Furtails
Ted R. Blasingame
«Пушистое Человечество-3. Второй Шанс»
#NO YIFF #волк #морф #пума #разные виды #приключения #фантастика
Своя цветовая тема
Текст интерактивный, желающие могут его править. Для этого нужно кликнуть курсором на отрывок, который желаете исправить, и в появившемся окне сделать это, подтвердив изменение нажатием кнопки "ОТПРАВИТЬ".



Второй шанс
Ted R. Blasingame


Глава 1
Охотник и добыча

Хотя утренний солнечный свет едва освещал восточную часть горизонта, его было более чем достаточно для глаз хищника. Роса покрывала пахнущую мятой траву, сквозь которую он пробирался, и хотя влага сверкала в лучах восходящего солнца, этого было недостаточно, чтобы помешать острому зрению существа.

В призрачной тишине лапы беззвучно несли хищника сквозь высокую янтарную траву.
Легкий утренний ветерок скрывал от ничего не подозревающего животного запах охотника. Добыча достаточно удалилась от своих сородичей, предоставив преследователю идеальную возможность для убийства.

Незнакомая форма жизни уже давно соблазняла хищника попробовать её плоть, и после недели терпеливого наблюдения охотники двинулись в путь. Еще четыре хищника спрятались среди высокой травы, готовые в любой момент перехватить животное.
Оно было крупнее любого из них, но они не сомневались, что вместе смогут одолеть странное существо.

Рыжевато-коричневая шкура хищника сливалась с высокой травой, и вскоре самец сумел подкрасться к добыче почти вплотную. Его мышцы буквально звенели от напряжения, однако он сдерживал себя, пока не представилась идеальная возможность. Свет восходящего солнца уже начинал слепить глаза, но немигающий взгляд ни на мгновение не отрывался от животного.
Добыча подошла ближе, не обращая внимания на опасность. В воздухе витал слабый, необычный запах, который животное не распознало как угрозу. Всё ещё размышляя о непривычном запахе, сгорая от любопытства, зверь поднял голову и стал внимательно изучать окрестности.

В высоких двойных стеблях янтарной травы он заметил пару больших золотистых глаз, пристально смотрящих на него с недобрыми намерениями. Их цвет вселял первобытный страх в сознание жертвы, потому что на поверхности этого мира не было глаз, которые отличались бы по цвету от оттенков серого и чёрного.
Они были чужими, а неизвестность таила в себе опасность...

Испуганно завопив, животное бросилась прочь. При других обстоятельствах оно могло бы встретиться со своим преследователем лицом к лицу, но незнакомый запах и напряженный взгляд странных чужих глаз внезапно подсказали, что оно слишком далеко от безопасности своего стада.

Сжавшаяся пружина напряжения в теле хищника наконец высвободилась в мощном выпаде. сопровождаемым утробным рыком, и выпущенные когти устремились к телу жертвы. Однако добыча оказалась неожиданно увёртлива для своих размеров, и острое как бритва оружие не достигло цели.

Хищники выскочив из своих укрытий в траве, присоединились к погоне. Чтобы ошеломить потенциальную жертву, каждый из них издавал свой собственный крик, вой или рев. Зверь снова испустив испуганный вопль помчался через поле, отчаянно желая спастись.

Охота началась!

Рыжевато-коричневый хищник, оказавшийся в этот момент ближе всех к цели, бросился за своей добычей, и как раз в тот момент, когда казалось, что он вот-вот доберется до своей жертвы, крупное животное быстро метнулось вправо, чтобы избежать его лап.

Несмотря на всю свою грацию и силу, кугуар споткнулся о свои лапы, пытаясь развернуться достаточно быстро, чтобы последовать за ним, и совершив двойной кувырок плюхнулся в кусты. Его спутники беспорядочной толпой промчались мимо него вслед за потенциальной жертвой, и горный лев вскочил, чтобы снова броситься в погоню.

Хотя крупное, размером с буйвола местное животное было больше всего похоже на лохматого, длинношерстного африканского бородавочника, уродливая свинья была чрезвычайно быстрой, проворной и знала местность.
За ним по пятам следовала разношерстная стая хищников, настолько плохо организованная, что генетически измененные медведи, кошки, лисы и волки из другого мира постоянно мешали друг другу в погоне, которая потенциально должна была стать источником пищи для всех них.

Один из волков пытался хоть как-то скоординировать действия зверолюдей, но лишь двое или трое из них обратили на него внимание.


Будучи гибридом человека и кошки, пушистый имел скорость гепарда, но, как и его дикие собратья-гепарды, он мог поддерживать её только непродолжительное время, и хотя он был в состоянии догнать большую свинью, у него не хватало сил повалить её самостоятельно. Собрав остатки сил, пятнистый кот приготовился вскочить на спину зверя, чтобы замедлить его бег.

Большой кабан инстинктивно выбрал этот момент, чтобы изменить курс - и когда гепард прыгнул на неё, вместо того чтобы схватить добычу он приземлился прямо на льва, бегущего с противоположного фланга. Зверолюди покатились по земле в клубах поднятой кабаном пыли - а в следующее мгновение на них выскочили трое медведей.

Из преследовавших его хищников кабана больше всего напугали именно медведи - главным образом из-за их размеров.
Почти такие же большие, как он сам, и почти такие же быстрые, у троих вместе взятых был шанс повалить его. Существо отдалилось от них совсем немного, но если оно не сможет уйти в ближайшее время, то долго не протянет.

Он снова рванулся в сторону, развернувшись почти на девяносто градусов, едва опередив черного медведя, который только что ударил его по заднему боку большой когтистой лапой.
Однако внезапный поворот поставил его прямо перед другим медведем с коричневой шерстью цвета корицы, и охотник сломя голову врезался в его мясистое плечо.

Свинья споткнулась, едва не упав на колени, но быстро оправилась и отскочила от медведя, прежде чем его мощные челюсти успели сомкнуться на ноге. Эта короткая неудача дала время хищникам поменьше и они воспользовались им с максимальной пользой.
Два оранжево-черных существа окружили его с флангов, а ещё одно, белое, как зимний снег, прыгнуло на спину кабана. Его вес был невелик, но острые зубы впились в шею жертвы сзади.

Огромный кабан размахивал парными клыками во все стороны, не позволяя лисам приблизиться с боков и даже брыкался, пытаясь сбросить белого со спины. Он сумел задеть рыжего лиса справа - и небольшой хищник кувырком улетел куда-то в заросли травы.

Почти сразу же, как тот исчез, его место занял большой серый волк, который бежал рядом, выжидая подходящий момент, чтобы вцепиться в горло свиньи. Кабан тяжело дышал и хрипел, пробиваясь зигзагами сквозь строй чужаков, но его огромный запас выносливости ещё не был исчерпан.

Огромный кабан был молод и силён, и хотя его нынешние противники были намного крупнее, чем те, с которыми он сталкивался в прошлом, это был не первый раз, когда он боролся и бежал от чего-то, что намеревалось его съесть.

Слух и обоняние зверя уловили что-то важное, и резко изменив свой курс, он помчался прямо через высокую траву к одному ему известному месту назначения. Хищники бросились за ним, целеустремленно преследуя потенциальную добычу, и только один из зверолюдей внезапно догадался о намерениях борова.

Серый волк выкрикнул команду остальным остановиться, но адреналин в их телах и жажда крови оказались сильнее разума.

Приближаясь к убежищу, свинья внезапно набрала скорость и всего на мгновение опередила нападавших, но и этого оказалось достаточно. Целая стая таких же как он огромных зверей стояла бок о бок единой стеной из волос и мускулов и только одно узкое отверстие было между двумя самыми крупными из них. Он ворвался в самую гущу стада и исчез как раз в тот момент, когда зверолюди бросились в траву и увидели новую опасность.

Хищники бросились врассыпную в последнюю секунду, а медведи едва удержались, чтобы не броситься на свиней стоявших в передних рядах. Ни одна из местных свиней не двинулась вперёд чётко держа строй. Один из них громко загудел на большого рыжевато-коричневого кота, который подошёл слишком близко и упал на землю у его ног.

Кугуар поднял на него широко раскрытые золотистые глаза, его сердце гулко билось в тяжело вздымающейся груди.
Морда гигантского борова была всего в нескольких дюймах от его лица; он глубоко вдохнул, запоминая его запах, а затем фыркнул выдув обратно на него мощный поток воздуха. Свинья смотрела на него сверху вниз своими бездонными черными глазами и, казалось, изучала, но когда она больше ничего не сделала, кот тяжело сглотнул и быстро отступил, настороженно глядя на пару двойных клыков. Собравшись вместе в знак солидарности, животным можно было не бояться разношерстной стаи хищников, нападение которых они могли легко отбить.
Один за другим хищники исчезали в высокой траве, больше не представляя угрозы.
Удовлетворённый тем, что странные существа отступили, после долгой паузы самый большой из стада огромных свиней кабан громко фыркнул, и повёл свое стадо прочь.



Глава 2
Сансет из Второго Шанса.

Несмотря на неудачную охоту, золотистый горный лев шел шёл за своими спутниками высоко подняв голову. Раздвигая пахнущую мятой траву он продолжал напрягать все свои чувства, стараясь вовремя учуять или услышать, если кто-то решит напасть на них с тыла.
Охотничья партия представляла собой смешанную группу видов, не похожую ни на одну другую во всем мире. Немногочисленные, наполовину люди, наполовину животные, все они были пришельцами с далекой планеты, пытающимися начать новую жизнь на этой.

Родом с Земли, мужчины и женщины, которые сейчас пытались колонизировать Боунстелл, когда-то были полностью людьми, но генетические манипуляции дали им преимущество в выживании, объединив макромолекулярный код дезоксирибонуклеиновой кислоты их тел с кодом различных местных форм жизни из их родного мира.


Джонатан Сансет когда-то был против такой рекомбинации ДНК, но теперь антропума конколор чувствовал себя так же комфортно в своей нынешней форме, как и в чисто человеческой. У каждого пушистые были свои причины присоединиться в качестве добровольца к программе антропогенной колонизации, чтобы сбросить половину своей человечности и полностью посвятить свою жизнь заселению далеких миров, но Джон прошел через болезненный и длительный процесс против своей воли и только как средство избежать насильственной смерти, которая пришла бы к нему через смертную казнь.


Давным-давно, как теперь казалось, его жених бросил его ради любовника-зверочеловека всего за несколько недель до их свадьбы, и инциденты, связанные с этим поступком, довели его до такой ненависти к зверолюдям, что он выследил и убил пушистые в общественном месте всего за несколько минут до полуночи в день Нового года. Он не пытался бежать после того, как дело было сделано, и публично хвастался самопровозглашенной справедливостью своих действий во время громкого судебного процесса.
Его приговор за смерть пушистого был приведен в исполнение пушистым, но непосредственно перед его кончиной ему была дана альтернатива насильственной кончине.

Приняв этот вариант, он подвергнется процессу превращения в зверочеловека, объединив свою ДНК с ДНК горного льва, что превратит его в тот же вид, что и тот, которого он убил, и будет вынужден носить лицо и тело в качестве постоянного наказания за свое преступление страсти до конца своего существования.
Заключенный на всю жизнь контракт, единственной целью Зверочеловечества было попасть в похожие на Землю миры, недавно открытые для заселения в качестве начальных колоний, чтобы там проложить путь для последующей человеческой иммиграции.

Большинство ранних человеческих поселенцев были неспособны выжить в новых биосферах достаточно хорошо, чтобы установить первоначальные точки опоры на мирах, которые они пытались приручить, поэтому надеялись, что инстинкты выживания и способности нескольких земных хищников, рекомбинированных с человечеством, могли обеспечить необходимое преимущество, чтобы продержаться достаточно долго, чтобы узнать как можно больше о новом мире до более позднего заселения.


