальчишки заваливаются на бок, заливисто хохоча над всей ситуацией.

"и все же, они просто дети, которые не выдерживают нервного напряжения... ничего, скоро эта проблема будет устранена".

- не хотел бы вас отвлекать, но нам нужно поспешить. - Кивком головы указываю в сторону поляны, где все уже готово для проведения ритуала.


***

Первыми в своей пентаграмме устроились Каир и его питомец, (на вопрос, "почему ты сам не покажешь нам пример?", я ответил "потому что, никто из вас не умеет активировать ритуал"). Второй парой пошли Менор, (жутко нервничающий, но старающийся этого не показывать), и его крылатая ящерица, (чуть было не затоптавшая плоды моего многочасового труда). Ну и наконец, Икар со своим дракончиком, улегся в звезду.

Если бы для начала процесса изменений не нужно было добровольное согласие подопытных, все было бы намного проще, (однако, только преодолевая препятствия, мы становимся сильнее, а так же изворотливее и умнее). Тушки дохлых зверков, (отдаленно похожих на лис), так же были уложены на отведенные им места, и я не удержался от искушения произнести короткую речь:

- друзья мои! Это великий день для всех нас, который войдет в историю... а может и не войдет. В общем: увидимся после ритуала.

- браво. - Ехидно воскликнул Каир. - Я бы похлопал в ладоши, но ты сам запретил шевелиться. Так что, давай, не тяни дракона за хвост.

Печально вздыхаю, и присев на корточки, прикладываю ладони к символу, (почти ничем не отличающемуся от аналогичных изображений по периметру поляны). Все руны тускло засияли, и мои приятели, (так же как их питомцы), тут же погрузились в сон.

Постороннему наблюдателю, могло бы показаться, что время ритуала я выбрал совершенно случайно, однако это было не так. В виду того, что сейчас мне недоступны большие объемы манны, приходится учитывать множество мелких факторов, (главную роль в которых занимает расположение звезд). Возникает вопрос: какое отношение далекие шары огня, могут иметь к проводимым ритуалам? Ответ становится очевиден, если посмотреть на фигуры, которые образуют разные созвездия, (для этого, нужно провести воображаемые линии от звезды к звезде).

Если не углубляться в теорию энергии, излучаемой далекими светилами, (которую теоретически можно улавливать при помощи артефактов и сложных магических рисунков), то выходит что небо, это огромное полотно, на котором созвездия изображают комбинации рун. Так как небесные тела постоянно находятся в движении, "рисунок" "рун", непрерывно меняется, но если изучить движение звезд, то с определенной долей погрешности, можно предсказать, когда на небе появится нужная "рунная цепочка".

- Гедон, возможно я буду спать несколько дней, так что тебе придется позаботиться о себе самому.

"Гедон справится, не волнуйся хозяин".

Беру в руки последнюю тушку добытого драконом зверька, и прохожу в свободную пентаграмму, (несколько отличающуюся от тех, в которых лежат парни и их питомцы). Удобно устроившись на спине, кладу ладонь на символ "активатор", и посылаю в него слабенький поток манны, (все, что осталось в резерве моего крылатого ящера).

Веки тут же потяжелели, а сознание начало уплывать куда-то в темноту. Прежде чем ощущение реальности пропало окончательно, мозг в очередной раз "пробежался" по всем деталям ритуала, в поисках малейших ошибок.


***

Пробуждение сопровождалось громким, (и каким-то жалобным), урчанием живота. Несколько минут я продолжал лежать неподвижно, пока к телу возвращалась чувствительность, (сперва голова и шея, затем торс и руки, и наконец ноги и хвост...).

"хвост? Я чувствую свой хвост!".

Однако, это была не единственная хорошая новость: стоило сосредоточиться на своей энергетике, как на уровне "солнечного сплетения", начало мягко пульсировать магическое "ядро", (генератор и накопитель манны в одном "лице"). От этого маленького "солнышка", отходили тонкие, но многочисленные каналы, гармонично вплетающиеся в мой энергетический каркас, (при этом, ментальный канал с Гедоном, никуда не пропал, и продолжал исправно снабжать меня манной дракона).

Я бы еще долго мог лежать на земле, наслаждаясь ощущением полноценности, (мой хвост снова со мной... кто бы знал, как я по нему скучал), но у живота было свое мнение на этот счет. Дабы провести последнюю проверку того, насколько успешно прошел ритуал, тянусь левой рукой к голове, и нащупываю пальцами кончик уха, (пушистого и мягкого, а так же жутко чувствительного). Дурацкая улыбка сама собой выползла на лицо, и наверное, я даже расхохотался бы, если бы не жуткий голод и сопутствующая ему слабость.

"Гедон?".

"хозяин проснулся! Гедон скоро придет... никуда не уходи хозяин".

"если бы я мог...".

Хмыкнув, открываю глаза, и замечаю, что мир вокруг стал гораздо ярче, чем был раньше, (даже слабые магические потоки, пронизывающие весь мир, стали видны). Судя по положению солнца, совсем недавно время перевалило за полдень, (а вот сколько дней я спал, сказать может только дракон, все это время находившийся где-то неподалеку).

Втягиваю носом воздух, (широко раздувая ноздри), и ощущаю десятки запахов, (уже почти забытых), совершенно недоступных в теле "чистого человека". О том, что мои уши стали воспринимать больше звуков, даже упоминать не буду.

На краю поляны послышалось шелестение травы, а через пару секунд, в поле моего зрения появился немного подросший Гедон, (судя по выражению морды, чем-то жутко довольный).

- и долго я спал? - Мой голос звучал слабо и хрипло, (как будто его не использовали как минимум полгода).

"много-много дней и ночей... Гедон уже начал бояться, что хозяин совсем не проснется".

По ментальному каналу, от дракона ко мне пришли образы встающего из-за горизонта, и вновь заходящего солнца, (я насчитал двенадцать полных циклов, что немало меня шокировало). Мозг сразу начал обрабатывать информацию, в поисках причины столь долгого "сна", и единственное что приходило в голову, это нехватка манны, (ритуал просто не мог завершиться, не закончив свою работу, а для этого, ему пришлось "вытягивать" энергию из внешнего мира, что заняло гораздо больше времени, чем рассчитывалось).

"это значит, что превращение парней займет не сто дней, а в лучшем случае несколько лет...".

Прекрасное после пробуждения настроение, существенно ухудшилось, (и Гедон это заметил, тут же начав теребить меня за руку). Оставалось только радоваться, что мной не была допущена более серьезная ошибка, (а-то ведь я мог превратиться во что ни будь, совершенно невообразимое).

"нужно будет проверить организм и все приобретенные способности... но это позже. Гедон, я есть хочу".

Дракон встрепенулся, и куда-то убежал, (до меня доносились отголоски его мыслей, и мелькающих образов, из которых почти ничего нельзя было понять). Оставшись в относительном одиночестве, (про парней, проходящих процедуру превращения, забывать не стоило), решаю изучить свою новую внешность.

"нет, и все же в человеческом облике, мне долго находиться противопоказано. Это же надо было додуматься, ложиться в ритуальную пентаграмму, даже не сняв одежду? Если бы точно не был уверен, что в этом мире магия находится на чудовищно низком уровне, то решил бы, что со мной поработал менталист, установивший "закладку" на глупость".

А одежда моя выглядела... неважно, (хотя это слово несовсем подходит к описанию нескольких потрепанных тряпочек, закрывающих меньше четверти моего тела). Хорошо что во всех ритуалах, (подобных тому, что я провел над собой), в основную структуру, принято "вплетать" "защиту от дураков", рассчитанную как раз на глупые ошибки, (вроде тех, что совершил я).

Обычно, магистры и архимаги, (особенно архимаги), ничего не забывают, и даже переписывая книгу, (прочитанную десять лет назад), способны отобразить на бумаге все черточки, и даже случайные пятна, оставленные при написании текста. Однако, и среди подобных разумных, встречаются эксцентричные личности, (фанатики науки, или просто излишне увлекающиеся персоны), которые в пылу вдохновения, могут забыть какую ни будь мелочь, которая в итоге способна привести к смерти. Что бы подобные исследователи, (нередко двигающие науку вперед настоящими "рывками"), не оканчивали свой жизненный путь раньше времени, во многие структуры, (заклинания, артефакты, ритуалы), стали вплетать "защиту от дураков". Конечно, это не избавило магов от нелепых случайностей, но экспериментаторы стали умирать гораздо реже.

Вот и до меня дошла очередь, испытать на себе действие "защиты от дураков", (и ведь я не забыл в свои ритуалы, включить эту структуру). Если бы мной была допущена ошибка, способная привести к смерти, (которую магия не могла бы исправить сама), то ритуал просто не активировался бы, наградив меня несильным, (но чувствительным), ударом молнии.

Продолжая осматривать свое тело, я был вынужден признать, что от смерти меня отделяет не столь многое, (через бледную кожу, проглядывали кости, а на наличие мышц, намекало лишь то, что у меня вообще получается шевелиться). Мою внешность сейчас можно было описать фразой, "скелет обтянутый кожей", (зато хвост и уши пушистые, и имеют ярко рыжий цвет).

"ну... буду стараться больше не совершать таких глупых "промашек"".

Вернувшись в положение "лежа на спине", сосредотачиваюсь на своем магическом "ядре", и усилием воли заставляю Ману циркулировать по организму. Тут же телу стало намного теплее, и даже голод значительно ослаб, (мысли наоборот прояснились, а эмоции были "задвинуты" на периферию сознания). Нужно было проанализировать новую информацию, и решить, что же делать дальше.

"первым делом, следует восстановить физическую форму, ну и сделать себе новую одежду, (даже на первый взгляд стало ясно, что я несколько подрос). Как только организм окрепнет, проведу еще один ритуал, на этот раз рассчитанный на усиление магического "ядра"... а может быть даже еще пару хвостов восстановлю. Пока процесс изменения парней не завершится, далеко уходить от этого места нельзя, но на разведку в ближайшее поселение, сходить все же стоит. Ну и наконец: следует пробудить "сердце бога", а заодно проникнуть во внутренний мир. Даже интересно, какие новые артефакты, сумел раздобыть "основа"?".

Как только план действий на ближайшее время был составлен, даже дышать стало легче. Все же, неопределенность "давит" на сознание, да и я уже привык ставить перед собой цель, а затем двигаться к ней, (попутно выполняя менее глобальные задачи).

Сейчас, мой резерв манны составляет где-то две-три сотни "В", (этого хватит на один скоротечный бой с несильным магом), но если вспомнить, что на протяжении нескольких жизней я развивался как артефактор, ситуация уже не кажется столь печальной. И пусть сейчас под рукой нет залежей драгоценных камней, (да и металлов что-то не наблюдается), но разве это причина отчаиваться?

"нужно включить в план действий на ближайшее время, создание набора артефактов "первой необходимости"".

"хозяин! Гедон вернулся, и принес вкусного зверя".

На поляну выбежал дракон, (возбужденно размахивающий хвостом, и дергающий сложенными за спиной крыльями), а в его пасти висел серый заяц, (удерживаемый за задние лапы).

- мне иногда кажется, что эти ушастые монстры, есть в каждом мире. - С кряхтением принимаю сидячее положение, и с благодарностью поглаживаю чешуйчатую голову ящера, (зажмурившего глаза от удовольствия).

Прежде чем приступить к трапезе, (желудок намекнул, что вполне не против отведать сырого мяса), обращаю свое внимание на три невысоких пятиугольных пирамиды, (состоящие из земли). Внутри этих фигур, сейчас находятся мои жрецы, проходящие свое превращение в новых существ. Надеюсь, что мои расчеты окажутся правильными, и мне не придется потом тратить дополнительное время на исправление собственных ошибок.


ВЫЛАЗКА В "СВЕТ".

Чуть меньше чем за пятьдесят дней, (спешить мне некуда), я восстановил свою физическую форму, (а заодно провел еще несколько ритуалов, укрепивших и усиливших тело). Иногда, в небе мелькали драконы, на спинах которых восседали всадники, но заметить нашу полянку, у них не было никакой возможности, (мной было создано столько рунных барьеров, призванных скрыть наше присутствие, что задача обнаружения беглецов, стала бы проблемой даже для "мастера магии", не говоря уж об аборигенах, среди которых настоящих магов я пока не встречал). Так же у меня возникло подозрение, что нас не слишком активно ищут, (а возможно, вообще объявили умершими, что бы не поднимать суету), так как крылатые патрульные, только изображают бдительную службу.

"тем лучше для нас. Еще пара лет спокойной жизни, и "чистые люди", вообще перестанут быть угрозой".

Кроме всего прочего, мне удалось создать несколько полезных артефактов, (к сожалению одноразовых, так как нормальных материалов найти не получилось), и удобную одежду, (состоящую из шерстяных штанов, рубахи, и кожаного плаща с капюшоном). Кто ни будь мог бы спросить: откуда материалы, и неужели магов учат вязать и шить? Я бы на это ответил так: шерсть и кожу, приходилось сдирать с добычи, которую мы с Гедоном ловили на охоте, а процесс изготовления вещей, целиком и полностью был возложен на магию.

В народе принято считать, что обладатели магических сил способны исключительно на то, что бы бросаться боевыми заклинаниями, создавать проклятия, и в редких случаях создавать артефакты и лечить болезни. Почти никто не задумывается, что магия это инструмент, не имеющий ограничений в применении, (ее использование ограничено лишь собственной силой, воображением и имеющимися знаниями). Подобное заблуждение возникает потому, что даже могущественные чародеи, все же смертны, и срок их жизни недостаточен, что бы в полной мере овладеть искусством создания вещей при помощи использования своего дара.

Я и сам, не являюсь мастером бытовой магии, (все же, мои интересы находятся в несколько иной "плоскости"), однако мне доступны определенные шаблоны, (несколько сотен рунных конструктов), при использовании которых, можно обеспечить себя всеми необходимыми удобствами, (вплоть до создания временного жилища из подручных материалов).

Так как мой запас манны, (уже почти достигший одной тысячи "В"), все еще недостаточно велик, для создания одежды пришлось использовать ритуалы, (в которых было четко "прописано", из какого материала, какая вещь должна получиться). В результате, я стал счастливым обладателем штанов, рубахи, плаща... и пары кожаных сапог на мягкой подошве. После последнего собственного усиления, у меня вырос третий хвост, (из-за этого, пришлось вручную расширять специальное отверстие в штанах).

Теперь об артефактах, которых было всего три: гладко обструганный посох, (длинной два метра, укрепленный цепочкой рун, так что в прочности теперь не уступает стали), деревянные бусы на шерстяной нитке, (каждая бусина, это маленький накопитель способный хранить в себе до десяти "В" манны), и каменный нож, (грубая на вид поделка, способная одним ударом пробить рыцарские доспехи, зачарованные на прочность). Кто ни будь, мог бы сказать, что этого слишком мало для собственной защиты... но ведь я иду не на войну, да и не в моих принципах решать проблемы в открытом бою, (гораздо эффективнее и безопаснее использовать яд, или нанести единственный удар из тени).

Ближайшее поселение "измененных", находится всего лишь в дневном переходе от полянки, на которой в "пирамидах", все еще спят мои приятели, (обнаружили мы с Гедоном эту деревню во время охоты, но близко подходить не стали). К сожалению, дракона с собой брать никак нельзя, (пограничные жители, вряд ли "воспылают" любовью к сородичу ящеров, регулярно нападающих на их дома), а потому, моему питомцу придется некоторое время побыть одному.

"Гедон, подойди ко мне".

Только что, я закончил еще один артефакт, на этот раз предназначенный для моего чешуйчатого друга. Это был амулет, (восьмигранная пластинка, при помощи магии выточенная из камня), единственной функцией которого, было делать своего владельца, плохо заметным на фоне леса, (для полной невидимости, материалу просто не хватало прочности, да и Гедон, вряд ли смог бы подпитывать подобное "плетение").

Дракон, (вступивший в период активного роста), почти бесшумно, (что для его нынешних габаритов весьма непросто), выбежал из-за кустов, и замер прямо передо мной. Склонив голову, он с интересом стал разглядывать амулет, закрепленный на кожаном ремешке.

Искренне улыбнувшись своему четырехлапому другу, поглаживаю его по голове и длинной шее, а затем завязываю ремешок так, что бы артефакт не смог свалиться при резких движениях.

"меня не будет несколько дней, так что постарайся далеко от пирамид не отходить".

"хозяин, Гедон... я буду скучать".

Уткнувшись лбом мне в грудь, печально произнес крылатый монстр.

- все будет хорошо малыш, я скоро вернусь. - Еще раз погладив друга по мягкой шкуре, поднимаюсь на ноги, (подхватывая с земли несколько звериных шкур, и свой посох). - Позаботься о наших спящих друзьях.

"Гедон... я все сделаю как сказал хозяин".

Попытки ящера прекратить говорить о себе "от третьего лица", пусть пока и были безуспешны, но вызывали у меня некоторую гордость, (ведь я, незаметно для себя, стал относиться к дракону, как к младшему родственнику).


***

Путь через лес, запомнился только встречей с местным "волком", (больше похожим на крупную гиену), но на этот раз, нам удалось разойтись мирно. Перекусив по пути куском сырого мяса, (чуть сладковатого на вкус), зеленью и запив все это водой из ручья, уже к вечеру мои стопы привели меня к поселению "измененных".

Тут у меня возник вопрос: стоит ли идти на условно враждебную территорию, на ночь глядя? И немного подумав, я решил, что усталый путник ищущий ночлег, будет выглядеть ничуть не более подозрительно, чем тот же путник, только пришедший с раннего утра.

Натянув поглубже капюшон, и демонстративно тяжело опираясь на посох, выхожу из леса на край вспаханного поля, (на котором росло что-то вроде картофеля). Люди, (каждый из которых мог похвастать звериными ушами, необычного цвета кожей, или хвостом), одетые в простую но добротную одежду, быстро меня заметили, (еще бы, ведь я не скрывался), и насторожились, однако не спешили проявлять агрессию, (что не могло не радовать).

Найдя взглядом тропу, (пересекающую поле, и ведущую в сторону виднеющихся вдали домов), направляюсь к ней, совершенно не обращая внимания на бросаемые на меня взгляды. Не успел я сделать и десяти шагов по направлению к деревне, как мне наперерез устремились несколько мужчин, (предводитель которых габаритами напоминал вставшего на задние лапы медведя). Вооружены они были мотыгами и лопатами, но держали их так, что становилось ясно, что эти "измененные", не только в земле копаться умеют.

"ну, вот и "первый контакт"... удачи мне".

- ты кто такой? - Встав на моем пути, осведомился "медведь", не забыв продемонстрировать удлиненные клыки.

"уже боюсь, даже штаны намочил".

- а с кем я разговариваю? - Спокойно, (без страха или агрессии), задаю ответный вопрос.

- мое имя Герберт, и я один из помощников старосты нашей деревни. - С нотками гордости, заявил "медведь". - Но ты не ответил на мой вопрос.

За то время, что мы стояли, вокруг образовалось широкое кольцо из крепких мужчин, которые как бы случайно, держали свои инструменты так, что бы удобно было сразу же вступить в бой. Пара аборигенов, даже зашла мне за спину, и от них ощутимо повеяло магией.

"наверное, представляться своим именем будет неразумно... тогда использую свою фамилию".

- можете звать меня Фокс.

- Фокс? Необычное имя. - Предводитель окружившей меня группы нахмурился. - Послушай Фокс... не сочти за недоверие, но не мог бы ты показать свое лицо?

Молча, (без резких движений), левой рукой скидываю капюшон, и смотрю в глаза "медведю", своими "золотыми" глазами с вертикальными зрачками, ( а заодно позволяю распрямиться ушам, до этого момента прижатым к голове). При виде моих явно звериных черт, "измененные" несколько расслабились, (как будто вида моих когтей, им было мало).

"хотя, когти можно приклеить, а вот глаза и уши, это уже более весомые доказательства".

- извини за недоверие, парень, сам понимаешь, не в спокойных землях живем. - Предводитель попытался добродушно улыбнуться, что у него получилось не особенно успешно. - Не расскажешь, кто ты, откуда, и зачем пришел к нам?

- я отшельник, живу в лесу, а пришел в вашу деревню, что бы узнать последние новости, немного отдохнуть от странствий, и возможно что ни будь приобрести...

- что бы что ни будь приобрести, нужно что ни будь продать. - Усмехнулся "медведь". - Да и для всего остального, так же не помешает иметь деньги.

Отогнув край плаща, показываю принесенные с собой шкуры.

- все что есть. - Произношу абсолютно честно.

В ответ на это, с разных сторон послышались пренебрежительные смешки, (которые тут же прекратились, стоило предводителю "метнуть" пару грозных взглядов). Сам Герберт, так же не выглядел впечатленным, и после нескольких секунд размышлений, веско заявил:

- ну... медяков пять ты за них выручишь, и этого вполне хватит на то, что бы снять комнату в трактире, да и ужин оплатить. Но на большее не рассчитывай. - Развернувшись боком, он махнул мне рукой, давая знак идти следом, и уже обращаясь к своим подчиненным приказал. - Собирайте инструменты, и идите по домам. Завтра закончим работу.


***

Герберт отконвоировал меня в деревню, (состоящую из одной длинной улицы, по обеим сторонам которой стояли невысокие деревянные дома), довел до трактира, (единственного двухэтажного строения, у которого первый этаж состоял из обожженных глиняных кирпичей). По пути, я заметил что у каждого дома, (справа от входной двери), висит небольшая масляная лампа, (накрытая "капюшоном", не позволяющим рассмотреть источник света с высоты). Из сараев, (часто примыкающих к жилому строению), доносилось кудахтанье, хрюканье, и даже рычание.

Мой добровольный проводник, (а заодно и надзиратель), первым вошел в мрачный зал освещенный только несколькими свечами, закрепленными в подставках на беспорядочно расставленных столах. При нашем появлении, все разговоры тут же затихли, (будто по команде), и взгляды местных жителей, (отдыхающих после трудового дня, за кружкой какой-то бурды), сконцентрировались на мне.

Ни на кого не обращая внимания, "медведь" протопал к дальней стене, (скрытой в полумраке), где за особенно массивным столом, сидел горбатый старик с узким вытянутым лицом, длинным носом, красными глазами, и большими пушистыми ушами, (отдаленно похожими на мои). Пару секунд, мужчины "боролись" взглядами, а затем старик спросил:

- кого еще ты ко мне притащил? Судя по одежде, это какой-то бродяга... я не занимаюсь благотворительностью.

- его зовут Фокс, и он отшельник, который решил отдохнуть в цивилизованном обществе. А в качестве оплаты, он может предложить звериные шкуры... - Ничуть не более вежливо, отозвался мой проводник.

- да неужели? - Взгляд красных глаз переместился на меня. - А может быть у Фокса, есть язык, что бы самому договариваться о своей судьбе?

Чуть улыбнувшись, безразлично пожимаю плечами и произношу:

- пока что, меня все устраивает.

- раз так... показывай товар. - Не меняя насмешливо пренебрежительной интонации, потребовал хозяин трактира, (или скупщик... или и то, и другое одновременно).

Почувствовав мой взгляд, Герберт кивнул, и посторонился, (давая мне подойти к столу, за которым сидел старик). Я неспешно сделал пару шагов вперед, и положил "товар" перед потенциальным покупателем. Прошло несколько секунд, а затем прозвучал скучающий голос:

- я дам тебе три медяка, или ты можешь на одну ночь остановиться в моем трактире. Так уж и быть: ужин тебе подадут бесплатно.

"значит он и вправду хозяин трактира".

- меня это устраивает. - Отвечаю вежливо, (не забывая улыбаться уголками губ).

- вот и хорошо. - Шкуры как по волшебству, мгновенно пропали со стола, а старик, (развернувшись в вполоборота), начал стучать худым кулаком, в неприметную дверь, (находящуюся в стене позади его стола). - Эй дармоеды! У нас новый гость. Накормите его и покажите свободную комнату.

- гхм... - Мой сопровождающий привлек к себе внимание. - Раз все удачно разрешилось, я оставляю нашего гостя под твою ответственность, Гарет.

- выметайся отсюда, если не собираешься ничего пить или есть. Твое присутствие, заставляет нервничать моих клиентов. - Высокомерно, (но при этом беззлобно), проворчал старик.

- закрыть бы твое заведение... жаль только староста этого не допустит. - Печально покачал головой "медведь".

- если бы не я, эта деревушка погибла бы от голода после последнего налета драконов. - Хмыкнул старший мужчина. - Да и где ты найдешь другого торговца, согласного работать в такой глуши?

Буркнув нечто вроде "лучше уж совсем без торговца, чем с таким как ты", Герберт ушагал к выходу.

- лентяи, не заставляйте клиента ждать! - Вновь застучав кулаком в дверь, закричал старик. - А ты не стой истуканом, а лучше найди себе место за свободным столом.

"да он просто воплощение вежливости".

- как скажете, господин Гарет. - Изображаю короткий поклон, и отхожу в сторону.

Свободный стол, (заляпанный какими-то пятнами, с потрескавшейся столешницей и единственным табуретом), нашелся у самой стены. В держателе стояла свеча, но я не стал ее зажигать, (из-за того что не хотел привлекать к себе внимание, и решил не демонстрировать магические умения... ну и еще, в случае чего, за свечу мне было платить нечем). Натянув на голову капюшон, (тем самым скрыв лицо от посторонних взглядов), начинаю прислушиваться к разговорам, и присматриваться к аборигенам, (оказалось, что общее молчание, было вызвано появлением "медведя", на меня же, внимания почти не обращали).

"даже обидно, а ведь я привык считать, что миры крутятся вокруг меня".

Обитатели этой деревни, (в любом из ранее посещенных мной миров... кроме самого первого), вполне могли бы сойти за актеров какого ни будь "цирка уродцев". В той или иной степени, каждый, кто попадался мне на глаза, имел звериные черты, (у одних, клыки когти, необычные глаза, шерсть или чешуя, смотрелись достаточно гармонично, но были и те, кто выглядел совершенно нелепо).

Для примера, рассмотрим повнимательнее коренастого мужчину, с серыми волосами, черными глазами, (а так же когтями и клыками чуть выступающими из-под нижней губы). Даже свободная одежда, (поношенная, но без следов ремонта), не могла скрыть внушительную мускулатуру, заработанную тяжелым физическим трудом. Не смотря на сродство с хищником, (я бы даже сказал с волком, но этих зверей в этом мире мне еще не встречалось), лицо кажется добродушным, и судя по мимическим морщинам, ему чаще приходится улыбаться, нежели хмуриться или скалиться.

Рядом сидит стройная девушка с золотистыми волосами, (одетая в длинное закрытое платье, без каких либо украшений). У нее заметны треугольные уши с "кисточками", короткие коготки, и чуть удлиненные резцы, (что намекает на сродство с грызуном). Ах да, чуть не забыл упомянуть хвост, (длинный и пушистый), выглядывающий из специального отверстия в платье, и сейчас покоящийся на коленях у хозяйки.

За неудачными примерами далеко ходить ненадо, стоит только вспомнить Гарета, (который похож на чей-то оживший кошмар). Возможно я и не прав, (старик в молодости мог выглядеть более привлекательно), и только одно можно сказать точно: каждый "измененный", (мужчина, женщина, старик), обладает поистине звериной грацией, а в дополнение еще и обостренными органами чувств.

"как же мало мне известно об этом народе. Жаль что "чистые люди" совершенно не пытаются изучать своих врагов".

В моем плане на ближайшее время, появился пункт, "выяснить как можно больше о культуре, уровне развития и способностях "измененных"". Нужно будет завести несколько знакомств, и начать ненавязчивые расспросы... пока же, предстоит сконцентрироваться на подслушивании чужих разговоров.

- ваш ужин. - Буркнул невысокий мужчина, (абсолютно лысый, с бледной кожей и явно выпирающим животом), одетый в серые штаны и рубаху, поверх которых был накинут заляпанный передник.

- благодарю. - Позволяю улыбке стать чуть более очевидной, и взявшись за деревянную ложку, приступаю к поглощению густого супа, (состоящего из овощей, корнеплодов, и мелких кусочков вареного мяса).

- когда закончите, дождитесь меня. - Человек нахмурился, (показывая свое недовольство). - Я провожу вас в вашу комнату.

- как скажете. - Отзываюсь самым доброжелательным тоном, что бы ненароком не устроить скандал с местными.

"персонал здесь не самый приятный... но готовят они просто превосходно".

Не знаю точно, в чем причина, (может быть в том, что последнее время я ел сырое мясо, ягоды и зелень из леса), но этот суп, показался мне самым прекрасным блюдом, которое только пробовало мое нынешнее тело.


***

Как же приятно было спать, лежа на пусть и жесткой, (застеленной грубыми простынями), но настоящей кровати. Разумеется, моя паранойя, (ни раз спасавшая жизнь), не позволила полностью расслабиться, а потому, (прежде чем улечься спать), я надежно забаррикадировал дверь, (передвинув обнаруженный в комнате сундук), а еще, не выпускал из рук нож.

Ранним утром, (во время рассвета), за мной пришел "медведь", (напомнив о том, что хорошие гости сами понимают, когда нужно уйти). Можно было бы изобразить обиду, но это было бы слишком по детски, а потому, мной было решено сделать вид, что грубые нотки в голосе Герберта, остались незамечены.

Отконвоировали меня к тому же месту, откуда я вышел из леса, и "медведь", (почти по дружески), посоветовал больше не появляться в этой деревне, (во избежание...).

"еще мне будет приказывать дикарь, возомнивший себя местным хранителем порядка".

- я учту ваши слова. - Вежливо киваю, а затем развернувшись, (и демонстративно опираясь на посох), скрываюсь за деревьями.

Уйдя из поля зрения селян, создаю "кокон невидимости", (пусть моего резерва и не хватит надолго, но зато я буду уверен, что за мной не следят). Как выяснилось через несколько минут, эти меры предосторожности оказались не лишними, (в направлении, куда должен был идти один кицуне, из деревни вышли двое подозрительных парней). Вряд ли Герберт решил избавиться от чужака, (у него было достаточно возможностей напасть, или натравить подчиненных), а кроме "медведя", (из новых знакомых), только Гарет обладал какой-то властью.

"интересно, и зачем я понадобился старику? Исходя из того, что эти ребята вооружены дубинками и ножами, мирный диалог можно исключить, как мало вероятный вариант".

Используя все свои навыки скрытности и умения тихого передвижения по лесу, (не стесняясь помогать себе магией), обхожу двух громил со спины, и усиленно вслушиваясь в каждый шорох, начинаю двигаться следом. Можно было напасть, (одного сразу убить, а другого долго допрашивать), но моя лисья натура требовала иных развлечений, (да и пытки, это слишком долгий способ добычи информации, даже с имеющимися у меня навыками палача).

"насколько же простой и понятной была моя жизнь в первом мире... хе-хе, прямо чувствую себя древним стариком, которому все время кажется, что "вчера, трава была зеленее, небо выше а воздух чище"".

Изогнув губы в усмешке, еще немного сокращаю расстояние до громил. Парни, (один лысый, а другой седой), ростом были не меньше двух метров, могли похвастать крепкой мускулатурой, а одевались в одинаковые кожаные куртки, шерстяные штаны и высокие сапоги, (что только добавляло им сходства). Не смотря на крупные габариты, двигались они плавно, и почти бесшумно, (показывая немалый опыт в хождении по лесу).

Мои предполагаемые преследователи, тщательно искали следы, прислушивались и даже принюхивались, (и все это в молчании, изредка нарушаемом тихими ругательствами в адрес надоедливого старика, и "провалившегося сквозь землю" рыжеволосого отшельника).

"подтверждение моей теории о том, кому я понадобился, можно считать полученным. Осталось узнать, зачем я Гарету понадобился... а для этого все же придется захватить пленного".

И тут мне в голову пришла интереснейшая идея, (я бы сказал даже "гениальная", но остатки скромности этому противятся). Когда-то давно, (на протяжении сразу трех жизней), у меня появилась навязчивая идея, изучить магию крови, (не только боевой аспект применения, но и те направления, которыми в совершенстве владеют только вампиры). В результате упорных тренировок, были достигнуты некоторые результаты, (откровенно жалкие, в сравнении с успехами тех же вампиров), а большинство знаний, которые удалось раздобыть, так и остались исключительно теоретическими. Самое же забавное, что по мнению других магов, (людей, эльфов, орков), и некоторых знакомых богов, я являюсь одним из сильнейших магов крови, не относящихся к кровососущей братии.

Одним из доступных приемов, (с которым пришлось разбираться на протяжении пятнадцати лет), было решено воспользоваться.

"итак, мои дорогие "бурдюки" полезных знаний, кто хочет стать подопытным?".

Слегка безумный оскал, сам собой исказил лицо, заставив собственную кровь забурлить в жилах. Пришлось приложить немалые волевые усилия, что бы не начать действовать прямо сейчас, и не выдать себя неосторожным шорохом. Следовало заманить жертв как можно глубже в лес... туда где их никто не станет искать.

"пора поиграть в загоняемую жертву".

Осторожно обогнув парней, (по прежнему занятых поиском следов), чуть вырываюсь вперед, и найдя достаточно сухую ветку, (удобно лежащую на земле), осторожно наступаю на нее. Хруст сразу же привлек внимание преследователей, которые появились на том месте, (где несколько секунд назад стоял я), готовые вступить в скоротечное сражение.

"хм... наготове держат именно дубинки, значит схватить меня хотят живым".

Этот факт я отметил краем сознания, уже скрываясь за рядами деревьев. Что бы охотники точно не потеряли след, рукой задеваю невысокий куст, (вызвав довольно громкий шелест листвы), и тут же, "случайно" бью кончиком посоха по стволу дерева, (а что бы добавить своим оппонентам энтузиазма, прокусываю указательный палец, и оставляю немного крови на остром сучке).

"слишком много знаков одновременно, могут заподозрить ловушку".

Мысль заставила меня раздраженно скривиться, (исправить оплошность уже было невозможно), но к счастью, громилы не обратили внимания на странность, (все же некоторое время они вообще не могли найти следов, а теперь их упорно ведут в нужном направлении). По всей видимости, посланники Гарета, не отличались хитростью, зато были не обделены инстинктами охотников.

Мне пришлось перейти на легкий бег, (время от времени выдавливая капельки крови, падающие на землю, и своим запахом "разогревающие" азарт преследователей). Вскоре, мы достаточно отдалились от деревни, а это значило, что можно прекращать изображать из себя испуганную жертву.

"простите ребята, но игра окончена".

Решаю устроить "честную" схватку, (все же, мне нужно проверить свои навыки, а для этого нужны реальные противники), и в качестве "арены" выбираю небольшую полянку. Развеяв "кокон невидимости", (почти распавшийся от истощения запаса вложенной манны), поудобнее перехватываю свой нож, и совершаю резкий бросок.

Выскочивший из-за деревьев верзила, получил "подарок" прямо в грудь. Одноразовый артефакт не подвел, (легко пробив как одежду, так и ребра жертвы), и попав в грудную полость, еще и взорвался. Покалеченное тело отбросило назад, а напарник новоявленного мертвеца, ловко скрылся за стволом ближайшего дерева.

"удачный образец, нужно будет сделать еще парочку".

Перехватываю поудобнее посох, и начинаю напитывать его "волей", (раз уж проверять навыки, то не стоит забывать и о таких умениях).

Видимо убедившись, что метательных снарядов у меня больше нет, второй преследователь вышел из-за своего укрытия, и помахивая дубинкой, (зажатой в левой руке), поблескивая кривым ножом, (удерживаемым в правой руке), начал обходить поляну по кругу. В глазах лысого парня, (оскалившего внушительного вида клыки), "плескалась" ничем незамутненная ярость.

- похоже, захватывать меня живым, ты уже не собираешься? - Попытался я разговорить противника, (а заодно заставить его сомневаться в принятом решении).

Но хищник, даже бровью не повел, просто "пропуская мимо ушей" все мои слова. Сейчас, его разум и инстинкты, были направлены на поиск способа, с наименьшими потерями умертвить чрезмерно опасную жертву.

Стыдно признавать, но рывок "измененного", я едва не пропустил, слишком сильно "погрузившись" в свои размышления. Только рефлексы, (вбиваемые в разум на протяжении каждой новой жизни), позволили отшатнуться вправо, и подставить древко посоха под размашистый удар ножом, (на деревянной поверхности появилась глубокая зарубка, не смотря на укрепляющие руны и "волю").

"это как так?".

Мое удивление было столь велико, что отразилось на лице, и это заметил охотник, в глазах которого сверкнуло самодовольство. От следующего выпада, пришлось уходить перекатом, ( потемневшая дубинка, просвистела прямо над головой, а нож на считанные сантиметры разминулся с хвостами).

"похоже, "волей" учат пользоваться не только "чистых людей". А ведь я надеялся, что это будет моим "козырем"".

Додумывать мысль пришлось стоя на одном колене, и блокируя удар дубинки, (наносимый сверху вниз), удерживаемым обеими руками, древком посоха. Мое оружие жалобно хрустнуло, но не разломилось. От стремительного укола ножом, пришлось отскакивать назад и влево, (что было весьма непростой задачей, если учитывать мое положение во время удара).

- мне это надоело. - Отбрасываю деревяшку, и напитав "волей" кончики пальцев, встаю в стойку, которой обучали драконьих всадников.

Судя по тому, как в удивлении расширились зрачки моего противника, ему уже доводилось встречаться с теми, кто использовал тот же стиль. А исходя из того, что на его лбу начала пульсировать жилка, и ноздри стали бешено раздуваться, я могу предположить, что встреча была мало приятной.

- ну что же ты... неужели испугался?

На этот раз, провокация удалась, и парень дико зарычав, ринулся в атаку, (уже не заботясь о сохранности собственной тушки). Мне оставалось поднырнуть под стремительный, (но очевидный), удар ножом, а затем развернувшись к проносящемуся мимо верзиле, нанести пару точных ударов, (не забыл я и про удар по колену, во время которого мой обостренный слух, уловил хруст костей).

Охотник рухнул на землю, (как подрубленное дерево), но так и не выпустил из рук оружие, (что не могло не вызвать уважения). Однако, бой был закончен, и мы оба это понимали, (попытка достать меня броском ножа, была жестом отчаяния).

- скажи, всадник, (это слово было произнесено с такими презрением и ненавистью, что мне стало несколько неуютно), с каких пор "чистые люди", принимают в свои ряды уродов и предателей вроде тебя?

- можешь не стараться меня разозлить. - Криво усмехаюсь. - Но в честь моего уважения к твоим силе и смелости, обещаю почти безболезненную смерть.

В ответ на это, жертва только фыркнула, продолжая "буравить" меня ненавидящим взглядом.

"что ж, приступим к ритуалу".

Быстро "сплетаю" усыпляющие чары, (не пожалев вложить в них половину запаса манны, хранимого в бусах), и только когда "измененный" крепко уснул, подхожу вплотную. Сев на колени, переворачиваю громоздкое тело на спину, и убедившись, что поблизости нет источников разума, (для этого пришлось создать еще одно заклинание, забравшее последние крохи манны), кладу левую руку на лоб, а правую на сердце своей заслуженной добыче.

"приятного мне аппетита".

Проносится в голове ехидная мысль, в то время как мои клыки впиваются в ничем не защищенное горло.


***

Точно не помню, (просто не могу держать все имеющиеся знания, в "активной" памяти), как называется у вампиров, ритуал поглощения сущности своей жертвы. Молодые и неопытные кровососы, часто сходят с ума, (теряясь в чужих воспоминаниях и эмоциях), хотя при условии, что больше половины представителей этого вида, имеют разные расстройства личности, безумие неудачливых экспериментаторов, теряется на общем фоне.

К сожалению, (а может и к счастью), но мне доступна лишь весьма ущербная версия этого ритуала, (выпивая кровь, чужую силу я не получаю, а память вообще достается крайне не полная и обрывочная). Однако, в моей ситуации есть и положительная сторона, а именно: мне ненужно полностью "осушать" жертву, (достаточно выпить около литра красной жидкости).

После обыска трупов, (это не мародерство а сбор трофеев), я стал счастливым обладателем двух с половиной десятков медных монет, (металлические кругляши, на которых изображена многолучевая звезда), пары кривых ножей, (лезвия которых были выкованы из довольно прочной стали), одной серебряной цепочки, (снятой с трупа лысого верзилы). Более, ничего ценного у моих преследователей не было, (разве что их воспоминания, часть которых я забрал силой). По всей видимости, наемники не брали с собой на задание, слишком много вещей, (рассчитывая быстро справиться с работой, и вернуться в деревню).

Подобрав с земли сломанный посох, (не стоит оставлять рядом с трупами столь приметную вещь), поспешно углубляюсь в лес. Слишком много времени и сил было потрачено на разборку с преследователями, и очевидно, что вернуться на поляну с пирамидами до заката, я уже не успеваю.

"ну и ладно, все равно спешить некуда. Займусь пока доставшимся "наследством"".

Странно, но после поглощения воспоминаний, имя жертвы всегда теряется, (возможно потому, что любой разумный привык обращаться к себе "я", как при разговоре с знакомыми, так и в мыслях... хотя у вампиров такой проблемы нет). В любом случае, жизнь наемника неудачника, мне не так уж и интересна.

Теперь, "разложу по полочкам" информацию об "измененных", которую на равнинах знает каждый ребенок, но о которой даже не задумывается большинство "чистых людей". Во-первых: у "измененных", нет единого государства, (территории разделены на неравные участки, каждым из которых правит свой князь). Время от времени, правители собираются в одном из городов, (которых всего пять), и общим голосованием выбирают "великого князя", который принимает на себя командование войсками, в случае войны с "чистыми людьми".

Во-вторых: дети у "измененных", рождаются "чистыми", (как маги этого добились, нужно спрашивать у магистров магии жизни), и только в возрасте пяти лет, (абсолютно всем), проводят ритуал, называемый "сродство со зверем". До дня проведения ритуала, ребенка стараются не выпускать из дома, (что бы в случае налета драконьих всадников, они не попались на глаза "чистым людям").

В-третьих: каждый "измененный", это потенциальный маг, (в теории), но так как единой школы нет даже в городах, абсолютное большинство не развивает свои способности. Иногда, опытные чародеи, (едва дотягивающие до звания полноценного мага), берут себе учеников, (самых сильных и талантливых), и делятся с ними частью накопленных знаний. Убитый мной наемник, однажды слышал о попытке создания школы чародеев, но здание кто-то поджег, а учителя куда-то пропали.

В-четвертых: каждый взрослый мужчина, (возрастом от пятнадцати лет), проходит обучение владению оружием, (луком или мечом, а иногда и чем ни будь более экзотичным). Общая численность "измененных" способных сражаться такова, что если бы князья не "грызлись" между собой за право владения большими землями, то "чистых людей" давно уже истребили бы, (и не помогли бы ни драконы, ни укрепленные горные крепости).

В-пятых: во всех княжествах, в торговле используется одна и та же валюта, называемая просто "медяки", (как не сложно догадаться, это те самые медные кругляши). Чеканят монеты только пять князей, (умудрившихся построить себе настоящие города), остальным приходится "скрипеть зубами" и даже не пытаться влезть в эту монополию, (так как конкурента быстро "раздавят" более влиятельные соседи).

Можно было бы еще многое рассказать о жизни "измененных", (например то, что основными их занятиями являются земледелие и скотоводство), но это было бы слишком долго и неинтересно. Кроме того, большая часть вещей, для меня так и осталась малопонятной, (как раз из-за обрывочности воспоминаний). Однако, с какой бы стороны я не смотрел на произошедшие события, эту "вылазку" в цивилизованную часть мира, можно считать более чем успешной.


***

(отступление).

(в другом, не менее печально известном мире).

Стою в тени деревьев, на опушке густого и мрачного леса, (закутавшись в черный плащ, скрывающий силуэт). Метрах в двухстах от меня, на земле сидит существо, (покрытое черной чешуей, с перепончатыми крыльями, длинной шеей и уродливой головой), пожирающее тушу крупного оленя.

Эта грубая, (и откровенно неудачная), карикатура на дракона, почти не обладает разумом, подчиняясь инстинктам и мысленным приказам своего хозяина. Всадник находится тут же, (высокий силуэт в черном плаще с накинутым на голову капюшоном), и не смотря на то что сейчас полдень, (солнце ярко светит на чистом небе), эта темная сущность, совершенно не проявляет недовольства. Наверное, было бы полезно его изучить, (все же не каждый день встречаются порабощенные артефактами люди, превращенные в полуэнергетические сущности), но я здесь лишь потому, что мне нужен его транспорт.

Вскидываю левую руку, и мысленно приказываю, "проявись". Из ладони вырвалось золотистое сияние, (незаметное на фоне солнечного света), которое обрело форму длинного лука, (через пару секунд, ставшего вполне настоящим изделием из белого дерева).

Касаюсь пальцами тонкой тетивы, и медленно натягиваю ее, (в это же время, артефакт начинает накапливать энергию, превращая ее в "стрелу света"). В последний момент, жертва что-то почувствовала и обернулась, (на мой взгляд, это было сделано напрасно), а в следующий миг, пространство рассек белый луч, и прямо под капюшон "назгула", вонзилась "стрела света".

Никакого крика, (которым существо собиралось огласить окрестности), не последовало, а одно из сильнейших "точечных" боевых заклинаний магии света, просто разрушило структуру энергетического тела жертвы. На землю упали доспехи и плащ, (а так же меч, лук и колчан со стрелами).

"похоже что я его упокоил окончательно. Хм... значит, ничто не помешает мне занять его место".

Накладываю на себя иллюзию, зрительно увеличивающую рост и добавляющую мрачности, (все же, "назгул" был гораздо выше меня), и позволяю луку распасться золотыми искрами, втянувшимися обратно в мою ладонь, (незачем тратить Ману, позволяя ей рассеиваться в пространстве). По пути к крылатому монстру, (подозрительно скосившему один глаз), бросаю в останки своей жертвы сноп "мертвого огня"...

...монстрик оказался послушным, (стоило только продемонстрировать свою силу), и охотно привез меня к высокой башне, окруженной крепостной стеной. Солнце уже почти скрылось за горизонтом, и в заходящих лучах, бегающие внизу фигурки людей и орков, казались особенно забавными...

...как только мы приземлились на вершине башни, мне на встречу вышел высокий седой маг, (с длинной бородой, высокомерным лицом), одетый в белую хламиду. В его правой руке был позолоченный посох, (неплохой концентратор манны).

- твоему хозяину что-то нужно? Я думал мы уже обо всем договорились...

Нож, (вылетевший из моего рукава), прервал гневную тираду старого чародея. По белой хламиде расползлось кроваво красное пятно, (лезвие клинка, вошло точно в сердце), и уже мертвый чародей, молча осел на каменную площадку...

...обыск башни не занял много времени. Искомый артефакт, "палантир" (он же "всевидящее око"), лежал на возвышении, в самой верхней комнате.

Положив ладонь на гладкую поверхность, вглядываюсь в глубину хрустального шара. Несколько секунд ничего не происходило, а затем моему взору предстала из людей, эльфа, гнома, и четверых коротышек. Прошло еще несколько секунд, и изображение сменилось на пылающий глаз с вертикальным зрачком.

- скоро ты отправишься за своими слугами. - Усмехаюсь уголками губ, (даже не сомневаюсь, что это существо видит сквозь иллюзию). - Поглощение.

Золотое сияние вырвалось из моей ладони, и окутало "палантир"...

...обычно, летать мне нравилось, но густые тучи, (то и дело проливающиеся дождем), портили все настроение. Радости так же не добавляли восемь фигур в черных плащах, уже на протяжении нескольких часов, гоняющиеся за мной на крылатых монстрах, (сородичах моего транспорта).

Призываю в левую руку лук, и заставляю крылатого зверя набрать высоту, а затем развернувшись, пикировать на сородичей. За первый заход, три "стрелы света" сорвались с тетивы, (и каждая достигла своей цели), за второй заход, удалось поразить только две цели.

Оставшиеся трое "назгулов", предпочли ретироваться...

...эльфийский лес: это одно из тех мест, куда путь темным тварям закрыт, (разве что дроу, и особенно хитрые черные маги, способны обойти наложенную защиту). К сожалению для местных, света во мне гораздо больше тьмы, (свет это не добро, как и тьма, не является злом), но вот о крылатом звере, того же сказать было нельзя.

- похоже, дальше придется идти пешком. - Спрыгиваю из седла на землю, и создав "лезвие ветра", разрубаю длинную тонкую шею. - Не доставайся же ты никому.

Отвернувшись от тела мертвого монстра, неторопливым шагом направляюсь в лес...

..."палантир", привел меня в поселение эльфов, (обойти все патрульные отряды, позволили собственные навыки, и некоторая беспечность длинноухих). Цель всего путешествия, (паренек на шее которого висела цепочка с золотым кольцом), находилась совсем рядом, (буквально на расстоянии вытянутой руки). Пришлось долго ждать, пока хоббит окажется один и без охраны, (эльфы чего-то перепугались, и стали вооружаться).

- добрый день, мистер Фродо. - Сняв с себя иллюзии, выхожу из-за деревьев.

Парень сразу же схватился за свой кинжал, (для него, вполне заменяющий меч), и уже открыл рот, что бы позвать на помощь. Мне пришлось рывком сокращать расстояние, и ударом в нижнюю челюсть, лишать жертву сознания.

- какие нервные стали герои... и совершенно не соблюдают традиции. - Осторожно снимаю с шеи хоббита цепочку, на которой висело золотое кольцо. - Прекрасная работа... но не следовало всю свою силу, заточать в единственный артефакт. Если уж хотел стать нежитью, то проще было создать филактерию.

Разорвав цепочку, кладу кольцо на ладонь, и произношу единственное слово, "поглощение". Целых десять секунд потребовалось, что бы золотое сияние растворило в себе этот артефакт, (я почти слышал крик боли души мага, теряющего единственный "якорь" в материальном мире).

- что ж, больше мне здесь делать нечего. - Взмахнув рукой, открываю зев портала.

(конец отступления).


ЖИЗНЬ РАБОТНИКА НОЖА.

Время шло, ритуал изменения моих жрецов, все никак не желал прекращаться, (но процессы шли, и это не могло не радовать). Часто я принимал облик лиса, (теперь уже четыреххвостого), и бегал вместе с Гедоном на охоту, (рядом с нашим жилищем стало очень мало добычи, и теперь нам приходилось убегать далеко в лесную чащу).

Раз в десять-пятнадцать дней, я ходил в одну из ближайших деревень, где собирал информацию, (подворовывал разные мелочи), а в какой-то момент, начал работать по профессии. Первой моей жертвой, (к огромному удовольствию), стал Гарет. Заказ на убийство этого старика, (дважды пытавшегося меня отравить, и один раз подославшего неопытную девушку с ножом), поступил от ближайшего конкурента, (такого же торговца, живущего в соседней деревне), пожелавшего увеличить подконтрольную ему территорию.

Почему по поводу убийства обратились ко мне? молодой мужчина, по имени Валет, (высокий и широкоплечий, с грубым "звероватым" лицом и красноватой шевелюрой), в ответ на тот же вопрос, сказал что ему понравилась моя прическа, (и это притом, что я почти постоянно ходил в капюшоне). В качестве оплаты мне была предложена постоянная комната в трактире, (любом из тех, которые принадлежат хозяину Валета), бесплатное питание, и разные мелочи вроде ножей, метательных спиц, ядов, одежды.

Стоило мне заикнуться о деньгах, (все же, не хотелось бы, что бы кто-то посторонний, контролировал мои покупки), и на стол тут же лег кожаный мешочек, в котором оказалось полсотни медяков. Судя по тому, что в этот момент в зале трактира находилась еще дюжина крепких парней, (из-под одежды которых выглядывало разнообразное оружие), в случае отказа, выпускать живым меня не собирались.

- а если я не справлюсь, или убегу, или сдам вас Гарету? - Не скрывая любопытства, интересуюсь у собеседника, (уже спрятав во внутренний карман плаща, мешочек с монетами).

- мы за тобой следили с того дня, как ты вышел к нашей деревне... ну и порасспрашивали о чужаке в соседних селениях. - Валет дернул щекой, на миг показав ряд клыков, (среди которых не хватало пары штук). - Человека с вполне определенными навыками, легко заметить даже в толпе, главное знать, что искать. Ну а исчезновение двух бойцов Гарета, лишь подтвердило наши подозрения.

- это не отменяет вероятности того, что я сбегу или предам. - Усмехаюсь, заметив как на мгновение, лицо собеседника скривилось от раздражения.

- у нас вполне хватит сил, что бы разобраться с упрямым стариком в открытом противостоянии... но это грозит потерями среди подчиненных, и возможно даже мирных жителях. Кроме того, мы в состоянии выследить одного излишне наглого парня, даже если он неплохо научился путать следы в лесу. Ну и наконец, (драматическая пауза), неужели ты хочешь, что бы в центральных княжествах узнали, где скрывается беглый убийца? Скажи, какой из гильдий ты перешел дорогу?

"удобно работать с умными людьми: они сами придумают теорию, раздобудут "достоверную" информацию, а затем поверят в свои же выдумки... и других заставят верить".

Едва заметно вздрогнув, (получилось это действие достаточно натурально, о чем говорила самодовольная улыбка Валета), тут же "беру себя в руки", и непонимающим, (но чуть дрогнувшим), голосом, заявляю:

- не понимаю о чем ты говоришь.

- не пытайся казаться глупее, чем ты есть. - Мужчина перешел на деловой тон. - Ты выполняешь свою работу, и получаешь все мной обещанное, или даже чуть больше. Попытаешься нас предать, и пожалеешь о том, что решил прятаться именно на нашей территории. Тебе все ясно?

"что ж, поиграем по твоим правилам".

- более чем. - Подпускаю в голос немного грусти, что тут же заметил собеседник.

- не стоит расстраиваться, Фокс. - Мужчина покровительственно улыбнулся. - Я уверен, что нас ждет плодотворное сотрудничество.

В тот же день, мной было решено отправиться выполнять первый, (за очень долгое время), заказ.

Отойдя от поселения, и сбросив с хвостов приставленную наблюдательницу, (немолодую женщину, двигающуюся с поистине кошачьей грацией), накладываю на себя слабенькие чары, называемые "плащ хамелеона", (если "кокон невидимости" заставляет свет огибать скрываемый объект, то "плащ хамелеона", маскирует под окружающую обстановку, непрерывно меняя цвет). При желании, мага использующего эту магию, может обнаружить даже простой крестьянин, но для этого ему нужно знать, куда смотреть и что искать.

Пока что, мой резерв манны не позволял использовать что-то затратное, (вроде телепортации, которую я хоть и плохо, но освоил в одном из ранее посещенных миров), а потому было решено, постараться вообще не демонстрировать навыки, недоступные местным чародеям, (по крайней мере до тех пор, как "проснутся" жрецы). Можно было бы попытаться создать свой культ и самостоятельно, (и скорее всего, это удалось бы), но по правде говоря, что "чистые люди", что "измененные", меня все больше разочаровывают. Потенциал развития у обоих этих народов, просто огромный, (одни живут в симбиозе с крылатыми хищниками, что дает им прекрасную мобильность, другие же поголовно обладают даром к чародейству), но пока что мне так и не довелось увидеть хоть кого ни будь, кто бы развивал науку, или изобретал новые, (более совершенные), способы убийства врагов.

Такое чувство, будто общество замерло в развитии, и это всех устраивает. Не удивлюсь, если прогрессоров, (ученых и изобретателей), сжигают на кострах под веселые крики толпы, обвиняя во всех возможных грехах.

Правителей даже можно понять, (куда проще руководить "серой" массой, думающей исключительно о том, как вспахать свой огород и получить урожай лучше чем у соседа), но отсутствие инициативы у простого населения, несколько удивляет. Временами даже появляется подозрение, что противостояние между "чистыми людьми" и "измененными", поддерживается искусственно, (что бы народ видел внешнего врага, которого можно обвинить во всех своих проблемах).

До той деревни, (которую я посетил самой первой), удалось добраться еще до заката. Дом Гарета, (одноэтажное строение с пологой крышей, состоящее из трех небольших комнат), находился рядом с трактиром, и постоянно охранялся одним хмурым верзилой, (лысым, серокожим, и мускулистым), а так же парой тощих "гиен", (используемых аборигенами вместо сторожевых псов).

Самые большие неприятности, ожидались именно от животных, которые могли почувствовать мой запах, однако ленивые уродцы, даже ни разу не тявкнули, пока я пробирался в дом. из желания похулиганить, в обуви залажу на широкую белоснежную кровать, и заложив руки за голову, начинаю вслушиваться в происходящее на улице.

Примерно через четыре часа, (точнее сказать не могу, так как за временем не следил), вернулся хозяин дома. Выслушав отчет охранника о том, что никто не приходил, старик переступил через порог, плотно закрыл дверь, и задвинул несколько засовов. Как раз в этот момент, я "выскользнул" из спальни, и подобравшись со спины, зажал жертве рот рукой, после чего вогнал тонкое лезвие недавно украденного ножа, прямо в затылок Гарету.

Тут же пришлось накладывать лечебные чары на левую ладонь, (старик успел впиться клыками в плоть, без труда прокусив перчатку). Дождавшись пока ранки заживут, перетаскиваю тело на кровать в спальню, и создав маленький огонек на кончике указательного пальца, поджигаю простыни.

Как и любой параноик, старик имел запасной выход из дома, (который можно было открыть только изнутри). Ни о каких подземных туннелях, оканчивающихся замаскированными люками, и речи не шло, зато была толстая дверь укрепленная полосами железа, и закрытая на пару крепких засовов.

Прислушавшись, принюхавшись, (общупав все подозрительные выступы и даже создав поисковое заклинание обнаруживающее источники жизни в радиусе десятка метров), и убедившись что ни ловушек, ни засады по ту сторону нет, спокойно выхожу на улицу. В небе уже светила луна, (отдаленно напоминающая какой-то неспелый плод). Опять же, ни "гиены" ни охранники, (которых стало двое), даже не заметили чужака, убегающего от жилища их нанимателя.

Даже когда я скрылся под кронами леса, мне никак не верилось, что задание оказалось настолько легким. В голову закралось подозрение, что среди бывших подчиненных Гарета, было немало тех, кто хотел смерти старика, и именно их мне следует благодарить за отсутствие каких либо сложностей.

"ну или я настолько хорош...".


***

Со времени того первого заказа, моя личность стала довольно известна, (в узких кругах). Валет, (ставший моим куратором), время от времени подкидывал работу, а пару раз даже поступали предложения, (завуалированные под угрозы), об устранении собственного начальства. Возможно я и задумался бы о том, что бы занять "весомое" положение в криминальном мире этого княжества, (хм, мне даже неизвестно имя правителя этой земли), но моей основной задачей является сбор ресурсов для создания четырех комплектов артефактов, а после того как жрецы наконец "проснутся", мы просто уйдем в другое место.

После недолгой жизни среди "измененных", у меня окончательно отпало желание, иметь дело с людьми, (обоими их народами), так что уже сейчас, (в свободное от работы и охоты время), разрабатывается ритуал, способный ускорить, и направить в нужное русло, эволюцию обычных животных. В моих планах на будущее, появился пункт, "создать несколько разновидностей рас оборотней", (для этого потребуется время, море манны, а так же подопытные).

Недавно из центральных княжеств, стали приходить слухи о могущественном маге, убившем одного из пяти сильнейших князей, и занявшем его место. По словам друзей, друзей очевидцев, захваченный узурпатором город, спешно превращается в крепость, а примерно треть населения, принудительно проходит военную и магическую подготовку. Разумеется, соседи, (и коллеги убитого князя), не могли оставить подобное без внимания, и уже сейчас собираются карательные армии, (правда есть мнения, что правители мелких княжеств, попробуют присоединиться к наглому чародею, уже показавшему свою силу).

Но что бы не происходило в центральных землях равнин, пограничники в этом участвовать не будут, так как им едва хватает собственных сил, что бы отражать нападения драконьих всадников. Я своими глазами видел один из налетов, (когда крылатые монстры обрушивались с неба на простых крестьян, а их хозяева, спешно грузили на спины питомцев мешки с собранным урожаем, не забывая разбрасываться в разные стороны "огненными шарами"). Иногда защитникам удавалось отстоять свою собственность, (крылатых ящеров убивали нападая большими группами), чуть реже, "чистые люди" заставляли "измененных" спасаться бегством, оставляя свое имущество для разграбления.

Пограничные князья, (уже не ожидая помощи от соседей из центральных областей), начали собирать ополчения, что бы нанести ответный удар по обнаглевшим жителям гор.

Как мне стало известно из разговоров жителей деревень, подобные налеты повторяются год за годом, (целью является не только уничтожение урожая "измененных", но и пополнение собственных продовольственных запасов), но обычно, великий князь и соратники, отговаривали пограничников от необдуманных действий, (например от начала полномасштабной войны). В этот же раз, все влиятельные личности, слишком заняты разборками между собой, и никому нет дела до шевелений на границе.

В очередной раз отправившись за получением нового задания, (а так же затем, что бы забрать заказанное золото и драгоценные камни), я застал картину того, как группа "измененных", под предводительством Валета, расправляется сразу с тремя всадниками. Драконы не могли взлететь из-за многочисленных дыр в крыльях, их кислотные плевки не попадали в слишком шустрых мужчин и женщин, зато ответные залпы из длинных луков, оставляли глубокие раны на чешуйчатых шкурах.

Гордые представители "чистых людей", отчаянно сопротивлялись заняв круговую оборону, (прорываться к лесу им и в головы не пришло... хотя там их убили бы даже быстрее). Метаемые ими сгустки огня, затухали под воздействием сильнейших порывов ветра, а чародеи противника, отвечали тусклыми "цепными молниями".

"хозяин, к тебе летят семь драконов".

Донеслись до меня "слова" Гедона, ментальная связь с которым у меня значительно окрепла. Поблагодарив своего чешуйчатого друга, отхожу подальше в лес, что бы случайно не оказаться в центре серьезного сражения.

Что бы не упустить ни единого интересного момента битвы, создаю "воздушную линзу", а так же искажаю свет, дабы деревья не мешали наслаждаться зрелищем. Комплекс примененных чар, оказался очень затратным и трудным для удержания, но желание оставаться в безопасности и быть в курсе событий, придало дополнительного упрямства.

Как раз, когда защитники деревни, добивали последнего всадника, (спрятавшегося среди туш драконов), на место событий прибыл крылатый отряд. Слаженный кислотный плевок, (подкрепленный семью "огненными шарами"), заставил ополченцев разбежаться... а дальше все пошло явно не по плану драконьих всадников.

Валет отдал своим подчиненным какой-то приказ, (жаль что мои заклинания, не передают звук), и в воздух взлетели десятки цилиндров из черного стекла. Произошла серия взрывов, (цилиндры вспыхивали ярким огнем, разбрасывая осколки стекла, какие-то железки и мелкие камни), а на крыльях и телах крылатых ящеров, появились рваные, кровоточащие раны.

"ну ничего себе! Никогда бы не подумал, что в этом мире уже изобрели осколочные гранаты".

Пока я удивлялся, крылатые ящеры были вынуждены опуститься на землю, (изорванные крылья, уже не позволяли удерживать тяжелое тело в воздухе), а там их уже поджидали лучники, и выбегающие из домов арбалетчики. Четверо всадников так и не успели спрятаться за своими питомцами, (стрелки не теряли времени даром), а после их гибели, крылатые монстры, (способные внушать ужас одним своим видом), становились какими-то пассивными, и даже на боль реагировали вяло.

Прислонившись спиной к стволу дерева, и через "линзу" наблюдая за происходящим в деревне, я подсознательно ожидал, что сейчас из-за домов выкатят что ни будь вроде баллисты, (ну или еще какой ни будь механизм вроде катапульты), но мои ожидания не оправдались. Валет и его бойцы, (уворачиваясь от редких огненных чар), продолжали осыпать своих жертв стрелами, (а пару раз даже были замечены заклинания стихии воздуха и земли).

"если честно, то от "чистых людей", а в особенности их питомцев, я ожидал несколько большего".

Развеяв свои заклинания, проверяю уровень оставшейся манны, (с удовольствием констатирую, что организм очень быстро восстанавливает затраты). Неспешным шагом прогулявшись по лесу, вновь выхожу к деревне, (бой уже закончился, и "измененные", теперь заняты тушением пожаров). Только Валет, и еще четверо его помощников, (не уступающих своему предводителю габаритами), продолжали околачиваться рядом с телами ящеров.

- гхм-гхм... приветствую доблестных воителей. - На первый взгляд, в моем голосе звучало почтение, и только если тщательно вслушиваться в интонации, можно было заметить ехидство.

- а, Фокс... трусливая ты крыса. - Мой основной наниматель, дружелюбно улыбнулся и развел в стороны руки, (будто бы для объятия). - В жизни не поверю, что ты случайно тут оказался именно тогда, когда опасность миновала. Неужели прятался в лесу?

- ну, я же не герой без страха и упрека. - Криво усмехнувшись, пожимаю плечами. - Кроме того, вряд ли мне бы заплатили за их смерти.

На последних словах, я махнул рукой на сваленные в кучу тела всадников.

- только не говори, что у тебя есть способ достать "чистого", когда он летает на своем драконе. - Шутливо удивившись, попросил Валет.

- хорошо, не буду. - Печально вздыхаю. - Чего только не сделаешь, ради друзей.

- когда это мы стали друзьями? Стоп! То есть ты, облезлый кусок тухлого мяса, знаешь способ убивать всадников еще в воздухе? - Мужчина за мгновение оказался вплотную ко мне, и нависнув, (словно утес над маленьким деревцем), потребовал. - Говори.

- ну... - Делаю небольшой шаг назад, и едва заметно смещаюсь вправо. - Берешь лук, накладываешь стрелу на тетиву... ах да, нужно еще затаиться на удобной для стрельбы позиции.

Валет шумно выдохнул, и страдальчески закатив глаза, воззвал к небесам:

- за что... почему именно у меня в подчиненных, ходят только идиоты и тупые юмористы?

"а вот этого я тебе не прощу. Но из образа выходить пока нельзя".

- ммм... подобное притягивается к подобному? - Строю самое невинное лицо, (что не так уж просто, из-за хищных звериных черт).

- Фокс? - Наниматель посмотрел на меня как-то устало.

- я слушаю. - Прекращаю кривляться, и отвечаю самым серьезным взглядом.

- если я от тебя услышу еще хоть одну дурацкую шуточку, оторву голову своими руками.

"а сможешь? После всех ритуалов, которые я уже над собой провел, мне даже магию использовать не понадобится, что бы тебя убить".

- ладно, считай что я испугался. - Едва заметно улыбнувшись, задаю вполне логичный вопрос. - А что здесь произошло? Такое чувство, будто в деревне случилась война.