Джон Сансет боролся не только с мучительными физическими изменениями, которые ему пришлось пережить во время трансформации. Личные психологические демоны часто сражались с ним на каждом шагу, и, несмотря на то, что он был окружен большим количеством пушистых, которые он презирал, он в конце концов научился принимать то, чем он становился, и позже даже радовался своим новым чувствам и способностям.


Самым большим откровением, которое он испытал, было то, что, хотя теперь он был наполовину кошачьим, он сохранил свой человеческий разум, волю и эмоции, и он даже подозревал, что его душа всё ещё была цела. Теперь у него были друзья, кто-то, кто любил его, и даже уважаемое место в колонии.

Они прибыли всего несколько недель назад, и хотя этот мир во многом походил на Землю, всё же оставалось много различий, которые напоминали им, что они находятся в экосистеме, чуждой всему, что они знали.


Они привезли с собой еды, припасов и домашнего скота на год вперед и только недавно начали исследовать флору и фауну, пытаясь выяснить, что может помочь им выжить, когда продукты закончатся.

Свиньи размером с буйвола оказались самыми крупными туземными формами жизни, которые они увидели с момента своего прибытия, и хотя до сих пор они не вызывали особого беспокойства, до зимы оставалось всего несколько месяцев, и было ещё неизвестно, насколько суровыми могут стать условия.
Охота была санкционирована капитаном колонии, хотя сам медведь гризли не принимал участия в учениях.
То, что охота не принесла добычу, не вызывало особого беспокойства. Охотники сравнили бы свои наблюдения и могли бы использовать опыт для разработки надлежащих стратегий, чтобы использовать их в следующий раз, когда они попытаются сбить одну из свиней.

***

- Ты видел, как большой стоял на своем против Джона?
- спросил Мэнни у бордер-колли, стоявшей у него за спиной. Хотя охота была безуспешной, добывая пищу, охотники были в хорошем настроении на обратном пути в колонию.

- А почему бы и нет? - Черил ответила полярной лисе. - Ты же видел, какой он большой. У Джона не было ни единого шанса выстоять в одиночку.

Кугуар за их спинами кашлянул.

- Я был один, дубины вы этакие! Вы все разбежались по ветру и оставили меня там одного!


- Мы подумали, что ты можешь начать переговоры с туземцами, - усмехнулась Далия.

Джон фыркнул на рыжую лисицу.

- Поскольку там была целая стена волосатых свиней, защищающих своего брата, я бы сказал, что их позиция в переговорах была довольно твердой. Я просто рад, что они не попытались отомстить нам за попытку съесть одного из них.

- То, что мы там натворили, - полный бардак, - пожаловался Карл. - У нас не было организации, и мы постоянно мешали друг другу!


- Мы не все охотимся так, как ты, человек-волк, - возразил Арне. - Может, в следующий раз тебе лучше остаться дома, чтобы мы тебя не задавили?

Серый волк обернулся к льву.

- Можешь, Кэт! - он зарычал. - Мы добились бы большего успеха, если бы сначала придумали какой-нибудь план, а не "бесплатно для всех"!

- Мы все сделали правильно, - возразил Джерард. - Мы бы его получили, если бы поблизости не было других Громосвинов.
Он был почти совсем выпотрошен.

- Громосвини?

- Ну, знаете, за громовой звук, издаваемый бегущим поросенком размером с буйвола! - крикнул бурый медведь через плечо. - Так мы должны называть их в книгах.

Они появились из высокой травы в поле к юго-востоку от долины подковы, где они основали свою колонию. Впереди был лес, через который им предстояло пройти, чтобы добраться до дома.


- Не проще ли было бы называть их просто свиньями или свиньями? - спросил Рейн.

- Это мой выбор, поскольку никто другой не потрудился дать им официальное имя, - сказал Джерард, защищаясь.

- Хотя они и не совсем такие же, но больше похожи на африканских бородавочников, чем на что-либо другое, так что, возможно, нам следует просто называть их Боунстелланскими бородавочниками, - предложил гепард.

- А как насчет буйволовой свиньи? - предложила Далия.


- Какое это имеет значение? - спросила Шерил. - Доктор Мотидзуки все классифицирует по типичным латинским названиям.

- Сисси отвечает за запись имен, которые мы даем всему, и она хочет, чтобы правила именования были простыми, - напомнила Рейн. - Наш ученый может приписывать всему причудливые биномиальные имена, но простым крестьянам вроде нас нужны общие имена, чтобы держать язык за зубами.
Латынь-мертвый язык на Земле. Зачем использовать его здесь?

- Он ученый, и все ученые пользуются этим языком, - объяснила Шерил, - так что я бы не назвала его мертвым языком.

- Ладно, ладно, - раздраженно согласился Джерард, - мы можем называть их просто свиньями или свиньями, хотя мне больше нравятся Громосвины.

- Свиньи, свиньи, буйволы или Громосвины, какая разница? - спросил Хэнк. - У некоторых животных на Земле есть несколько названий для одного и того же предмета.


- Да, возьмем, к примеру, Джона, - добавил Мэнни. - Назовем ли мы его пумой, горным львом, катамауном или пумой? Это все та же тварь, в зависимости от того, из какой части страны ты родом.

- Эй, держи меня подальше от этих дебатов о свинине! - Пожаловался Джон.

- Я люблю свинину… - пробормотал Арне. - Хотя они выглядят как дикие свиньи у нас дома, интересно, на вкус они тоже такие же. Сегодня мое сердце было приковано к свиным ребрышкам барбекю.
Было бы проще, если бы Эйвон просто позволил нам воспользоваться винтовками. Разве не для этого мы их сюда привезли?

- Ружья нужны для защиты, а не для охоты, - напомнил ему Мэнни. - Хотя мы привезли много боеприпасов, это всё ещё только ограниченное количество. Как только он будет израсходован, у нас не будет запасов для перезарядки, и мы пробудем здесь пять лет, так что лучше всего использовать их только в чрезвычайных ситуациях. Скоро мы начнем исследовать наш новый мир, и они нам понадобятся для защиты.


- У нас также есть составные луки и стрелы – почему мы их не использовали?

- Если я правильно помню, – вспомнил Джерард, - это ты предложил нам попробовать использовать оружие, которое дал нам Зверочеловек-зубы и когти.

- Э-э, да, я так и сказал, не так ли?

- Я бы хотела, чтобы мы уже начали исследовать окрестности, - устало сказала Жасмин. На обратном пути рыжая лисица вела себя тихо, молча нянча головную боль, вызванную тем, что свинья отбросила её в сторону плоскими клыками и тяжестью головы позади них. Ей повезло, что это была единственная травма, которую она получила от этого опыта.
- Мне скучно торчать в лагере.

- Нам необходимо разбить лагерь, прежде чем мы сможем отправиться за город, - напомнил ей Карл.

Жасмин одарила волка усталым взглядом. - Мы здесь уже месяц, и у нас уже есть рутина – есть, спать, поливать и пропалывать сады, кормить животных – все это почти два раза в день из-за наших тридцати шести часов. Я удивлен, что Эйвон вообще разрешил нашу сегодняшнюю небольшую прогулку.


- Он сказал, что мы, вероятно, должны начать выяснять, какую местную живность мы можем съесть, если всё будет плохо этой зимой, - сказала Дара, замыкая шествие.

- Почему он не послал нас за этими тварями, похожими на маленьких оленят? - Хэнк хотел знать. - Они повсюду, в изобилии, как голуби. Конечно, не помешало бы проредить это стадо, и у них нет когтей, чтобы отбиваться!

- Они, наверное, могли бы дать тебе по башке, как тот, на Земле, сделал мне, - сказала Шерил, останавливаясь, чтобы поправить шляпу пастушки между её висячими собачьими ушами, - но в остальном я думаю, что эти твари такие же послушные, как наши овцы. Не имеет значения, что все мы хищники; ни один из оленей не выказал ни малейшего страха перед нами с тех пор, как мы сюда попали.
Они пройдут прямо сквозь толпу, если мы будем стоять в долине, как будто они принадлежат нашему лагерю.

- Они были здесь до нас, так что их место здесь, - напомнил ей Карл. - Кто-нибудь ещё задавался вопросом, почему их так много? - спросил он, ведя разношерстную группу охотников в лес по звериной тропе, которая становилась для них все более знакомой. - Маленькие олени едва ли больше семейных собак, у них нет рогов, и они не убегают от всего, что им угрожает. Я видел, как они бегают, когда играют, и они быстры, но разве у них нет естественных врагов?


- Может, они не очень вкусные, - предположила Жасмин.

- Мне бы хотелось это выяснить, - сказал Хэнк. - Я люблю оленье мясо.

- Только помни, что, как и свиньи, они могут быть похожи только на оленей, - заметил Джон. - Как нас учили дома: - трава-это трава, деревья-это деревья, а цветы-это цветы, независимо от их происхождения. - Они могут выглядеть знакомыми, но внутри будут принципиально отличаться – включая вкус.


- Мы никогда не узнаем, пока не поймаем одного и не съедим его, - ответил Хэнк.

- По крайней мере, Кристен нашла несколько местных овощей, которые мы можем спокойно есть, - напомнила им Далия. - Эти клубни не похожи на картофель, морковь или другие, которые я когда-либо пробовал, но у них есть свой собственный вкус, который хорош на вкус.

- Это то, что было в нашем рагу прошлой ночью? - спросил Мэнни. - Мне показалось, что что-то изменилось на вкус, но я не могла понять, что именно.


- Тебе понравилось? - спросила Далия.

- Да, неплохо – просто по-другому.

- Хорошо. Кристен сказала, что это хороший источник питательных веществ, которые нам нужны. Может быть, мы и не из этого места, но мы находим кое-что, что можно съесть, не убивая себя.

- В отличие от свиней, которые могут попытаться убить одного из нас, прежде чем мы сможем съесть его! - Сказал Хэнк.

- Мы все видели свиней в округе, но они никогда не беспокоили нас или наш скот, - напомнил ему Джерард. - Они, вероятно, оставили бы нас в покое, если бы мы сделали то же самое для них.

Черный медведь посмотрел на бурого медведя и прищурился от утреннего солнца. - Ты предлагаешь оставить их в покое - даже не посмотрев, могут ли они быть источником пищи?


- Вовсе нет, - ответил Джерард. - Скорее всего, это просто глупые животные, которые уже забыли о нас.

- Я в этом не уверен, - сказал Джон. - Это длилось всего несколько секунд, но когда тот большой смотрел на меня сверху вниз, в его глазах был смысл и намерение, которые я прекрасно читал. Он также получил образец моего запаха и, вероятно, никогда меня не забудет.

- Джон боится большого поросенка!
- В восторге воскликнул Арне.

Однако горный лев был неустрашен. - Я бы не сказал, что боюсь, - сказал он мрачным голосом, - но теперь я испытываю здоровое уважение к чужому животному, которое может вести себя, а может и не вести себя, как свиньи, которых мы знаем по дому. Он мог запросто забодать меня этими клыками или втоптать в траву. Вместо этого она дала мне возможность отступить, прежде чем она нанесет ответный удар. Мне это не кажется глупым животным.


- Может быть, они просто кроткие, как олененок, - предположила Дара, глядя на ветви деревьев. Ей показалось, что она заметила какое-то темное движение над головой, но она ничего не разглядела.

- Может быть, - согласился Джон, - но интуиция подсказывает мне, что это не так.

- Что это было?! - воскликнул Карл из первых рядов группы. Все разом подняли головы; когда они находились в чужом мире, где все могло представлять опасность, эти слова вызывали мгновенную настороженность.
Серый волк стоял на четвереньках, как и все остальные, но он пристально вглядывался в тени над головой, и только его золотистые глаза двигались. В этот момент утренний солнечный свет почти не просачивался сквозь кроны деревьев, но мало что упускал из виду зрячий Карл. Несмотря на зрение, которое было более острым, чем когда он был полностью человеком, человек-волк не мог определить, что именно он мог видеть. Птицы и насекомые уже были активны, но ни одно из них не соответствовало большому, но почти беззвучному силуэту, который он почти видел.

- Это был один из пасленов?.. - прошептал Рейн на ухо волку.

- Не знаю… - так же тихо ответил Карл. - До сих пор я не была уверена, что верю ей, но это соответствует тому, что рассказала нам Эрин.

Гепард сглотнул и кивнул, проследив за пристальным взглядом самца.
Хотя Рейн суждено было стать исследователем этого нового мира, она не любила неизвестность. Паслены, как называл их маленький Феннек Фокс, казались не более чем силуэтами, движущимися в темноте ночи или в глубоких тенях. Они были слишком быстрыми, чтобы их можно было заметить, и очень тихими, но во втором шансе было несколько человек, которые также испытали их, двигаясь через лес. Казалось, они всегда были на периферии зрения и слуха пушистые, всего лишь проблески, которые заставляли человека задуматься, видел ли он что-нибудь вообще. До сих пор эти паслены не доставляли никаких хлопот, но просто осознание того, что там что-то есть, заставляло некоторых из них нервничать.

Однажды в лесу на Земле Эрин подверглась нападению и преследованию со стороны койотов, и она чувствовала себя особенно уязвимой, зная, что они могут наблюдать за ней, и она объявила, что никогда не будет застигнута на улице одна; она всегда попросит кого-нибудь сопровождать её, если ей понадобится уйти из колонии, даже если ей придется пожертвовать уединением ради безопасности, когда она пойдет в уборную.
Однако никто не мог винить её за это; шрамы под шерстью служили ей напоминанием.

- Как вы думаете, может быть, за нами наблюдает какое-нибудь разумное существо? - Нервно спросила Шерил. - Может быть, они хотят удостовериться в нас, прежде чем выходить на связь.

- Или они ищут наши слабые места, прежде чем атаковать, - добавила Жасмин.

Джерард громко фыркнул, заставив некоторых из них подпрыгнуть. - Они могли бы быть и более глупыми животными, просто любопытствующими о своих новых соседях в этом районе, - усмехнулся он.
- Они только и делают, что прячутся в тени, так что, скорее всего, ведут ночной образ жизни.

Рейн снова посмотрела на медведя. - Может быть, а может быть, и нет-мы все равно должны быть осторожны, на всякий случай.

Карл провел ладонью по лицу и вздохнул. - Я бы чувствовал себя более комфортно, зная, что это такое, опасно или нет, разумно или нет, - сказал он.

Внезапный пронзительный крик прорезал тишину разговора, и все подскочили, их нервы уже были на пределе.
Взмах больших крыльев над головой принадлежал большой птице, которую все они видели и слышали. Маленькие лисицы инстинктивно сгруппировались и не спускали глаз с ветвей деревьев, опасаясь, как бы большая птица-охотник не набросилась на кого-нибудь из них.

- Ненавижу эти наконечники, - проворчал Мэнни. Песец сел на задние лапы и обнял за талию Жасмин и Далию, стоявших по бокам.
Самки крепко прижались к нему, высматривая обманчиво больную птицу с серыми перьями, уродливыми белыми пятнами, большими черными глазами и черепом в форме стрелы. Его пронзительный крик действовал на нервы людей так же, как ногти на доске часто действуют на других, и хотя они знали, что он питается в основном рыбой и рептилиями, живущими в озере ниже их лагеря, ни у кого из меньших пушистых не было никаких сомнений, что он может попытаться схватить одного из них, если ему представится такая возможность.

К счастью для лисиц, на этот раз стрела пролетела мимо них и улетела дальше в лес, издав ещё один пронзительный крик, имея в виду другую цель. Но как только он исчез, среди палок и листьев на лесной подстилке внезапно началось какое-то движение.

Шерил нервно хихикнула, позволив маленьким бесхвостым мышкам, которых они называли пушистыми шариками, развеселиться.
Если крошечные круглые грызуны были в движении, а не затихли и прятались, местные опасности, когда-то существовавшие, должны были исчезнуть.

Джон откашлялся и зашагал дальше, позволив остальным охотникам последовать за ним в лагерь. Он не был лидером их охоты, но так как он был первым, кто стряхнул жуткую дрожь их разговора и направился ко второму шансу, никто больше не хотел оставаться позади.


На ходу охотники снова засмеялись и стали объектом собственных шуток, касающихся их страхов. Они были хищниками и только что пытались преследовать животное, крупнее любого из них, но все же дрожали от невидимых теней и крика уродливой птицы.

***

Отряд охотников вышел из тени леса и ступил на сочную зеленую траву долины в форме подковы, ставшей домом для маленькой колонии.
Вернувшись на устоявшуюся территорию, группа разделилась и рассеялась по своим прихотям.

Джон на мгновение остановился и присел на корточки, глядя на небольшую долину, зажатую между длинной грядой гор и лесом. - Второй шанс" - так они назвали свой новый дом. Первоначально это место должно было стать местом поселения людей десять лет назад, но они так и не прибыли к месту назначения, так как межзвездный колониальный корабль таинственно исчез бесследно незадолго до того, как сошел с орбиты.
В течение многих лет планета находилась на карантине, но позже Бонестеллу предоставили ещё одну возможность для заселения, на этот раз смешанная группа генетически измененных людей объединилась с хищными животными, чтобы предоставить им дополнительные преимущества для выживания. До сих пор этот второй шанс колонизации казался удачным с самого начала, и измененные сыны и дочери земли сумели заявить свои права на одну маленькую область Нового Света.

Серый известняк и гранит окружали маленькую долину с трех сторон, придавая ей форму подковы с небольшим озером, занимавшим внутреннюю часть носка подковы, питавшегося горным источником. Над озером виднелся вход в сухую пещеру без украшений, достаточно большую, чтобы вместить все модульные геодезические купола всей колонии. На склоне горы были установлены солнечные коллекторы, которые питали их ограниченное количество, главным образом для холодильной установки, несколько общественных светильников внутри пещеры и блок связи для еженедельных сообщений на Землю.
Они использовали и другие небольшие устройства, но потребляемая ими мощность была настолько мала, что ею можно было пренебречь.

Естественная тропа, ведущая из пещеры на дно долины, быстро освобождалась от мусора, образованного ежедневным движением тридцати одного фута, а деревянный мост, построенный из упаковочного материала, перекинулся через узкую реку, которая выходила из озера и извивалась в лесу.

Дно долины было естественным образом покрыто короткой бледно-зеленой травой, которая была усеяна здесь и там крошечными синими цветами.
Хотя лето, казалось, шло на убыль, а впереди была осень, за цветами, казалось, постоянно ухаживали крошечные летающие насекомые. К счастью для пушистых, однако, никто из них, казалось, не был заинтересован в том, чтобы кусать или жалить инопланетных поселенцев, возможно, отталкиваясь от странной крови или запахов; некоторые удивлялись этому, но никто не жаловался.

В ровной долине площадью чуть больше пяти акров с западной стороны было достаточно места для загона скота для различных животных, которые были привезены с собой, а также место, распаханное для садов с восточной стороны, с большим количеством недвижимости, оставшейся всё ещё покрытой местным ковром.
Животным, похоже, очень нравился аромат травы, которая служила хорошей питательной добавкой к земному корму, который они приносили с собой.

Двуногие стояли в богатой почве сада, золотистый ретривер, корсак и Серый волк методично поливали молодые растения, которые хорошо откликались на их ботанические усилия. Венди, Майкл и Элли тихо болтали, работая с пластиковыми ведрами, которые они наполнили из озера.
Горная львица в северном конце сада тихо напевала себе под нос, стоя на коленях в грязи, её опытный взгляд изучал молодую поросль в поисках каких-либо признаков аномалий.

Настолько поглощенная своей работой, ботаник-кошка не заметила, как Джон перебрался через проволоку и встал позади неё на четвереньки. Когда он остановился рядом с ней, то намеренно толкнул её плечом, но прежде чем она успела отреагировать, он наклонился ближе и нежно потерся щекой о её щеку.


Кристен посмотрела на него с довольной улыбкой, а затем потерлась с ним носом. Подобные поступки всё ещё удивляли её, так как она привыкла к тому, что он был категорически против отношений в течение большей части двух лет, которые она знала его. С тех пор как они стали парой, он обычно не проявлял особой привязанности публично, но когда они оставались вдвоем, он всегда уделял ей все свое внимание.
Иногда в глубине души она задавалась вопросом, был ли он таким с женщиной, с которой когда-то женился, прежде чем их отношения испортились, или это было признаком его новой кошачьей натуры. Каким бы ни был источник, она наслаждалась им.

- Как прошла охота? - спросила она, бросив быстрый взгляд на его растрепанную шерсть. Он был покрыт пылью, и клочки травы цвета пампасов всё ещё цеплялись за его рыжевато-коричневый мех, но она не видела никаких признаков крови жертвы после охоты.


Джон устроился на земле рядом с ней, стараясь не ложиться на какие-нибудь растения, и криво улыбнулся ей.

- Мы все много бегали за этим зверем, - сказал он ей, - но так и не смогли его уничтожить. Как раз в тот момент, когда мы думали, что у нас был шанс измотать его, его стадо появилось и испортило вечеринку.

- Что случилось, кто-нибудь пострадал?

Кугуар покачал головой и описал, что именно произошло.
В конце концов он стряхнул с себя остатки шерсти и пожал плечами.

- Мы не получили свежего мяса на сегодня, но были извлечены уроки для следующего раза. В любом случае, как здесь идут дела?

- Ты когда-нибудь играл с червями, когда рос? - спросила Кристен, зарываясь пальцами в темную землю между рядами.

Джон улыбнулся.

- Конечно, я так и сделал-почти все мальчики любят пачкаться и играть с такими вещами.
Разве мы не захватили их с собой в сад?

- Взгляните на это.

Львица подняла двойную горсть земли и слегка разломила её пальцами. На ладонях у неё лежали три очень больших дождевых червя, каждый почти такой же толстый, как её пальцы, и пропорционально длинный.

- Ничего себе, если не считать их размера, они выглядят точно так же, как черви, с которыми я играл и использовал в качестве приманки для рыбалки, когда был мальчиком в Колорадо, - сказал Джон в изумлении.


Кристен усмехнулась.

- Хотите верьте, хотите нет, но именно их мы привезли с Земли. Им очень нравится эта костяная земля!

- Ты уверен, что это наши?

Львица ещё немного пошевелила пальцами и откатила в сторону одного из больших червей. В земле под ним притулилось ещё одно червеобразное существо, очень мало похожее на своих земных собратьев. Он был таким же длинным и тонким, как те, к которым привык Джон, но по всей его длине чередовались черные и красные полосы, а из гладкой кожи возле того, что должно было быть его головой, торчали крошечные узелки.


- Это костелланский дождевой червь, Джон. Они повсюду в земле - я нашел их здесь, в саду, в лесной грязи, и даже под полем, где приземлился Мериуэзер Льюис, когда мы приехали сюда. Насколько я могу судить, они выполняют те же основные функции, что и мы, - аэрируют почву и удобряют её своим пометом. Те, что мы привезли, стали больше всего за несколько недель с тех пор, как мы основали наш сад!