- а разве ты сам не видел? Хотя... лес достаточно далеко. - Валет махнул рукой, приглашая меня подойти к изуродованной туше крылатого ящера, (взрослого, откормленного и натренированного). - Ты ведь пришел из центральных княжеств? Не отрицай, для пограничников подобные налеты уже давно стали обыденностью. Всадники каждый год прилетают, что бы украсть немного еды, уничтожить урожай и кого ни будь убить. Обычно, что бы отразить нападение такой крупной группы, требуется многократное численное превосходство... и даже при этом, редко удается убить хотя бы пару крылатых тварей. Таким образом, сегодняшняя победа, станет переломным моментом во всем противостоянии.

- победа? - Оглядываюсь на горящие дома, разрушенные ударами драконов строения, и кровавые следы на земле, (где еще недавно лежали убитые защитники).

- именно победа. - Убежденно заявил Валет. - Пусть мы дорого за нее заплатили, но от этого она еще более важна. Восемь лет наши люди создавали оружие, способное лишить "чистых" их преимущества, и наконец нам улыбнулся успех. Теперь, поход в горы, уже не кажется мне столь бесперспективной задумкой.

Внезапно лицо мужчины потемнело, взгляд стал холодным и решительным. Повернувшись к своим подчиненным, он приказал начинать разделывать туши драконов, (не пропадать же мясу), а затем жестом велел мне следовать за собой, и молча зашагал в уцелевшую часть деревни. На встречу нам попадались суетящиеся жители деревни, (кто-то бежал тушить пожары, другие помогали раненым, а некоторые просто сидели на земле и плакали).

"не очень-то люди счастливы из-за победы".

Через несколько минут, мы вошли в ничем непримечательный домик, (состоящий из одной единственной комнаты, в которой у стены стояла кровать, у окна стол, а в дальнем углу разместился большой сундук, укрепленный полосами железа). Закрыв дверь на засов, Валет указал мне на табурет у стола, а сам уселся на край кровати. Молчание затягивалось, и я решил первым нарушить тишину:

- полагаю, ты меня позвал не для того, что бы признаться в своих чувствах... если же так, то я вынужден сказать, что предпочитаю общество женщин.

Лицо хозяина дома исказилось от злобы, и в какой-то момент мне даже казалось, что сейчас он нападет. Однако, у моего нанимателя была крепкая воля, и поистине огромное терпение, (натренированное общением с подчиненными, часто не способными похвастать развитым умом).

"ну... хотя бы перестал изображать из себя воплощение печали и задумчивости".

- говори уже, зачем позвал? - Поторопил я собеседника, (на всякий случай подготавливая "огненную стрелу", "стену праха", и "воздушный таран").

- не будь ты мне нужен как исполнитель, уже убил бы за твой паршивый юмор. - Прошипел сквозь сжатые зубы Валет. - Но ты прав, перейдем к делу.

Пару раз глубоко вдохнув и выдохнув, собеседник окончательно успокоился, и его голос теперь звучал ровно и безэмоционально:

- князья пограничных земель, собирают и вооружают ополченцев, что бы начать войну. Только вот, не все из них, готовы пойти против "чистых", считая атаку на горные крепости не только опасной, но еще и бесполезной в плане получения добычи. Если ситуация не изменится, то примерно треть войск, будет отправлена вглубь наших земель, что бы принять участие в подавлении восстания какого-то колдуна.

- и что же требуется от скромного наемного убийцы? - Я уже догадывался, что услышу в ответ, но подтверждение было необходимо.

- нужно показать излишне жадным правителям, что они неправы. - Твердо заявил наниматель. - Мне нужно, что бы их предводитель, больше не мог сбивать людей с правильного пути.

- другими словами, ты хочешь, что бы я убил князя?

Валет кивнул.

- хм-м... это будет стоить очень дорого.

- пять килограмм золота, и пять серебра. Все в слитках. - Мужчина поймал мой взгляд, и подумав добавил. - Шесть ограненных рубинов и изумруд.

"одно из двух: либо у меня обострение паранойи, или меня хотят обмануть, а затем убить".

- оплату вперед. - Заявляю спокойно, (хоть и понимаю, что это наглость, за которую могут и голову отрезать).

- а не многого ли ты хочешь? - Валет выразил свои эмоции, лишь слегка прищурившись и сдвинув брови.

- не то, что бы я совсем не доверял тебе и твоим хозяевам... просто после убийства князя, мне придется очень быстро убегать, и возможности забежать за оплатой, может вообще не предоставится.

- оплату ты получишь только тогда, когда заказ будет выполнен. - Ничуть не изменившимся голосом, продолжил собеседник.

- приятно было повидаться, но мне пожалуй пора... дела, знаешь ли не ждут. - Встав с табурета, направляюсь к выходу, (в любой момент готовясь активировать одно из готовых плетений).

- хорошо, ты получишь оплату. - Остановил меня наниматель, (чем заставил паранойю "взвыть" с новой силой). - Только помни, что если попытаешься нас обмануть...

- вы меня найдете, и заставите пожалеть о том, что я вообще родился. - Повернувшись лицом к собеседнику, заканчиваю его фразу с понимающим выражением на лице.

Валет хмыкнул, поднялся на ноги... и одной рукой поднял край кровати, открывая моему взгляду нишу в полу, где лежал небольшой деревянный чемоданчик. В следующую секунду, мне пришлось ловить этот чемодан, (деревянный, с острыми углами), ловко подхваченный за ручку, и брошенный словно снаряд.

- можешь проверить, там все обещанное.

Кивнув, присаживаюсь на корточки, и положив "снаряд" на пол, открываю защелки и откидываю крышку. До последней секунды, мне казалось что сейчас из замка выскочит отравленная игла, или внутри окажется клубок ядовитых змей, (не знаю, зачем это Валету, но он совершенно не казался человеком, готовым расстаться с целым состоянием). Однако, моему взгляду предстали десять металлических слитков, (по пять золотых и серебряных), а рядом с ними, (в маленькой коробочке), обнаружились драгоценные камни.

"ну не верю я, что все так просто... а может золото ненастоящее?".

- ты не будешь против, если я проверю метал?

В ответ на это, наниматель только усмехнулся, и бросил мне напильник, (извлеченный из кармана на штанах.

Надпилив один из слитков, убеждаюсь что под верхним слоем золота, нет какого ни будь другого метала, (это только сильнее заставило нервничать, ведь обман или ловушка, просто обязаны были быть). Вернув хозяину напильник, закрываю чемоданчик и взявшись за ручку, поднимаюсь на ноги. Все это время, мужчина смотрел на меня с ехидством, весельем и чувством собственного превосходства.

- я жду подробностей: кто жертва, где его искать, и как он должен умереть?


***

В очередной раз убеждаюсь в правильности выражения, "здоровая паранойя, продлевает жизнь". Отойдя от деревни подальше в лес, я начал проверять чемодан и его содержимое, на разного рода "сюрпризы", и как не странно, нашел их в довольно большом количестве.

По правде говоря, у меня уже сложилось устойчивое мнение о том, что аборигены, это почти дикие существа, не развивающие ни магию ни технологии. Исходя из этого, я уже давно перестал использовать чары, помогающие обнаружить магические "маячки", отсроченные проклятья, и излучатели ментальных волн. Если бы не звериные инстинкты, (сигнализирующие об опасности), то в самое ближайшее время, одному многохвостому кицуне, было бы очень плохо.

Оказалось, что на каждый слиток, (и серебряный и золотой), наложено простейшее плетение чар, указывающих хозяину специального артефакта, направление, (в котором нужно двигаться, что бы их найти). Но это было не самое неприятное, так как драгоценные камни, при получении определенного сигнала, должны были взорваться, (попутно лишив чувств всех, кто находится рядом). Ну и наконец сам "футляр", уже сейчас начал излучать пока слабые "волны", внушающие доверие и желание помогать одному единственному человеку.

"ну, допустим что ментальная магия столь низкого уровня, для меня не опасна... однако возникает вопрос: откуда у Валета такие "игрушки"?".

Собрав побольше манны в ладони правой руки, кладу ее на крышку чемодана, и высвобождаю единым импульсом, (позволяя магии "выжечь" все плетения). С настоящими артефактами, (созданными по всем правилам), такое воздействие не принесло бы никаких результатов, но данные поделки, только с огромным усилием можно было назвать столь громким словом как "артефакт". Разумеется, Валет, (или его хозяин), скоро узнает о том, что задумка с обнаружением моего логова, (и с захватом меня самого), провалилась, а это значит, что будут предприняты какие-то меры...

"испугали лиса ощипанной курицей. Похоже, слишком долго я играл в обычного наемника...".

Злости не было, (нет смысла злиться и обижаться на то, что тебе показали, что этот мир не столь уж и отстал). Дабы отблагодарить нанимателя за то, что он не дал мне совсем расслабиться, (что бывает чревато последствиями, при встрече с серьезными врагами), я даже выполню заказ, (тем более что слитки металлов, все равно остались у меня).

"Гедон, ты не сильно занят?".

Прежде чем на мой мысленный вопрос пришел ответ, прошло десять секунд.

"я ем".

"заканчивай с обедом, и беги в моем направлении".

Приказал я дракону, и сам подхватив с земли чемодан, (еще раз проверенный на "неучтенные подарки"), легкой трусцой направился в сторону той поляны, где до сих пор "спали" мои жрецы.

Что бы избежать внимания возможных преследователей, (то что я их не слышу и не чую, совсем не значит что их нет), создаю чары "плаща хамелеона", (более эффективно было бы использовать "кокон невидимости", но это было бы совсем неинтересно). Создавая для себя ограничения, а затем преодолевая их, (или находя способы обойти), я становлюсь более "гибким", (что позволяет при решении проблемы, иметь несколько вариантов действий).


***

Переложив слитки в обыкновенный мешок, закрепляю его на спине Гедона, (выросшего уже до уровня моего плеча, и значительно обросшего мышцами). Чемодан отправился в кусты, (незачем тащить подобный мусор в свое убежище), и следующие пять минут были потрачены на поглаживание и почесывание головы ящера. Все же, не смотря на свои более чем внушительные размеры, дракончик был очень молод.

- все малыш, возвращайся на поляну, и жди меня там. Я вернусь сразу же, как только закончу последний заказ.

"хорошо".

Неохотно отстранившись, Гедон, (почти бесшумно), скрылся между деревьями. Пусть он снабжен артефактами скрывающими ауру, отводящими внимание, заглушающими звуки... но все равно, ловкость и грация молодого хищника, вызывали восхищение. Жаль только, что без практики полетов, его крылья почти не развиваются.

"ничего: вот выберутся ребята из пирамид, тогда и полетаешь вволю".

До резиденции князя, убийство которого заказал Валет, я добрался только к вечеру третьего дня, (приходилось скрываться от всех разумных, питаясь только тем что сумел поймать, и украсть в деревнях). Как несложно догадаться, правители земель, (даже пограничных), старались строить свои жилища, как можно дальше от вероятной угрозы, (князья центральных земель возводили крепости в середине владений, в моем же случае, особняк расположился почти на границе с соседним княжеством). Охрана моей жертвы, впечатляла своим количеством, (две или три сотни человек, не считая прислуги), да и стена, (сложенная из толстых бревен), огораживающая двор и комплекс строений, так же заслуживала похвалы.

При желании, гарнизон особняка, (большого трехэтажного дома с плоской крышей и узкими окнами-бойницами), скрываясь за укреплениями, мог бы успешно обороняться от целой армии. Увиденные мной на небольших башенках, тяжелые арбалеты, (очередное подтверждение того, что уровень развития "измененных" не так низок как мне казалось), как бы намекали на то, что и против летающего противника, имеются средства борьбы.

Но была в защите особняка, одна, (зато огромная), брешь, а именно: отсутствие стационарных магических барьеров. Именно этим я и решил воспользоваться, (отвергнув первоначальную идею пробраться внутрь, и тихо прирезать князя). Это поднимет много шума, заставит правителей бояться, (не говоря о множестве жертв среди охраны и прислуги), а так же даст понять "бродяге", что у него есть достаточно сильные противники.

"пора заявить о себе всему миру".

Дождавшись глубокой ночи, снимаю с шеи бусы, (деревянные шарики, соединенные длинной ниткой, в каждый из которых вставлен маленький кристаллик), и сосредотачиваюсь на Мане, сохраненной в накопителях. Подчиняясь моей воле, в небе начало формироваться сложнейшее плетение, (похожее на спиральную паутину из рун разных "языков"), под воздействием которого, воздух начал медленное вращение по кругу, (всего лишь побочный эффект, от которого так и не удалось избавиться).

Когда-то давно, впервые увидев как с неба падает "капля" (диаметром в дюжину метров), "мертвого огня", (высшего заклинания магии смерти), я мечтал однажды обрести силу, достаточную для того, что бы повторить эту магию. Время шло, знаний в моей голове становилось все больше, (параллельно росли мои тщеславие и самомнение), и вот в один прекрасный день, достаточно известное плетение магии смерти, было переработано под магию света, (что никак не сказалось на разрушительной силе). За проделанную работу, можно было бы требовать звание "мастер магии", но на тот момент, меня уже знали как не самого слабого архимага.

Чары "мертвый огонь", прекрасно подходят для уничтожения живых, (хотя и мертвая плоть не в состоянии сопротивляться воздействию), и даже камень плавиться от жара... мое же творение "белое пламя", является превосходным оружием против созданий тьмы и хаоса, (которые часто вообще не имеют материальных тел, представляя из себя энергетические сущности).

- горите в огне нового бога, еретики. - Прошептал я, активируя заклинание.

Плетение, (раскинувшееся в небе над резиденцией князя), начало вращаться и сжиматься, (а в его центре, образовался шар белой плазмы). Прошло ровно три секунды, и в небе зажглось маленькое белое солнце, (осветившее окрестности, словно бы наступил день), а затем пылающий шар, устремился к земле. Шума взрыва почти не было, обломки здания сгорели в считанные мгновения, а белое пламя, "расплескалось" по земле, оставляя немного неровный черный круг, диаметром в полторы сотни метров.

"мучает ли меня совесть? Хм, вроде бы нет".

Проморгавшись, что бы избавиться от белых пятен перед глазами, бросаю взгляд на след от применения высшей магии. Пожалуй, такой знак точно никто не сможет незаметить, и скоро здесь соберутся все, кто хоть сколько ни будь понимает в чародействе.

"правда на месте "бродяги", после подобной демонстрации силы неизвестным магом, я бы начал активно усиливать свою защиту, и уж точно не полез бы на враждебную территорию".

Бусы в моих руках, начали обугливаться и распадаться на куски. К сожалению, без нормальных материалов, хорошие, (многоразовые), накопители не создать. Можно было бы потратить немного золота, и взять парочку драгоценных камней, (которым предначертано стать частью брони моих жрецов), но это было бы слишком неоправданной растратой ресурсов.

Закутавшись в плащ, поспешно скрываюсь в темноте ночи, вновь вернувшейся на землю после того, как "белое пламя" погасло. За спиной осталось пепелище, и что-то кричащие "измененные", домам которых посчастливилось не попасть под действие заклинания.


ЯВЛЕНИЕ НОВОГО БОГА.

Полторы декады я работал над артефактной броней для своих жрецов, (лишь единожды прервавшись, что бы сбегать до ближайшей деревни, и послушать о чем говорят аборигены), и вот наконец работа завершена. На кожаные доспехи, (состоящие из нагрудников, наплечников, наручей, и толстых кожаных штанов), была нанесена вязь символов, (состоящая из золотой и серебряной проволоки), а затем, (при помощи несложного ритуала), на эти изделия были наложены чары укрепления, самовосстановления, а так же предмет моей гордости, (еще одно плетение, достойное звания "магистра артефакторики"), заклинание подгоняющее одежду под носителя.

Кроме того, созданные мной доспехи, содержали в себе следующие чары: "воздушный щит", (модернизированная его версия, создающая сферическую защиту вокруг владельца доспех), "копье света", (аналог "огненной стрелы" но чуть более энергоемкий), "малое общее исцеление", (способно залечить глубокие порезы, остановить кровь, срастить трещины в костях, и даже излечить простуду). Все эти чары, для активации требуют манны, (причем в немалых количествах), и эту проблему удалось решить, вставив в броню, (с внутренней стороны), несколько накопителей, которые будут собирать энергию носителя, когда он будет находиться в спокойном состоянии. Хотелось бы добавить что ни будь еще, (для уверенности в безопасности жрецов), но места для новых структур итак не хватало, а попытка "впихнуть" еще хотя бы пару рун, могла закончится повреждением магического каркаса.

В последний день работы, пирамиды начали подавать признаки того, что ритуал наконец подходит к завершению, (земля нагрелась и потрескалась, и я начал ощущать появление трех достаточно больших источников манны). Ждать осталось не больше десяти дней... и это время нужно было провести с пользой.

Мир, в котором я сейчас живу, совсем непохож на место, где будут рады проповедникам, взывающим к всеобщему миру и дружбе, (не уверен, что подобное место вообще существует хоть в одной вселенной). Из этого следует, что моим жрецам придется защищать себя, (и тех, кто за ними пойдет), а это значит, что им нужно хорошее оружие. исходя из того, что с раннего детства, Каир, Икар и Менор, учились владению посохом, (а затем и копьем... пусть и недолго), их оружие должно быть древкового типа.

Для начала было решено сделать копье, (для этого пришлось выстругать из самого крепкого дерева, древко длинной чуть больше двух метров, а затем уже на нем вырезать цепочки рун). Обрабатывая материал собственной манной, (напитывая энергией каждый символ по мере начертания), я бы довел себя до истощения, если бы не возможность заимствовать силу у Гедона. Из переплавленных железок, (ножей и мечей, выкованных местными кузнецами), при помощи магии, (без нее как без рук), были отлиты наконечник, (в виде равностороннего треугольника), а так же противовес на второй конец.

После недолгого отдыха, (двенадцать часов беспробудного сна), и плотного завтрака, (Гедон притащил половину какого-то зверя с копытами, не поддающегося опознанию), пришел черед следующего изделия. Вырезав древко, (длинной один метр восемьдесят сантиметров), как и в прошлый раз, я потратил немало времени, что бы покрыть всю его поверхность цепочками рун, (преобладал "алфавит" света, чуть реже встречались символы огня и ветра), и вновь дракону пришлось служить дополнительным источником манны. Из куска стали, (с добавленными в нее остатками серебра), был выплавлен широкий, (обоюдоострый), прямой клинок, длинной в сорок сантиметров. Скрепив обе части артефакта, и отложив получившееся изделие в сторону, проваливаюсь в сон еще на двенадцать часов.

Третьим моим творением,, стала алебарда, (описывать процесс ее изготовления не буду, так как он мало отличался от того, что было проделано с копьем). К сожалению, но какие бы усилия мной не были приложены, но простым старанием, невозможно компенсировать отсутствие ценных материалов, или же огромных запасов манны, (просто напитав до отказа энергией обычную палку, можно получить опасное одноразовое оружие). некоторое время, мои жрецы смогут использовать эти "поделки", (при условии, на каком уровне магическое искусство аборигенов, их даже могут посчитать за великие артефакты), но при первой же возможности, следует создать более качественную замену.

У стороннего наблюдателя, мог бы возникнуть вполне логичный вопрос: почему я не боюсь, что во время отдыха, за мной придет отряд наемников, (и это после столь яркого уничтожения особняка одного из правителей)? Однажды один знакомый бог, (обожающий "черный" юмор), рассказал мне анекдот про "неуловимого Джо"... причем тут я? Просто после "вылазки" в деревню, мне начало казаться, что мы с этим, (однозначно достойным), человеком, если не родственники, то по крайней мере коллеги.

После пяти часов выслушивания разного рода сплетен, мной было выяснено, что умерший, (в подвалах своего дома), занимался алхимией. В ту роковую ночь, он как обычно пытался создать средство борьбы с драконьими всадниками, (или же изобретал новый вид алкоголя... версии отличаются друг от друга), и что-то не то намешал. В результате, погибло почти пол тысячи "измененных", (особняк оказался очень густо заселен). Наверняка, есть и те, кто знает правду о произошедшем, но народу, (в преддверии войны с "чистыми людьми"), хватает и своих версий.

"действительно, зачем пугать людей появлением сильного мага, способного в одиночку разрушать крепости? Тем более, что версия с взрывом лаборатории алхимика, могла бы оказаться правдивой".

Растянувшись в полный рост, поудобнее устраиваюсь на расстеленном плаще, и заложив руки за голову, устремляю взгляд к темнеющим небесам, (на которых уже начали проявляться первые звезды).

"ждать осталось недолго... скоро начнется мое восхождение к власти в этом мире".


***

Примечательно, но "вылупление" моих жрецов, началось глубокой ночью, (когда зеленый диск луны, висел ровно над нашей полянкой). Наверное, будь я чуть более суеверен, и это можно было бы считать знаком судьбы, (только вот в голову не возьму, что он значит).

Практически одновременно, у меня в груди, (на уровне сердца), появилось жжение, (словно от огня), а пирамиды начали разрушаться под воздействием магии Икара, Каира и Менора. Прошла минута, и вот из-под кусков спекшейся земли, поднялись трое молодых мужчин, (на вид им было от двадцати, до двадцати пяти). За время "сна", они значительно прибавили в росте, (каждый был не меньше двух метров), а под бледной кожей, (похожей на змеиную чешую), бугрились внушительные жгуты мышц. пальцы рук и ног, теперь оканчивались короткими когтями, разрез глаз слегка увеличился а зрачки вытянулись и приобрели золотистый цвет, (все это было ожидаемо), удивило же меня отсутствие хвостов, (как драконьих так и лисьих). На головах, (среди прядей длинных густых волос), отчетливо выделялись лисьи уши, (черные у Икара и Каира, и белые у Менора).

- как себя чувствуете? - Чуть прищурив глаза, осведомился я.

- превосходно... отец. - Ответил альбинос, (опередив сородичей на несколько мгновений).

"хм, "отец"... что ж, пусть будет так".

Главная сложность моего ритуала была в том, что подопытный должен был идти на него добровольно, (хорошо хоть все подробности об изменениях в теле и личности, рассказывать было необязательно). Сейчас, вместо троих парней, (и их питомцев), с которыми я сбежал из "пяти башен", передо мной стояли существа, имеющие мало общего с людьми, (кроме внешности), и получившие новые личности, (воспоминания оставшиеся от прошедших лет жизни, теперь должны восприниматься как нечто, произошедшее с другим разумным).

- примите звериные обличья.

Мужчины послушно опустились на четыре конечности, (контуры их тел на несколько секунд расплылись), с глухими хлопками раскрылись кожистые крылья, и вот, на меня преданными взорами смотрят три крупных крылатых лиса, (с чересчур крупными когтями, мощными лапами, выпирающими клыками, и хвостами похожими на короткие кнуты).

"наставник химерологии мог бы мной гордиться".

Гедон осторожно вышел на поляну, и обойдя непонятных существ по кругу, шумно втянул воздух.

"хозяин, это неправильные драконы".

"зато сильные".

"такие маленькие?".

"но быстрые, а еще верные".

"ну, тогда ладно. Пусть живут".

Мой питомец еще раз втянул воздух рядом с каждым "неправильным драконом", (что бы запомнить их запахи), и решив что выполнил свой долг, отошел в тень.

- пробегите пару кругов вокруг поляны, попробуйте взлететь, а затем возвращайтесь и принимайте облик людей. - Не знаю, нужно ли отдавать подробные приказы, (во всяком случае, так хотя бы не придется тратить время на поиск потерявшихся жрецов), уровень их интеллекта буду проверять позже.

Первым побежал Менор, Каир и Икар отстали от него на секунду. Следить за тем, как сотворенные мной хищники, лавируют между деревьев, ("подныривают" под ветки, и перепрыгивают низкие препятствия), было приятно. Мое самолюбие вообще "взвыло" от восторга, когда "неправильные драконы", (нужно будет придумать для них название), выскочив на свободное пространство, раскрыли крылья и оттолкнувшись от земли, взмыли в воздух. К сожалению, долго летать они не смогут, (слишком маленькие крылья, и много энергии расходуется для поддержания полета), но эту проблему можно будет решить, просто увеличив резерв манны, (как минимум, раза в три).

Каждое движение моих созданий, (от простых шагов, до маневрирования в воздухе), выглядело вполне естественно, (что можно было объяснить инстинктами, и навыками животных, использованных в ритуале). Некоторые неточности были, но это все исправлялось практикой, (а ведь я всерьез опасался, что бывшие люди, просто не смогут управляться с иными телами).

Дождавшись пока жрецы наиграются, (по другому назвать их догонялки было нельзя), указываю на заранее подготовленные одежду и оружие.

- одевайтесь.

Защита, установленная мной на поляну и часть леса, после всплеска манны, (вызванного "вылуплением" мужчин), стала очень нестабильной, и в ближайшее время грозила распасться. Уже следующим утром, нас сможет обнаружить любой всадник, пролетающий неподалеку, а потому, следует скорее уходить. Можно было создать новый слой чар, (скрывающих и рассеивающих внимание), но это укрытие нам больше не пригодиться, так что тратить силы просто нет смысла.

Облачившиеся в артефактную броню, и вооружившиеся жрецы, выглядели... достойно, (даже не стыдно было бы взять их на встречу с другими богами, в качестве свиты). Осталось только узнать, что твориться в их головах, и можно было выдвигаться в путь.

- Менор, подойди и встань на колени.

Блондин вонзил в землю лезвие своего оружия, и безмолвно выполнил приказ. Не скажу, что для меня жизненно необходимо, что бы жрецы выказывали свое почтение стоя на коленях, просто с нашей разницей в росте, (я низкий, и это иногда приносит сложности), положить руки на голову двухметрового здоровяка, не так просто, (каюсь, мне просто не хотелось глупо выглядеть).

Ментальный маг из меня не самый лучший, (средний уровень, если считать смертных чародеев), но имеющихся навыков достаточно, что бы покопаться в чьей либо голове, когда жертва не оказывает активного сопротивления. Что же удалось узнать за пять минут работы? У Менора оказалось сразу два, (!), параллельных потока сознания, подчиняющихся одной личности, ресурсы мозга использовались примерно на сорок процентов, ну а самое главное, моя личность для него, является непререкаемым авторитетом, (что и требовалось доказать). Единственным минусом, (который удалось обнаружить), была необходимость усиленного питания, (в случае недостатка полезных веществ, организм перейдет в "эконом режим", во время которого упадут как физические возможности, так и умственные).

Проверив таким же образом Каира и Икара, я убедился, что отклонений нет, (то-есть, удара в спину можно пока не ждать). После этого мы перекусили, (мне пришлось выслушивать ворчание Гедона, который и принес добычу), и только под самое утро, наш маленький, (но опасный), отряд, отправился в дорогу.


***

Куда же я собрался идти? Для исполнения моих планов, лучше всего подойдут малозаселенные северные земли, (почти круглый год, покрытые толстым слоем снега). Однако, по пути, следует "заскочить" еще в парочку мест, (что бы "отдать долги", и удовлетворить любопытство).

Насколько можно судить по косвенным признакам, и из моих порядком устаревших знаний, война между "чистыми людьми" и "измененными", все еще не началась, и сейчас князья активно накапливают силы, (что делают всадники, даже не представляю, ведь теоретически их армия всегда готова к бою).

"интересно, Валет все еще проживает в той деревне, или уже куда ни будь убежал... а может его просто отослали? Не проверю, не узнаю".

Сейчас, я и мои четверо спутников, ("неправильные драконы" и один "правильный" дракон), направлялись к поселению, где ранее обитал мой основной наниматель. Возможно это и глупо, (даже где-то по детски), но Валет меня оскорбил своей попыткой обмана, и за это ему придется заплатить. Вероятно, сейчас там же находится немало солдат, (наемников и ополченцев), и это прекрасный шанс проверить, на что же способны новоявленные жрецы.

"нужно передать им знания о магии... хотя бы основы некоторых школ. Артефакторика, огонь, воздух, целительство и ритуалистика, этого будет достаточно".

Мягко ступая, я "скользил" между деревьями, глубоко задумавшись о деталях ритуала, который поможет нивелировать мои недостаточные способности в менталистике. Сохраняя молчание, словно тени, (более крупные чем оригинал), за мной цепочкой шли Каир, Икар и Менор, (Гедон предпочел бежать параллельным курсом, проводя дополнительную разведку, и охотясь на мелких животных).

"и все же, хозяин, у тебя плохая стая".

Заявил дракон, нарушая плавное течение моих мыслей.

"почему это?".

Передаю через ментальную связь, обиду и возмущение.

"самок совсем нет. Как ты собираешься оставить потомство без самок?".

"интересное заявление... от ребенка. Ты вообще еще даже задумываться о потомстве не должен. А самки, это дело наживное, особенно в нашем мире".

"неужели будешь выращивать?".

"возможно и да. Но сперва, все же попробую найти уже взрослую спутницу...".

Неразборчивый набор фырканья, "хрюканья" и ворчания, стал ответом на мои мечтательные размышления.

"сдаюсь, я не романтик. Но насчет потомства, ты вовремя напомнил".

В своем плане действий, (существующем только в моем воображении), оставляю отметку, "создать клан кицуне".

До моего слуха доносятся звуки разговора нескольких разумных, двигающихся в нашу сторону. Жестом показываю спутникам затаиться, и сам, (не забыв наложить на себя "плащ хамелеона"), скрываюсь в кустах. Можно было бы обойти путников по дуге, или вообще сменить направление что бы не столкнуться с ними даже случайно, но это была прекрасная возможность проверить реакцию жрецов.

Прошло несколько минут, и в поле зрения появились шестеро мужчин в костюмах охотников, (с луками за спиной, и длинными ножами, заткнутыми за пояса). Они увлеченно обсуждали грядущую войну, гадали о том, когда же наконец приготовления закончатся, (все же, армию нужно не только одеть и вооружить, но еще и регулярно кормить), в итоге, никого из моих спутников так и не заметили.

"хорошо... излишняя агрессия нам не нужна".

Выйдя из своего укрытия, жестом приказываю идти дальше.


***

С момента моего последнего посещения, деревня значительно изменилась, (превратившись в самый настоящий военный лагерь). Еще издали стали видны дозорные башни, (На которых как на ладони, были видны лучники и арбалетчики), а до слуха донеслись многочисленные голоса, а так же стук молотов по металлу, (о том, что уловил мой нос, предпочту промолчать).

Вокруг поселения был выкопан неглубокий ров, почти до краев заполненный отходами жизнедеятельности нескольких сотен взрослых людей, (лишь в нескольких местах имелись мостики, предназначенные для того, что бы перебираться на другой берег). Сразу за рвом, начиналась насыпь, укрепленная острыми кольями, во множестве воткнутыми в землю, (и ни одного часового у переправ). Внутри огражденного периметра, появились грубые сараи, (по всей видимости используемые в качестве казарм и складов), тут и там дымили костры, над которыми висели котелки с готовящейся едой.

"мне даже жаль тех "измененных" которые здесь живут. Если учитывать, что их обоняние хотя бы наполовину такое хорошее как у меня, то просто нахождение в средоточии всех этих "ароматов", уже превращается в пытку".

Пока я бродил по военному лагерю, (наблюдая за ополченцами, перековывающими косы в мечи, и заготавливающими стрелы), из моей головы никак не уходил вопрос: зачем нужны укрепления, предназначенные для сдерживания наземных сил, (в частности пехоты и кавалерии), если армия врага, целиком состоит из авиации, (пусть и необычной, способной вести бой и на земле)? На ум приходил только один ответ: командиры просто хотели загрузить подчиненных хоть какой-то работой, что бы у солдат было как можно меньше времени и сил, на разного рода глупости. Эту теорию подтверждало еще и то, что на улице не было видно ни одной представительницы женского пола, (которые могли бы стать "раздражителями" для скучающих мужчин).

В следующий миг, в зоне моей чувствительности, появился источник манны, равный "мастеру магии". Первые несколько секунд, мной были потрачены для маскировки собственного "ядра", под окружающий фон, и за это время успели появиться всевозможные предположения о природе этого феномена, (весьма необычного для мира, в котором магия почти не развита). Тут же вспомнились чары, наложенные на чемоданчик, врученный мне Валетом, и губы сами собой растянулись в предвкушающий оскал.

"нужно посмотреть на этого умельца".

"хозяин, что-то случилось?".

Вопрос Гедона, "прозвучавший" в моей голове, был приправлен долей беспокойства, (видимо я все же не все эмоции подавил, и часть азарта "просочилась" через ментальную связь).

"все в порядке. Как там отряд?".

"сидим в лесу, как ты и приказал. Мимо пару раз прошли охотники, но нас не заметили".

"хорошо: я скоро вернусь".

Удвоив осторожность, (и дополнительно подпитав "кокон невидимости"), подбираюсь к дому, в котором и находился заинтересовавший меня разумный. У входа, (надежно перекрывая доступ к двери), стояли четверо наемников, (отличающихся от ополченцев наличием нормального оружия, и кожаной брони укрепленной железными пластинами), но в данный момент меня интересовало приоткрытое окно, так что их здоровью, (пока что), ничто не угрожало.

Заглянув в комнату через мутное окно, (мутное не от грязи, а из-за низкого качества стекла), замечаю нескольких человек, один из которых является моим бывшим нанимателем. Еще троих мужчин я видел в первый раз, но основное внимание к себе привлекла единственная женщина, (невысокая, седая, с лицом "изрезанным" морщинами, и одетая в серый балахон).

"я... разочарован? Похоже что так. Эх, а ведь воображение уже нарисовало картину будущей битвы с сильным и опытным противником... возможно даже таким же соискателем могущества как я".