Джон поднял одного из жирных земных червей и поднес к глазам, чтобы рассмотреть получше. - Вы уже рассказали об этом доктору Мотидзуки? - спросил он.

- Да, и он был очень взволнован, пока я не показал ему и местного дождевого червя, и это заинтересовало его ещё больше. Он взял по нескольку экземпляров каждого из них, чтобы изучить и составить каталог нового. Кристен усмехнулась, убирая грязь и червей обратно в землю.

- Эта красная панда-настоящий ученый, - заметил Джон, - но если ты покажешь их Эйвону, он, скорее всего, просто схватит удочку и побежит к озеру, вместо того чтобы изучать его!



Глава 3
О, олень

- Я скучаю по рутбиру, - заметил Кевин, лакая воду, которую он налил из фляги в мягкую ладонь. - Я скучаю по этому аромату - особенно по березовому рутбиру с привкусом ириски, который я пил раньше!

- Мы здесь всего месяц, - напомнила ему Эрин. - Неужели ты никогда раньше не обходился без рутбира больше месяца?

- Да, но именно знание того, что я никогда не получу его снова, заставляет меня скучать по нему.


- Бедная лисичка, - поддразнила она. - Нет больше рутбира означает конец света-даже если это другой мир!

Кевин Рокуэлл повернул свой черный волчий нос к своей спутнице и показал ей язык. Он попытался подбодрить её по-Бронксски, но язык на его нижней губе не смог образовать достаточно плотной печати, чтобы выпустить в неё предполагаемую малину.

Эрин Силок взяла флягу и хихикнула над его неудавшейся попыткой, так что Кевин с улыбкой отвернулся к крошечной деревянной лачуге, которую они возвели из ящиков для хранения метеорологического оборудования.
Они поставили его на склоне горы над входом в пещеру, чтобы он не мешал колонии. Дул легкий ветерок, и он взъерошил его песочно-светлые волосы на голове, так что Эрин протянула руку и убрала их с его пути.

Они были интересной парой, эти два Стервятника. Их разделяло почти десять лет, но оба были от природы невысокого роста, и каждый из них решил стать фенеками в процессе Зверочеловечества.
Хотя они не знали друг друга во время своих превращений, казалось, не было никакого напряжения воображения, что эти двое сойдутся сами по себе просто из-за их физического сходства.

Поскольку Эрин была старшей из них двоих, она часто поддразнивала его по поводу его неопытности в жизни, но она также была психологом колонии и знала, как много шутить, не заставляя его обижаться.
У них обоих был позитивный взгляд на жизнь, и они хорошо ладили.

Кевину не было ещё и двадцати лет, он присоединился к программе антропогенной колонизации в восемнадцать лет по просьбе своих родителей. Хотя превращение в пушистого было пожизненным контрактом с ПКАО, все они будут награждены премией в один миллион долларов на межзвездный банковский счет в качестве кредитов, как только они отслужат пять лет в качестве части начальной колонии на новой планете.
Это были призовые деньги, которые родители Кевина рассчитывали получить после пятилетнего ожидания. Однако они, похоже, не понимали, что, хотя некоторые чужие миры и были обнаружены похожими на Землю, они часто были опасны в своей незнакомости; Кевину пришлось бы прожить пять лет, чтобы претендовать на приз для своих родителей, если бы он не решил претендовать на него для себя к тому времени.

К счастью, Боунстелл казался идиллическим местом, и хотя в ближайшие годы им предстояло узнать лишь несколько её секретов, жизнь там казалась многообещающей.
Он был молод, но у Кевина был кто-то, кто заботился о нем и работал в колонии метеорологом. Погода была мягкой с тех пор, как они прибыли, но если узоры были такими же, как на Земле, все могло измениться в одно мгновение, и он хотел иметь возможность изучить и прочитать знаки, прежде чем какие-либо сюрпризы застигнут их врасплох.

- Итак, - тихо сказала Эрин после того, как он записал показания своих приборов в файл с записями на своем личном деловом Сопоставителе, двухэкранном многоцелевом планшете, которым владел каждый из пушистых, - каков прогноз?


Кевин ещё мгновение изучал цифры, а затем закрыл раскладушку ПСП. Он посмотрел на небо и понюхал восточный ветерок. Высоко в сине-зеленом небе висели перистые облака, похожие на длинные серпантины; если погодные условия здесь были такими же, как на Земле, он помнил, что они предвещали.

- Кажется, идет дождь.

Эрин посмотрела на колонию внизу.

- Интересно, чего он хочет?


Кевин хмыкнул и покачал головой.

- Не Рейн, наш гепард, а дождь с неба.

Эрин посмотрела на облака.

- Гепарды умеют летать? - спросила она насмешливо.

Кевин моргнул и открыл было рот, чтобы повторить попытку, но тут заметил искорку в её глазах, когда она искоса взглянула на него. Она больше не могла сдерживаться и рассмеялась ему в лицо. Он усмехнулся в ответ и покачал головой; она всё ещё дразнила его.

Он протянул руку и зажал её нос и нижнюю губу пальцами, а затем одарил её ухмылкой, но это не помогло подавить её хихиканье, когда он попытался одарить её строгим, укоризненным взглядом.
Наконец он снова покачал головой и повернулся к ней спиной, чтобы она не видела его ухмылки.

Лисица-фенек обвила руками его грудь сзади и нежно чмокнула в одно из его больших ушей.

- Будет дождь, - наконец спокойно заметила она. - Как скоро?

Кевину нравились их выходки, но он был рад вернуться к теме своих наблюдений.

- Думаю, не сегодня, - сказал он, обдумав её вопрос.
- Завтра, в течение тридцати шести часов, может быть, начнутся гРозы.

- Ты должна сообщить об этом Эйвону, чтобы он дал знать всем. Большой купол, который Хэнк и Норман собирали в поле для амбара, должен был скоро закончиться, но поскольку с тех пор, как мы приехали сюда, дождя не было, я не думаю, что они сильно торопились.

- Джон говорил, что долина должна периодически затопляться, - вспомнил Кевин. - А что мы будем делать с животными, если это случится?
Этот купол не будет плавать, как Ковчег.

- Мы, наверное, утащим их всех с собой в пещеру, - ответил его спутник. - В пещере хватит места для всех, но я уверен, что некоторым животным не понравится находиться под землей, даже если они останутся сухими.

- А нам не нужно будет построить там загоны для них на случай, если это случится?

- Я не знаю, есть ли у нас материалы для этого, но не мешало бы предложить это Эйвону, когда вы будете докладывать о погоде.


- Это хорошая идея, - сказал Кевин.

- Конечно, - ответила Эрин с улыбкой. - Все мои идеи хороши!

***

Сисси сидела в мягкой траве посреди поля в долине подковы под безымянной горой. В целом он занимал почти пять акров, но один акр долины, окруженной деревьями, теперь был занят различными загонами для животных, устроенными для загона скота. Лошади, крупный рогатый скот, овцы и козы любили вкус чужой травы и, казалось, были довольны тем, что паслись на ней, не расходуя корм, который им приносили. Это было хорошо, так как припасы можно было отложить на неурожайную зиму.
Даже за то короткое время, что они пробыли здесь, было очевидно, что некоторые животные уже стали немного толще от этого выпаса.

Даже цыплята и гинеи наслаждались местными жуками в качестве дополнения к своему корму. Никто из них не заболел местными насекомыми, что обнадеживало, но никто не хотел быть слишком оптимистичным в том, что их новый дом был таким же идиллическим, каким он казался.
Самоуспокоенность имела дурную привычку играть в хаос с первыми колониями, ушедшими в другие миры. Это было двадцать девятое поселение с тех пор, как ПКАО начали посылать пушистые среди звезд, и хотя некоторые из них не смогли выжить даже с генетическими улучшениями, второй шанс показывал признаки надежды.

Оранжевая домашняя кошка закрыла глаза и позволила восточному ветерку продувать её мех, слушая нежное позвякивание маленьких колокольчиков, которые кто-то повесил на дереве на дальнем краю поляны.
Сегодня на ней был простой комбинезон; он свободно сидел на ней, но ей нравилось, как он позволяет воздуху циркулировать между тканью и мехом, сохраняя её прохладу на позднем летнем солнце. Её так и подмывало сбросить их и растянуться на теплой траве; мех у неё был достаточно густой, чтобы укрыться от посторонних глаз, но, несмотря на непринужденную обстановку, ей предстояла работа.

За несколько недель, прошедших с момента их приезда, многое изменилось, но разборка лагеря, загоны для животных и сады не оставили ей времени ни на что, кроме как сделать несколько заметок об их повседневной деятельности. Как историк колонии, она должна была вести полный отчет обо всем, что происходило, а также обо всех наблюдениях и открытиях, касающихся всего нового вокруг них.

Тихий звук привлек её внимание, и она открыла глаза.
Неподалеку паслось стадо маленьких оленей, которых, казалось, было так много в округе, и они забрели сюда из леса, чтобы полакомиться маленькими голубыми цветами, которые время от времени росли по всему полю. Они тоже любили бледно-зеленую траву, но особенно любили цветы.

Несмотря на загнанных животных и деятельность, связанную с их заботой, оленеподобные существа не боялись и не обращали внимания на земную колонию.
Они были немногим крупнее средних семейных собак, с коричневой шерстью, украшенной коричневыми вертикальными полосами, которые были только немного темнее, и, вероятно, так хорошо смешались бы, чтобы исчезнуть в высокой траве прерии за лесом.

Несколько минут она смотрела на них в праздном восхищении, прежде чем вспомнила, зачем она здесь. Вдали от шума и суеты самой колонии, она отделила себя, чтобы сидеть и вспоминать детали, которые шли с её простыми записями без перерыва.
Отпустив наконец оленя, она открыла свой мини-компьютер и начала печатать.

***

Сисси подняла глаза, когда на неё упала тень, и увидела самца красной панды, стоявшего рядом с ней. Однако он смотрел не на неё, а на маленькое стадо маленьких оленей вокруг неё на лугу.

- Здравствуйте, доктор Мотидзуки, - дружелюбно поздоровалась она.

- Добрый день, Мисс Куинн, - ответил старший Зверочеловек, слегка поклонившись ей.
Когда-то он был респектабельным японцем, а теперь превратился в тощего пушистого, которого Институт Зверочеловечества никогда не планировал создавать. Он и его жена были единственными в своем роде из-за неудачной серии инцидентов, но, несмотря на это, они оба казались достаточно счастливыми в своей новой работе. - Моя Чиеко говорит мне, что твои маленькие друзья приходят сюда каждый день, чтобы полакомиться травой и голубыми цветами.

Оранжевая кошка с улыбкой оглянулась на олененка.
- Они, кажется, не возражают разделить с нами поле, - сказала она, взмахнув рукой, - и маленькие цветы, кажется, быстро отрастают.

- Проявляли ли они какой-либо страх или беспокойство в отношении нашего народа?

- Вовсе нет. Либо они не видят в нас хищников, либо им просто все равно.

Красная панда задумчиво поднес руку к подбородку. - Кто-нибудь пытался их преследовать?

- Некоторые пытались просто посмотреть, что они сделают, но олени ни от кого не убегают.
Если вы броситесь к ним, они просто отступят в сторону, чтобы пропустить вас, а потом просто будут стоять и смотреть на вас.

Как раз в этот момент мимо промчался один из оленят поменьше, играя копытами с другим, совершенно не обращая внимания на два пушистые с Земли. Это было крошечное существо, и оно заставило кошку улыбнуться.

- Как вы решили их назвать? Я слышал, что вы пытаетесь дать имена всему, поэтому мы с вами не будем сравнивать заметки.


Сисси пожала плечами. - Из-за их размера я собирался назвать их "собачьими оленями", но все остальные просто называют их "оленями", поэтому я не думал, что им действительно нужно специальное имя. Во всяком случае, мы просто назовем их "маленькими оленями", если нам понадобится что-то официальное в книгах.

- Ах. Как близко они позволят вам подобраться к ним? - спросил доктор.

Сисси рассмеялась. - Ты можешь подойти прямо к ним, и если ты предложишь им цветы, они придут к тебе и позволят погладить их. У них самый симпатичный Хвост виляет, когда вы прикасаетесь к ним.

- Понимаю.
Вы не пробовали поднять его с земли?

- Да, они совершенно послушны. Я никогда раньше не видел такого пассивного животного. Аарон сказал, что видел, как один из Громосвинов убил одного и съел его в поле, где приземлился корабль. Несчастный олень даже не пытался убежать, но он кричал, когда умирал, так что я знаю, что они чувствуют боль.

- Были ли в это время поблизости другие?

- Аарон сказал, что были, но они не казались испуганными или встревоженными, хотя один из них только что был убит среди них.


- "Громосвины", как ваш друг Джерард Николас призывал их называть, всеядны, - задумчиво произнес Доктор. - В основном они питаются растениями и их корнями, но иногда они также едят свежее мясо. Я полагаю, что маленький олень является для них доступным источником пищи, где для этого не требуется никаких затрат энергии. - Он опустился на колени рядом с оранжевой кошкой и посмотрел на стадо.
- Хотя это и любопытно. Обычно это животные, рыбы, птицы, рептилии и насекомые с совершенной защитой, которые в основном не боятся. Что касается защиты, то я не вижу её у этих оленей. Правила жизни Костелланов для некоторых должны быть иными.

- А олени вас не интересуют? - спросила Сисси.

- Конечно, - кивнул он в ответ. - Я генетик и биолог. Я изучил и задокументировал все, что мог, с тех пор как мы прибыли, и было так много, что мне не пришлось далеко уезжать из колонии, чтобы найти интересные образцы.


- Теперь ты хочешь осмотреть оленя?

- Я знаю. Вы видели что-нибудь крупнее этих?

- Самый крупный из них, которого я видел, - самец размером с немецкую овчарку, но большинство из них не такие уж большие. Но сегодня я его не вижу. Оленята, как тот, что только что пробежал мимо, ещё мельче.

Сисси сорвала несколько голубых цветов рядом с собой и протянула их на расстоянии вытянутой руки ближайшему оленю, находившемуся примерно в десяти ярдах.
Черные глаза животного увидели её предложение и спокойно подошли к ней. Не колеблясь, животное мягкими губами вырвало растения из её пальцев и с удовольствием съело их.

- Видишь?

Доктор улыбнулся: - Да, знаю. - Он заметил маленькие тупые зубы оленя и некоторое время смотрел, как тот ест. Он взглянул на Сисси, внезапно заколебавшись, когда снова встал и сунул руки в карманы своего туники.
- Мисс Куинн…

- Пожалуйста, зовите меня Сисси, - ответила она с дружелюбной улыбкой.

Доктор коротко поклонился ей. - Сисси, - снова заговорил он, - ты не будешь возражать, если я возьму одного из твоих маленьких друзей для исследования?

- Нисколько. С чего бы мне возражать?

- Потому что я хочу изучить его внутренние органы, и капитан Эйвон также попросил меня определить, можно ли считать оленя возможным источником пищи для нашей колонии, - сказал он.


Сисси нахмурилась. Он намеревался убить одного из них во имя науки, и хотя это была одна из причин, по которой они были здесь, она не была уверена, что ей понравилась эта идея. Она оглянулась через поле на загоны для животных и поняла, что это ничем не отличается от некоторых животных, которых они привезли с собой, чтобы накормить их всех. От мыслей о жареной курице или жареной баранине у неё часто текли слюнки, и она уже несколько дней мечтала о гамбургере.
Насколько она знала, маленький олень мог однажды заставить её пускать слюни при мысли о том, что она съест один из их бифштексов. Их, конечно, было достаточно много.

Она вздохнула, но затем указала на стадо из двадцати оленей. Иногда в поле приходили пастись другие, но были и другие, разбросанные по соседнему лесу.

- Продолжайте, - сказала она наконец. - Нам нужно поесть, а это может помочь нам пережить тяжелые времена, если мы не сможем вырастить свои собственные.
Просто стыдно убивать их, когда они так дружелюбны. Тот, кого она кормила, подошел ближе и теперь ел траву у ног сидящей кошки. Она протянула руку и нежно почесала его сзади за шеей, и его короткий хвост начал вибрировать в ответ.

- Благодарю вас, - любезно сказал доктор. - Я буду гуманным и отнесусь к этому с достоинством. - Он достал из кармана длинный шнур и сделал петлю на одном конце.
Он подошел к оленю рядом с Сисси и спокойно накинул петлю ему на голову. Когда он осторожно потянул за неё, олень последовал за ним, как будто всегда знал, для чего нужен поводок.

Сисси смотрела, как Доктор Мотидзуки ведет маленького олененка обратно к пещере, и молча прощалась с ним. Она взяла лежащий рядом с ней ПСП и принялась записывать этот инцидент в свой дневник, чтобы они могли записать все, что произошло в тот день в колонии.


***

В пещере под куполом, сооруженным для биологических исследований, доктор Мотидзуки методично извлекал каждый из органов олененка и раскладывал их на складном столике, уставленном рядом неглубоких кастрюль под лампой.

На другом столе лежало тело одного из длинных, грязно-коричневых земноводных, которые до недавнего времени жили в озере и вдоль его мелководной реки.
Колонисты называли его "снизардом", это была змееподобная ящерица, но вместо того, чтобы иметь брюшную чешую для движения, она обладала шестью перепончатыми лапами-две у головы, две у заднего конца и две в середине. Его голова была длинной и стройной, с многочисленными шипами, торчащими под разными углами из черепа, и они были свидетелями использования их в качестве защитного оружия против стреловидных птиц, которые часто охотились на них. Иногда оборона была успешной, но обычно неэффективной против их крупных воздушных врагов.

Жена Масанори Мотидзуки, Чиеко, записывала все, что он диктовал, записывая их в свой ПБЖ, пока он изучал внутренние тайны маленького оленя. Сам того не сознавая, доктор говорил на своем родном японском языке о каждом новом открытии или гипотезе.

Хотя он и не располагался в брюшной полости полностью знакомым ему образом, он был в состоянии идентифицировать или, по крайней мере, сделать обоснованное предположение о функции каждого органа.
Однако было одно любопытное обстоятельство, которое ставило его в тупик.

Вся мышечная ткань животного была покрыта черным маслянистым налетом, который не поддавался его интерпретации относительно функции и вещества. Этот материал был неизвестен ему и требовал дальнейшего химического анализа; хотя по текстуре он был похож на нефтяное масло, небольшое количество, выставленное над пламенем свечи, доказывало, что он не воспламеняется.
Он подозревал, что это какая-то болезнь, но в остальном олень казался здоровым.

Единственный способ узнать наверняка о пораженной ткани-это посмотреть на другой образец. У него не было никаких возражений против убийства другого оленя для сравнения, но он почувствовал небольшой укол вины, взяв другого без ведома Сисси. Она не запрещала ему брать больше, но он знал, что за то короткое время, что они провели на Боунстелле, она прониклась симпатией к маленьким животным.


Он и его жена продолжали анализ, пока он ждал удобного момента, чтобы получить ещё один, и в то же время он определил, что в анатомии оленя нет ничего, что было бы вредно для зверолюдей, чтобы проглотить. Даже черная маслянистая субстанция не казалась вредной, но он не хотел рисковать, пока не узнает, что это такое. Громосвины съели один из них без видимого вреда, но все это могло означать только то, что их пищеварительная система была естественным образом разработана, чтобы справиться с ним.


***

Позже вечером он снова вышел в поле, изображая интерес к овцам, которых Арне пас за плетеной проволочной изгородью, удивляясь, что они так спокойно обходят льва. Большой пушистый мог показаться свирепым, но животные, за которыми он ухаживал, казалось, безоговорочно доверяли ему, чтобы защитить их. Эта идея напомнила мне старую утопическую поговорку о льве и ягненке, живущих вместе в гармонии.


Когда доктор не увидел поблизости Сисси, он нарочно подошел к немногочисленным оленям и выбрал двух, чтобы взять их с собой, используя длинный шнур с петлями на обоих концах. Он накинул одну из них на каждого оленя, а затем держал леску посередине. Ни один из оленей не сопротивлялся, когда он спокойно пошел обратно к пещере, тихо следуя за ним по пятам. Если кто-то из них и знал, что идет навстречу смерти, то, похоже, это его не беспокоило.




Глава 4
- Танец Со Стейком

Hiamovi Avonaco был самым крупным членом Второй Шанс. Он также был официально назначен её капитаном, хотя на самом деле сам не пользовался этим титулом. Всем, кто знал его лично, он отвечал на Эйвона так же охотно, как и на свое более сложное имя. Несмотря на размеры медведя гризли из Кадьяка, бывший индейский Шайенн обладал мягким характером-то есть до тех пор, пока человеческая бюрократия не вторглась в его душевное спокойствие.


Каждому пушистому, прошедшему через трансформацию в программе антропогенной колонизации, было хорошо известно, что их основной целью было создание "стартовых колоний" на пригодных для жизни планетах, чтобы перенаселенные массы могли однажды иммигрировать и ослабить давление Матери-Земли.

Когда он только вступил в ПКАО и подписал контракт на всю оставшуюся жизнь в качестве пушистые, Эйвон был полон оптимизма и энтузиазма по поводу этого приключения, но последний уик-энд в городе перед тем, как покинуть Землю, полностью затуманил его мнение о человечестве в целом.
Хотя в рамках международной правовой системы пушистые пользовались всеми правами человека, почти во всех обществах земного шара они рассматривались лишь как недочеловеки, и к нему относились именно так в то время, когда он должен был наслаждаться своим миром, прежде чем покинуть его навсегда.

Хотя он знал, что миссия Второй Шанс заключалась в том, чтобы закрепиться на планете Боунстелл и узнать о ней как можно больше, прежде чем человечество придет сюда много лет спустя, теперь он мог меньше заботиться о Земле и её людях.
Зрение Эйвона настолько сузилось, что оно охватывало не более тридцати жизней, которые он прожил. Они сделают все возможное, чтобы заявить свои права на мир, в котором нет разумных форм жизни, кроме них самих, и научиться жить с Землей и жизнью, уже существующей там.

Для Эйвона это был родной дом.

Обычно стартовая колония состояла из тридцати двух пушистых одного вида. Первоначально он был назначен капитаном в готовящуюся все-урсинскую колонию, но из - за недавней катастрофы болезни на другой планете, которая полностью уничтожила её кошачью колониальную популяцию, мандат был изменен, так что следующей группой, которая вышла, была смешанная группа всех четырех классов пушистых - Урсус, Фелис, Канис и Вульпус.


Хотя это могло бы помочь колонии выжить, если бы какое-то заболевание затронуло один или несколько типов, это также серьезно затруднило способность членов размножаться, если отношения были правильными. Вместо тридцати двух медведей, каждый из которых имел свою собственную генетическую историю для разнообразия, теперь было только семь или восемь из каждого класса пушистые, и соотношение самцов и самок в каждом из них не было точно сбалансировано.


Большинство из второго шанса прошли через трансформацию вместе и были знакомы друг с другом, но Эйвон боялся с того момента, как было объявлено о смешанной группе, Что такое сокращение числа потенциальных партнеров со временем вызовет конфликт.