Пару минут я наблюдал за чародейкой периферическим зрением, но даже так она сумела почувствовать на себе чужое внимание, и начала "ощупывать" пространство энергетическими жгутами, пытаясь обнаружить чужака.

"талантливая самоучка... жаль, такой потенциал пропал. Если бы у нее были нормальные учителя, или хотя бы знания по теории магии...".

Убедившись, что моя жертва в деревне, (Валета сегодняшней ночью ждет неприятная встреча), отхожу от дома, (одновременно выходя из зоны чувствительности волшебницы). Подслушивать планы предстоящего наступления было неинтересно, (мне нет дела до чужой войны), а больше полезной информации таким образом не получить.

"Гедон, я возвращаюсь".


***

В ночном небе мерцали далекие звезды, и ровным изумрудным светом, светила чуть ущербная луна. Я сидел на земле в позе "лотоса", и концентрировал Ману в несложном, но очень неприятном плетении, "призыв голодных духов", (одно из заклинаний магии смерти, создающее небольшой "разрыв" в ткани реальности, через который в мир живых проникают безмозглые сущности, похожие на призраков умерших в мучениях людей). Управлять призванными существами почти невозможно, (их можно только направить в определенную сторону), единственной же их способностью, является "высасывание" жизненных сил из разумных существ.

Самое забавное, что даже для молодых магов, (неопытных, и только получивших основы в магии), эти духи неопасны... но в условиях данного мира, они могут оказаться страшнейшим оружием, способным уничтожить целую армию.

Этой ночью, Каир, Икар и Менор, покажут мне свою силу, (а еще получат опыт сражения с многочисленным противником), а призванные мной сущности, поднимут переполох, который помешает организовать нормальную оборону. Сам я, собираюсь заняться Валетом, и престарелой чародейкой, (на их души у меня уже есть некоторые планы).

Развожу руки в стороны, а затем совершаю движение, (будто толкаю воздух). Тут же, пространство пошло рябью, а затем в реальный мир проникли пять десятков "голодных духов". Они хотели разлететься в разные стороны, но волна моей магии, придала их движению нужное направление.

- пора начинать. - Произношу почти шепотом, но в тишине ночного леса, эти слова были слышны на многие метры вокруг.

Жрецы, (ранее неподвижно сидящие у деревьев, и наблюдающие за моими действиями), легко поднялись на ноги, и подхватив свое оружие, побежали к поселению. Проверив свои кинжалы, (длинные и узкие, предназначенные для колющих ударов), я двинулся следом за ними, отставая примерно на пятнадцать-двадцать метров.

"Гедон, в деревню не суйся. Займись лучше отловом тех, кто попытается убежать".

Дракон что-то недовольно проворчал, (ему очень хотелось поучаствовать в "охоте" вместе со всей стаей), но спорить не стал. Все же, мне повезло, что этот ящер так быстро взрослеет и умнеет, (а-то ведь мог бы и не послушаться, а в суматохе боя, велика вероятность получить случайную стрелу в бок, или даже глаз).

Солдаты, (разместившиеся в укрепленной деревне), быстро отреагировали на сигнал тревоги, и уже через три минуты начали выскакивать на улицу, собираясь в отряды, (так долго они одевались потому, что спали без одежды, а ведь им нужно было еще и броню нацепить). Забавно было смотреть на то, как мужчины пытаются разрубить мечом, (пронзить копьем или нашпиговать стрелами), бестелесных духов, совершенно не проявляющих неудобств от атак смертных. Зато сами призванные мной сущности, (нападая по двое или по трое), полностью лишали сил своих жертв, с каждой минутой становясь более "яркими", и приобретая возможность воздействовать на материальный мир.

Люди впадали в панику, офицеры матерились, (в очередной раз, у меня появилось желание написать сборник межмировых ругательств, но эту идею пока удавалось отгонять). В какой-то момент, кто-то из наемников, (а может и ополченцев), додумался воспользоваться магией, (духа это не уничтожило, но отогнало от жертвы).

Увидев эффективный способ борьбы с неизвестным врагом, солдаты воодушевились, (но так как дисциплинированным воинством они не являлись), начали метать в разные стороны "сгустки пламени", "воздушные кулаки", и совсем редко "шаровые молнии". Под прикрытием начавших вспыхивать домов, в сражение вступили Каир, Икар и Менор, (на которых сперва вообще не обратили внимания), а из разрушающихся строений, начали выбегать женщины, дети, и домашние животные. С каждой секундой, хаос становился все более неконтролируемым, (офицеры уже не справлялись, и даже направляющие пинки, отвешиваемые подчиненным, не помогали).

Тут в дело вступила колдунья, несколькими направленными всплесками манны, (которым были приданы свойства огня), уничтожившая оставшихся духов. Затем она начала создавать заклинание, (вроде бы принадлежащее к погодным чарам), собираясь потушить пожары.

"извини, этого я позволить не могу".

Маневрируя между паникующими "измененными", приближаюсь к чародейке, полностью поглощенной своим колдовством. Вокруг нее стояли четверо телохранителей, готовых отразить атаку, или, (в крайнем случае), принять на себя смертельный удар. вероятно, у меня возникли бы с ними какие-то проблемы, будь они полноценными магами, (хотя их ощущение опасности, заставляло испытать уважение).

Даже не видя врага, мужчины ощутимо напряглись, когда между нами осталось меньше десяти метров. Клинки мечей, хищно, (словно жала), уставились в разные стороны, а небольшие щиты, почти полностью закрыли тело охраняемой.

"даже жаль, что боя у нас не получится...".

Создаю в правой руке четыре одинаковых плетения, "пронзающее веретено", (чары стихии воздуха, при попадании в цель, оставляющие совсем маленькие но глубокие отверстия). Головы мужчин были пробиты насквозь, (скорее всего, они даже боли не почувствовали), чародейка успела вскинуть руки в защитном жесте, (на ее ладонях заискрились молнии), но мой рывок был быстрее, и лезвие кинжала зажатого в левой руке, легко вонзилось в тощую грудь.

"а теперь Валет".

Оставив рукоять кинжала торчать из тела женщины, (на клинке были нанесены символы, не дающие душе покинуть плоть, и мешающие использовать какую-нибудь магию), отправляюсь на поиски бывшего нанимателя. Судя по моим ощущениям, (во время разведки, мной был оставлен незаметный "маячок", на ауре мужчины), он находился от меня не более чем в двух сотнях метров.

Тем временем, жрецы начали нести смерть и разрушение, теперь уже используя атаки по площадям, (потоки серебряного огня, срывающиеся с их оружия, легко испепеляли плоть, и тут же гасли или превращались в обычное пламя). На моих глазах, Менор разделил крупного мужчину на правую и левую половины всего одним небрежным взмахом, а края среза тут же запеклись до состояния черной корки. Все стрелы направленные в моих спутников, сгорали в окутывающей их тела "ауре серебряного огня".

"прямо неубиваемые монстры получились... я даже не ожидал такого эффекта".

Защитники и жители деревни, разделились на три неравные группы: одни пытались убить вторженцев, (бросались в атаку не считаясь с потерями, жаждя хотя бы ранить врага), другие прятались среди горящих домов или беспорядочно носились, (создавая еще больше беспорядка, и мешаясь тем, кто сумел сохранить здравый ум), а третьи начали убегать, (просто спасая свои жизни, и детей, подхваченных на руки). А в лесу своих жертв ждал Гедон, которого почти разрывало от нетерпения и азарта, (заставляющего бурлить в жилах кровь).

Валет обнаружился среди командиров, все еще пытавшихся организовать оборону против монстров, превосходящих "измененных" как силой, так и скоростью, (не упоминая уже про оружие и броню). Жрецы расправлялись с солдатами, словно с детьми, каждым своим ударом, отнимая как минимум одну жизнь.

Я не стал устраивать поединка, (да и речь, полагающуюся каждому злодею, еще не придумал), а просто подкрался со спины, и вонзил кинжал между лопаток жертвы. Взмахом руки, отправляю в полет дюжину "ледяных шипов", (выглядящих как большие острые сосульки), которые пронзили нескольких офицеров, полностью лишая командования оставшихся воинов.

Расслабившись, чуть не пропускаю "шальную" стрелу, которую отклонил "щит ветра".

Все оставшееся время бойни, (равным сражением назвать происходящее язык не поворачивался), я провел находясь под "коконом невидимости", время от времени отправляя в группы "измененных" чары массового умерщвления, (вроде взрывающихся осколками "ледяных ядер", "цепных молний", или "лезвий ветра" пробивающих насквозь нескольких людей стоящих в ряд). Только когда последний ополченец был убит, (или сбежал в лес), мной было решено, приступить к следующему этапу задумки.

Пока Каир, Икар и Менор, расчищали небольшой участок ровной земли, (необходимый для проведения ритуала), мне взбрело в голову прогуляться по деревне, (и как выяснилось, не зря). Под обломками крыши, (у стены медленно тлеющего дома), пряталась черноволосая девочка лет восьми, одетая в длинную серую рубаху, (как и хозяйка, измазанную в грязи и саже). При моем приближении, (обнаружил я ее только благодаря способности ощущать источники разума), ребенком овладела настолько всепоглощающая паника, что тело отказывалось подчиняться даже инстинктам, приказывающим убегать от опасности.

Взмахом руки, (в котором впрочем не было необходимости), заставляю "убежище" разлететься в разные стороны. Моему взгляду предстала хрупкого вида девочка, с яркими зелеными глазами, (вертикальными зрачками), круглыми ушками покрытыми черной шерсткой, (сейчас прижатыми к голове), и длинным кошачьим хвостом, выглядывающим из-под края рубахи.

- и что же мне с тобой делать? - Склонив голову к левому плечу, прищуриваю глаза, (сейчас ярко горящие золотом), и изгибаю губы в легкой усмешке. - Хочешь умереть быстро?

На самом деле, убивать ребенка я не собирался, (на ее счет, в моей голове уже возникло несколько идей), но мне хотелось, что бы будущая подопытная, преодолела свой страх. Она должна научиться цепляться за жизнь, даже если для этого, придется преодолять себя.

- ты хочешь жить?

- х-хочу. - Тихо, (на грани моего слуха), прошептала малышка.

- громче... я хочу это услышать.

- я хочу жить! - Срывающимся голосом прокричала девочка, а затем ее начала бить крупная дрожь, а из глаз потекли слезы.

- поклянись верно служить мне, и не предавать ни словом ни делом. Поклянись, и ты будешь жить.

- я... я клянусь. - Дрожь била девочку все сильнее, но ее взгляд стал вполне осмысленным.

- не делай из меня дурака. - Чуть наклоняюсь вперед, заставляю глаза вспыхнуть чуть ярче. - Ты должна дать магическую клятву, гарантом которой будет твоя душа.

- но... я не знаю как... - Ребенок сжался в комочек, а в зеленых глазах вновь появилась всепоглощающая паника.

Мягко улыбаюсь, и присев на корточки спрашиваю:

- как твое имя?

- Лета.

- хм... Лета... красивое имя. - Обнажаю в улыбке клыки. - А меня зовут Фаер Фокс. Если ты хочешь жить, Лета, то делай все так, как я скажу... договорились?

Следуя моим инструкциям, девочка встала на колени, сложила руки в молитвенном жесте, и чеканя слова, произнесла:

- я - Лета, клянусь своей душой, верно служить Фаер Фоксу, и не предавать его ни словом, ни действием. Пусть предвечная тьма, изначальный хаос, и первородный огонь станут моими свидетелями и судьями.

Разумеется, не создай я пентаграмму, (в лучах которой были изображены символы воды, огня, воздуха, камня и времени), эти слова так и остались бы простым сотрясанием воздуха... но с моей небольшой помощью, клятва все же была услышана первичными стихиями, и вибрация самого пространства, стала знаком того, что ритуал завершен. Теперь, в случае предательства, девочку ждет непросто смерть плоти, но и развоплощение души, (и это лучший из вариантов).

Если же она все же решиться меня предать, то в качестве компенсации, первичные сущности, выполнят одно мое желание, (тут главное не наглеть, а-то вместо компенсации, можно получить проклятие, или вообще отправиться вслед за предательницей). И пусть пока что Лета мала, и боится меня больше смерти, но ее судьба уже предрешена...

"хах... воспитать предательницу, которая осознанно пойдет на нарушение такой клятвы. Это будет забавно".

Тем временем, малышка бессильно завалилась на бок, и сейчас тяжело дышала, (будто пробежала марафон). Это была обычная реакция смертных, на внимание столь древних и могущественных сущностей, (я и сам, не без труда остался стоять на ногах).

Наклонившись, поднимаю маленькое тельце на руки, после чего направляюсь туда, где мои жрецы уже заканчивали расчищать землю, и начали чертить магические руны.


***

Тело старой чародейки, лежало в центре сложнейшего символа, состоящего из переплетающихся и пересекающих друг друга, изогнутых линий, (кинжал из-за ненадобности, был возвращен в ножны на поясе). Рисунок, (в котором не было ни одного угла и ни единой прямой линии), окружало кольцо символов, обозначающих разные стихии, а благодаря эманациям смерти, (буквально пропитавшим деревню, после произошедшей бойни), для ритуала даже ненужно было искать дополнительный источник энергии.

Каир, Икар, и Менор, (держащий на руках Лету), стояли в стороне, и внимательно наблюдали за тем, как я размахиваю руками, (жестами помогая себе сплетать энергетические потоки в магическую структуру), и монотонно бормочу формулу заклинания. Можно было бы не прибегать к этим издевательствам над своим разумом, (разлитой вокруг энергии, хватило бы, что бы поднять сотню мертвецов, во главе которых стоял бы слабенький лич), но для моей задумки нужен был качественный "инструмент", не нуждающийся в том, что бы его работу постоянно контролировали. Сотворение архилича, (тем более из столь слабенькой чародейки), на данном этапе, требовало напряжения всех магических, и умственных резервов.

Где-то на грани сознания, эхом звучали отголоски эмоций Гедона, устроившего охоту на тех, кто сбежал из деревни. Перепуганные и растерянные "измененные", становились для него легкой добычей, (что заставляло хищника вновь и вновь нападать на след новых жертв).

Вот трехмерная конструкция из тускло светящихся нитей, наконец была завершена, (затем ужата до размера человеческой головы, и помещена в череп мертвого тела), и тут же пришлось создавать новую структуру, (на этот раз предназначенную не для сохранения разума и гарантии верности, а для постоянного накопления энергии, вытягиваемой из внешнего мира, и ее распределения по мертвому телу). Не стоило забывать и про шаблонную "матрицу разума", предназначенную для простых личей, (ее аналог был вплетен в первую структуру, но не мешало продублировать столь полезные чары). Только спустя двадцать минут, фаза ритуала, (в которой требовалось мое активное участие), была завершена, и теперь оставалось просто следить за процессом создания архилича, направляя его так, как нужно мне.

"наверное со стороны, я выгляжу как шаман из какого ни будь дикого племени, который при помощи танца с бубном, пытается вызвать дождь".

Эманации смерти, (закручиваясь спиральными потоками), втягивались в тело старой женщины, кожа которой бледнела и истончалась, (мышцы превращались в тонкие "нити", кровь высыхала, а органы съеживались и твердели). Вот ее глаза ввалились в глазницы, а затем на их месте вспых пока еще тусклый, зеленый огонь.

Новоявленный архилич медленно поднялся на ноги, и уставился на меня огоньками своих глаз, ожидая приказов. В первую секунду, он попытался уничтожить мой разум, нанеся сильный "ментальный удар", (личи вообще редко испытывают чувства, кроме ненависти к своим убийцам или холодного интереса). Сейчас, (когда первая и последняя атака была отражена), мне можно не бояться получить удар в спину от своего нового слуги.

- тебе нужно создать посох. - Произнося это, указываю на тело Валета, лежащее на символах, удерживающих душу в мертвой плоте.

- сколько у меня времени? - Без тени эмоций, "прошелестел" голос высшего умертвия, (по которому уже нельзя было определить, мужской он или женский).

- на рассвете мы уходим.

Больше ничего говорить не пришлось. Архилич, (подобрав с земли кем-то оброненный охотничий нож), приступил к разделыванию тела жертвы, (начав со снятия кожи и удаления мышц).

Отвернувшись от этого неаппетитного зрелища, неспешным шагом подхожу к жрецам, (на лицах которых за все время "представления", не дрогнул ни единый мускул).

- на отдых даю три часа. Постарайтесь найти одежду для девочки, еду, и несколько одеял.

Передав мне Лету, Менор вместе с братьями, отправился исследовать деревню. я же, запрокинув голову, стал смотреть на небо... а в голове тем временем, метались десятки мыслей, (часто не связанных друг с другом).


***

(в не столь печальном, но известном мире).

- господин Энтрери?

Мужчина, (одетый в длинный плащ с воротником, и шляпу с короткими полями), шедший по узкой улочке одного из мелких городков, резко остановился, (будто врезался в невидимую стену). Его руки тут же легли на рукояти кинжала, (с золотой рукоятью украшенной драгоценными камнями), и короткий меч, (на ничем не примечательном лице, не отразилось ни единой эмоции).

- с кем имею честь разговаривать? - Выдерживая вежливый тон, (глупо было бы грубить незнакомцу, обладающему неизвестными возможностями), осведомился наемный убийца.

Из тени ближайшего здания, вышел незнакомец, (невысокий, закутанный в черный плащ с капюшоном). Плавные бесшумные движения собеседника, очень не понравились Артемису, (слишком они напоминали его собственную манеру двигаться).

- мое имя Фаер Фокс... но это вряд ли вам многое говорит. - правая рука собеседника медленно поднялась, и столь же неспешно стянула с головы капюшон.

На целую секунду, глаза наемного убийцы в удивлении расширились, (все же, не каждый день представляется возможность, увидеть человека с лисьими ушами, и красными глазами с вертикальными зрачками).

- и чем же я могу быть вам полезен? - Энтрери вздернул брови обозначая вопрос.

Фаер оскалился в радостной улыбке, (обнажая острые зубы и длинные клыки).

- вы преследуете одного коротышку, которого сопровождают дворф, варвар, а так же дроу...

- и...? - Артемис напрягся, готовясь напасть, и его возможный противник, (почти зеркально), повторил его действия.

- ты ведь не поверишь, что я хочу просто поохотиться на интересную добычу? - Обладатель лисьих ушей криво усмехнулся. - У дроу есть интересный артефакт, которым мне хотелось бы обладать.

- и все?

- от их компании мне больше ничего не нужно.

- это хорошо. - Артемис позволил себе слегка улыбнуться, а в его голосе зазвучало ехидство. - А теперь объясни: зачем ты мне нужен?

Вытянув правую руку вперед, Фокс шевельнул пальцами, и на его ладони, (в облаке золотых искр), появился чуть мутный хрустальный шар. Прошла еще секунда, и в этом шаре, появилось изображение четверых разумных, куда-то идущих и о чем-то разговаривающих.

- думаю, это достойная причина, взять меня с собой...

...уже третий день они скакали на лошадях, следуя в том направлении, которое указывал хрустальный шар. Время от времени, Артемис своими способами добывал информацию о своей жертве, (что бы убедиться, что новый многохвостый знакомый его не обманывает), но лис не врал, опрашиваемые люди действительно недавно видели необычный отряд путешественников...

...они кружились как две тени, дополняя движения друг друга, (буквально чувствуя, какой удар будет нанесен в следующую секунду). Двое убийц, (пусть и привыкли работать по одиночке), показывали прекрасную командную работу. У банды разбойников, решивших ограбить пару путников, просто не было шансов...

...Фаер первым увидел преследуемую группу, и тут же поспешил обрадовать своего спутника.

- как будем делить жертв? - Со злым весельем в голове, осведомился лис.

- можешь забирать себе всех, кроме коротышки. - Безэмоционально откликнулся Артемис, которому уже порядком надоело это путешествие. - Чем собираешься заняться после того как убьешь дроу?

- его сперва еще нужно убить. - Лис шумно втянул носом воздух. - Если честно, то я об этом еще не думал.

- мы могли бы стать напарниками. - Энтрери действительно понравилось работать с многохвостым, манеры которого во многом копировали наемного убийцу.

- я об этом подумаю...

...бой оказался на удивление сложным: варвар прикрывал коротышку, (непрерывно размахивая молотом, из-за чего к нему не удавалось подобраться, да и ножи бросаемые вором, не улучшали настроения). Неподалеку, Фокс сражался с дроу, (длинные прямые кинжалы, сталкивались с парой сабель, сплетая "кружева" поединка двух мастеров). Дворф, (неожиданно оказавшийся неудел), старался помочь то одному, то другому товарищу.

Невероятным образом изогнувшись, лис изловчился и полоснул своего противника по левому запястью, из-за чего тот выронил одну из сабель. Тут же на помощь другу бросился бородатый дворф вооруженный секирой... и неуловимым для глаза движением, получил лезвие кинжала себе в шею.

Варвар дико взревел, и метнул свой молот в Фокса, (тем самым оставшись безоружным против Артемиса). Убийца воспользовался шансом, и сперва меч, а затем и кинжал, вонзились в плоть гиганта. Тут коротышка показал свою истинную личину, и развернувшись на пятках, бросился бежать...

...они сидели у костра, и ждали пока сварится похлебка. Чуть в стороне, (связанный по рукам и ногам, с кляпом во рту), лежал мелкий воришка.

- два один в мою пользу. - С видом победителя, заявил лис, (не прекращая крутить в руках ониксовую фигурку пантеры.

- тебе повезло, что мне нельзя убивать этого, (кивок головой в сторону пленника). - Убийца внимательно посмотрел на добычу своего временного напарника. - Оно хоть стоило усилий?

- сейчас увидишь. - Фокс поставил фигурку на землю рядом с собой. - Явись Гвенвивар.

Фигурка истаяла в воздухе, а из клубов черного дыма, соткался силуэт крупной пантеры. Кошка осмотрелась по сторонам, (при виде связанного коротышки, ее глаза сверкнули).

- впечатляет. - Энтрери внутренне напрягся, ощущая нарастающую угрозу.

- это точно. - Лис усмехнулся и встав на ноги, выхватил из-под плаща свои кинжалы. - Убить.


***

Большая черная кошка лежала у моих ног, зализывая внушительную рану на правом боку. Артемис Энтрери, не зря считался одним из лучших убийц, и даже оказавшись в невыгодной для себя ситуации, он сумел достаточно долго сопротивляться, (пару раз ранив меня, и неплохо исполосовав шкуру Гвенвивар).

Конечно, я бы мог использовать магию, или какой ни будь артефакт, (из тех, которые поглощены "ИЖ"), но это было бы неспортивно. Кроме того, мне хотелось доказать себе, что мои навыки как воина и убийцы, достаточно высоки.

Сейчас в моих ладонях лежали кинжал, (артефакт, способный передавать владельцу жизненную энергию жертв), и крупный рубин, (дешевая поделка, в которую вплетены ментальные чары). Драгоценный камень, (не смотря на размеры), был для меня бесполезен, а вот артефакт вырванный из мертвых рук наемного убийцы, внушал уважение к создавшему его мастеру.

- поглощение.

Несколько секунд, и кинжал распавшись на облачко золотых искр, впитался в мою ладонь.

Сев на корточки, ласково глажу пантеру по голове, в ментальном плане излучая самые "теплые" эмоции.

- ты молодец Гвенвивар... скучаешь по старому хозяину? Ничего, я уверен, мы еще подружимся. Иди, отдыхай.

Черная кошка превратилась в дым, а через секунду на земле уже лежала ониксовая фигурка.

- поглощение.

На этот раз, ждать пришлось намного дольше, (все же, артефакт призывающий сущность вроде Гвенвивар, это вещь энергоемкая, а по сложности структуры, даже превосходящая "палантир"). Но как бы там ни было, "ИЖ", не подвел и в этот раз.

- теперь мы всегда будем вместе. - Довольная улыбка растянула мои губы, и я взмахнув рукой, открыл зев портала, ведущего в следующий мир.

На земле так и остался лежать мелкий воришка, (перепуганный до смерти), и выброшенный мной рубин.

(конец отступления).


ПОХОД НА СЕВЕР.

Дни сменялись днями, и мы, (я, Лета и архилич), медленно продвигались вглубь материка. Наш путь пролегал от кладбища к кладбищу, (которые обнаруживались почти у каждой деревни), где мой неживой слуга, впитывал в себя эманации смерти, а так же поднимал два-три умертвия, (напитывая их большим количеством энергии). В результате подобной деятельности, к концу первой декады, нас сопровождал отряд почти из трех десятков мертвяков, (не каких ни будь скелетов или тупых зомби, а сильных и быстрых умертвий, способных выполнять несложную умственную работу).

Каир, Икар и Менор, были отправлены, "нести весть о новом боге в народ". Им предстояло собрать для меня последователей, (для этого разрешалось использовать целительство, а так же прилюдно казнить бандитов, раздавая награбленное беднякам). Единственной моей рекомендацией, данной жрецам, было пожелание не попадаться на глаза князьям и их приближенным, (а то, что не следует оставаться на ночевку в деревнях, или принимать пищу от незнакомцев, они итак знают). Благодаря высокому, (для местных), магическому потенциалу, а так же переданным, (при помощи ментальной магии), знаниям, они вполне смогут изображать настоящих чудотворцев.

"хотя, пока у меня в этом мире нет паствы, о настоящих чудесах остается только мечтать".

Боялся ли я, что парни не справятся, или их вообще убьют, (все же опыта у них немного, а сознание вообще лишь недавно вышло из детского возраста)? Определенная тревога присутствовала, но измененные и усиленные тела, качественная броня, надежное оружие, а так же постоянный "канал" связи со мной как с их богом, позволяли надеяться на лучшее.

А пока подчиненные занимаются выполнением заданий, (лич создает армию мертвецов, жрецы собирают верующих), у меня появилось время для того что бы заняться собой, и уделить внимание ученице. Лета вообще оказалась очень тихой и послушной девочкой, (и дело совсем не в ошейнике, не дающем ей отойти от меня более чем на сто пятьдесят метров), скорее всего, основной причиной была психологическая травма вызванная потерей родственников, и последующим попаданием в рабство.

На каждом привале, (а иногда и во время переходов), девочка внимательно слушала мои лекции по теории магии, и в любое свободное время, усердно занималась медитацией, (пока что, требовать от нее чего-то большего, было бы глупо). Компания восставших мертвецов, (магия "подлатала" их тела, но симпатичнее от этого они не стали), так же не добавляла душевного спокойствия, и поэтому мне постоянно приходилось практиковаться в создании успокаивающих чар, (что бы однажды не получить вместо воспитанницы, пускающую слюни дурочку).

Благодаря Гедону, (разведывающему наш маршрут), а так же "сканирующим" местность заклинаниям, (создаваемым мной или архиличем), нам удавалось обходить поселения "измененных", (на кладбища отряд приходил ночью, и уходил до рассвета). Однако, чем дальше мы уходили вглубь материка, тем чаще встречались деревни, (некоторые из которых, можно было назвать маленькими городками). Не удивительно, что в результате, время от времени, на нашем пути попадались отряды разбойников, или другие путешественники.

Одним прекрасным днем, (во время очередного перехода к следующему кладбищу), лес внезапно закончился, и нашим взглядам открылась широкая равнина, заросшая высокой, (до середины бедра), травой. Вероятность, что нам удастся продолжить поход оставаясь незамеченными, стремительно приближалась к нулю, (ведь любой "измененный" мог увидеть необычную процессию, за несколько километров).

Можно было бы двигаться плотной группой, под защитой "купола невидимости", (аналог "кокона невидимости", накрывающий небольшое пространство), только вот, это требовало немалых затрат манны, и постоянной концентрации. В итоге, (после недолгих душевных терзаний), мной было принято решение, перейти к следующей части плана.

Зачем я вожусь с мертвецами, если без них можно было бы двигаться быстрее, и при этом ненужно было бы скрываться? Для этого есть две основных причины: умертвия это оружие, (при помощи которого можно проверить силу основного противника, или даже уничтожить его), а еще, в будущем, новому богу понадобится враг, в борьбе с которым он будет объединять народ... и армия полностью подконтрольного архилича, идеально подходит на эту роль. Есть вероятность, что кто ни будь из разумных может сопоставить время появления "спасителя" и войска умертвий, но даже это при желании можно оправдать, (например сказав, что бог появился именно тогда, когда он был нужен).

Этой же ночью, мы добрались до ближайшего кладбища, и мой неживой слуга, начал массово поднимать слабую но многочисленную нежить, (скелеты и зомби, в головы которых вложено всего два желания: убивать живых людей, и слушаться создателя). Что бы не получить толпу неуправляемых монстров в случае окончательной смерти архилича, в каждую структуру вплетался элемент, который позволит мне перехватить контроль над умертвием.

На этот раз, (когда последний скелет выбрался из могилы), мы не стали поспешно убегать, а наоборот, направились прямо в ближайший поселок. Пришло время миру узнать, что у живых появился новый враг.


***

Волна низшей нежити, вошла в крупный поселок при первых лучах восходящего солнца, (какая ирония, ведь в такие моменты обычно появляются силы добра). Вой и лай собак, (животные очень похожие на гончих, только с очень широкими когтистыми лапами), а так же мычание, блеяние, хрюканье и кудахтанье, тут же слились в жуткую какофонию звуков. Сонные жители начали выходить из домов, что бы узнать, что же обеспокоило животных, и они тут же были атакованы мертвецами. Боя не получилось, (слишком неожиданным оказалось нападение, а волны страха так и не дали организовать оборону).

Я и Лета, под "коконом невидимости", стояли за пределами поселения, и наблюдали за бойней. Взрослые мужчины и женщины, вооружившись топорами и короткими мечами, пытались защитить детей, (изредка между домами вспыхивали огненные чары), но все это лишь оттягивало неизбежное.

- что ты думаешь о происходящем? - Негромко спрашиваю у девочки.

Лета вздрогнула от звуков моего голоса, и еще некоторое время молчала, хлопая глазами, (и наверное подбирала правильные слова).

- это подло и мерзко. - Наконец выдала она свой вердикт.

- ты права. - Увидев расширившиеся от удивления глаза ученицы, ласково треплю ее по макушке. - Сейчас ты видишь начало падения старого мира, на крови и костях которого будет построен новый мир... мой мир. Старые законы, традиции, знания, и даже память о прошлом, сгорят во время войны... те же, кто пойдет за мной, получат новые знания, силу и даже сущность. Человечество меня разочаровало, а потому, в моем мире ему не место.

- а как же дети? - Возмущенно закричала девочка.

- их души отправятся на перерождение. - Морщусь от своих же слов, (неприятно чувствовать себя мерзавцем). - Этот грех навсегда останется меткой на моей душе.

"хотя... какое мне дело до щенков других животных? Собакам плевать на котят".

Понимание того, что я не человек, (пусть физически и был им), мало утешало. Однако, если попытаться изменить план, (пощадить детей и матерей, а так же стариков), это серьезно осложнит мое возвышение.

"как бы там ни было, но я пройду по выбранному пути до конца, что бы меня там не ждало".

- ты меня ненавидишь? - Позволяю в голосе прозвучать нотке интереса.

Ответа не последовало, (хотя молчание в данном случае, говорило лучше всяких слов).

"тот кто не готов приносить жертвы, никогда не сможет достичь вершин... к сожалению жизнь, это не красивая сказка, где побеждают добрые справедливые герои. Да и если вспомнить тех же "героев", которых в легендах воспевает народ... на их руках больше крови, чем у опытных наемных убийц, а о загубленных жизнях я вообще молчу".

В памяти стали всплывать лица моих жертв, фрагменты битв... почему-то почти никто не задумывается, что во время сражений умирают не только воины. Чем сильнее существа, столкнувшиеся в битве, тем больше разрушений и смертей их окружает. Чем выше желаемая цель, тем ниже падает тот, кто пытается ее достичь.

"не похож я на героя... и на "светлого" бога, как их привык представлять народ, тоже не похож".

Мотнув головой, усилием воли выгоняю на край сознания неуместные мысли. У меня есть цель, и я буду к ней идти, какова бы не была цена каждого следующего шага.

Сзади раздался звук мягких шагов, и мне на плечо легла голова Гедона.

"хозяин, тебе грустно?".

"да".

"почему?".

"потому что я понял, что во мне не осталось ничего человечного".

"но ведь ты не человек, а кицуне".

Последняя мысль "прозвучала" удивленно, (но мне показалось, что Гедон только изобразил удивление).

"ты прав, малыш".

Улыбнувшись, левой рукой почесываю нижнюю челюсть ящера, (габаритами он стал почти равен взрослым сородичам, но похоже что останавливаться на этом не намерен). Что бы скрывать его от посторонних глаз, мне приходится тратить треть собственного резерва манны, и примерно половину его резерва.

"мне нужно завести собственных щенят".

Очередной пункт занял свое место в моем плане, (а ведь еще недавно, я не собирался заводить потомство).

Тем временем, бой уже закончился, (некоторые жители просто убежали, и их никто не пошел догонять). Эманации смерти, начали впитываться в "нити" плетения, появившиеся над крышами домов, ("массовое поднятие нежити", так называются эти чары), а это значит, что скоро армию нежити пополнят новые "рекруты".

"проверь, может кто ни будь еще выжил".

"а если найду?".

"убей".

Дракон фыркнул, и зашагал к зданиям, (между которыми сновали мертвецы). Сомневаюсь, что лич пропустил хоть одного грызуна, (забившегося куда ни будь в угол в подвале), но моему крылатому другу, тоже надо "размять кости", (а-то зарастет жиром).