Из-за нескольких потерь ещё до того, как они покинули Землю, во всем мире осталось только семь медведей, и только двое из них были самками.
Точно так же было только по семь собак и кошек, и хотя лисы имели полные восемь членов, они также были единственным классом с равным количеством полов. Тот факт, что в колонии также были две красные панды, был случайностью, ошибкой, но в этом случае они уже были супружеской парой.

Хотя все они выросли в обществах, которые не одобряли множественных партнеров ради генетического разнообразия в воспроизводстве, холодная реальность предполагала, что моногамия не может быть практической практикой в такой смешанной группе. Конечно, он не видел ничего плохого в том, что кошачья самка и собачий самец захотят спариться, но у них не было бы никаких шансов на размножение видов, даже с их общей человеческой генетикой.
Однако если медведи хотели заселить свой мир большим количеством медведей, у них был ограниченный выбор. То же самое было и с красными пандами. Уже будучи женатыми, они могли бы размножаться и производить потомство, но разнообразная генетическая линия на этом бы и закончилась.

Для некоторых из них оказалось, что размножение может вообще не быть вариантом, и это может вызвать хаос в будущем. По контракту они должны были остаться здесь только на пять лет, но большинство из первых колоний продолжали жить на своих первоначальных местах даже после того, как более поздние иммигранты-люди переселились в другие части их миров.
Самое лучшее, на что могла надеяться эта смешанная группа, - это выжить нетронутой в течение всего срока действия контракта, а затем запросить дополнительные пушистые, чтобы нарастить и укрепить свою численность новой кровью и генетическим разнообразием.

Эйвон улыбнулся про себя, глядя на куполообразный потолок своей модульной каюты со своего тюфяка на полу. Эту тему лучше было бы держать в секрете. Не было никакого смысла привлекать к этому чье-либо внимание, хотя он был уверен, что эта проблема, вероятно, приходила в голову и другим.
У капитана медведя гризли не было никаких перспективных отношений ни с Алисией, ни с Дарой, женщинами Урсис, но он признался себе, что это было бы неплохо. Однако именно они должны решить, готовы ли они разделить себя между несколькими партнерами. Никто другой не мог принять это решение за них, даже капитан колонии.

Его мысли были прерваны приглушенным грохотом, и он нахмурился.
Это явление поначалу огорчило пушистых, когда они прибыли, задаваясь вопросом, Что же произошло, но оно стало настолько обычным явлением, что большинство из них уже почти не замечали его. Таинственные, едва уловимые удары были прерывистыми, без какой-либо закономерности, кроме того, что они возникали только ночью, и они не могли проследить источник этих звуков. Когда они находились внутри пещеры, казалось, что они пришли из глубин неисследованной подземной системы, но когда они были снаружи, в долине, приглушенные удары звучали так, как будто они могли исходить почти из любого направления издалека. Сейсмические сенсоры ничего не зафиксировали, что исключало подземные толчки. Что бы ни вызвало этот звук, он мог быть естественным, но воображение пушистых породило множество объяснений, как практических, так и фантастических, хотя ни одно из них нельзя было доказать.

Однако этот конкретный случай, возможно, даже не был одним из ночных взрывов. Кевин предсказал, что в этом районе могут начаться гРозы, и на этот раз он услышал отдаленные раскаты грома.


Медведь посмотрел на свои особые наручные часы. Хотя все они находились на Боунстелле чуть больше месяца, Эйвон всё ещё не привык к тридцатишестичасовому рабочему дню. Восемнадцать часов дневного света и восемнадцать часов ночи можно было разделить поровну на девять часов, что было всего на час больше, чем обычные восьмичасовые смены дома, но это сильно мешало его внутренним часам.


Не было никакого установленного графика, когда его люди бодрствовали или спали, и если кто-то нуждался в другом, чтобы помочь с чем-то, чаще всего вы находили этого человека в цикле сна в любое время дня и ночи.

Сейчас было двадцать шесть часов. Немного подсчитав в уме, он понял, что на Боунстелле сейчас примерно восемь вечера, и все же он только что полностью выспался – даже если ещё не наступила ночь.


Он решил встать и посмотреть, что можно достать на камбузе, и надел свои шорты и свободный жилет с карманами, прежде чем выйти в пещеру, где располагалась колония.

***

Хотя самого солнца не было видно из-за пасмурного неба, утреннего света было достаточно, чтобы возвестить о наступлении нового дня в Второй Шансе. Хотя ещё только рассвело, некоторые уже несколько часов были на ногах за своими делами.


Шерил Далтон стояла рядом с кобылой Паломино, расчесывая светлую гриву широкой щеткой и тихо разговаривая с лошадью. Четыре арабские лошади, которых привезли с собой, были воспитаны в Институте Зверочеловечества и так привыкли к пушистым, что никто из них не боялся этих особенных хищников, сидящих у них на спине или как-то иначе взаимодействующих с ними. Лошади никогда не предназначались для употребления в пищу, но предназначались для того, чтобы тащить плуги и повозки или служить вьючными животными для зверолюдей или их припасов, когда они путешествовали по сельской местности.


Пока бордер-колли возился с кобылой, Иван Димитрий приготовил западное седло для темно-серого жеребца, чтобы тот мог совершить короткую прогулку. Длительные исследовательские экскурсии ещё не были разрешены, но вывод лошадей из загона на некоторое время помогал им тренироваться, а также укреплял связь между лошадью и всадником.

Рыжий лис вывел животное за ворота и запер их за собой. Он вставил ногу в стремя и вскочил в седло.
Ремень от рюкзака с припасами, который он носил на спине, соскользнул с одного плеча, поэтому он поправил его и наклонился вперед через Седельный рожок.

- Вы уверены, что не пойдете со мной? - спросил он у пса. Шерил взглянула на него из-под полей своей ковбойской шляпы и тихо покачала головой.

- Нет, но спасибо, что спросили. Я чувствую себя немного не в своей тарелке; я помогу ухаживать за лошадьми, но сегодня мне не до верховой езды.


- О'кей, я понимаю, - нахмурился лис. Они не должны были уходить из лагеря, разве что с напарником, но он твердо решил уйти. Ему просто придется считать лошадь своим партнером. - Надеюсь, тебе скоро станет лучше.

- Спасибо, Иван.

Лис слегка натянул поводья и повел своего скакуна к широкой аллее, по которой грузовики с припасами ехали через лес с корабля колонии. В честь корабля, доставившего их сюда, некоторые называли его Мериуэзер-Лейн.
Прежде чем скрыться под навесом, он услышал, как кто-то окликнул его по имени.

- Доброе утро, Иван.

Он посмотрел налево, на серые валуны у подножия горы, и увидел ещё одну лису, сидящую на Большом Камне, а рядом с ней на салфетке лежали остатки завтрака. Рыжая лисица улыбнулась ему, и он остановил лошадь.

- Доброе утро, Роза, - вежливо поздоровался он, слегка приподняв подбородок.


- Куда вы направляетесь?

Иван ласково похлопал жеребца по шее. - Я просто вывожу Галлея на прогулку. Мы не уйдем далеко, просто выйдем на посадочную площадку, а потом вернемся по другой тропе.

- Не хотите ли составить мне компанию?

Мужчина поднял брови и дернул усами. Несмотря на то, что он был самцом рыжей лисы, ни одна из лисиц никогда не проявляла к нему особого интереса.
Возможно, это была уединенная обстановка далекого мира, но он не собирался подвергать сомнению удачу её внимания.

Он с улыбкой протянул к ней руку. - Да, я с удовольствием составлю вам компанию; Галлей легко перенесет нас обоих.

Роза усмехнулась, завернула остатки еды в салфетку и сунула сверток в большой карман своего туники. Она взяла его протянутую руку, и он посадил её на спину лошади перед собой. Как только она уселась, он слегка обхватил её рукой за талию и легонько постучал вожжами. Галлей фыркнул и продолжил свой путь по уже знакомой тропе через лес.


Несколько минут они ехали в дружеском молчании. Айвену нравилось, когда женщина прижималась к нему, и Розе было так же удобно, когда он обнимал её. Никто из них не хотел нарушать молчание, но через несколько минут что-то привлекло внимание лисицы.

- Посмотри на это, - прошептала она.

Между стволами двух деревьев с черной извилистой корой в нескольких футах над землей висела огромная полупрозрачная паутина.
Узоры и узоры не были похожи ни на что, когда-либо сотканное пауками Земли, но имели свою собственную красоту. Там было несколько листьев, клочья развеваемой ветром травы с пучками пушистые и перьев, прилипшими к паутине в некоторых местах, но никаких существ, которых они могли бы увидеть. Либо лесная жизнь до сих пор избегала его, либо создатель паутины уже расправился со своими жертвами.

С момента прибытия на Боунстелл колонисты обнаружили, что местные кусачие насекомые и паразиты наслаждаются земными животными так же, как и их родной дикой природой, но они склонны оставлять пушистые в покое.
Хотя ещё не было никаких убедительных доказательств, некоторые предположили, что остатки гетазина в их клетках, вероятно, были неприятны инопланетным вредителям. Что бы ни содержалось в химическом веществе, которое использовалось для превращения людей в гибридных зверолюдей, это было дополнительным благословением для колонии.

Несмотря на то, что некоторые из пушистых думали, что они могут практически играть с местными насекомыми, не опасаясь быть съеденными, ни Иван, ни Роза не хотели проверять теорию на чем-то, что могло бы сплести такую паутину.
Они изучали его ещё мгновение и уже собирались продолжить свой путь, когда большое четырехкрылое насекомое вспорхнуло в паутину и мгновенно увязло в липкой поверхности.

В верхнем углу паутины мгновенно что-то шевельнулось, хотя поначалу пушистые этого почти не заметили. Существо с шестью многосуставчатыми ногами щеголяло тем же цветом, что и его паутина, и, несмотря на липкие нити, быстро передвигалось по ним, не прилипая к ним.


Айвен сглотнул, когда наконец смог как следует рассмотреть создателя паутины. Его большое раздутое брюшко было прикреплено к уродливому цефалотораксу-сросшейся голове и грудной клетке земного паука, который держал ноги, - а передняя часть, казалось, представляла собой почти весь рот, содержащий то, что выглядело как несколько дюжин крошечных игольчатых зубов, торчащих во многих направлениях. У него были глаза без век по всей сердцевине кожистого тела, что, без сомнения, давало ему возможность видеть сразу во всех направлениях, и он даже, казалось, смотрел на пушистые, когда спускался на несчастное насекомое.


Айвен и Роза в оцепенении и ужасе смотрели, как эта гротескная пасть с громким хрустом вцепилась в экзоскелет жука размером с ладонь. Насекомые с Земли не обладали голосовыми связками, но у этого было что-то похожее на них, и он издал мучительный вопль, когда Костелланский паук разорвал его тело в клочья, прежде чем быстро сожрать. Роза отвернулась, когда он быстро расправился с насекомым, и когда он закончил, то дважды повернулся на паутине, а затем замер, идеально слившись с окружающей средой.


У лис создалось отчетливое впечатление, что он смотрит на них как на потенциальную добычу, поэтому Иван быстро подтолкнул лошадь носком ботинка, чтобы они могли отойти, прежде чем она успеет догнать их. Когда они отъехали, Иван с содроганием оглянулся.

- Я думаю, что у меня будут кошмары об этом в течение недели… - пробормотал он.

***

Практически все население второго шанса собралось в большом куполе.
Посреди большой комнаты за столом сидел Джон Сансет, перед ним стояли тарелка, салфетка, посуда и чашка с водой. Все вокруг перешептывались, ожидая начала представления, но все стихло, когда открылась дорожка и Ким Танака вошел в неё с маленькой миской и парой щипцов.