- учитель... зачем все это? - Неуверенным, (дрожащим), голосом, спросила Лета.

- сила, власть, жажда самоутверждения... выбирай любую причину, не ошибешься.

Спустя час после этого разговора, толпа мертвецов уже шла по дороге к следующей деревне, (я, Гедон и Лета, плелись в арьергарде). Скрываться теперь было ненужно, так что мы значительно ускорились, (не смотря на пополнение, состоящее из медлительных зомби).

Ели находу, (еду взяли в одном из разоренных домов), а прежде чем покинуть поселение, подожгли деревянные строения.

"а может быть стоило оставить "декорации" целыми? Это вызвало бы в людях куда больше ненависти к поднявшимся из земли мертвецам, чем вид пепелища".

После обдумывания, и "взвешивания" всех "за" и "против", идея была признана интересной. В следующий раз, после истребления всего живого, решено было оставить побольше следов разрушений и различных зверств.

"мне осталось научиться правильно смеяться, и можно считать, что новый претендент на пост "темного властелина" готов".


***

Уже третье селение, (попавшееся нам на пути), встретило армию мертвецов тишиной и запустением. По многочисленным следам, (и валяющимся повсюду вещам), видно было что люди спешили, а потому, в их жилищах осталось много всего полезного, (например еда).

Пока я и Лета ели, (культурно сидя на кухне одного из домиков), Гедон отсыпался развалившись перед дверью, (перегородив ее своей тушей), ну а лич, (на местном кладбище), набирал "добровольцев" в свое воинство, (параллельно напитывая свое тело эманациями смерти).

Примерно по такому же сценарию прошли следующие два дня, а затем на нашем пути встретилась неглубокая, но широкая река, (в самом глубоком месте, всего лишь по шею взрослому мужчине), на противоположном берегу которой, возвышались наскоро собранные укрепления. Исходя из количества мужчин, готовых встать на защиту этого рубежа, можно было предположить, что здесь собралось почти все население, (способное держать в руках оружие), из покинутых деревень. Их готовность отдать свои жизни, для того что бы просто задержать врага, (вряд ли они надеялись на победу), вызывала уважение... но это было абсолютно бесполезно.

Хоть под руководством моего неживого слуги и была толпа мертвецов, (способная "продавить массой" эту оборонительную линию), но не стоило забывать и про магию, (в которой, архилич не на одну голову, превосходил собравшихся здесь крестьян и охотников).

Честного сражения не произошло: созданная высшим умертвием "сфера праха", (аналог "огненного шара" использующийся магами смерти), превратила баррикаду в кучу гнилого дерева, (рассыпающегося в труху), и груду камней. Где-то полсотни человек попало под действие этих чар, и их плоть тут же осыпалась пеплом, обнажая оголенные костяки. Психологический эффект от этого удара был столь велик, что часть оставшихся защитников, тут же пустилась в бегство, (трусливый, но оправданный поступок), а остальные еще долго не могли выйти из ступора.

Подчиняясь беззвучному приказу, мертвецы двинулись к реке, и начали переправляться на другой берег. Так как плотов у нас не было, (я просто не знал, к чему готовиться, а лич вообще почти не думает), пришлось строить подобие моста, состоящего из тел самой слабой, (разваливающейся на глазах), нежити.

Поняв что происходит, "измененные" начали обстреливать противника из луков и арбалетов, (только вот эффект от этого был критически мал, так как враг не чувствовал боли, и уже был мертв), а так же над водой время от времени проносились вспышки огня.

"какое убожество. Целая раса потенциальных магов, и никто не занимается их обучением. Интересно, а хотя бы в городах, имеются школы для особо одаренных?".

Остатки сопротивления были подавлены еще несколькими "шарами праха", еще до того как первый мертвец ступил на противоположный берег, (несколько групп по десять-пятнадцать человек, пытавшихся вступить в рукопашную, можно не считать).

Все время сражения, (если произошедшее можно так назвать), краем зрения я наблюдал за Летой и ее реакцией. Если в первые минуты девочка оживилась, и на ее лице даже появился намек на радость, то после демонстрации силы архиличем, (далеко не самым сильным из тех, кого мне доводилось создавать), от хорошего настроения не осталось и следа. Она даже не отреагировала, когда я поднял ее на руки, и перенес по импровизированному мосту, (состоящему из мертвой плоти), на противоположный берег.

Гедон предпочел переплыть реку чуть выше по течению, (запах исходящий от зомби и скелетов, его раздражал).

Неподалеку от места переправы, обнаружилась сожженная деревня, (местные жители не захотели оставлять свои вещи умертвиям, и решили их уничтожить), но вот сделать что ни будь с кладбищем, никто не догадался, (так что, армия лича вновь пополнилась, восстанавливая потери понесенные на реке). В стройные ряды скелетов, вошли бойцы, погибшие от магии, (но в полноценном сражении, толку от них будет мало).

А следующим днем, (в чистом поле, под светом полуденного солнца), путь мертвецам преградила полноценная армия, (пусть и маленькая). Впервые в этом мире, я увидел настоящую кавалерию, (закованные в железо всадники, восседали на мускулистых клыкастых конях, вместо копыт у которых были когтистые лапы). За их спинами ровными шеренгами стояла пехота, сверкающая наконечниками коротких копий, и отполированными до зеркального состояния, прямоугольными щитами. Самое же главное, что среди этих "измененных", было как минимум два десятка слабеньких магов, (вполне способных создать проблемы для лича).

Вот прозвучал гул труб, и кавалерия сорвалась с места, (с каждой секундой набирая скорость). Наконечники длинных копий наклонились, "кони" почти прижались друг к другу боками, и этот "кулак" уже готов был обрушиться на толпу умертвий... но архилич не собирался позволять безнаказанно уничтожать своих слуг.

Из мертвого тела вырвалась бесформенная волна энергии смерти, которая в следующий миг превратилась в настоящее цунами, (которое "накрыло" всадников, примерно за сотню метров до первых рядов скелетов). Тут же, из разлитой в пространстве манны, начали формироваться десятки плетений, (начавших впитываться в тела погибшего кавалерийского отряда), и уже через минуту, "кони" начали подниматься на ноги, а руки их всадников вскидывали копья... только теперь, и у тех, и у других, вместо глаз горели зеленые огоньки.

"жаль, но в этой битве, на лича можно больше не рассчитывать".

Надо отдать должное солдатам и их командиру: пусть они и были ошеломлены гибелью товарищей, (да еще и столь стремительным их превращением во врагов), но ряды пехоты не дрогнули, и только щиты плотнее сомкнулись, когда кавалерия начала свой разгон в обратную сторону.

Вот в небо взмыли полтора десятка ярко сияющих сфер, а в следующую секунду они уже исторгали из себя десятки "огненных стрел", направленных навстречу мертвецам. Перед пехотой, из земли начали вырастать каменные колья, а под ногами у "коней", начали появляться неглубокие ямы.

"и все же, у них есть школы... или просто старые маги берут сразу нескольких учеников?".

Как бы там ни было, но вражеские чародеи, (в стремлении упокоить бывших соратников), израсходовали все свои силы. В результате, только пятнадцатая часть от изначального числа кавалеристов, добралась до пехоты, где их достаточно быстро покромсали на куски.

"что-то мне перестал нравиться расклад сил. Пора вмешаться".

Вытянув перед собой руки, (ладони расправлены друг к другу), начинаю медленно разводить их в стороны, одновременно с этим создавая чары, называемые "покрывало смерти", (придумавший это плетение некромант, был подвержен романтике, что отразилось на названиях его изобретений). Когда последняя изогнутая "нить", заняла свое место в мягко светящейся структуре, совершаю отталкивающее движение, (которое нужно скорее психологически, ведь полет чар контролирует разум).

Краем сознания отмечаю, как Лета закусила нижнюю губу, при виде сходящихся армий "измененных" и мертвецов, (ненужно быть гением или телепатом, что бы понять, чьей победы она желает). Вероятно, если бы не мои действия, то противник одержал бы верх, (при этом потеряв не меньше трех четвертей воинов убитыми), но как известно во всех посещенных мною мирах, "жизнь не терпит сослагательного наклонения".

Зависнув в воздухе над уже начавшими битву войсками, структура чар "покрывала смерти", начала "разворачиваться", впитывая в себя разлитую в пространстве Ману. Вражеские маги, (в стремлении уничтожить мертвую кавалерию), не жалели сил, и немало энергии было ими просто рассеяно, что только ускоряло активацию моего творения.

Почти невидимое для глаз обычных людей, широкое серое облако, медленно опустилось на поле боя. Чародеи пытались что-то сделать, как-то защитить солдат от враждебной волшбы... но у них было слишком мало сил, недостаточно знаний, а главное, совершенно не оставалось времени. Вспыхивали и гасли "шаровые молнии", беспомощно устремлялись в небо "огненные копья", шли волнами и лопались как мыльные пузыри, "защитные коконы", (и все это под звуки затихающего боя).

Один за другим, (а иногда и целыми группами), люди просто падали на землю, (так и не выпуская из рук оружия), будто бы они просто засыпали. Лишь единицы поняли, что же происходит, а на лицах остальных так и застыло удивление.

Остатков моего резерва, едва хватало для того, что бы поддерживать "кокон невидимости", и это в очередной раз доказывало, что нужно в самое ближайшее время, возвращать себе оставшиеся хвосты.

"хорошо хоть регенерация манны у меня лучше чем у людей и даже эльфов".

От собственных мыслей меня отвлек тихий всхлип Леты, (упавшей на колени и прижавшей ладошки к лицу). Только что, на ее глазах рухнула надежда на свободу, и на то, что кто-то сможет отомстить убийце ее семьи.

- не расстраивайся так. - Ласково треплю девочку по макушке. - Через пару лет упорных тренировок, и ты сможешь творить нечто подобное.

На поле так и не состоявшейся битвы, (к моменту моего вмешательства, сражение только началось), архилич уже начал впитывать эманации смерти, и скоро должен был приступить к поднятию новых воинов. За сегодняшний день, количество его подчиненных увеличилось на треть, (однако качество новых "рекрутов", на порядок превосходило все, что имелось ранее).

"с такими силами, уже можно попробовать навестить "бродягу"".


***

За последующие пять дней, еще дважды армия мертвецов вступала в сражение. Первый раз все прошло без осложнений, (сперва лич разметал кавалерию, а затем я накрыл пехоту "покрывалом смерти"), в результате, в моем распоряжении оказался небольшой отряд всадников, и еще три сотни мечников. Следующая стычка, так же не была неожиданностью, (все же, изредка создаваемые чары обнаружения, значительно облегчали дорогу), но наличие у аборигенов катапульт, (стреляющих зажигательными снарядами), оказалось неприятной новостью.

Чадящие черным дымом, шары метрового диаметра, (состояли они из глины и дерева), при ударе об землю разбивались на множество осколков, расплескивая вокруг маслянистую жидкость, (легко вспыхивающую, и способную гореть даже под воздействием воды). После часового противостояния, победа оказалась за умертвиями, но безвозвратно утраченными оказались двадцать процентов всех воинов, (зато, я совершил вылазку во вражеский лагерь, и захватил двух молодых чародеев, и командира, успевшего продемонстрировать свой стратегический потенциал). Из-за того, что Лета не могла далеко от меня отходить, пришлось девочку усыпить покрепче, и закрепить в мешке, у себя на спине, (что отнюдь не добавляло ловкости движениям, и заставляло использовать дополнительные чары маскирующие еще и звуки).

Не смотря ни на что, но результаты столкновения меня более чем устраивали, а после проведения определенных ритуалов, в строй встали два младших лича, и некое подобие "рыцаря смерти", (созданного из командира разгромленного отряда). Теперь, архиличу не придется лично командовать нежитью, и он сможет сконцентрироваться на магических атаках и защите, а у умертвий, появился нормальный командир, хоть немного смыслящий в том, как нужно вести бой.

Кроме всего прочего, в качестве трофеев, нам достались целых две катапульты, (еще три были сожжены, или сгнили под воздействием магии смерти). И пусть, зажигательных снарядов нам не досталось, но ведь можно швырять булыжники, (или загрузить в мешки мелких камней, которые будут разлетаться словно дробь, при столкновении с твердыми препятствиями).

Всякие стычки с местными прекратились, когда командиры убедились, что мы целенаправленно движемся к городу, недавно захваченному "бродягой". Вокруг продолжали мелькать группы вооруженных "измененных", но они старались держаться на порядочном расстоянии, (вне зоны досягаемости атак, ранее продемонстрированных архиличем). Подобная ситуация настораживала, и заставляла постоянно быть начеку, и тратить силы на "кокон невидимости" как для себя с ученицей, так и для Гедона, (Лета злорадно улыбалась, когда думала что я не вижу).

На кладбищах, (которые обнаруживались почти у каждой деревни), воинство мертвецов пополнялось, а личи напитывались новыми силами. Кажется наблюдатели были полностью уверены в том, что мы идем именно сражаться, отметая вероятность сговора между нынешним хозяином города, и командиром умертвий. Возможно они собираются напасть, когда противники друг друга достаточно ослабят... но на мой взгляд это достаточно рискованный поступок.

Цитадель неприятеля, показалась совершенно неожиданно, (вот мертвецы маршируют по дороге пролегающей через чистое поле, а в следующую минуту, перед ними возникают первые укрепления, в виде рядов кольев вкопанных в землю). С первого взгляда было понятно, что "бродяга" знает толк в фортификации, а еще не брезгует использовать рабский труд и массовые жертвоприношения, (последнее стало ясно, при взгляде на магическую защиту, раскинувшуюся над городом).

Весьма внушительное пространство, было накрыто "алмазным куполом", (магический барьер, структура которого представляет из себя решетку с треугольными ячейками), а сразу под первым слоем, располагалась более "гибкая" структура, ячейки которой представляли из себя шестигранники. Красный цвет магических линий, показывал, что при создании чар, использовалась магия крови, (а так же, элемент плетений отвечающий за накопление манны, подпитывался энергией, выделяемой разумными в момент смерти). Что бы пробить подобную "броню", одного удара каплей "мертвого огня" будет явно маловато.

Кроме магических щитов, имелись и обычные укрепления, (первым из которых являлось заграждение из "леса" кольев). За широким и глубоким рвом, (судя по земляной насыпи, выкопанным недавно), начиналась полоса препятствий из холмов, ям, больших булыжников, бревен, капканов, (которая упиралась прямо в семиметровую стену, по верхнему краю которой прогуливались солдаты в стальных доспехах, с ростовыми щитами, и короткими секирами).

"а ведь город наверняка подготовлен к штурму... баррикады на улицах, стрелки на крышах... я бы поступил примерно так".

В голову пришла предательская мысль о том, что лучше было бы обойти это место по широкой дуге, и заняться разборками с "бродягой", тогда когда у меня будет больше сил. Только уверенность в том, что за каждый последующий день, враг будет набирать могущество и власть, не позволила отложить решение проблемы "на потом".

После целого часа размышлений, в голову не пришло ничего более умного, чем послать мертвецов в лобовую атаку, и надеяться, что им удастся сперва прорваться к стене, а затем "завалив трупами" защитников, пробить оборону города. Главным было выманить мага на поле боя, заставив его покинуть безопасное убежище, а для этого совсем не жалко было положить все воинство, (тем более что для некроманта, не составит труда поднять еще "мяса" на ближайшем кладбище).

Так же, было бы совсем неплохо, если бы о моем здесь присутствии, не узнали до самого конца, (но вряд ли мне так повезет, и "бродяга" окажется идиотом). После начала штурма, придется стоять в стороне, и ждать момента, что бы нанести единственный точный удар, который и решит судьбу всей битвы...

"что-то меня слишком затянуло в размышления, пора уже начинать".


***

Что можно сказать о ходе битвы после пяти часов противостояния, уже солнце успело сесть, но обеим сторонам это не мешает)? Никакой ожидаемой эпичности, геройств и превозмогания врага, я так и не смог увидеть, (хоть и старался не упускать ни малейшей детали происходящего), но у защитников города, по этому поводу может быть свое мнение.

Началось все многообещающе, (армия умертвий, получив беззвучный приказ, в едином порыве двинулась на укрепления). Колья, ров, капканы и прочие преграды, лишь замедлили мертвецов, (собрав жатву из самых слабых моих слуг), а летящие "градом" со стороны стены стрелы, арбалетные "болты" и редкие заклинания, почти не причиняли вреда неживой плоти. Наибольший ущерб подчиненным архилича, принесли метаемые катапультами камни, и зажигательные снаряды, (к счастью обстрел прекратился, после того как один из наших метателей, зашвырнул за стену группу скелетов, вооруженных взрывными артефактами, и зельями "гнили").

Час сменялся часом, а ситуация никак не менялась, замерев в устойчивом равновесии. Люди, (защитники города), успешно отражали попытки взобраться на стену, но все их усилия по сокращению числа нежити, приносили минимальные результаты, (совершенно незаметные на общем фоне). В это же время, все три лича, с планомерностью хорошо отлаженного механизма, долбили магические щиты, создавая то "молот праха" то "кулак смерти", (сгусток концентрированной некротической энергии, имеющий форму сферы).

В раздражении, я кусал губы, (что из-за клыков, было несколько болезненно), и едва сдерживал себя, что бы самому не начать "лупить" какими ни будь чарами по мягко сияющим барьерам. Катапульты несильно помогали в штурме, (снаряды резко теряли скорость и вес, проходя сквозь магическую защиту), а стенобитных орудий у нас не имелось. Тот момент, когда с едва слышным звоном, разрушился "алмазный купол", наполнил мою душу радостью, и вернул желание жить, (а за секунду до этого, хотелось выть от тоски).

Однако, как оказалось, радость моя была преждевременной, так как второй купол, состоящий из некого подобия на пчелиные соты, (прогибаясь под каждой атакой), уверенно отражал все боевые заклинания. После некоторого времени наблюдения, я пришел к выводу, что в месте удара, (в момент соприкосновения), концентрируется большая часть манны вложенной в чары барьера, (что должно было ослаблять защиту на прочих участках).

Впрочем, проверить свою догадку мне не удалось, так как в это время, на стене появилось новое действующее лицо, (можно даже сказать "морда"). чародей был высок и широкоплеч, а еще толст и неповоротлив, (черная мантия, которая должна была свободно висеть, скрывая контуры тела, в данном случае, плотно облегала силуэт). Лысая голова, (словно оплывшая свечка), жировыми складками переходила в туловище, а мертвенно бледная кожа, едва ли уступала цветом оболочке моих личей.

Почему я решил, что этот маг и есть "бродяга"? на самом деле, абсолютной уверенности не было, но тот факт что у данного чародея, резерв манны был как минимум в четыре раза больше чем у моего нынешнего тела, заставлял задуматься. Если же странником меж мирами является еще более сильный разумный, (по каким-то своим причинам, нежелающий показываться на публике), то мне пока что строго не рекомендуется привлекать его внимание.

Тем временем, (пока меня терзали догадки и сомнения), враг нанес свой удар, оказавшийся критичным как для воинства умертвий, так и для защитного купола. Взмахнув рукой, (на которой ярко сверкнул магический камень), он отправил в непродолжительный полет метровую сферу, искрящую разрядами электричества. При столкновении с землей, снаряд взорвался "фонтаном" цепных молний, бьющих сразу во все стороны, и напрочь игнорирующих материальные препятствия.

За секунды, от толпы умертвий в несколько тысяч единиц, осталось чуть больше пары сотен слегка подкопченых трупов, (не иначе как чудом избежавших попадания чар). Личи сумели защититься, просто создав перед собой "стену праха", в которой гасли все разряды. Щит же исчез потому, что атака не разбирала, где враги а где союзники, и пострадали даже простые воины, стоявшие в тот момент на стене.

"не удивительно что он захватил город, местным просто нечего противопоставить такой мощи".

Последние сомнения в том, что я встретился с "бродягой", отпали в тот момент, когда мои сканирующие заклинания доложили, что ни единого значительного источника манны не обнаружено. В честной драке, у меня не было шансов, (только если противник допустит грубейшую ошибку), только вот я и не собирался идти в открытое противостояние, ведь убийцы и лисы, предпочитают иную тактику, (ее могут назвать подлой, но она эффективна).

Несильно стукнув по голове Лету, (жутко довольную поражением мертвецов), отправляю девочку в беспамятство, а для надежности, накладываю чары крепкого сна, (плетение из магии жизни, но доступно даже стихийникам, если они овладели воздухом). Сделав в памяти заметку, "придумать способ, не разрушая связывающую магию, уходить от ребенка на большие расстояния", упаковываю маленькое тельце в заплечный мешок, и закрепляю его на себе при помощи ремней, (вся процедура заняла несколько минут, во время которых началась схватка между "бродягой" и личами).

"Гедон, сиди на месте и жди сигнала. Мне вскоре может понадобится твоя помощь".

В ответ, дракон согласно фыркнул, и демонстративно замер на полусогнутых лапах, (показывая готовность к рывку). У меня эта картина вызвала легкую улыбку, и прилив положительных эмоций, которыми я поделился с чешуйчатым другом.

По дуге бегом огибаю поле боя, (поддерживая на себе все возможные заклинания невидимости и отвода глаз), через несколько минут добираюсь до стены, защитники которой либо погибли, либо покинули свои посты, спеша спасти свои жизни от магии своего же повелителя. Частью сознания, продолжаю отслеживать, как протекает магическая дуэль, (мысленно ведя отсчет времени до того момента, как магу надоест играть, и он просто сотрет умертвия ударом голой мощи).

Пока же, "огненные шары", "цепные молнии", "воздушное веретено", "ледяная звезда", (заклинание имеющее вид ледяного шипованного шара, при столкновении с препятствием разлетающегося острыми осколками), и "каменные ядра", раз за разом встречали на своем пути "стену праха" и ее модернизированные версии. Личи, изредка отвечали на непрерывный обстрел "копьями праха" и "дыханием смерти", (медлительное заклинание, в основном использующееся для атак по площадям), но кроваво красная ячеистая защита, (для удобства буду называть ее "пчелиные соты"), безукоризненно берегла тело чародея.

В один момент, "бродяга", запустил в мертвецов "ледяное ядро", внутри которого находилась начинка из сжатого воздуха. Взметнувшаяся на пути атаки "стена праха", остановила снаряд, который тут же взорвался, и только то, что архилич успел бросить на встречу "режущему ветру" одного из двух помощников, позволило умертвиям продержаться чуть дольше.

Еще несколько заклинаний созданных чародеем, относились к простейшей боевой магии, ("огненное копье", "шаровая молния", и три "энергетических пульсара"). Но по всей видимости, забава "бродяге" наскучила, и он решил закончить сражение одним ударом.

Между вскинутых вверх рук, начала формироваться сфера из молний, заключенная в оболочку из кусочков льда, (количества манны, вложенного в это заклинание, хватило бы на дюжину "огненных копий").

"Гедон, отойди подальше: сейчас будет большой "бабах"".

Когда заклинание отправилось в полет, до своей жертвы мне оставалось не более пары шагов. Рукояти кинжалов уже покоились в моих ладонях, а после резкого рывка, оба лезвия погрузились в плоть человека, (нападал я со спины, так что первый удар пришелся под левую лопатку, а вторая в область поясницы). Чувство триумфа, (то же самое испытывает хищник, поймавший крупную добычу), мгновенно схлынуло, когда "бродяга", отшатнувшись, начал разворачиваться в мою сторону, создавая на ладонях искрящие разрядами ярко синие молнии, (при этом, мое оружие оставалось торчать в его спине).

"быть такого не может!".

Чувство опасности "взвыло", и я на одних только рефлексах создал "воздушный таран", (в который вложил почти всю имеющуюся в ядре Ману), выпустив заклинание в упор. Воздушной волной, меня отбросило к краю площадки, (удержаться удалось только благодаря удаче, и природной ловкости кицуне), а вот жертве так не повезло, и хоть "щит пчелиных сот", (неплохо звучит?), погасил почти всю вложенную силу, но даже остатков было достаточно, что бы потерять равновесие. Чародей, (сражаясь с личами), итак стоял на краю, и ему нужно было совсем чуть-чуть помочь, что бы грузное тело сорвалось вниз.

К собственному удивлению, почти сразу же я почувствовал, как затухает источник жизни, принадлежащий моему противнику, (на заднем плане прогрохотал взрыв, и пространство осветил столб молний, ударивший в небо). Тут в голову пришла мысль о том, что мои кинжалы по-прежнему находятся в спине мужчины, и что бы подтвердить, (или опровергнуть), догадку, осторожно подползаю, (на корточках), к тому месту, откуда упал "бродяга".

- ха-ха-хи-хи-хи... - При виде лежащего на спине тела, из груди и живота которого торчали лезвия клинков, меня пробил нервный смех.

Подобную реакцию можно было объяснить только тем, что двухметровый бледный мужик, потерял свою прежнюю личину, (которая растеклась лужей темной крови), и теперь, в небо пустым взором, смотрел худощавый парень с аристократичным лицом, (искаженным в беззвучном крике).

"надо же было нарваться на настолько сильного, но совершенно необученного мага крови".

Про "совершенно необученного", я конечно погорячился, все же умений у моей жертвы было множество, (чего стоят хотя бы защитные плетения, атакующие чары и навык накопления энергии в "кровавой броне"), но вот опыта применения знаний, ему катастрофически не хватало. Ту же "кровавую броню", (которая изображала тело жирного мага, внутри которого и скрывался парень), можно было использовать гораздо эффективнее, и либо превратить в непробиваемый доспех, (уплотнив кровь до состояния гибкого кристалла), либо атаковать внезапно появившуюся угрозу "кровавыми шипами".

- жаль парень, а ведь у тебя был такой потенциал... а благодаря мне, тебя ждет неприглядная участь становления личем. Хорошо что на кинжалах есть руны удерживающие душу жертвы, а-то я бы себе не простил потерю такого материала.

"хозяин, ты цел?".

"все хорошо, Гедон. Беги сюда, мне понадобится твоя помощь".


***

Загрузив свой трофей, (тело "бродяги" с запертой в нем душой), я в последний раз окинул взглядом поле недавнего сражения. Жаль было терять столько умертвий, (в особенности личей), да и разлитые в пространстве эманации смерти, скоро начнут развеиваться... но основную свою задачу мертвецы выполнили, (отвлекли на себя внимание чародея, позволив мне беспрепятственно к нему подобраться).

Почему же мы уходим от города, фактически одержав победу? манны у меня осталось не так и много, (и она хоть и восстанавливается достаточно быстро, но не моментально), а за стеной ощущаются как минимум несколько сотен разумных существ, готовых в любой момент вступить в бой. Не стоит так же забывать об солдатах соседних княжеств, подтянувших немалые силы, что бы наверняка добить победителя нашего противостояния. Так что, вполне логичным действием, является временное отступление к какому ни будь кладбищу, (где из тела побежденного мага, мной будет поднят новый лич... намного более сильный, чем трое его предшественников).

Благодаря "кокону невидимости", (и что бы я только делал, без этого заклинания в частности, и магии света в целом), мы относительно беспрепятственно прошли мимо "измененных" стоявших в кольце оцепления. О том, что нас обнаружат из за создаваемого шума, или источаемых запахов, можно было бы не волноваться, даже если бы нас не окружали чары воздуха, ("бродяга", уничтожая умертвий, не жалел использовать разрушительную магию, и теперь в воздухе на многие километры, распространяется не самый приятный аромат дыма и паленого мяса).

Отойдя от разумных на безопасное расстояние, забираюсь на спину Гедона, (не забывая придерживать тело своего будущего слуги). Усталость начала накатывать волнами, и мешок, (в котором спала Лета), совсем не добавлял хорошего настроения. Однако, отдыхать было рано, ведь не смотря на то, что самый опасный, (на данный момент), враг устранен, где-то по миру ходят воплощения других богов, готовые в любой момент начать активные действия.

"только религиозной войны мне и не хватает... а именно она и произойдет, если я не успею завершить свой план".

Ящер, (еще немного подросший), набрал немалую скорость бега, (его крылья, прижатые к телу, постоянно норовили раскрыться). Удивительно, но не смотря на свои внушительные габариты, дракон умудрялся двигаться плавно и почти бесшумно, (стараясь даже кусты не задевать, что бы не оставлять лишних следов). Еще одной странностью были следы лап, а точнее их полное отсутствие, (подобная туша, должна была проминать землю, как минимум сантиметров на пять, да и о когтях нельзя забывать). Объяснить этот феномен можно было только тем, что Гедон, (желая оставаться незаметным для других разумных и для потенциальной добычи), неосознанно магией воздействует на свои лапы, (а может и на землю под ними).

"как только появится время и безопасное убежище, займусь изучением этого свойства".

Список запланированных дел неуклонно рос, и новые пункты добавлялись гораздо быстрее, чем выполнялись старые. Усталый разум подкинул идею, добавить в список пункт по решению еще и этой проблемы...

Рассвет мы встретили на достаточном отдалении от памятного города, (да и кажется вообще за пределами того княжества). Лета, (все еще находящаяся в мешке), начала ворочаться и всячески выражать свое недовольство своим положением. Ящер еще долго мог продолжать бежать, но мне нужно было как можно быстрее приступить к созданию лича, (который не даст аборигенам жить спокойно, пока я буду занят делами своего культа).

Не смотря на постоянное использование скрывающих чар, манна успела восстановиться на треть от полного резерва. На создание пары простых "сенсорных" заклинаний, потребовалось целых девять секунд, (я действительно устал, а смертному телу по прежнему требуется сон), но источник некротической энергии был обнаружен, и получив мысленную картинку, Гедон устремился туда.

Очередной погост этого мира, как и многочисленные его "близнецы", располагался на некотором удалении от сравнительно небольшой деревеньки, (окруженной кольцом из вспаханной земли). Стоило чешуйчатому транспортному средству остановиться и улечься на живот, как я сбросил тело "бродяги" на землю, и сам чуть было не свалился рядом с ним, (едва удержавшись на подрагивающих ногах).

"хозяин, может тебе поспать? А я покараулю".

С нотками обеспокоенности в "голосе", предложил дракон.

"в могиле отосплюсь... прости, я действительно устал, но сейчас нельзя терять ни минуты. Проследи, что бы никто мне не помешал".

Хмуро, (и как только получилось изобразить на морде такое выражение?), кивнув, Гедон что-то проворчал, но поднялся на лапы и поплелся к краю кладбища.

В мешке за моими плечами, Лета заворочалась и начала требовать, (противным писклявым криком), что бы я ее выпустил. Прикинув мысленно, сколько проблем может устроить эта девчонка, оказавшись на свободе, (к примеру, "случайно" испортив пару рун которые я буду рисовать на земле), решено было так не рисковать.

- заткнись, а-то мне придется искать другую ученицу, по причине твоей смерти.

Не думаю, что ребенка убедила успокоиться вероятность прекращения ученичества, (тем более, что ничему особенному она научиться пока не успела), скорее всего подействовала угроза смерти, (и последующего превращения в нежить, или какой ни будь полезный артефакт).

Расчищать ровную площадку пришлось вручную, (это заняло примерно полтора часа времени), затем пришлось тщательно вычерчивать сложный рунный круг, (окруженный переплетением из изогнутых "рваных" линий, иногда закручивающихся спиралью), а в завершении первого этапа подготовки, тело "бродяги", (уже избавленное от кинжалов), было помещено в пентаграмму, изображенную в самом центре магического рисунка, (в лучах звезды, были изображены символы огня, воды, земли, воздуха и смерти). Полюбовавшись своей работой, приступаю к нанесению на землю, следующего рунного круга, (почти вдвое большего по диаметру, и создаваемого вокруг первого рисунка).

Так как проследить за действиями своего нового слуги, я просто не смогу физически, (своих дел полно, а материальное тело накладывает некоторые ограничения на духовную оболочку), нужно создать "командную программу" которая будет корректировать каждый шаг лича. Множество ограничителей, (как явных, так и скрытых под безобидные рекомендации), строгий "свод правил", требуемая задача, и разумеется возможность брать умертвие под прямой контроль... все это было прописано в десятке рунных цепочек, которые будут составлять саму суть неживого мага.

Намного проще было бы создать полностью покорную, безынициативную марионетку, (такими были три предыдущих лича), это позволило бы не бояться возможности предательства, и позволило бы обойтись без стольких ограничителей. Однако, при условии что моему творению придется действовать самостоятельно, (пусть и в ограниченных рамках, но принимая собственные решения), лишать его воли, было бы нерационально. Вероятность же предательства, лишь заставит меня постоянно оставаться настороже, не ослабляя бдительность ни на минуту. Если все пройдет по плану, то вероятно, "бродяга" получит свободу и возможность нового перерождения, (но об этом ему знать ненадо, а-то совсем стараться вернуть свободу не будет).

Раскопав несколько старых могил, (пришлось работать руками, так как магия могла нарушить одно из уже созданных плетений), кладу добытые черепа в узловые точки переплетения линий, (им придется послужить концентраторами некротической энергии). Наконец завершив работу, поднимаю голову к небу, и вижу что солнце уже клонится к закату.

"ничего себе... сколько же я копался? Гедон, как обстановка?".

"несколько жителей пытались пробраться на охраняемую территорию...".

"и...?".

"я их съел. - Честно признался дракон, а затем добавил. - В деревне поднялась суета, и люди собирают большой отряд".

"однако же, вовремя я закончил".

Опустившись на колени, кладу руки на руну накопления манны, и посылаю в нее слабый импульс смерти. Тут же по линиям побежал сигнал к активации всего ритуала. От меня более ничего не зависело, да и мое присутствие перестало быть необходимым, а это значило...

"Гедон, пора уходить. Сам я бежать не смогу, слишком устал, так что, забери меня".

"понял, уже бегу".

Дракон появился меньше чем через минуту, и тут же плюхнулся на живот, позволяя взобраться на свою спину. Как только я устроился достаточно удобно, (что бы не свалиться во время бега), тело ящера напряглось, и он начал плавно набирать скорость, оставляя позади кладбище, на котором уже вовсю шел ритуал создания нового архилича.


***

(отступление).

(взгляд со стороны).

В лучах заходящего солнца, группа "измененных", (крепких взрослых мужчин, умеющих драться и убивать), двигалась по направлению к кладбищу. Днем в той стороне пропало несколько детей, и хоть большинство думало о том, что ребята просто заигрались, но и худший вариант развития событий никто из головы не выкидывал, (тем более, что по княжеству ходят странные слухи об армии мертвецов, что двигалась к одному из пяти больших городов).

В оживших трупов никто конечно не верил, (мало ли что придумают князья, что бы укрепить свою власть), но то, что в ближайшее время должна была начаться война, было всем известным фактом. А как известно даже малым детям: война, это беспорядки и разгул разбойников, на усмирение которых у армии просто не хватает сил и времени.

Когда до цели оставалось совсем чуть-чуть, (шагов двести), над кладбищем начали вспыхивать зеленые огни, (закружившиеся в причудливом хороводе), а затем, из земли в небо взметнулся серый вихрь, начавший втягивать в себя всякий мусор, воздух, (и как показалось "измененным"), даже души.

"какая глупость: этого просто не может быть".

Примерно такие мысли, пронеслись в головах у мужчин, а затем... их тела начали оседать на землю. Если бы кто ни будь взглянул в лица этих людей, он бы увидел неестественную бледность кожи, и ничего не выражающие глаза.

Тем временем, вихрь и огоньки, втянулись в центр, (если точнее, то они впитались в тело новоявленного лича), а затем с земли поднялось высшее умертвие, облаченное в изорванную черную мантию. Тонкая серая кожа, плотно обтягивала скелет, а высохшие мышцы, теперь выделялись словно тонкие, (но невероятно прочные), "веревки".

Прошло несколько секунд, и в пустых глазницах вспыхнуло зеленое пламя. Лич осмотрел себя, повертел головой осматривая местность где оказался, а затем произнес, (низким необычно гулким голосом):

- вот я попал... как неудачно все вышло. - Помолчав и подумав, добавил, (обращаясь к самому себе). - Придется выполнять полученные приказы, но сперва я займусь своей внешностью.

(конец отступления).


***

Остановились мы только глубокой ночью, (когда зеленая луна, уже преодолела две трети намеченного пути). Спустившись на землю, первым делом я освободил Лету, которая ни слова ни сказав, бросилась в сторону небольших кустиков, (когда она вернулась, в мою сторону то и дело отправлялись обвинительные взгляды, в которых почти не было страха).

"да... а про то, что ребенку нужно ходить в туалет, я как-то позабыл. Интересно, как она вообще вытерпела столько времени?".

- признаю, виноват. - Развожу руки в стороны, и склоняю голову.

Лета замерла, а ее глаза в удивлении чуть ли не выкатились из орбит, (я чуть не расхохотался... но это испортило бы весь эффект).

- кажется у нас еще остались какие-то припасы, так что ты можешь поужинать. Когда я проснусь, продолжим наш путь. - Проговорив это, заваливаюсь на бок, (под боком у Гедона), и закутавшись в плащ, "проваливаюсь" в сон.

Снилось мне нечто странное, и в то же время торжественное: я сидел на золотом троне, стоящем на вершине горы, а над моей головой светило ядовито зеленое солнце, лениво "ползущее" по кроваво красному небу. На равнине перед горой, на коленях стояли минотавры, (закованные в стальные латы), кентавры, (одетые в шкуры зверей), а так же существа похожие на гибрид человека и дерева, (никакой брони и одежды, кроме собственной коры и листвы, у них не было).

Молчание затягивалось, (по всей видимости, от меня ждали какой-то речи), и внезапно, мое тело начало двигаться само по себе. Вскинув правую руку к кровавым небесам, я проорал:

- смерть "техносам"!

Толпа у подножия горы, радостно взревела в ответ, вскидывая руки к небу. Что происходило дальше, мне посмотреть не удалось, так как сознание начало пробуждаться...

"и вроде бы не пил, да и зелий никаких не принимал... надо же было привидеться такому бреду".

Долго лежать мне не дали, (через ментальный канал, Гедон почувствовал мое пробуждение, и бесцеремонно начал толкать лапой в бок).

- ммм... добрый день? - Потянувшись всем телом до хруста в суставах, щуря глаза смотрю на полуденное солнце, плывущее между редкими облаками. - Хорошо же я отдохнул, теперь бы еще и поесть не помешало.

С самодовольным выражением на морде, (и как только он умудряется мимикой выражать такие эмоции?), дракон положил на землю передо мной, помятую тушку крупного зайца.

"откуда?".

"поймал".

"то-есть, ты оставил меня наедине с потенциально опасным разумным, и ушел на охоту? А если бы Лета пересилила свой страх, и попыталась зарезать меня во сне?".

"ну, я был рядом... да и ты даже во сне, не позволил бы себя убить какому-то ребенку".

Слова Гедона "звучали" смущенно и виновато, но все же в чем-то он был прав, (инстинкты кицуне, заставили бы меня проснуться при первых же признаках опасности).

"ладно, не будем развивать эту тему... но больше так не поступай".

"хорошо".

Посмотрев на девочку, (сонно трущую кулачками заспанные глаза), безразлично спрашиваю:

- ты голодна?

Лета вздрогнула, бросила взгляд на меня, затем на тушку зайца, после чего активно замотала головой.

"ну и ладно, уговаривать не буду".

Разводить костер, (а тем более утруждаться готовкой), было откровенно лень, и поэтому я стал рвать тушку на куски руками, с удовольствием втягивая носом запах свежей крови, (рот тут же наполнился слюной, а живот громко заурчал). Впившись зубами в оторванную лапу, от удовольствия зажмуриваю глаза, (все же я хищник, и об этом не стоит забывать).

Наполнив желудок до отказа, удовлетворенно смотрю на обглоданные кости, (в уме прикидывая, к чему их можно приспособить). Переведя взгляд на свою временную ученицу, замечаю как девочка вздрогнула и побледнела.

"наверное представила, как я ем ее...".

Парой заклинаний, ("сфера воды" и "горячий ветер"), убираю с лица и рук следы крови, (одежда была защищена легким "воздушным щитом", а потому на ней не осталось следов моей трапезы). Уже по привычке "сканирую" окрестности при помощи собственного слуха, и специальных чар, (пусть в этом и нет необходимости, так как Гедон учует вероятного врага задолго, как тот увидит нас).

- пора в дорогу. - Поднимаюсь на ноги, и еще раз потягиваюсь. - А по пути, я продолжу рассказывать теорию плетения стихийных чар.


***

Дни потянулись за днями, (вчера, было похоже на сегодня, и завтра должно было отличаться лишь в мелочах). Иногда мы шли пешком, иногда ехали на спине бегущего дракона, а попутно, (в большей степени от скуки, чем из желания чему-то научить), я рассказывал о возможностях магии, и даже заставил Лету выучить основные руны, необходимые для работы с нейтральной манной.

В один из таких дней, в моей груди начало мерно пульсировать "сердце бога", а это могло значить лишь то, что у меня, (в этом мире), наконец появились первые последователи, (Каир, Икар и Менор не в счет, ведь у них и выбора особого не было). Это событие, значительно улучшило мое настроение, так что ученица удостоилась практического занятия по созданию артефактов.

Занятный факт, но во всех мирах, где мне довелось побывать, на картах изображающих материки, (или общемировых картах), полюса изображаются сверху и снизу, (а еще они почти не изучены, и не заселены разумными существами).

Чем дальше наш маленький отряд двигался на север, тем холоднее вокруг становилось, (верхом на Гедоне, за несколько часов, мы преодолевали расстояние, на которое людям требуются несколько дней). Поселения "измененных" встречались все реже, (земля становилась менее плодородной, а следовательно и урожаи с полей выходили меньше чем у южных соседей),.

Когда равнина сменилась сперва лиственным, а затем и хвойным лесом, у меня на душе стало спокойно, (даже дышать было легче, чем в обжитых землях). Гедон радовался вместе со мной, а вот наша спутница, постепенно впадала в депрессию. Приходилось постоянно занимать ее учебой, и время от времени воздействовать на разум, (на что только не пойдешь, что бы воспитать предателя).

Все чаще на глаза стали попадаться местные хищники, (не только "гиены", но и крупные змеи, а так же хищные "белки"). Эти забавные на вид существа, (я о "белках"), имели самую разную расцветку шкур, начиная от ярко рыжей, и заканчивая почти черной, (пару раз мне встречались альбиносы). Перемещаясь преимущественно по веткам деревьев, охотиться они предпочитали на добычу, бегающую по земле, (в самый неожиданный момент, падая на спину и вгрызаясь в шею острыми клыками).

Пару раз, пушистые монстры, (в длину достигающие полуметра, не учитывая хвост), нападали и на нас, (но шкуру ящера им прокусить было не под силу, а я вовремя создавал "воздушный купол" раз за разом отбрасывающий упорных охотников). казалось бы, разве сложно заметить рыжую "белку" на фоне зеленого леса? Оказывается что сложно, и не только из-за их умения прятаться, но и благодаря немалой скорости, которую они развивают, (во времена моей бытности простым лисом, о подобных способностях оставалось только мечтать).

Совсем не удивительно, что именно эти забавные пушистики, делят вершину пищевой цепочки в лесу, конкурируя с "воронами", (не теми маленькими, и относительно безвредными птицами, а с крылатыми монстрами, достигающими метрового роста, и вооруженными острыми когтями и крепкими клювами). При виде того, как эти пернатые охотники убивают своих жертв, (иногда охотясь даже на "белок"), появляется сомнение в том, что именно драконы являются хозяевами небес этого мира.

Но раз есть хищники, то должны существовать и травоядные звери, служащие им пищей. Первыми в этом списке являются, (барабанная дробь), вездесущие зайцы, умудрившиеся расселиться по огромному количеству миров. На почетном втором месте, остановились дальние родственники коров, (лишенные рогов, зато вместо копыт имеющие широкие когтистые лапы, а так же шипы на кончиках длинных гибких хвостов). Я своими глазами видел, как вставший надыбы "бык", ударом передних ног, располосовал неудачливую "белку", после чего добил бедного пушистика, "потоптавшись" на нем.

На третьем месте, надежно закрепились кабанчики, (в родственниках имеющие не только свиней, но и ящериц). Однако, наибольший шок мной был испытан, при виде травоядной кошки, (зверек размером с собаку, с бурой шерстью... но хотя бы без копыт, (а-то от этого мира всего можно ожидать)).

Никто никогда не узнает, (за исключением Гедона, способного чувствовать мои эмоции), скольких усилий мне стоило оставаться внешне совершенно невозмутимым, при виде картины, на которой "белка" ела "кошку". Самое обидное, что для Леты, подобное было в порядке вещей, и она бы скорее удивлялось, если бы все было наоборот.

"хм-да... неисповедимы пути, по которым эволюция идет в разных мирах".


***

- пожалуй, здесь и остановимся. - Объявил своим спутникам я.

Солнце уже преодолело три четверти дневного пути, но до заката оставалось еще достаточно времени, так что мое решение, не могло не удивить Лету, (Гедон воспринял все как должное, ведь "хозяину виднее"). Только что мы вышли на поляну, (ничем особенным не выделяющуюся от сотен таких же).

- учитель, но до вечера мы успеем пройти еще несколько километров. - Неуверенно произнесла девочка.

"ну надо же, без принуждения произнесла сразу столько слов".

- в этом нет нужды, мы итак ушли достаточно далеко от земель "измененных". Теперь нам нужно построить себе жилье...

- а потом? - В голосе Леты послышалось слабое любопытство.

- а потом мы будем ждать моих новых последователей, с помощью которых я сотру старый мир, что бы на его останках построить новый.

Звучала эта фраза несколько... Пафосно, (но нужно же было напомнить ребенку, что я злобный жестокий колдун, жаждущий гибели всему живому). Гибкая детская психика, в любой момент могла подкинуть неприятный сюрприз, (ученица могла начать считать мои действия нормальными, или же наоборот ее воля могла сломаться, и тогда пришлось бы искать другую жертву или тратить дополнительное время на восстановление).

"как же оказывается тяжело "взращивать" к себе ненависть, воспитывая будущего предателя".

На эту мою мысленную реплику, дракон сочувственно что-то проворчал, (хоть скорее всего и не понял смысла сказанного). Однако, жалеть себя времени почти не было, (этим можно будет заняться, когда жилье окажется построенным), так что следовало приступать к работе.

- ученица, раз у тебя осталось так много сил, то слушай мою команду: беги пятьдесят кругов вокруг поляны, и вспоминай основную классификацию нежити.

Глядя на то, как девочка неохотно начала выполнять указание, я подумал о том, что можно было бы найти другой способ исполнить задуманное, (а Лета могла бы стать настоящей ученицей). Только вот, все остальные известные мне методы, требовали намного большего времени, больших прикладываемых усилий, а так же являлись менее надежными, (и это не говоря о том, что с каждым дополнительным годом, возрастает вероятность появления конкурентов).

Уже невероятной удачей можно считать то, что другие боги, все еще не начали создавать свои культы, (а они не начали, я это чувствую). Следует ли давать им дополнительные шансы меня обойти, просто поддавшись собственным слабостям? Ответ, (по крайней мере для меня), очевиден.

"Гедон, будь другом, поймай кого ни будь на ужин".

"может съедим этого бесполезного детеныша? Тогда и охотиться будет не надо".

"ха-ха... у кого-то прорезалось чувство юмора? Ты же знаешь, что она мне нужна для другой цели... да и мяса в ней маловато, тебе уж точно не хватит".

Весело фыркнув, ящер развернулся, (едва не сбив меня с ног хлестким ударом хвоста), и тут же скрылся в лесу, сбегая от заслуженной мести. Внезапную "вспышку" азарта, пришлось "давить" усилием воли, (как бы мне не хотелось побегать по лесу в лисьей форме, охотясь за наглым драконом, но работа сама себя не выполнит).

Сложив ладони "лодочкой", заставляю собственную Ману выйти из тела и принять форму густого тумана, после чего начинаю "скручивать" энергетические нити. Постепенно, (с сопротивлением), плетение приняло форму винца, (состоящего из переплетения десятка линий, между которыми были "вставлены" руны света и воздуха, единственной задачей которых, станет маскировка поляны).

Удостоверившись, что не допустил серьезных ошибок, способных нарушить работу чар, совершаю движение, будто подбрасываю в воздух горсть песка. Взмыв на высоту пяти метров, "венец" начал разрастаться, и спустя несколько секунд, его окружность уже закрывала всю поляну, (некоторые эффекты, было видно даже немагическим зрением, что заставило Лету сбиться с шага). Следующие две минуты, руны предназначенные для сбора рассеянной в пространстве энергии, тускло мерцали, а окружающие их "нити", угрожающе напряглись, готовясь "лопнуть" от перенапряжения, (однако, все обошлось, хоть и стали видны некоторые погрешности в структуре).

Созданные мной чары, выполняли те же функции, что и рунная защита, установленная вокруг поляны, где проходили свое превращение Каир, Икар и Менор, (с тем отличием, что на этот раз, все было создано из моей манны за гораздо меньший срок, и не нуждалось в материальных "якорях"). Элементы магии света, не позволят увидеть эту поляну, а магия воздуха, блокирует звуки и запахи, (таким образом, мы сможем жечь костры, варить разные зелья, и даже бить в барабаны, но никто за пределами защиты, ничего не услышит и не учует). Чуть позже, нужно будет заняться созданием чар наблюдения, (что бы ни одно живое, или неживое существо, не могло подобраться незаметно).

"и ведь похвастаться своей работой не перед кем".

К сожалению, строительство жилища, на магию возложить полностью было нельзя, (остатки разных чар, могли наложиться на руны и плетения, которые я собирался создать). Собрав в лесу побольше веток, (ради этого дела, даже Лету пришлось оторвать от тренировки), мы развели большой костер, рассчитав все так, что бы огонь распространился на достаточно большую окружность, (выжигая траву, и прогревая землю).

Вскоре, с охоты вернулся Гедон, притащивший тушку молодого "кабанчика", (как этих зверей зовут аборигены, я понятия не имею, так что буду использовать привычные названия). Совместив приятное с веселым и вкусным, мы пожарили на огне немного мяса, (в процессе подгоревшего), а после этого, (убедившись что огонь не разойдется дальше определенных ему границ), начали укладываться спать.

После захода солнца, в небе загорелись яркие звезды, как всегда напоминающие о тех далеких днях, когда единственной заботой была охота на более сильную дичь...


***

На следующий день началась "великая стройка". Сперва, я и Лета убрали остатки костра, и разровняли землю, на которой я очертил контуры будущего дома, (параллельно создавая основу для будущих "щитов"). Затем, (за пределами скрывающего барьера), при помощи магии, мной были созданы лопата и топор.

Найдя четыре крупных камня, (каждый размером не меньше человеческой головы), при помощи огненной манны, я выплавил из них одинаковые кубы, стороны которых покрыл рунными кругами, после чего получившиеся артефакты, были закопаны в углах заранее вычерченной фигуры. А дальше пришлось приступить к рубке деревьев, (в этом помогла выносливость и сила, которые у кицуне, превосходят как простых людей, так и "измененных).

До заката, удалось срубить, (избавить от веток и обстругать при помощи лопаты), целых два бревна, (что на мой взгляд немало, при условии запрета на использование магии). Уже ночью, (при свете изумрудной луны), на поверхности бревен ножом вырезались цепочки символов, превращая строительный материал, в заготовку для одного большого и сложного артефакта.

На следующий день, к первой паре, прибавились еще три полностью обработанных дерева, и после нанесения всех необходимых рун, было начато складывание "сруба", (при планировании, пришлось рассчитывать, что в одной из стен должно остаться прямоугольное отверстие достаточного размера, что бы в него мог пролезть Гедон).

Дальнейшие три декады, протекали по примерно следующему графику: утром завтрак дичью пойманной драконом, затем рубка и обработка деревьев, после чего игра "собери себе дом без единого гвоздя", и под конец дня ужин, (и половину ночи я занимался резьбой по дереву). При этом, приходилось уделять часть внимания обучению Леты, (что бы девочка не решила вдруг помочь мне в работе).

на мой взгляд, (не самый опытный и предвзятый), "сруб" получался весьма симпатичным. Главным же по прежнему оставалась его магическая "начинка", делающая строение, попросту бесценным, (для меня и других обученных магов). Тяжелее всего было разобраться с крышей, но после нескольких дней мучений, (а так же "мозгового штурма"), и эта проблема была решена.

После того как последний элемент "конструктора" встал на свое место, несколько долгих минут, я молча любовался своей работой, (при этом испытывая некоторую гордость). Что бы понять мои эмоции, нужно вспомнить о таких сооружениях как "башни магов" и их основной функции, (и я говорю не о наличии лабораторий, жилых комнат, складов и полигонов).

Каждый маг, сам строит свою башню, (реже получает ее в наследство от близкого родственника, или же захватывает после дуэли). При строительстве собственными руками, "башня мага", пропитывается его аурой, и когда начинается накопление силы из внешнего мира, чародей вблизи своего жилища получает непросто увеличение своего могущества, но и защиту от враждебных воздействий. Известны случаи, когда более слабый одаренный, побеждал сильного и опытного противника, по причине того, что бой происходил в "зоне покрытия" его башни.

Не многие знают, что эффективность работы данного сооружения, зависит не только от материалов и высоты, (а так же мастерства строителя), но и от способа строительства. Если возводить башню при помощи магии, результат будет хуже чем если бы работы велись вручную, (но об этом непринято распространяться, так как редкий обладатель магических сил, умеет работать руками).

Причина этому феномену проста: при ручной обработке, материалы пропитываются аурой, а отсутствие магических возмущений, (всегда присутствующих при сотворении даже слабых чар), позволяет эффекту "закрепиться" на материальной основе. Таким образом, самостоятельно возведенная башня, гораздо лучше той, которую можно захватить или получить в наследство, (даже если раньше она принадлежала более сильному чародею), и исходя из этого можно сделать вывод, что любой артефакт, будет выполнять свою работу эффективнее, находясь в руках создателя.

Не будь основной моей магической специальностью именно артефакторика, я бы понятия не имел о таких тонкостях.

"а внутри поставлю алтарь... где бы еще найти кусок горного хрусталя?".

- ну что, сегодня спим под крышей. - Известил я Гедона, (с интересом обнюхивающего сложенные из бревен стены), и Лету, (на лице которой крупными буквами был написан вопрос, "а где нормальный пол?").

"ничего, девочка, поспишь на земле. Кроме того, у нас скопилось некоторое количество шкур, которые вполне можно использовать для обустройства постели".


***

(отступление).

(в весьма необычном мире).

На мосту, (оперевшись об поручень), стоял подросток лет шестнадцати, и задумчивым взглядом смотрел вниз, (на поток машин, несущихся по автостраде). К нему уже хотела подойти миловидная девушка в школьной форме, но тут за ее спиной, (в тусклой золотой вспышке), появилась другая девушка, (с ярко рыжими волосами, одетая в приталенное зеленое платье, подол которого опускался до колен).

Миг, и тонкий стелет, (зажатый в руке рыжеволосой "златоглазки"), вонзается в затылок ничего не успевшей понять брюнетки. Через пару секунд, девичье тело в школьной форме, уже летело вниз с моста, (но почему-то, совершенно никто не обратил на произошедшее никакого внимания).

- ммм... простите? - Неуверенно подала голос рыжеволосая, привлекая к себе внимание парня.

- д-да? - Подросток встрепенулся и стремительно развернулся, (а в следующую секунду его глаза расширились, а взгляд устремился на грудь незнакомки, прикрытую лишь тонкой зеленой тканью).

Щеки девушки чуть порозовели, и она смущенно отвернулась в сторону, (вставая при этом в такую позу, что бы собеседнику было удобнее ее рассматривать в профиль).

- я совсем недавно в городе, и еще плохо тут ориентируюсь... вы не могли бы устроить мне маленькую экскурсию? Если вам конечно не сложно. - Произнеся это, рыжеволосая красавица, прикрыла ладошкой "пылающее" от смущения лицо. - Ой, совсем забыла представиться: мое имя Фокси.

- Иссей... - Едва выдавил из себя парень, (сглатывая слюну и пытаясь убрать с лица дурацкую ухмылку)...

...они гуляли по городу до глубокого вечера, и под конец, решили посетить общественный парк.

- я прекрасно провела время... но Иссей, не мог бы ты сделать мне маленький подарок?

Девушка, (уже переставшая краснеть и смущаться), стояла вплотную к парню, и жар исходящий от ее тела, ощущался даже через одежду. Золотые глаза, немигающим взглядом смотрели в лицо парня, а губы изгибались в легкой улыбке, (совсем чуть-чуть обнажая кончики слишком длинных для человека клыков).

- к-какой? - Иссей, уже плохо воспринимал происходящее, (его воображение рисовало десятки пошлых картин, а сознание грозилось отключиться из-за волнения).

- мне нужна твоя перчатка. - Приблизив губы к уху парня, произнесла девушка.

- но, у меня ничего нет... - Мозг Иссея начал лихорадочно соображать, (слишком ему не хотелось расстраивать новую знакомую).

- шшш. - Рыжеволосая, положила указательный палец на губы собеседника, и хитро улыбнувшись попросила. - Просто произнеси: я отдаю тебе святой механизм.

Сознание парня окончательно "поплыло", и он послушно повторил требуемую фразу.

Внезапно, правая рука девушки засветилась тусклым золотым сиянием, и погрузилась в грудь Иссея. На несколько секунд стало тяжело дышать, а по телу прошла волна боли, (словно из него вытягивали все нервы), и после этого пришло спасительное забытье...

...девушка подхватила тело парня свободной рукой, и бережно опустила его на ровное покрытие дорожки, по которой они шли. Через несколько секунд, она вытащила из его груди и вторую руку, (при этом не оставив на теле никаких повреждений).

Золотые глаза, (с начавшими вытягиваться вертикальными зрачками), уставились на грубую перчатку из красного металла, в которую был вставлен крупный изумруд. Сама собой, на лицо "выползла" хищная усмешка.

- знал бы ты парень, от чего отказался... ну да это уже неважно. Будь благодарен, что остался живым и здоровым.

Из-за ближайших деревьев раздалось раздраженное рычание, а затем на дорожку вышла крупная пантера.

- не сердись, Гвенвивар, мне же нужно как-то развлекаться? Да и интересно было лично увидеть, правда ли местные подростки столь нервно реагируют на девушек.

- ррр?

- до "кровавого фонтана" бьющего из носа, конечно не дошло... но Иссей был близок к этому. - Силуэт девушки "размылся", а через несколько секунд, на ее месте стоял парень лет двадцати, (черноволосый, с красными глазами и вертикальными зрачками, а так же бледной кожей, острыми клыками, и аккуратными когтями). - Поглощение.

Красную перчатку окутало золотое сияние, и через дюжину секунд, артефакт исчез, а искры втянулись в ладонь мужчины. Поправив свой строгий черный костюм, лис подошел к пантере, и ласково погладил ее по голове, (между ушами).

- представляешь: псевдоразум помещенный в артефакт, действительно верил в то, что когда-то был настоящим драконом... пришлось его заменить на менее своевольный управляющий контур.

Пантера фыркнула, выражая этим свое полное безразличие к судьбе незнакомого существа.

- что ж, продолжим охоту? В этом мире еще столько полезных вещей "пылятся" без дела...

...убедить монашку, что все ее проблемы исходят именно от ее святого механизма, оказалось делом пары часов, (потраченных на поход в летнее кафе). Зато после этого, она с радостью, (и внутренним облегчением), произнесла полную формулу отказа от артефакта, позволив своему новому другу, (почти безболезненно), забрать его себе.

Процессу пытались помешать какие-то чернокрылые девчонки, и фанатики из инквизиции, но ими занялась Гвенвивар, (позволившая возобладать инстинктам охотницы, над разумом)...

...разговор с пареньком, (одевающимся как девочка), выдался тяжелым. Несколько раз, мелкое писклявое существо пыталось убежать используя артефакт, способный в ограниченном пространстве, "замораживать" время. Но в итоге переговоров, согласие на передачу святого механизма, все же было получено, (в это же время, группа малолетних демонов, в связанном состоянии, лежала в подвале того же дома).


***

- знаешь, у меня был очень тяжелый день. - Устало потираю виски, (в голове до сих пор стоит шум от визгов того ненормального пацана). - Давай ты просто назовешь цену, и мы разойдемся?

В ответ в меня полетел автомобиль, брошенный парнем в белом доспехе, (отдаленно напоминающем дракона).

- и чего я вообще теряю время, пытаясь тебя уговаривать? - На моей правой руке, (в золотой вспышке), появилась красная когтистая перчатка, (на внешней стороне кисти которой, был закреплен изумруд). - Усиление... усиление... усиление... а теперь: замри.

Пространство, (примерно километр радиусом), накрыл купол, внутри которого застыли все материальные предметы, (и даже пыль). Мне осталось обойти своего оппонента со спины, и ударом пальцев, (сложенных в форму "наконечника копья"), пробить грудь.

В конце концов, артефакты можно забирать не только добровольно, но и по праву сильного, (главное уметь это делать). А то, что жертва при этом умрет, меня совершенно не волнует, (остатки моего терпения были потрачены на того вампиреныша, так что для убеждения очередного "всесильного" психа, нет не сил ни желания).

Время вновь набрало свой ход, (а на том участке, где я применил свою новую "игрушку", оно даже ускорилось, стремясь компенсировать отставание). Парень с пробитой насквозь грудью, (уже без доспех), упал на землю, и со смесью ужаса, боли и удивления, уставился на меня.

- поглощение. - Белая перчатка, (со вставленным в нее сапфиром), растворилась в золотом сиянии, и втянулась в мою ладонь. - А что, я предлагал решить все по хорошему.

Из-за угла ближайшего дома, вышла довольная пантера, (мордочка которой была испачкана в крови). Посмотрев на меня чуть укоризненно, она грациозно потянулась, а затем растаяла облаком черного дыма.

- пожалуй, мне тоже пора уходить. - Взмахом руки открываю портал, и прежде чем в него шагнуть, произношу обращаясь к умирающему парню. - Желаю тебе удачного перерождения.


РАЗВИТИЕ КУЛЬТА.

Первыми, к затерянной в лесу полянке, вышли "измененные" ведомые Икаром, (две дюжины разумных, большинство из которых являлись женщинами и детьми). В виду того, что мужчин катастрофически не хватало, (пять штук, включая меня), мне пришлось принять активное участие в постройке жилья, (но так как на этот раз никаких ограничений на магию не было, процесс шел достаточно быстро).

Что бы разумным было проще смириться, что я действительно их бог, приходилось постоянно держать иллюзию на глазах, (простенькие чары, создающие несильное серебряное свечение), а так же, при каждом удобном случае, нужно было творить "чудеса", (тут сильно помогла отсталость большинства местных, практически во всех направлениях магии). Однако, не смотря на все усилия, я был доволен, так как ответный эффект не заставил себя ждать, (энергия веры "текла" тонким, но постоянным "ручейком").

Помимо всего прочего, мне приходилось вести "душеспасительные" разговоры, уделяя время каждому из вновь прибывших, (немалых усилий стоило научиться говорить так, что бы слушатель сам принимал какое либо решение, но при этом был уверен, что правильный вариант подсказал ему я).

Моя задача облегчалась тем, что у большинства пришедших с Икаром, проблемы были схожие, (беспокойство за дальних родственников и друзей, потеря близких, неуверенность из-за того, что пришлось покинуть родные земли). Что бы оказываться везде где мое присутствие требуется, приходилось использовать иллюзии, (вкладывая в каждую из них, плетение искусственной личности).

И вот, когда со всеми проблемами удалось разобраться, (а новые появлялись не чаще пары раз в день), к поляне подошел Каир, а вместе с ним, еще пять десятков разумных. И вновь пришлось взяться за рубку деревьев, лечение ран и исцеление болезней, а так же за организацию быта, (назначались смены поваров, охотников, прачек...). Большую часть рутинной работы, удалось взвалить на жрецов, (что наконец позволило начать уделять внимание себе, Гедону и ученице).

Присутствие в новообразованном поселении дракона, нервировало "измененных", (все же, на протяжении многих поколений они считали крылатых ящеров врагами), и только дети с интересом разглядывали моего питомца, (а когда он укладывался спать на солнышке, некоторые даже начинали по нему лазать).

К тому моменту, когда свою группу, (почти из восьми десятков человек), привел Менор, жизнь нового поселения уже вошла в определенную "колею". Я не заставлял "измененных" молиться, но строго следил за тем, что бы исполнялись несколько простых правил, (честно позаимствованных в других культах).

Первым был запрет на нанесение умышленного вреда здоровью братьям, (и сестрам), по вере, (исключением были наказания для детей, но и в этом случае, имелся ряд строгих ограничений). Запрещено было воровство, а так же однополые отношения, (так же как и отношения с детьми). В качестве судий, (разрешающих разногласия между "измененными"), выступали мои жрецы, (без сожаления применяющие силу, что бы утихомирить самых буйных).

Лозунг, прививаемый всем жителям поселения, звучал так: "поступай с другими так, как хотел бы, что бы поступили с тобой". Но так как понятие о том, что такое "хорошо", а что такое "плохо", у всех разное, приходилось постоянно оставаться начеку, и пресекать недопустимые действия "в зародыше". Задача облегчалась тем, что через "канал веры", возможно было воздействовать на разум верующего, (слегка смещая "акценты"), а так же получать предупреждения "о недостойных замыслах" и просьбы о помощи, (но это только во время молитвы).

Разум смертного тела, (даже кицуне с девятью хвостами), не приспособлен для того, что бы "прослушивать" мысли разумных, (хотя, илитиды с этим справляются), так что, после прибытия первых же верующих, у меня началась легкая мигрень, (постепенно усиливающаяся). Лишь медитативные техники позволяли оставаться спокойным, (ну и лечебные чары использовались, хоть их эффект и был минимален).

Свои мучения можно было прекратить, (просто перестав слушать молитвы, и выискивать среди "фоновых" мыслей, опасные для общины идеи), а работу свалить на жрецов, (которым пришлось бы удвоить бдительность), но это постепенно начало бы сказываться на уровне веры, (а соответственно и поступающей мне энергии). Так как сила мне нужна была как можно быстрее, приходилось терпеть, и усердно работать, выполняя взятые на себя обязательства.

Постепенно, волнения среди переселенцев успокоились, (и нагрузка на мои мозги стала вполне терпимой). Что бы люди меньше задумывались о всяких глупостях, пришлось загрузить их работой, (охотой, созданием мебели, шитьем одежды, и сбором полезных растений). В который раз убеждаюсь, что из разумных рас, человек, (будь он "чистым" или "измененным"), является одним из самых беспомощных существ, которые постоянно требуют присмотра, и "направляющего пинка". Недалеко от них ушли эльфы и орки, а вот гномы отличаются своими упорством и целеустремленностью, (часто граничащими с упрямством). По моему мнению, их проблемы появились из-за слишком ослабевших "правильных" инстинктов, (таких как желание защищать самок и детенышей), а так же появления стремления обзаводиться большим количеством ненужных вещей.