Она улыбнулась горному Льву, а затем щипцами достала завернутый в фольгу предмет. Она положила его на его тарелку, а затем полезла в карман фартука, чтобы достать по шейкеру соли и перца.
Она положила их рядом с его тарелкой, а затем снова полезла в фартук за несколькими маленькими пакетиками маргарина и сметаны, похожими на те, что можно найти в ресторанах по всей Северной Америке на Земле.

Джон облизал губы, снял фольгу и взял нож и вилку, чтобы приготовить свой импортный печеный картофель Айдахо. Знакомый запах заставил нескольких других сглотнуть в предвкушении, когда он расколол клубень и подправил его по вкусу.
К тому времени, как он закончил, сестра Кима Юки вышла вперед с другой тарелкой. На нем лежал девятиунциевый бифштекс, приготовленный до золотисто-коричневого цвета.

После того как доктор Мотидзуки сообщил, что, по его мнению, мясо олененка можно спокойно съесть, Джон вызвался первым попробовать бифштекс из оленя. Красная панда рассказал ему и Эйвону о неизвестных остатках в мышечной ткани животных, которые он всё ещё анализировал, но Джон все равно хотел попробовать, думая, что маслянистая жидкость может свариться из мяса на хорошем огне.


Он облизнул губы, когда она поставила перед ним бифштекс, и о картофеле на мгновение забыли. Прежде чем он успел дотронуться до мяса своей посудой, Норман легонько толкнул его локтем.

Джон с усмешкой посмотрел на черного медведя. - Ты уверена, что хочешь это съесть? - спросил Норман, не отрывая глаз от еды на тарелке. Никто ещё не пробовал его, но аромат, пропитавший воздух в комнате, вызывал аппетит.
Горный лев оттолкнул его локоть своим собственным, ухмыляясь и издевательски рыча на медведя.

- Мой бифштекс! - воскликнул он.

- Поторопись и откуси кусочек! - Пожаловался Майкл. - А какой он на вкус?

Предвкушая трапезу не меньше, чем любой из них, Джон демонстративно резал бифштекс преувеличенными движениями. Из мяса сочился черный сок, но внутренний аромат вырывался вместе с паром и ласкал голодные носы.
Он отрезал три куска и мысленно приготовился.

Врачи были готовы. Кен стоял рядом с бутылкой сиропа ипекака, чтобы вызвать рвоту на случай, если пума случайно отравится чужеродной пищей, а Дженни внимательно наблюдала за ним с другой стороны.

Джон наколол кусок вилкой и поднес ко рту. Последовала коллективная задержка дыхания, когда он втянул его зубами и начал жевать.
Толпа внимательно наблюдала за ним. Сначала он закатил глаза от вкуса, но потом перестал жевать и посмотрел на тарелку. Он прожевал ещё немного, остановился на мгновение, снова прожевал и остановился. Он пошевелил мясо языком, а затем быстро моргнул два раза подряд.

- А-а, - протянул Мэнни. - Это не очень хороший знак.

- Ты в порядке? - спросила Кристен.

Джон коротко кивнул и снова принялся жевать.
Наконец он проглотил его и облизал губы, прежде чем сделать большой глоток воды. Эйвон отошел в сторону и серьезно посмотрел на него.

- В чем дело? - спросил гризли.

Джон ткнул вилкой в оставшийся бифштекс, и из него вытекло ещё немного черного сока. Он откашлялся и нахмурился.

- Мясо само по себе неплохое, - сказал он им всем, - но черный сок, который в нем содержится, немного напоминает... кровельную смолу... с текстурой вазелина.


- Фу, - ответила Жасмин. Несколько человек скорчили рожи, но Кугуар пожал плечами.

- Вероятно, это приобретенный вкус, - сказал он. Он подцепил вилкой кусочек печеной картошки и проткнул им ещё один кусок мяса. На этот раз он без колебаний съел все вместе под бдительным взглядом второго шанса.

Даже со знакомым дополнительным ароматом картофеля вкус мяса и его соков не изменился.
На глазах у стольких людей он отрезал ещё несколько кусочков и съел их по кусочку, но вместо того, чтобы привыкнуть к аромату, казалось, что с каждым кусочком вкус становится все хуже.

Ему удалось съесть примерно половину маленького бифштекса, прежде чем он отодвинул тарелку и покачал головой. - Это все, что я могу сделать, - признался он.

- Как ты себя чувствуешь? - спросил его Кен.

Джон задумался, прежде чем ответить, но потом пожал плечами и посмотрел на красного волка.
- Я прекрасно себя чувствую, - сказал он, потянувшись за остатками печеной картошки. - Если не считать вкуса на языке, я в порядке. - Он съел остаток картофеля в надежде, что вкус маргарина и сметаны перебьет вкус оленьего мяса.

- Тебя не тошнит? - спросила Дженни. Джон покачал головой и проглотил последний кусок.

- Никаких вредных последствий, - подтвердил он. - Ни жужжания, ни головокружения, ни тяжести в желудке – только неприятный привкус во рту.


Хэнк подошел к столу и посмотрел на оставшийся бифштекс. - Не возражаешь, если я попробую? - спросил медведь. - Не все люди любят одно и то же. Может быть, это просто что-то, что не нравится вашему вкусу, но для меня это может быть нормально.

Кугуар допил воду, вытер рот и встал из-за стола. - Будьте моим гостем, - сказал он.

Хэнк широко улыбнулся окружавшим его людям. Стул слегка скрипнул под его весом, когда он сел, и он тут же взял нож и вилку, чтобы отрезать ещё несколько кусочков.
С наслаждением и предвкушением он положил первый кусок в рот и начал жевать. Он почти сразу же остановился и посмотрел на Джона.

Он заставил себя закончить жевать и проглотить его, но все вокруг смотрели на него, и он чувствовал себя обязанным съесть больше или столкнуться с насмешками. Однако после того, как первый кусочек попал ему в живот, он уже не испытывал особого энтузиазма, как будто был ребенком, который ел мороженое только для того, чтобы почувствовать вкус крепкого лука внутри.


Заставив себя съесть четыре куска, он схватил использованную салфетку Джона и начал энергично вытирать его язык. Многие вокруг него смеялись над его бедственным положением, но Джон сочувствовал поступку медведя. Потребовалось мгновение, прежде чем он почувствовал, что может говорить, и когда он это сделал, Хэнк смущенно огляделся.

Он достал из кармана комбинезона пятидолларовую бумажку и положил её на стол.
Бесполезный в этой обстановке, он был остатком их земной жизни, но это было то, что он носил с собой с момента их отъезда.

- Пять баксов тому, кто действительно любит эту дрянь, - проворчал он.

- Я попробую, - сказал Арне. Все посмотрели на льва, но он поднял руку и посмотрел на Ким и Юки. - Приготовь для меня ещё один, средний, но дай побольше приправы, если она у тебя есть.


Ким оглянулась на него, глаза рыси сузились от удовольствия. - У нас есть приправа и ещё несколько печеных картофелин, если хотите.

- Конечно, дай мне тоже одну, полностью заряженную.

***

Теперь Арне был в центре внимания. Джон наблюдал со стороны, как еду принесли новой жертве, и ему пришлось подавить дрожь. Дженни и Кристен стояли по обе стороны от него, и его раздражало, сколько раз леопард спрашивал его, как он себя чувствует.
Он знал, что она просто проверяет его, чтобы убедиться, что нет никаких побочных эффектов от употребления чужеродного оленьего мяса, но он был правдив, когда сказал, что с ним всё в порядке.

Лев одарил всех вокруг уверенной улыбкой, обошел картофелину и направился прямо к бифштексу. Он отрезал один кусок, проверил состояние внутренностей, чтобы убедиться, что они были приготовлены по его просьбе, а затем сунул его в рот.


Все смотрели с восхищенным вниманием, как и раньше, но многие из них не были удивлены ожидаемым результатом. Арне жевал его лишь мгновение, прежде чем выплюнуть на стол.

- Это отвратительно, Арне! - воскликнула Сисси, отступая от стола.

Большая кошка указала вилкой на отвратительный кусок мяса. - Вот что отвратительно! - прорычал он в ответ.
Он повернулся к Юки и зарычал на неё. - Ты кормил меня гнилым мясом?

- Нет! Акита залаяла в ответ, прижав уши к голове. - Он был свежим, и у Джона тоже!

- По крайней мере, Джон съел половину своего бифштекса! - крикнул а Дара из толпы. - Ты не сделал ничего, кроме того, что попробовал его.

Арне взволнованно махал хвостом взад-вперед. Он стиснул зубы и шумно прочистил горло, прежде чем взять нож и отрезать ещё один кусок, оставив первый кусок лежать на столе.


Оскорбленный тем, что его обвинили в том, что он не может сделать то, что сделал Джон, он теперь был полон решимости съесть больше, чем съел горный лев. Он попробовал то же самое, что и тот, другой, и зачерпнул на вилку печеную картошку, маргарин и сметану, а затем проткнул ею ещё один кусок оленьего бифштекса. Он положил все это в рот и постарался не обращать внимания на маслянистый вкус сока.

Он быстро прожевал, не позволяя вкусу задержаться на языке дольше, чем это было необходимо, и проглотил его одним глотком. Он схватил стакан с водой, выпил половину и повторил процесс.
К третьему кусочку, однако, вкус заставил его хотеть бросить его обратно.

Четвертый укус-это все, что он мог сделать. Ему удалось проглотить его, но он хлопнул ладонью по столу, а затем оттолкнул остальную часть.

- Не могу... - признался он. - Слишком прогорклый!

В толпе послышались смешки, но никто не вышел вперед, чтобы занять его место за столом. Через несколько мгновений Эйвон шагнул вперед и посмотрел на оставшийся на тарелке бифштекс.
Он окунул палец в маслянистый осадок и поднес его к языку. Едва попробовав, он поморщился и вытер язык о шерсть на руке.

- Что ж, - медленно проговорил он, - думаю, неудивительно, что оленят так много. Ничто другое, обладающее здравым смыслом, не съело бы его. - Оглянувшись на Арне, он спросил: - Как ты себя чувствуешь?

- Просто смутился, - признался кот.
- Но мне нужна щетка, чтобы убрать вкус с языка.

- Как твой желудок? - спросил Кен.

- Все ещё голоден, но в остальном всё в порядке. Я думаю, что мы должны просто выбросить остатки оленьего мяса и оставить несчастных в покое.

Алисия обошла пару красных панд, спокойно наблюдавших за происходящим, и подошла к столу.

- В последний раз, - сказала она Ким и Юки. - С тех пор как я стал пушистым, я предпочитаю есть мясо с редкой стороны, как и многие из вас, но, возможно, это нужно хорошо приготовить.
- Она взяла тарелку с оставшимся бифштексом и протянула её рыси. - Приготовь это ещё немного, а потом принеси мне вместе с теми местными клубнями, которые нашла Кристен. Может быть, я смогу съесть его таким образом.

- А если ты не сможешь? - спросил Мэнни.

- Тогда мы поступим так, как советует Арне, и просто оставим милого олененка в покое, как и все здесь. Может быть, Сисси сможет сделать из них домашних животных, так как мы не сможем считать их источником пищи.


Сорок пять минут спустя Алисия с силой швырнула остатки оленьего бифштекса через всю комнату, положив конец великому эксперименту.

***

Дженни наконец поверила Джону на слово и перестала спрашивать, как он себя чувствует. Если бы у него начались проблемы с желудком после того, как он съел маленький стейк из оленя, то, скорее всего, он уже почувствовал бы их последствия, но через два часа после еды он был невредим.