Для большинства разумных рас, красивые вещи становятся большей ценностью, чем жизни сородичей... и это лишь одна из тех причин, по которым я считаю, что в моем мире им не место. Кем же по моему следует заселить этот мир? Ну во-первых кицуне, (которые совмещают в себе все лучшие стороны хищников и разумных существ), а во-вторых, мне никто не запрещает "возвысить" других существ до уровня тех же людей, (для этого нужно "море" манны, а так же знания и желание этим заниматься).

Возможно лисы и не являются идеальной расой, но их отношение к сородичам, а так же ценностям других народов, для меня ближе всего. Есть я, есть моя стая, и есть все остальные, (опасные, и безвредные существа).


***

Как-то незаметно пролетело три года. За это время, поселение разрослось, и теперь Ра широкой поляне, (образованной после активной вырубки леса), живет почти полтысячи "измененных", (время от времени, один из жрецов отправляется на юг, и возвращаясь, приводит новых поселенцев, с радостью делящихся последними слухами). Рождаемость у моих последователей, так же не заставляет беспокоиться о вымирании, и между однообразными бревенчатыми домами, уже бегают шумные ребятишки, (гоняющиеся за зайцами, и прочей безвредной живностью).

По моему приказу, охотники отловили несколько десятков "белок" и "ворон", дрессировкой которых сейчас занимаются самые смышленые подростки, (под присмотром целителей, и кого ни будь из охотников). к удивлению всех жителей поселения, хищники охотно обучались, и даже почти не пытались никого покалечить, (знали бы они, сколько божественной манны я расходую, на то, что бы контролировать развитие своих будущих слуг).

Спустя полгода после начала активного заселения, в мой дом установили алтарь, (белый камень, из которого выточили восьмигранную пластину, стороны которой я долгими ночами покрывал вязью символов). С тех пор, меня очень редко можно было увидеть на улице, (большую часть дня, я проводил сидя в позе "лотоса" в центре алтаря, находясь в состоянии медитации). Время от времени приходилось в виде иллюзии, появляться перед верующими, что бы разрешить какую либо проблему, (но чаще всего, хватало обычного голоса, звучащего сверху).

Среди жителей селения ходили слухи, будто я вижу все, что происходит на многие километры вокруг моего дома... но вот в самом доме я слеп и беззащитен, (потому, у единственного входа, постоянно дежурят несколько человек из дружины). Не буду скрывать, что начало этому заблуждению, было положено лично мной, (нужно же мне было дать ученице подсказку о том, в чем заключается моя слабость).

Лета росла замкнутой, нелюдимой девочкой, (высокомерно смотрящей на всех окружающих, и лелеющей ненависть лично ко мне). особых талантов как в боевой магии, так и в артефакторике, она не показывала, (но на фоне местных, выделялась весьма значительно, что только подогревало ее гордыню).

Гедон, (выросший почти вдвое), теперь часто улетал на север, где тренировался и охотился на крупную дичь. Время от времени, он предлагал съесть бесполезную ученицу, и заняться на самом деле полезными вещами, (например научить его дышать огнем), и всякий раз получал от меня просьбу, не трогать молодую чародейку.

На юге так же происходили интересные события: оставленный мною архилич, отвоевал себе город, (тот самый, в котором раньше обитал "бродяга"), и устроил из него настоящий некрополис. Войска умертвий, теперь регулярно совершают вылазки на земли соседних княжеств, (всюду неся смерть и разрушение), но пока что, полномасштабной войны не началось. Идеально было бы, если бы в конфликт вмешались "чистые люди", но основные события происходят слишком далеко от их гор.

Внезапно мои размышления прервал легкий шорох, (незаметный для простого человека или "измененного", но достаточно громкий для ушей кицуне). На улице стояла глубокая ночь, (охранники у входа шумно храпели), а в мое жилище проникла Лета, (кутающаяся в черный плащ).

"ну наконец-то... я уже начал думать, что ошибся, и у тебя попросту не хватит духа".

Ни единым движением, (ни даже вздохом), стараюсь не дать своей "гостье" понять, что не сплю. Продолжая сидеть в позе "лотоса", (разметав хвосты по всему алтарю), жду продолжения действий своей ученицы.

"хозяин...!".

"тихо Гедон, не вмешивайся".

Дракон, (уже собиравшийся бежать мне на выручку), недовольно заворчал, а затем и замолчал, окончательно скрыв свои мысли.

А тем временем, Лета вплотную подошла к алтарю, и высунув из-под плаща руку, (в которой был зажат волнистый кинжал, с крупным кристаллом в рукояти), со всей силы нанесла удар мне в спину. Вспыхнул и погас, "энергетический щит", а потом от места, где в плоть вонзился клинок, по всему телу разошлась жуткая боль.

"неужели додумалась использовать яд? И все же, ты не безнадежна... была".

Мертвая оболочка упала на алтарь, распространяя по нему чуть светящуюся кровь, вытекающую из раны. Камень начал пульсировать, (вбирая в себя силу жертвы, увеличенную при помощи серии ритуалов, веры сотен разумных... а так же нарушенной клятвы). Мой же дух, (который по задумке Леты, должен был попасть в "ловушку душ"), висел в воздухе, чуть в стороне от энергетического урагана, который бушевал над алтарем.

Стены дома дрожали, бревна, (из которых он был сложен), жалобно трещали, но рунные цепочки пока что выдерживали напор дикой силы. Девочку, чьи действия стали завершающим "штрихом" к моему плану, без сознания лежала в углу, постепенно теряя жизненные силы, Ману, и даже оболочки души.

Конечно, можно было сказать, что Лета делала именно то, что было нужно мне, а потому она меня не предавала... только вот сама ученица, была абсолютно уверенна, что делает все по собственному желанию, осознанно идя на нарушение клятвы, (хотя о последствиях, скорее всего даже не догадывалась). От меня же требовалось, просто дать ей шанс и свободу выбора, (оставаться ли и дальше ученицей монстра, притворяющегося добрым, или попытаться получить свободу, попутно избавив мир от чудовища).

"хах... бесполезный героизм, подкрепленный "раздутым" самомнением... сложно даже представить, сколько раз они использовались в своих планах как богами, так и демонами".

Тут я почувствовал, как мой дух затягивает обратно в тело, (претерпевшее некоторые изменения), а так же, начал образовываться канал ментальной связи с основным разумом. В голове успело мелькнуть сожаление о том, что самостоятельная жизнь окончена, а затем стало ощутимо присутствие более сильного разума, частицей которого я являюсь...


***

(отступление).

В сером каменном городе, (где по улицам сновали различные умертвия, непрерывно выполняющие какую-то работу), в трехэтажном особняке, (укрепленном подобно крепости), в большом зале, (ранее используемым для приемов, балов, званных вечеров), на стальном троне сидел лысый мужчина, (на вид, возраст его колебался от двадцати пяти, до тридцати), одетый в черный балахон, на фоне которого еще больше выделялась неестественная бледность кожи. Справа и слева от него, стояли рыцарские доспехи, (держащие в руках копья и ростовые щиты), из-под забрал которых, тускло светились зеленые огоньки.

Неживой маг, (ранее известный как "бродяга"), уже преодолел стадию бытности архиличем, и теперь являлся "королем мертвых", (высшая стадия, которую только может достичь умертвие). Сейчас, сторонний наблюдатель, мог бы принять его за обыкновенного человека, (болезненного, но живого), правда этому мешало не выражающее эмоций лицо, и время от времени вспыхивающие в глубине глаз искры зеленого огня.

Хозяин некрополиса, на протяжении десятков часов мог сидеть, вообще не совершая ни единого движения, (что бы отдавать умертвиям приказы, хватало и мысленного усилия), тем необычнее казалось то, что в какой-то момент он вздрогнул, вскинул к потолку взгляд "стеклянных" глаз, а затем начал улыбаться.

- скоро ты придешь, что бы уничтожив меня, стать героем и спасителем для этих жалких смертных. - Низкий хриплый голос, (подобно раскату грома), прошелся по залу, проникая в самые дальние и темные уголки. - Но я готов к нашей встрече, и тебе придется сильно постараться, что бы просто сохранить свои жизнь и душу.

Вновь опустив голову, и устремив взгляд прямо перед собой, "король мертвых", замер в одной позе. А за стенами цитадели, умертвия начали двигаться чуть ли не вдвое быстрее, сооружая высокую стену, укрепляемую магией десятка слабеньких личей, (у которых вместо разума, был набор команд и алгоритмов их исполнения).

(конец отступления).


***

Потоки энергии окутывали меня, даря ощущение всемогущества и непобедимости. Наверное, не будь у меня опыта прожитых жизней, (в которых враги частенько доказывали, что на каждую силу, найдется кто-то, владеющий еще большей мощью), то мое сознание могло бы помутиться, из-за чего, все проделанные усилия были бы обесценены.

Взяв свой разум в стальные "тиски" воли, заставляю себя сосредоточиться на задаче. Первое что нужно сделать, это начать "возвышение" выбранных белок и ворон, (на это пошли две трети манны, полученной от ритуала, в котором в качестве жертвы выступило мое собственное тело), все остатки направились на изменение жителей поселения, (для создания полноценных кицуне этого маловато, но даже полукровки моей расы, это лучше чем то, что они представляют из себя сейчас). В будущем, (при помощи ритуалов), можно будет завершить превращение, (в крайнем случае, доминирующие гены, сами исправят все недостатки через пару поколений).

Не забыл я и про Гедона, (все же, в этом мире, он для меня самое близкое существо... словно брат). Раса местных драконов, по меньшей мере ущербна, (даже огнем дышать не могут), но это можно исправить, если появится хоть один полноценный "владыка небес", гены которого будут доминировать так же, как и гены кицуне.

Перед моим внутренним взором, в причудливые символы сплетались тысячи энергетических линий, просто переполненных манной. В течении нескольких часов, приходилось сохранять концентрацию, не отвлекаясь на посторонние мысли... но вот последняя рунная цепочка заняла свое место, и давление на сознание уменьшилось до приемлемого уровня, (а ощущение всемогущества, пропало будто его и не было).

Несколько минут я просто лежал на алтаре, восстанавливая поврежденное ритуалом тело, и просто наслаждаясь ощущением целостности, (будучи частицей, отделенной от основного разума, начинаешь забывать, насколько приятно быть полноценным). Новые воспоминания, знания, возможности, (артефакты поглощенные "ИЖ"), все это было настолько интересно, что на несколько мгновений, в голову даже закралась мысль, "отложить решение текущих проблем, деньков на пятьдесят", но все же усилием воли, удалось отогнать от себя этот соблазн, (в конце концов, с новыми "игрушками" можно будет повозиться позже).

Потянувшись всем телом, спускаю ноги с края алтаря, (от которого теперь ощутимо веет моей силой), и начинаю себя осматривать, (для чего создаю в воздухе "иллюзорное зеркало"). Черные волосы, уши и хвосты, красные глаза с вертикальными зрачками, бледная кожа, удлинившиеся клыки и когти, (а так же крепкое жилистое тело), а так же аура силы, которую можно было увидеть даже не магу... в общем, теперь, мое материальное тело, внешне имело привычные для меня черты.

"первое время, придется постоянно носить иллюзии, а-то не похож я на светлого бога".

Задумавшись, "зачерпываю" из магического источника немного манны, и создав несколько простеньких плетений, активирую чары на себе. Прошло несколько секунд, и мои уши, (лисьи), девять хвостов и волосы, окрасились в белый, а глаза стали цвета жидкого серебра, (от остальных изменений было решено отказаться).

Так как одежда ритуала не пережила, (попросту растворившись в потоках манны), пришлось создавать для себя материальную иллюзию золотой мантии. На улице уже светлело, (рассвет начался четверть часа назад), а это значило, что пора предстать перед народом, (а заодно, можно полюбоваться, что же получилось из затеи с "возвышением" белок и ворон).

Связавшись по ментальной связи с Каиром, Икаром и Менором, приказал им собрать народ для выслушивания моей речи, (в которой придется объяснить произошедшие изменения, а так же поставить новые задачи). Сам же, (накинув на себя "кокон невидимости"), отправился за пределы деревни, к тому месту, где обычно отдыхал Гедон.

Идя между домами, встречал только проснувшихся новоявленных кицуне, (на их лицах и во взглядах, легко было увидеть растерянность, удивление, но даже намек на страх отсутствовал, что не могло не радовать). Из внешних признаков, у большинства имелись только уши, когти, да измененные глаза, (золотистые, с вертикальными зрачками), но пару раз встречались и обладатели пушистых хвостов, (что значило, что они гораздо ближе к чистокровным кицуне, чем все остальные). Впервые с того дня, как прибыли первые переселенцы, я стал ощущать это место своим домом, а всех кто здесь жил, чувствовал очень дальними, но все же родственниками.

Гедон обнаружился в лесу, неподалеку от деревни. Его внешний вид, претерпел едва ли не больше изменений, чем у бывших "измененных", (когти на лапах удлинились и чуть загнулись, чешуя потемнела и окрепла, на голове выросли два изогнутых рога, вдоль позвоночника появился ряд шипов, на хвосте ставших особенно длинными и острыми). При моем приближении, дракон распахнул глаза, (ярко золотые, со змеиными зрачками), и оскалил острые клыки, (для большего эффекта, расправив мощные перепончатые крылья).

- красавец. - Развеяв скрывающие чары, подхожу к "владыке небес", и начинаю поглаживать и почесывать его голову, (за ушами и между рогами).

Крылатый монстр, (теперь по праву именующийся драконом), довольно заурчал, (что выглядело довольно странно, в исполнении столь крупного хищника).

"как себя чувствуешь?".

Стараюсь мысленно передать самые "теплые" свои эмоции.

"странно... тело "распирает" от силы... кажется что я способен одним ударом разрушить целую гору".

Слегка неуверенно, (но радостно), отозвался мой питомец.

"ну, допустим не одним ударом, но гору ты действительно разрушить способен. А еще, мой чешуйчатый друг, тебе теперь доступно огненное дыхание, а так же манипуляции с магической энергией... ты знаешь, что это означает?".

"что?".

"теперь я примусь за твое образование. Архимага из тебя конечно не получится, но до уровня магистра, лет за сто, вполне дорастешь".

"не... не хочу. Я знаю, как закончила твоя ученица, и повторение ее судьбы меня не прельщает".

"что ты, братишка, разве я похож на монстра, способного подло использовать своего лучшего друга?".

"похож".

"ты разбил мне сердце. Хорошо, давай поступим так: я пообещаю что не предам тебя, пока ты не предашь меня".

Гедон задумался на пару минут, а затем ткнулся мордой мне в грудь и громко фыркнул.

"мне просто лень учить эту твою магию".

- с этого и следовало начинать. - Усмехаюсь, одной рукой почесывая нижнюю челюсть дракона. - В любом случае, я уже все решил, и теперь у тебя просто нет выбора.

Крылатый хищник издал длинный жалобный стон, (по крайней мере, именно так можно было интерпретировать этот звук). По ментальной же связи, пришло ощущение неохотного согласия, (а на заднем плане ощущалось тщательно скрываемое веселье).

Покидать общество чешуйчатого друга, очень не хотелось, но нужно было возвращаться в поселение, (жрецы уже почти закончили собирать народ для моего выступления).


***

Никогда не любил произносить речи, (я вообще предпочитаю действовать, а не сотрясать воздух), но бытность богом собственного культа, (существующего уже в нескольких местах), заставляет учиться и этому, несомненно важному и полезному навыку. Стоя на крыше "сруба", усиливая свой голос магией воздуха, (сколько времени подбиралась громкость и тембр, при которых внимание слушателей усиливалось, сложно подсчитать даже приблизительно), а за моей спиной расположилось заклинание "светляка", (белого цвета, с небольшой примесью синего и желтого), что создавало для публики, образ светящейся ауры.

В нескольких предложениях, следовало описать коварство юной ведьмы, (воспользовавшейся моей добротой и доверчивостью, что бы стать ученицей), а затем состроив скорбную гримасу, поделиться с последователями своей печалью от ее гибели. Далее речь пошла об истинно преданных верующих, благодаря которым я сумел удержаться в мире живых, и в знак своей благодарности им, возвысил их.

- ...теперь, все мы, одна большая семья, а это значит, что мы должны заботиться и помогать друг другу...

Говорить нужно было удерживая одухотворенное выражение лица, с полной уверенностью в своих словах, (а при помощи слабенького ментального воздействия, эта же уверенность зарождалась в душах смертных). Вообще, (как бы странно это не казалось), убедить в чем-то целую толпу, гораздо проще чем отдельного разумного, (наверное потому, что каждый из нас, стремиться приобщиться к чему-то большему, и значимому). В результате получаса моей тирады, бывшие "измененные", (еще с утра смотрящие на свою новую внешность в лучшем случае с недоумением), теперь считали себя еще на один шаг ближе к богу, (ведь я сам признал, что они мои младшие родственники, внуки и правнуки которых, имеют большую вероятность стать полноценными кицуне, что возвысит их над простыми смертными, и даже магами этого мира).

Поблагодарить за веру, сообщить о достигнутых вершинах, поставить далекую, (но вполне достижимую), цель... а затем дав подробные инструкции, отправить создавать "фундамент" светлого будущего, (именно по такому сценарию, развивалась моя речь). Расходились мои новоявленные родственники, (шумно обсуждая все произошедшее и услышанное), просто "светясь" от энтузиазма как можно быстрее приблизить упомянутое мной "светлое будущее". Я же, сделал себе заметку в ближайших планах, повторить речь, (другими словами), еще несколько раз, (для закрепления эффекта).

Но расслабляться было еще рано, (хоть и очень хотелось, все же выступление перед толпой верующих, морально "иссушает"), жрецы, (через ментальную связь), сообщили, что мои новые последователи, начали приходить в сознание. Следовало поторопиться, что бы оказаться первым, кого увидят новоявленные оборотни.

Спрыгнув с крыши, совершаю рывок в сторону длинного низкого дома, расположенного на краю деревни, (именно там, Каир, Икар и Менор, разместили "белок" и "ворон"). По пути, пришлось огибать неспешно бредущих сородичей, (мне сложно считать их полноценными, ведь ни один "полукровка" не в силах принять полностью звериную форму).

"будет свободное время, поднакоплю сил и проведу еще пару ритуалов сродства. А-то больно на них смотреть... все равно что калеки, которые даже не понимают этого".

Еще несколько секунд, и я стою перед дверью, рядом с которой замерли Каир и Икар. На лицах жрецов видна усталость, но взгляды по прежнему твердые и решительные, (если бы я сейчас приказал рубить лес, они бы взяли топоры, и работали до тех пор, пока держат ноги и поднимаются руки).

- помогите Менору, здесь я сам справлюсь.

Ответив чем-то средним между кивком и коротким поклоном, парни зашагали вглубь поселения. Глянув им вслед, делаю очередную заметку в памяти, "создать жрецам новые доспехи".

Кладу правую ладонь на массивную дверную ручку, и тяну створку на себя. В доме пахло травами и животными, а еще там был повышенный магический фон, (скорее всего, вызванный "пробуждением" источников у новоявленных оборотней). По отдельности, поток манны исходящий от каждого разумного мал, но в совокупности, разлитой вокруг энергии, хватило бы на резерв среднего мага, (полностью обученного и тренированного).

Войдя внутрь и закрыв за собой дверь, сажусь в позу "лотоса" положив ладони на колени и закрыв глаза. Медленно, (пытаясь прочувствовать каждую душу, находящуюся в помещении), погружаюсь в состояние транса, (одновременно создавая несколько отдельных потоков сознания, которые уже начали перехватывать управление магическими "ядрами").

Пришел я как нельзя вовремя, (еще пара минут, и оборотни проснулись бы, и наверняка решили бы выбраться на свободу, попутно передравшись между собой). Сейчас же, излучаемые мной волны спокойствия, уверенности и силы, (все же, животные привыкли подчиняться более сильному), позволят диктовать свои условия.

"хм... нужно будет провести ритуал привязки каждого последователя к моему алтарю, что бы излишки манны из источников, скапливались именно там. Это будет неплохим дополнением к энергии веры".

Один за другим, "белки" и "вороны", просыпались, принимали сидячее положение, оглядывались, (и замечали меня), но не спешили предпринимать какие либо действия. За одну ночь, их разум развился примерно до уровня двадцатилетнего человека, (а подобный "скачек", ни для кого не проходит безболезненно). Наконец, с пола поднялись двое, (будто бы сговорились), по одному представителю от обеих рас.

Пока покачивающиеся при каждом шаге мужчины приближались ко мне, у меня возникла возможность подробно рассмотреть результаты своих усилий. При взгляде на "белку", у меня в голове мелькнула мысль, что он очень похож на кицуне, (разве что хвост и уши беличьи а не лисьи, да и тело более мускулистое). А вот "ворон", почти не отличался от обычного человека, (бледная кожа, густые черные волосы, и "глубокие" черные глаза, вот основные отличительные черты).

- ты... кто? - Умудрившись произнести эти слова настолько неразборчиво, что мне пришлось догадываться по смыслу, (сказывалось отсутствие опыта в речи), обратился ко мне "белка".

- сядьте. - В этом единственном слове, "выплескиваю" десятую часть своего резерва манны.

Оба переговорщика поспешно опустились на пол, (почти упали), а в их глазах мелькнул страх.

"нет, так дело не пойдет".

Тратя неимоверно много энергии "в холостую", начинаю излучать ментальные волны призванные успокоить всех новоявленных оборотней, (а заодно проникнуться ко мне доверием).

- мое имя Фаер Фокс, я бог и тот, кто дал вам новую силу и разум, что бы вы могли пользоваться всеми своими возможностями.

Забавная особенность, (свойственная всем оборотням, вне зависимости от мира и происхождения), мои собеседники на подсознательном уровне, ощущают ложь, (а потому, что бы "привязать" их к себе, следует говорить только правду).

- зачем ты это сделал? - Намного более разборчиво, спросил "ворон".

Я заметил, что у черноволосого, (бледного и худощавого), парня, вместо зубов, на верхней и нижней челюстях, имеются две тонкие плоские пластины. На четкости речи, эта особенность никак не отражалась, (так как пластины, почти в точности повторяли "дуги" зубов).

- как и любому богу, мне нужны последователи... но еще больше я нуждаюсь в сильных воинах, и верной семье.

Молчание длилось долго, (пусть оборотни и поумнели, и даже получили некоторые знания, "вложенные" прямо в их разумы, но отсутствие опыта это не отменяло). Наконец, "белка" произнес:

- стая пойдет за сильным вожаком: пока ты силен, ты наш вожак.

- мы тоже готовы служить тебе... но если нас что-то не устроит, ты умрешь. - Хрипло провозгласил "ворон".

"это не совсем то, на что я рассчитывал... ну да ладно".

- а ваши сородичи не желают высказать свое мнение?

- когда я шел к тебе, никто не попытался оспорить мое главенство. - Отозвался обладатель пушистого хвоста.

- я был их лидером, когда мы жили как птицы. - Спокойно объяснил черноволосый мужчина. - Если кто-то не согласен с моим решением, он должен доказать свое право говорить, при помощи силы.

- превосходно. - Мягко улыбаюсь. - Тогда, ждите здесь, скоро вам принесут одежду. После этого, вам предстоит многому обучиться, начиная от правил поведения, и заканчивая искусством плетения чар. Чему-то научу вас лично я, чему-то мои жрецы... вопросы или возражения будут?

Предводитель "белок", молча покачал головой, "ворон", просто промолчал.

- вот и отлично. - Плавным движением поднимаюсь на ноги, и развернувшись, направляюсь к выходу.

- вожак, а к какому виду относишься ты?

Этот вопрос был задан одной из девушек "белок", (которые внимательно следили за нашим разговором).

- я кицуне, но когда-то давно, был обыкновенным лисом.


***

Время вновь устремилось вперед, (дни пролетали с такой скоростью, что впору было задуматься, не проделки ли это какого ни будь бога). Жизнь в деревне серьезно изменилась, (далеко не все, с радостью восприняли появление сразу двух рас оборотней). Несколько раз, мне приходилось лично разрешать мелкие конфликты, (при этом демонстрируя силу), но постепенно ситуация "устаканивалась".

Обучением новых членов общины, занимались почти все, (что помогало упростить общение между представителями разных рас). Что бы не допустить крупных неприятностей, мне пришлось создать несколько своих копий, (используя иллюзии из магии света и воздуха), которые время от времени прохаживались между домами, общались с последователями, (и одним своим присутствием, успокаивали самые "горячие" головы).

Охотнее всего, оборотни учились боевым искусствам, (владению мечом, копьем, луком, и рукопашному бою), но из общей массы, мне все же удалось выбрать три десятка разумных, которые вплотную занялись изучением магии, (большей частью, это были девушки).

Постепенно, все привыкли к виду парящих над деревней "ворон", (изображающих бдительную охрану), а так же к бегающим по крышам "белкам", (они хоть и хищники, но играть любят чуть ли не больше чем охотиться).

Я все же осуществил свою задумку, и провел "привязку" всех своих последователей к своему алтарю, и теперь занимался накоплением энергии, для проведения следующего ритуала, (нужно было завершить превращение бывших "измененных" в полноценных кицуне, а-то недалек тот час, когда при взгляде на оборотней, они начнут чувствовать себя ущербными).

Иногда, (что бы развеяться),, я летал над лесом, сидя на спине Гедона, (который делал определенные успехи в магии огня и воздуха, а вскоре должен был приступить к изучению земли и молний). Дракон еще немного подрос, и теперь внушал трепет одним своим видом, (а его аппетит, вводил в состояние ужаса всех тех, кто занимался охотой и готовкой, и им оставалось радоваться, что мой питомец сам ищет себе пропитание, при этом улетая достаточно далеко на север).

С юга тоже приходили новости, (теперь на разведку, вместо жрецов отправлялись "вороны", которым слух и зрение, позволяли собирать сплетни, даже не опускаясь на землю). Стало известно, что в некрополисе, собралась огромная армия умертвий, а князья окружили город плотным кольцом из собственных солдат, и даже начали переговоры с "чистыми людьми". К сожалению, никаких подробностей, (которым можно было верить), шпионы разузнать не смогли, (я лично запретил им приближаться к городу мертвых, а так же к драконьим всадникам и к командирам армий).

Вряд ли даже объединенные силы "измененных" и "чистых", смогут нанести поражение личу, (слишком велика его сила, а так же знания по магии), а это значило, что у меня осталось очень мало времени для подготовки.


МАЛЕНЬКАЯ ГЛОБАЛЬНАЯ ВОЙНА.

Прошло чуть больше чем полгода, (за это время, успел выпасть и растаять снег). После очередного ритуала, (опустошившего запасы энергии в алтаре), кицуне стали полноценными, обзаведясь пушистыми хвостами, и начав осваивать магию иллюзий, огня и воздуха, (все же, расовыми предрасположенностями пренебрегать нельзя). В то же время, "вороны" изучали боевую магию, а "белкам" лучше всего давались различные ритуалы и целительство, (в том числе и боевой аспект его применения).

У всех трех рас, наметился резкий "скачок" рождаемости, (пока что это выражалось лишь в том, что все самки детородного возраста, ходили беременными). Однако, дожидаться того счастливого времени, когда численность моих последователей вырастит "естественным путем" не было ни времени, ни желания, (недавно шпионы принесли известие о том, что сражение объединенной армии князей, и полчищ мертвецов, все же произошло, и окончилось вполне предсказуемо).

Не смотря на все попытки дипломатии, "чистые люди" в битве не участвовали, (лишь их наблюдатели, парили на своих ящерах где-то в стороне от основных событий), а основной причиной этому, была обоюдная ненависть, (которая за пару лет не проходит). Сейчас, земли "измененных", с двух сторон атакуют умертвия, (лич решил расширить подконтрольную территорию), а так же драконьи всадники, (по слухам, ведущие себя хуже самых отъявленных разбойников). По самым оптимистичным прогнозам, государство "измененных" продержится еще полгода, (после чего "развалится" на мелкие княжества и отдельные деревни).

Сам я уже готовлю небольшую армию, (сотня кицуне, и по пятьдесят "белок" и "ворон"), обучением которой занимаюсь лично. Изнурительные тренировки, (направленные в основном на увеличение скорости, выносливости, а так же слаженности действий), сменяются длительными медитациями, и отработкой магических приемов, (полноценных магов из них воспитать можно, но это потребует уйму времени, так что приходится ограничиваться несколькими "шаблонами"). Малые укрепляющие, и усиляющие ритуалы, они проводят самостоятельно, (разумеется под моим присмотром), а в дополнение к этому, в котлах постоянно кипят различные зелья, призванные увеличить эффект тренировок.

Результаты наших совместных усилий, стали видны уже на третью декаду, (те счастливчики, кто попал в мою армию, стали на порядок сильнее и быстрее сородичей). Однако, я не собирался полностью полагаться только на физические и магические способности подчиненных, ведь во многих мирах, множество раз доказано, что хорошая амуниция, это как минимум половина победы.

Набрав пару десятков смышленых учеников, (девушек Кицуне), начал преподавать им артефакторику, (попутно на примерах показывая зачаровывание как отдельных элементов, так и сложных артефактов). Первым делом, были созданы две сотни комплектов брони, (кожаные нагрудники с нашитыми стальными пластинами, поножи, наручи, наплечники и набедренные пластины). Каждая деталь, несла в себе чары генерирующие щит, (способный остановить пару стрел), а так же небольшой накопитель, объемом в несколько десятков "В". При ношении нескольких элементов, (или всей брони сразу), магические щиты объединялись и усиливали друг друга многократно, (так что даже "огненное копье" переполненное манной, пробивало их не с первого раза). Однако, не следовало забывать, что в моем войске, (маленьком но гордом), состоят исключительно оборотни, которые не могут себе позволить тратить время на одевание и раздевание, каждый раз, когда им нужно будет сменить личину.

На решение этой проблемы, было потрачено немало времени и усилий, и плодом множества бессонных дней и ночей, стал кожаный ошейник, (в который был встроен артефакт, создающий "пространственный карман", подпитывающийся от пары накопителей, берущих Ману напрямую из ауры носителя). Поддавшись желанию немного похулиганить, я приделал к ошейнику короткие но острые шипы, (как у собак), и уже после этого, представил обновку бойцам.

Даже вспоминать не хочу, сколько времени и манны, (а так же энергии веры), пришлось потратить, что бы "привязать" амуницию к "пространственному карману"... но в результате, кожаные доспехи, стали "втягиваться" в шипованный ошейник, при каждой попытке оборотня, принять звериную форму, (надо заметить, что "вороны" в ошейниках, смотрятся довольно забавно).

Но не одной лишь броней, были снабжены мои воины. За время оставшееся до похода на юг, мной были созданы короткие прямые и обоюдоострые мечи, (зачарованные на крепость и остроту), а так же круглые щиты, (являющиеся мобильными генераторами средних по мощности магических барьеров, некоторое время способных продержаться под атаками полноценного мага). Так же, каждый боец получил набор из зелий, (как укрепляющих, так и стимулирующих и восстанавливающих Ману), и по десятку коротких металлических трубок, (при подаче манны, "выстреливающих" мощным "огненным копьем", после чего артефакт разрушался).

Для гарантии выживания моих подчиненных, (хотя бы большинства из них), были созданы многочисленные одноразовые амулеты, (в которые заключались заклинания "среднего исцеления", "регенерации", "очищения крови", "исцеления светом"). А в дополнение к обязательному для всех вооружению, многие брали луки, кинжалы, топорики, (которые удобно метать), а так же яды, (как смертельные, так и относительно безвредные).

К тому дню, на который было назначено начало похода, каждый воин моей армии, представлял из себя то, что принято называть "машина смерти". По отдельности, каждого из них можно было выставлять против двух десятков "измененных", (тех, которых я видел лично), и при этом можно будет не бояться за исход столкновения. Не скажу, что мои ученики стали чудовищно сильными, (все же, тренировок на развитие силы, было не так много), но вот развиваемая ими скорость, и отточенное мастерство применения пары десятков боевых заклинаний, внушали определенное уважение, (и заставляли гордиться за проделанную работу).

В деревне оставались женщины, дети, и несколько десятков мужчин, (на плечи которых ложилась обязанность защищать поселение, охотиться, а так же потакать капризам беременных самок). Каир, Икар и Менор, тоже хотели отправиться со мной, но их присутствие будет полезнее среди мирных оборотней, (все же, нельзя оставлять народ без присмотра тех, кому я могу полностью доверять).

Гедон же радовался как маленький дракончик, впервые "вставший на крыло", и я его даже понимал, (ведь "небесный владыка", отправлялся туда, где можно найти самок, просто жаждущих познакомиться с сильным самцом). Если все пойдет по плану, то в скором будущем, в небе этого мира, будут летать потомки моего питомца, которые полностью унаследуют силу своего отца.

И вот, я сижу в седле, на спине могучего крылатого ящера, а передо мной застыли две сотни преданно ожидающих приказов, тренированных воинов, (проводить нас вышло почти все население деревни). В небе светило яркое солнце, ветер шевелил листву на деревьях, и в напряженном ожидании, даже птицы не решались нарушать тишину.

- в затяжные бои не ввязываться, пленных не брать, мирных жителей не трогать. - Спокойным, (полным уверенности и силы), голосом, отдал приказ я, а затем вскинув сжатый кулак правой руки к небу, "прорычал". - Победа будет за нами!

Гедон взревел, (оглашая окрестности яростным рыком), и воины поддержали его азартным криком. Затем дракон оттолкнулся от земли всеми четырьмя лапами, и распахнув крылья, начал подниматься ввысь, а оборотни, (сменив обличия на звериные), устремились на юг.

Стая "ворон", летела следом за "владыкой небес", (однако держась на почтительном расстоянии от его крыльев), "белки", (подобно своим диким сородичам), перелетали с ветки на ветку, развивая огромную скорость и не уступая в этом летунам, а по земле, (то и дело пропадая из вида), бежали рыжие, черные и белые лисы. Все они уже умели усиливать свои тела при помощи манны, (а некоторые успели освоить начальные приемы управления "волей"), и могли поддерживать столь высокую скорость на протяжении нескольких дней, (не останавливаясь для отдыха).


***

На опушке леса, (на несколько километров с запада на восток), растянулся лагерь беженцев, пришедших сюда из южных княжеств, (в попытке убежать от войны). Некоторые "измененные" пытались вновь обустроить свой быт, (даже начали строить дома и поохать землю), другие готовились защищать себя и близких от умертвий, или "чистых людей", но немало было и тех, кто отчаялся, (вместо того, что бы заняться хоть какой-то полезной деятельностью, они полностью погружались в жалость к самим себе, распространяя вокруг "ауру" уныния).

На встречу с переселенцами, отправились кицуне и "белки", (в своих человекоподобных формах). Я решил остаться вместе с Гедоном, (чья внешность, могла существенно осложнить переговоры), а вот "воронам" было приказано следить за ситуацией с воздуха, и сразу же предупредить меня, если дело дойдет до прямого столкновения.

К счастью, мои худшие опасения не подтвердились, ("измененные" еще не настолько отчаялись, что бы первыми нападать на незнакомую расу разумных). Переговорщикам удалось договориться о той помощи, которую мы можем оказать, (в сравнении с местными самоучками, мои подчиненные были могущественными магами и умелыми целителями), и даже против присутствия в лагере "настоящего" дракона, возражений почти никто не высказал. Пернатые хищники, (наблюдавшие за происходящим на земле, неспешно паря в небесах), решили не демонстрировать свои способности превращаться в людей, да и Кицуне с "белками", не спешили рассказывать новым знакомым все свои тайны.

Мое прибытие, (верхом на Гедоне), вызвало ажиотаж у переселенцев. Внешний вид "владыки небес", впечатлил "измененных" настолько, что они предпочли не приближаться к ящеру, (а так же не выпускали из рук рукояти своего оружия... откровенно бесполезного против моего питомца).

В порыве хулиганства, Гедон лениво полыхнул огнем, (оставляя на земле черный круг сожженной травы), и для особенно нервных переселенцев, это стало последней "каплей", переполнившей их терпение. Кто-то упал в обморок, (просто представив, что животные драконьих всадников, могли бы плеваться пламенем), другие впали в истерику, (выражающуюся в диком хохоте, или слезах), несколько особенно нервных людей, попытались напасть, (но были быстро обезврежены и лишены сознания подоспевшими лисами), большинство же, вообще никак не прореагировало. После того как в землях княжеств появились ожившие мертвецы, жителей окрестных деревень, стало очень непросто напугать и удивить.

В лагере беженцев моя маленькая армия задержалась на два дня, (нужно было оказать медицинскую помощь, создать несколько артефактов, облегчающих жизнь). Мои подчиненные, ненавязчиво рассказывали "измененным" о новом боге, и тех благах, которые получают его последователи, (пришлось даже разрешить демонстрацию способностей оборотней). Разумные, (совсем недавно пережившие серьезные потрясения), оказались весьма внушаемыми, и к концу второго дня, среди них появилась группа верующих, готовых следовать за новым богом, (не последнюю роль в их решении сыграла магия, которую без заметных усилий использовали кицуне и "белки").

Дабы закрепить успех своих подчиненных, мне пришлось расщедриться на настоящее "чудо", (при помощи магии, в земле было создано углубление, заполняющееся водой из подземного источника, а при помощи "серебряной" манны, жидкость обрела исцеляющий эффект). Нескольких лисов, (целый десяток), было решено оставить в качестве моих жрецов, (поспешно пришлось наделять их частицей своей силы).

При личном разговоре с одним из лидеров переселенцев, (мужчина, внешне похожий на небольшого медведя), мне поведали о еще как минимум двух культах, появившихся на территории княжеств. Немолодой "измененный" не был уверен, но ходили слухи, что и у "чистых людей" появился свой бог.

"неприятно, но ожидаемо: как только начались неспокойные времена, все "игроки" начали действовать. Впрочем, это не так уж и важно, пока у меня есть преимущество".

Поблагодарив человека за новости, я подарил ему амулет с заклинанием среднего исцеления, (в наше неспокойное время, вещь довольно полезная). На следующее же утро, мы продолжили свой путь по направлению к некрополису.

Вперед улетели "вороны", ставшие играть роль разведки, (время от времени, они докладывали мне об интересных находках вроде брошенных деревень, групп беженцев и отрядов разбойников). Бандиты, (численность которых резко возрастает во времена войн, эпидемий, голода), стали частыми жертвами моих подчиненных, просто жаждущих использовать все свои навыки. Меня ничуть не мучила совесть от осознания того, что раньше эти люди, были вполне обычными жителями княжеств, платящими налоги своему покровителю, и только из-за моих действий, их жизни сложились так неудачно.

"с другой стороны, ничто не мешало тем же разбойникам, присоединиться к беженцам и отправиться на север".


***

Чем дальше мы продвигались на юг, тем чаще нам на пути встречались бандиты, разоренные деревни, и военные лагеря мелких князей. Следы войны можно было увидеть где угодно, а основные бои шли на достаточном расстоянии от земель, контролируемых нежитью. Несколько "измененных", (мелких офицеров), во время скоротечного допроса, поведали о том, что к обители лича, не смеют приближаться даже драконьи всадники, (особенно после того, как несколько "крыльев" общим количеством в два десятка крылатых ящеров, были уничтожены "копьями праха" запущенными из-за стен некрополиса).

На данный момент, шла вялая война всех против всех, ("чистых людей" против "измененных" и нежити; умертвий против живых; князей против соседей, "чистых людей" и нежити). Лучше всех, дела обстояли у драконьих всадников, (что и не удивительно, ведь у них было преимущество в воздухе, а так же возможность вернуться в защищенный от врагов дом), "измененных" спасали лишь численность, а так же умение выживать на равнинах. Умертвия пока что не демонстрировали особенно сильную армию, но всем было очевидно, что лич попросту накапливает войска, что бы затем одним ударом, смести всех своих противников.

В одну из лунных ночей, (пришлось отказаться от дневных переходов, что бы не попасться на глаза дозорным одной из армий), я почувствовал слабенькую божественную ауру, (такая же была и у меня, до дня ритуала, финальной частью которого было предательство ученицы). Всколыхнувшийся в душе азарт охотника, был поддержан Гедоном, (уже давно жаждущим битвы), а потому отдав приказ подчиненным двигаться дальше без нас, мы направились к источнику магического возмущения.

После нескольких минут стремительного полета, перед нами предстала деревня, в центральном доме которой ощущалась сильная аура. Судя по "привкусу" разлитой в пространстве энергии, (какое расточительство), этот бог имел прямое отношение к войне, и как из этого следует, покровительствовал воинам.

"ты готов малыш?".

- ррр!. - Отозвался дракон, начиная пикировать на деревянные домики, (которые с высоты нашего полета, казались мелкими насекомыми, сбившимися в кучу от страха).

"вот и отлично. Живых остаться недолжно, но в мой бой не вмешивайся".

"твоя добыча?".

С нотками понимания в "голосе" спросил крылатый хищник.

"именно так".

Я и сам не заметил, как на моем лице появился дикий оскал, а все иллюзии скрывающие внешность, слетели словно туман под порывами ураганного ветра.

Над деревней вспыхнул "огненный панцирь", (магический барьер, основанный на стихии огня, и наносящий урон противнику, при попытках прорваться). При виде этого творения магии, у меня вырвался нервный смешок, а затем вперед устремились "лезвия ветра", "воздушный таран", "водяные ядра", и в довершение, "поток испепеляющего света", (манны на эту серию заклинаний ушло немало, но эффект стоил приложенных усилий, так как барьер "разорвало" на отдельные быстро затухающие куски).

Из домов начали выбегать люди, вооруженные копьями, луками, мечами, и даже топорами. Я решил не мешать Гедону развлекаться, и спрыгнув с его спины, при помощи магии воздуха, стал планировать по направлению к самой яркой ауре. А через секунду, пространство разрезал первый залп драконьего пламени, (от которого вспыхнуло сразу три дома).

Моим противником оказался высокий смуглокожий мужчина, с длинными золотыми волосами спадающими на плечи, и ярко светящимися синими глазами. Из одежды на нем были только кожаные штаны, так что все желающие могли оценить мускулистый обнаженный торс. В его руках лежало древко внушительного вида секиры, (лезвие которой окутывало алое пламя), а весь силуэт обволакивала аура мощи.

"прости приятель, но в честный бой я не полезу".

Создаю трех иллюзорных клонов, (способных становиться плотными, а так же обладающих небольшим резервом манны для колдовства), а сам, активирую сплетенный заранее "кокон невидимости", и чуть смещаюсь, меняя траекторию полета.

Взмах секирой, и одного из иллюзорных двойников, "стирает" "огненный серп", а в следующий миг уже противнику приходится уворачиваться от "воздушного лезвия" и "водного копья". Пока враг отвлекся на уничтожение оставшихся обманок, (призванных выиграть пару секунд), приземляюсь в полусотне метров позади своей будущей жертвы, и усилием воли создаю плетение "малой усиливающей лупы", а затем атакую при помощи "копья света".

Заклинание, пройдя через усилитель, в один миг обрушилось на конкурента... и было заблокировано лезвием секиры, (которое не выдержало подобного надругательства, и раскололось, впрочем выполнив поставленную задачу). Посланные двойниками "огненный шар" и "шаровая молния", оказались развеяны всплеском манны, после чего силуэт противника окутался "аурой огня".

Лезть в рукопашную против опытного бойца, (превосходящего физической силой), мне не хотелось, а потому создав еще три иллюзии, вновь скрываюсь под "куполом невидимости" поспешно покидая прежнее место расположения. Бог войны, (а теперь сомнений не было, что у противника именно эта специализация), расправился с двойниками за пару ударов сердца, (явно перед кем-то красуясь), но вот оригинал найти был не в состоянии, (слишком мал его навык обнаружения, и слишком высок мой уровень скрытности). А вокруг все горело, (это Гедон расстарался, кружа над домами и "поливая" любое укрытие своим смертельным дыханием).

Вооружившись кинжалами, напитываю клинки "волей", пока метал не начинает чернеть, а затем до предела "разгоняю" восприятие, и бросаюсь в атаку, (разумеется со спины). Великан почти успел развернуться, (его левая рука пронеслась над моей головой), но оружие все же вонзилось в плоть, легко преодолевая пылающую ауру, (мои руки защитила все та же "воля"). Не давая жертве опомниться, со всей силы бью ему между ног, (подло, но я не рыцарь), и крик ярости и боли, тут же перерос на высокий вой.

"это было весело, но пора заканчивать".

Сложив пальцы правой руки на манер наконечника, наношу резкий удар в грудь, когтями пронзая плоть, и проламывая ребра. Коснувшись "сердца бога", начинаю его "осушать", (процесс настолько же приятный для меня, насколько болезненный для поверженного).

Если раньше крик этого божка мне казался громким, то теперь он оглушал, (впору было начать подозревать своего противника в родстве с банши). Неслабый ментальный удар обрушился на жрецов и простых последователей, (все же они находились весьма близко, а потому прочувствовали все мучения своего покровителя), и после этого, о каком либо сопротивлении можно было позабыть.

Разочарованный столь легкой победой Гедон, еще несколько минут летал кругами, испепеляя все что только попадалось на глаза, а затем приземлился неподалеку от меня.

"хозяин, ты в порядке? Тебе плохо?".

"нет... мне очень даже хорошо. Возможно что слишком хорошо".

Тело потряхивало от переполняющей его энергии, (имеющей явный агрессивный "окрас"), но стальные тиски воли, не позволяли поддаться эмоциям, и начать крушить все вокруг, (при этом хохоча словно безумец). К удивлению, (не смотря на малочисленность последователей), жертва успела накопить очень много сил, и если бы он не пытался быть аккуратным, (все же бой проходил в деревне, где и располагался основной лагерь), у меня вряд ли вышло бы так легко победить.

"все... я уже себя контролирую".

Тряхнув головой, глубоко вдыхаю воздух, пропитанный запахом гари и дыма, (а так же крови и смерти). Подойдя к улегшемуся на живот дракону, взбираюсь в седло, и похлопав приятеля по гибкой шее, командую взлетать. Нужно было нагнать "воронов", "белок" и кицуне.


***

Некрополис предстал пред нашими взорами на рассвете, (в лучах восходящего солнца, и в ореоле разрядов ярко синих молний, из которых состоял "грозовой барьер"). Устраивать полноценное сражение я не собирался изначально, а после увиденного, идея штурма силами личных войск, стала совсем уж непривлекательной. В результате недолгих размышлений, оборотни были отправлены "зачищать" окрестности от отрядов армий "измененных", а мы с Гедоном, полетели к цитадели лича.

Никаких управляющих нитей, (которые должны связывать некроманта и поднятое им умертвие), мной не ощущалось, а это значило, что неживой маг сумел обрести относительную свободу. Задача постепенно становилась интересной и трудновыполнимой, (благодаря чему, сердце билось быстрее, и кровь в жилах закипала).

Можно было прорваться сквозь щит, используя грубую силу, (благо поглощенное "сердце бога" продолжало исправно "перевариваться" наполняя организм манной), но это было бы "не спортивно". Пришлось плести сложные чары, (создающие проплешину в чужом заклинании), а затем внедрять свое детище в щит.

Дракон спокойно пролетел через широкую дыру, (образовавшуюся среди непрерывного потока молний), которая медленно "затянулась" возвращая целостность изначального заклинания.

Улицы города мертвых были безжизненны, (даже восставшие мертвецы не бродили среди домов). Этот факт однозначно говорил о готовящейся ловушке, и заставлял полностью сконцентрироваться на обстановке, (однако не мешая внутренне ликовать, ведь лич оказался даже более удачным, чем казалось раньше).

Приземлившись во дворе главного местного сооружения, (предварительно "обработав" землю драконьим огнем и магией), спрыгиваю на землю со спины Гедона, и погладив его по хищной голове, направляюсь к входу, (готовя несколько боевых заклинаний, иллюзии, и даже пытаясь вспомнить все, что знаю о пространственной магии).

За дверью находился темный пустой коридор, в дальнем конце которого располагалась арка, через которую проникал неровный "дрожащий" свет, (имеющий зеленый цвет). Отсутствие стражи, барьеров или ловушек, даже немного разочаровало, (воображение уже рисовало картины, как я пробираюсь через всевозможные препятствия, а лич все испортил). Оставалось надеяться, что у неживого мага есть хоть какой-то план, (возможно он сосредоточил все свои силы для единственного удара, что хоть и рискованно, но вполне разумно).

Выхожу в просторный зал, (освещенный зеленым огнем, пылающим в каменных чашах стоящих в углах на треножниках). Напротив арки у дальней стены, на железном троне сидел невзрачного вида человек в черном балахоне, (его можно было бы принять за обычного смертного, если бы не искры "мертвого огня" горящие в глазах). Губы умертвия, (ставшего "королем мертвых"), изогнулись в улыбке, а затем он заговорил:

- я ждал тебя, мой убийца и создатель. Скажи, зачем ты прибыл в мой дом?

Гулкое эхо прокатилось по помещению, заставляя вибрировать холодный воздух, (в котором чувствовался запах тлена).

"хм... перед дракой хочешь поболтать? Понимаю, ведь среди безмозглых мертвецов, сложно найти собеседника".

Демонстративно кладу руки на рукояти кинжалов, (закрепленных в ножнах на бедрах), и скопировав улыбку противника, отвечаю:

- как твоего создателя, меня радует то, что ты смог стать настолько сильным... однако, меня печалит тот факт, что ты оборвал все контролирующие "нити". Прибыл я сюда затем, что бы вернуть тебя под свою власть, или уничтожить, если сделать это будет невозможно.

- как и любое разумное существо, я стремлюсь к свободе, а потому никогда не позволю вновь сделать из себя раба. - неживой маг изобразил печаль на лице. - Мне жаль, что все закончится именно так, создатель. В атаку!

В следующий миг, между мной и "королем мертвых" возникла полупрозрачная алая пленка, а затем со стен осыпался слой каменной крошки, и из открывшихся ниш, вышли личи и "рыцари смерти", (облаченные в черные доспехи гиганты, переполненные эманациями смерти).

"как-то это несерьезно... неужели он действительно думает, что эти марионетки сумеют одолеть бога?".

Создаю "вихрь лезвий", (режущие потоки ветра, вращающиеся по спирали, постепенно набирая скорость и распространяясь по помещению). Одного этого заклинания, (до предела напитанного манной), хватило что бы от умертвий остались лишь мелко нарубленные куски плоти и железа, (не смотря на всю наложенную на них защиту).

Не став дожидаться от меня дальнейших действий, "король мертвых" вскинул левую руку, и с его ладони сорвалось "копье праха", за которым последовало "дыхание смерти", а затем "электрическая буря". От первой атаки я уклонился, вторую разрушил встречным "огненным серпом" а затем остатки заблокировал "воздушным щитом", а вот ярко синие разряды, доставили некоторые неудобства, заставив использовать "щит света", (создает белоснежный кокон, на несколько секунд становящийся почти неразрушимой материальной преградой).

- ха-ха-ха... ты позабавил меня, бог. Однако, пришло время заканчивать этот фарс. - Взмах худых рук, и из щелей в стенах, полу и потолке, начал сочиться прах от сожженных трупов. - Гордись, создатель, ведь ради тебя, я уничтожил почти все свое войско, дабы создать единственное заклинание, способное уничтожить даже бессмертную сущность. Я назвал свое творение "объятия смерти"... красивое название, не так ли?

"как много "громких" слов... но ты прав, звучит неплохо".

Вокруг меня, непроницаемой для обычного взгляда стеной, встал серый пепел, начавший медленно приближаться. Мозг лихорадочно искал выход из данной ситуации, (можно было воспользоваться одним из артефактов, поглощенных "ИЖ", благо внутренний мир теперь доступен, еще был вариант попытаться создать выход ударом грубой силы, но что-то подсказывало, что столь очевидные методы не сработают). Когда "объятия смерти" уже почти сомкнулись на моем теле, "король мертвых" встал со своего трона, и неспешно подошел поближе, (остановившись на расстоянии пары шагов).

- знаешь, "бог", а ведь я даже благодарен тебе за новую жизнь. Теперь у меня есть бесконечность времени для собственного развития, получения новых сил и обнаружения новых знаний. Нужно только обезопасить мир от таких как ты, а затем создать барьер, что бы новые странники между мирами, не могли сюда добраться. Нужный ритуал уже придуман, но для его выполнения нужно очень много жертв...

"и кто из нас злодей? Мне казалось это я должен рассказывать о своих коварных планах, тратя драгоценное время, вместо того что бы прикончить беззащитную жертву".

Разумеется, беззащитным я не был, (пусть "объятия смерти" и отрезали меня от силы даваемой верой последователей, и поглощали направляемую во вне магию). С пространственной магией у меня было не очень хорошо, зато магия света, (и иллюзии), давались необычайно легко, в некоторых ситуациях позволяя обманывать даже саму реальность. Создать чары, (на одном только усилии воли и желании, без рун и плетений), способные заставить мир поверить в то, что мое тело не существует, а душа вообще находится на другом уровне реальности было не просто, а чудовищно сложно. Однако, удивление появившееся на лице "короля мертвых", когда его жертва спокойно вышла из смертельной ловушки, стоило всех потраченных сил.

Развеиваю магию иллюзий, и напитав правую руку "волей", (от концентрации, даже бледная кожа почти почернела), наношу удар в грудь сложенными в "наконечник копья" пальцами. Видимо неживой маг был настолько ошеломлен тем, что его задумка не сработала, что даже не попытался уклониться или защититься, и как итог, его магическое "ядро" оказалось разрушено.

- благодарю тебя, друг мой, это была познавательная встреча. - Впитав в себя всю возможную Ману, (долгое время накапливаемую моей жертвой), создаю "белое пламя", уничтожая плоть умертвия.

"хозяин! Живой! Я так испугался, когда ментальная связь оборвалась... я пытался прорваться в дом, но меня не пускала какая-то пленка".

"все хорошо Гедон, я жив и даже не ранен. Защита скоро должна исчезнуть, так что ты сможешь войти".

За моей спиной наконец "схлопнулись" "объятия смерти", при этом высвободив волну грубой энергии, разрушающей все магические структуры на расстоянии сотни метров. Если бы лич все еще был "жив", то эта волна могла бы его упокоить, (даже у меня в голове появился неприятный шум, будто бы кто-то огромный, ударил в барабан, расположенный прямо надо мной).

- хех... теоретик. Будь у тебя опыт реальных боев, у меня появились бы серьезные проблемы.

Немного подумав, решаю не задерживаться в цитадели окончательно умерщвленного мага, (мало ли он создал систему самоуничтожения, активирующуюся после его гибели). Разбираться с наследством "короля мертвых" нет никакого желания, (лучше заняться восстановлением связи с жрецами и другими последователями, пока у них не начали появляться разные неприятные предположения о моей судьбе).


***

Я был прав: "король мертвецов" действительно предусмотрел систему самоуничтожения, (только она сработала ровно через сутки после его гибели). Моя маленькая армия как раз отдыхала во временном лагере, празднуя окончание успешно завершенной работы, (оборотни не понесли никаких потерь, и при этом упокоили три четверти войск "измененных", начав побоище со старших командиров).

Весь некрополис окутало фиолетовое облако, раздался громкий хлопок, а затем все здания находящиеся в пределах внешней стены, рассыпались прахом. Почему чары сработали с таким опозданием? Скорее всего таков был расчет создателя, (ведь вполне логично ввести армию в захваченный город, что бы дать солдатам отдохнуть после тяжелых переходов и боев). К счастью для моих последователей, я слишком подозрительно отношусь к жилищам магов и храмам богов, (даже заброшенным), и предпочту сравнять сооружение с землей, вместо того что бы попытаться присвоить себе.

Подводя предварительные итоги, можно с уверенностью сказать, что в этом мире у меня остался всего один серьезный противник, (бог, обосновавшийся в горном поселении "чистых людей"). Цивилизация "измененных" уничтожена, (оставшиеся немногочисленные мелкие княжества не в счет, так как их скоро добьют драконьи всадники), "бродяга" убит, один из двух конкурентов за звание верховного бога, вышвырнут из этого мира. После проведения ритуала "возвышения" над беженцами, (с которыми сейчас работают мои младшие жрецы), необходимость в поиске новых последователей отпадет.

Оборотни всех трех рас, плодятся и взрослеют достаточно быстро, а при условии что физически они сильнее и быстрее людей, (при этом не уступают интеллектом, и поголовно имеют способности к магии), для них не составит особого труда, полностью вытеснить с континента представителей старой расы. Мне же предстоит проследить, что бы не появлялись новые боги, да и последнего конкурента нужно "дожать", (уже сейчас я чувствую, что он серьезно уступает мне силой, и даже опытом, а поэтому безвылазно сидит в своем храме).

Построив своих бойцов в две шеренги, (стоя на спине лежащего на животе Гедона), с удовольствием окидываю взглядом готовых внимать моим словам слушателей.

- итак, мои верные друзья: я объявляю начало охоты на людей. Разделитесь на малые отряды по пять бойцов, и отправляйтесь на поиск своих жертв. Пленных не брать, над побежденными не издеваться, женщин не насиловать, и живых не оставлять. И не пытайтесь щадить детей, оставляя их сиротами, и давая повод посветить свою жизнь мести. Старый мир должен сгореть в огне и захлебнуться в крови, и только после этого, мы сможем построить свое будущее. Идите, и выполните мою волю.

После того как затихли мои слова, "вороны" поднялись в воздух, и разделившись на несколько групп, разлетелись в разные стороны. Остальные оборотни последовали их примеру, приняв звериные обличия и отправившись на охоту за разумной дичью. Не было восторженных криков, все они понимали что предстоит совершить... и были готовы сделать это ради своего будущего, и ради своей стаи.

"Гедон, пора нам навестить еще одного разумного".

"и кого же?".

"последнее препятствие, отделяющее меня от власти над этим миром".

Передаю дракону мысленную картинку, на которой показано направление в котором следует лететь, а так же место назначения.

Могучее тело "владыки небес" напряглось, а затем он оттолкнулся от земли и взлетев примерно на пять метров, распахнул крылья, начав медленно подниматься к небесам. В душе моего питомца столкнулись противоречивые эмоции, (с одной стороны, он был рад увидеть то место, где появился на свет, но вот от осознания того, что придется убивать сородичей, восторга не испытывал). Я не хотел врать своему чешуйчатому другу, а потому сразу сказал, что драконьих всадников придется убивать, (вместе с их питомцами).

Пока мы летели наступила ночь, (зеленая луна, будто хмурилась, взирая на нас с небес), а затем на востоке поднялось солнце, знаменуя начало нового дня. Благодаря тому что Гедон, (как настоящий дракон), мог развивать огромную скорость, и к "пяти башням" мы прибыли уже к полудню.

Величественные скалы, отделяющие равнину от океана, выглядели впечатляюще, (а вырезанные прямо в камне жилые строения, наводили тоску при воспоминании о тех условиях, в которых приходится обитать "чистым людям"). Нам на встречу поднялись несколько "крыльев" драконьих всадников, (сильных, тренированных, способных сокрушать целые армии... и абсолютно беззащитных против магии).

Мне даже ненужно было убивать противников вступая в бой, (это отняло бы много сил и времени), следовало просто повредить крылья летающим ящерам, а сила притяжения сделает все остальное. Приказав Гедону зависнуть на одном месте, создаю "град магических сфер", (чары, создающие энергетические шарики размером с ногтевую фалангу большого пальца человека). В каждом снаряде, вложено не больше пары "В" манны, но их общее количество, заметно "осушило" мой резерв, оставив от него чуть больше половины, (божественная манна не учитывается, так как она плохо подходит для создания обычной магии).

Попавшие под обстрел летуны, стоически перенесли появление на своих телах множества мелких ран, (даже люди почти не пострадали), но вот изрешеченные, (а порой и изорванные в клочья), перепончатые крылья, уже не могли держать тяжелые тела в воздухе. Те же, кто упорно, (превозмогая боль и слабость), продолжал лететь с целью вступить в сражение, познакомились с огненным дыханием моего дракона.

Еще дважды на нашем пути, вставали драконьи всадники, (потерявшие чувство самосохранения где-то на земле). Всякий раз их встречали мои заклинания, или пламя Гедона, (приспособившегося "плевать" на упреждение). Но вот наконец показалась горная долина, в которой виднелся храм из белого камня, (с тремя высокими башнями, и множеством окон).

"можешь сжечь здесь все, если хочешь, но в мой бой не вмешивайся".

Спрыгиваю со спины "владыки небес", и создав "воздушную подушку", начинаю планировать вниз. А у храма уже столпился народ, (толпа обычных "чистых", сразу семеро жрецов, и пара десятков солдат). Среди взрослых мужчин и женщин, виднелись и дети, (и все они шли в храм).

"думаешь я не решусь атаковать, пока рядом находятся "невинные"? что ж, я тебя разочарую: душа любого живого существа, по определению бессмертна, и гибель материальной оболочки, только лишит ее части силы, и памяти, а так же отправит на перерождение... и перед кем я оправдываюсь?".

Несколько секунд концентрации, и долину накрывает "дыхание смерти", (серый туман, стелящийся над землей, оставляющий после себя только прах и мертвую землю).

Храм вспыхнул, и волна божественной манны, (распространившись по всей долине), уничтожила не успевшее до конца сформироваться заклинание. Через пару ударов сердца, из центральной башни, в мою сторону ударил золотой луч.

"да ты наверное шутишь? Атаковать голой силой, даже не пытаясь использовать магические формулы... это же прямой путь к истощению".

Тут же к моему обстрелу присоединились остальные башни, заставляя маневрировать, избегая попадания "лучей добра, несущих смерть и разрушение". Чем дольше шло это противостояние, тем сильнее было мое недоумение, (силы моего противника "таяли" словно кусочек льда на раскаленной сковороде).

Впору было задумываться о каком-то хитром плане, но как назло в голову не приходило ничего, что могло бы "пролить свет" на действия моей будущей жертвы. Однако, если ты не видишь смысл, это не значит что его нет, (в чем можно было убедиться, когда резерв манны противника, полностью истощился).

"Гедон, улетай на север... быстро!".

Мой ментальный "крик" подействовал, и дракон, (дико размахивая крыльями), устремился прочь. Мне же пришлось спешно отступать, создавая вокруг себя все известные щиты, и выплескивая в пространство огромное количество манны, (что бы стабилизировать пространство), а реальность вокруг уже шла волнами, грозя разорваться и открыть сотню другую порталов прямо в хаос.

Храм, (в котором укрылись последователи моего бывшего конкурента), накрыл полупрозрачный купол, а затем сооружение, (прихватив солидный кусок земли), "провалилось" в один из порталов. От осознания того, что жертва непросто сбежала, но и успела напакостить на прощание, оставалось только скрипеть зубами, и спешно закрывать прорехи в ткани мира, (пока из хаоса не пришли какие ни будь монстры, или демоны).

"ничего... с этим я разберусь. Зато больше никаких противников в этом мире нет, и ничто мне не помешает взять его под полный контроль".

Утешив себя такими мыслями, приступаю к плетению "заплаток", (чары из магии пространства, позволяющие закрывать естественные разрывы в ткани реальности).


ЭПИЛОГ.

(пятьдесят лет спустя).

В чистом небе светит яркое солнце, теплыми лучами согревающее землю, легкий ветер шевелит листвой деревьев, в кронах которых поют разнообразные птицы. По равнинам бегают стада "коров" и прочих животных, (получивших гораздо больше свободного пространства, после того как были истреблены люди).

За прошедшие годы было сделано многое, (начиная от уже упомянутого истребления людей, и заканчивая постройкой первого и пока единственного, города оборотней). Под моим чутким руководством, была возведена сперва школа магии, а затем и магическая академия, (предназначенная для более глубокого изучения узких направлений в чародействе).

Численность оборотней, (всех трех рас), возросла многократно, и пока что не видно причин, которые могли бы остановить этот процесс. Однако, (являясь хищниками, у которых очень сильны инстинкты), они по прежнему предпочитают жить в деревнях, (или даже возвращаются в лес, принимая звериный облик).

Вероятно, создаваемый мной мир далеко не так хорош, как мне кажется... но меня совершенно не интересует чужое мнение, ведь это МОЙ мир, и мне он нравится таким, какой он есть. В будущем, (когда численность разумных превысит определенные рамки), нужно будет строить города, создавать школы, и постепенно учить своих последователей новым и новым знаниям, (до тех пор, пока не передам им весь накопленный опыт).

Жалею ли я о том, что однажды оборотни станут достаточно сильными, что бы обходиться без меня? Нет, не жалею, ведь они моя семья, (младшие родственники, которым нужно показать пример, и которых нужно оберегать от слишком сильных врагов).

"однажды я стану им не нужен, и мое присутствие будет не помогать развиваться, а наоборот мешать становиться сильнее. Когда наступит этот день, я покину этот мир, и отправлюсь на поиски нового дома и новых знаний".

Однако, до того момента успеет пройти ни одна сотня лет, (возможно мне даже успеет надоесть быть всесильным богом в одном отдельном мире), пока же, нужно тщательно следить за развитием трех похожих, но все же различающихся рас, не допуская между ними взаимной вражды, (для чего придется время от времени создавать проблемы, решить которые можно будет лишь сообща).

Высоко в небе пролетели несколько драконов, (дети Гедона, почти не уступающие размерами родителю).

- хех, я чувствую, меня ждет еще много всего интересного.




"на этом история о приключениях, (и злоключениях), Фаер Фокса, окончена. Благодарю всех читателей, которые потратили свое время, что бы ознакомиться с данным произведением, и прошу оставлять комментарии, (пожалуйста без мата).

Похождения главного героя продолжатся, (возможно он будет появляться в других рассказах, в качестве героя второго или третьего плана).

Прошу прощения за маленькую часть, но на мой взгляд, попытка затянуть историю, не привела бы ни к чему хорошему".


"посвящается маленькой стае, частью которой я являюсь, (чем и горжусь)".



"бонус для тех, кто дочитал до конца:

Шимура Данза ворвался в кабинет Хокаге, (громко захлопнул за своей спиной дверь), и посверкивая единственным незабинтованным глазом произнес:

- Херузин, у меня созрел коварный план.

Глава деревни наемных убийц, (не отрывая взгляда от стопки отчетов), извлек из ящика стола резную трубку, и протянув ее старому другу потребовал:

- забивай".

Внимание: Если вы нашли в рассказе ошибку, выделите фрагмент текста и нажмите Ctrl + Enter
Ссылки: http://samlib.ru/d/dadow_k_l/putxognennogolisatretxjastorona.shtml
Похожие рассказы: Лана Ежова «Лилии на ветру-2», Цветочная Фея «Астра - 3. Упрямое счастье, или Воспитание маленького дракона», Троицкая Елена «Леон»
{{ comment.dateText }}
Удалить
Редактировать
Отмена Отправка...
Комментарий удален