Это случилось, когда он помогал Норману и нескольким другим людям работать в сарае для животных.
Сначала он начал шумно пропускать газ. От него исходил отвратительный запах, и те, кто находился в здании, быстро вышли наружу с грубыми замечаниями, но через некоторое время он почувствовал знакомую дрожь внутри.

Чувствуя, что вот-вот произойдет, Джон вскочил на четвереньки и со всей возможной скоростью помчался к уборным. Над рядом ям, которые он помогал копать в первый день, были построены четыре сарая типа "порта-горшок".
Они располагались на противоположном от озера конце подковообразной долины, прямо в лесу.

Он только что добрался до ближайшего сиденья, как его внутренности обрушились на него взрывной диареей. Он застонал от спазмов в кишечнике и долго не мог сдвинуться с места, но прежде чем он подумал, что закончил, кто-то попытался выдернуть запертую дверь из его капсулы.
Он уже собирался закричать на человека, но тот, кто это был, поспешно схватил следующего.

По звукам и запахам, которые пытались заглушить его собственные, Джон понял, что Хэнк страдает от того же кишечного ужаса, что и он сам. Медведь стонал и стонал в агонии.

Почти изнемогая от постоянных внутренних заграждений, Джон прислонился к стене уборной, задыхаясь от свежего воздуха и не получая ничего, кроме сильного запаха, который они с Хэнком издавали.


Несколько мгновений спустя кто-то ещё попытался проникнуть в его дверь, а затем так же отчаянно попытался проникнуть в дверь Хэнка. медведь проклял предков того, кто это был, и затем дверь захлопнулась на третьей капсуле. Джон узнал рев Арне, полный боли и негодования, и почти пожалел, что у него нет затычек для ушей, чтобы заглушить другие звуки, издаваемые львом.

Еще один приступ судорог поразил кугуара, и он согнулся пополам на своем сиденье.
В дверь быстро постучали, но это не был отчаянный стук.

- ОК... занято, - слабо пробормотал он.

- Джон! - раздался голос Кена Уайлдера. - Я видел, как трое из вас побежали в уборную. С тобой там всё в порядке?

Нижние области Арне издали громкий и грубый звук, прежде чем Джон устало ответил: Моя задница в огне…

- Не могли бы вы открыть задвижку? - сказал он, едва сдерживая смешок, несмотря на стоны агонии, которые издавали все трое.
- Мне нужен образец.

- Ты шутишь, да? - Ахнул Джон.

- У меня также есть бутылки с водой и несколько таблеток лоперамида гидрохлорида для вас, но я должен иметь образец того, что вы изгоняете, чтобы исследовать любые токсины, которые вы могли проглотить.

Просьба эта могла бы показаться забавной, если бы не болезненные судороги, вызванные дальнейшим изгнанием. За последний год Джон пережил несколько случаев, когда ему казалось, что он действительно умирает, но ничто не могло сравниться с болью и вонью сегодняшнего дня.


- У нас есть кто-нибудь, обученный на капеллана? - Выдохнул Хэнк из соседней капсулы. - Мне нужно, чтобы кто-нибудь прочитал для меня последние обряды!

Арне расхохотался из другой двери, но затем внезапно затих, когда судорога лишила его дыхания. Он знал, что чувствует Хэнк, и внезапно представил себе, как его хоронят в безымянной могиле в этом чужом мире; смерть была бы облегчением.

Не зная, как ему это удалось, Джон отпер дверь, и покрытая рыжим мехом рука Кена потянулась внутрь с маленькой коробочкой.
Внутри был контейнер для образцов, застегнутый на молнию пакетик с маленькими зелеными таблетками и пластиковая бутылка с водой. Кугуар повозился с таблетками и выпил несколько из них с водой, прежде чем взял пластиковый контейнер для своего "образца". Это не будет весело – или очень чисто.

- Как поживает Алисия? - слабо спросил он. - Она тоже ела это мерзкое мясо.

- Она никогда не заходила так далеко, - ответил красный волк. - Она убежала в кусты и, вероятно, всё ещё там, распугивая всю живность в округе. Дженни сейчас ухаживает за ней.
Как ты себя чувствуешь?

- У меня будет одна из четырех самых чистых двоеточий на Боунстелле, - сказал Кугуар, позаимствовав то, что Кевин сказал ему на космической станции. Он испустил благодарный вздох, когда текущие судороги на мгновение ослабли.

- Мило, - ответил Кен, когда из других уборных донеслись грубые звуки. - Что-нибудь ещё?

- Дай мне немного этих таблеток, - взмолился Хэнк из своей капсулы. Несмотря на свою агонию, Он, по-видимому, прислушивался к разговору.


- Я тоже! - воскликнул Арне. - Хотя мышьяк или цианид тоже положили бы конец моим страданиям, если бы вы их получили!

Кен подошел к каждому из отхожих мест и вручил бутылки с водой и таблетки другим парням, почти желая потерять сознание из-за подавляющего зловония, исходящего от них всех. Это было такое время, когда обладание чувствительными обонятельными чувствами могло быть проклятием.

- Вот ваш образец, - слабым голосом произнес Джон.
- На полу у двери. Мне нужна ванна сейчас, и это не будет кошачья ванна для языка…

***

- Я так и думал, что найду тебя здесь.

Джон открыл глаза, посмотрел на Эйвона и покачал головой.

- У меня едва хватило сил доползти сюда, - ответил он, - но я решил, что это единственное уединенное место, где я могу спрятаться от всех.

Горный лев лежал на животе, его голова была на краю плоской каменной плиты, которая когда-то в далеком прошлом отделилась от склона горы и упала на край утеса.


Это стало его любимым наблюдательным пунктом с прекрасным видом на озеро, долину и лес за ней, окруженный предгорьями горы. Он был выше и сбоку от входа в пещеру и мог видеть тех, кто толпился снаружи в вечерних сумерках. Солнце весь день скрывалось за остатками дождевых облаков, которые прошли над горами, хотя ни одно из них не достигло маленькой долины.
Облака рассеялись, но на горизонте всё ещё виднелось мягкое сияние солнца.

- Я знаю, что ты устал это слушать, - сказал гризли, усаживаясь на камень рядом с ним, - но как ты себя чувствуешь?

- Измученная и выжатая, - ответила кошка. - Я никогда раньше не принимал такого сильного слабительного.

- Слабительное-это правильно, - сказал ему Эйвон. - Кен и Масанори изучили ваш образец кала, а также остатки мяса оленя, и газовый хроматограф показал, что в нем много цитрата магния, сильного слабительного.
По-видимому, это защита маленького оленя от хищников. Как только что-то берет одного и съедает его, хищник, скорее всего, оставит остальных в покое.

- Вот почему здесь так много маленьких Дорогуш…

- Вот почему. Мы полагаем, что Громосвин, убивший и съевший одного в тот день, когда мы приземлились, либо был заблокирован и знал, что ему нужна чистка, либо у местных свиней есть пищеварительная система, которая может обрабатывать слабительное без проблем.


- Похоже, у Громосвинов тоже нет вкусовых рецепторов… - пробормотал Джон. - Эта дрянь просто ужасна.

Гризли улыбнулся и ласково похлопал друга по плечу.

- В связи с вашей доблестной жертвой, пытающейся создать дополнительный источник пищи для второго шанса, я хочу, чтобы вы, Хэнк, Арне и Алисия взяли пару дней отпуска от деятельности колонии. Пусть ваши внутренности успокоятся и восстановятся.

- Спасибо, босс, хотя я, возможно, никогда больше не стану добровольцем.




Глава 5
Здесь будут драконы

Несмотря на её кошачьи глаза с ночным зрением, Сисси чувствовала себя потерянной во мраке купола снабжения, который содержал не скоропортящиеся продукты. Электрическая линия от солнечной генераторной системы считалась ненужной, чтобы осветить эквивалент кладовки, поэтому ручной светодиодный фонарик был оставлен у двери для тех, кто должен был быть внутри. Оранжевая домашняя кошка несколько раз повернула ручку фонарика, прежде чем смогла разглядеть этикетки на бесчисленных картонных и пластиковых коробках.


В первом контейнере, в который она заглянула, лежало несколько сотен маленьких пластиковых компасов, которые обычно продаются в качестве призов в автоматах по продаже хлопьев для завтрака и игрушек. Они были чуть больше дюйма в диаметре и все были в ярком разнообразии цветов, но хотя и не столь точны, как дорогой компас, они все же удивительно хорошо работали для направления, основанного на магнитном севере. Сисси задавалась вопросом, были ли они действительным запасом для колонии или чьей-то шуткой в штаб-квартире ПКАО.
Тем не менее, она положила один в карман, на случай, если он может пригодиться позже.

Несколько минут спустя оранжевая кошка всё ещё не нашла то, что искала в содержимом других контейнеров, но голос из дверного проема заставил её вздрогнуть.

- Что ты ищешь?

Сисси подпрыгнула и развернулась так быстро, что наткнулась на груду коробок рядом с собой. Её глаза расширились от тусклого света, и выражение удивления на её лице заставило золотистого ретривера громко рассмеяться.


- Ух ты, я знала, что домашние кошки дома очень нервные, но мне кажется, что я впервые вижу их так четко очерченными в мехе!

Сисси прижала руку к груди и смущенно сверкнула кошачьими клыками. Она была так поглощена своими поисками, что не слышала шагов собаки.

- Привет, Венди, - сказала она через мгновение. - Да, наверное, я была так сосредоточена на том, что делала, что ты меня удивил!


- Могу я помочь вам найти что-нибудь? - спросила Канис, мягко виляя хвостом. - Я помогал складировать этот купол, так что, может быть, смогу вам помочь.

- Спасибо. За последние пару дней у меня возникли некоторые проблемы с моим ПСП, и я боюсь, что у него возникли аппаратные проблемы.

Венди покачала головой. - Не думаю, что у нас есть запасные, - сказала она. - У тебя ведь и раньше были проблемы со своими, не так ли?


Сисси кивнула. - Да, во время нашего тренировочного марша выживания, но это было потому, что я постучал по нему горшечным растением в своей комнате прямо перед походом; техник, который посмотрел на него, сказал, что это была треснувшая печатная плата. Я был более осторожен с этим и не ударил его ни о что. - Она достала его из нагрудного кармана комбинезона и внимательно осмотрела. - На крышке нет вмятин, а царапины остались только от того, что я держал её когтями.


- А что с ним такое?

- Даже когда он полностью заряжен, питание прерывистое, и бывают моменты, когда я записываю заметки, которые файл не сохраняет. - Она нахмурилась, сунула его обратно в карман и пожала плечами, глядя на ретривера. - Там даже был файл или два, которые сохранились хорошо, но я могу открыть их только в нечетное время и совсем не в другие. Я боюсь, что потеряю все, что записал с тех пор, как мы сюда приехали, поэтому я искал бумажный блокнот, в который я мог бы записать все, пока у меня ещё есть доступ к нему.


- Ух ты, как тяжело… - пробормотала Венди. - У меня была пара таких проблем с моим, но я никогда не мог вспомнить, чтобы взять его на солнечную зарядную станцию, когда мощность падает, и думал, что это из-за этого. Я надеюсь, что они все не выйдут на нас – это большое расстояние, чтобы позвонить в техподдержку на Земле, и я не думаю, что они делают домашние звонки.

Собака повернулась к груде коробок слева от неё и потянулась к той, что лежала сверху. Она отложила его в сторону и сделала то же самое с двумя другими, прежде чем добралась до того, что хотела.
Сисси терпеливо ждала, а потом Венди достала толстую книгу в зеленом переплете. Она открыла его на страницах, которые были пустыми, за исключением линий на обеих сторонах каждого листа законного размера.

- Это сработает? - спросила она. - Это фондовый правительственный выпуск, без обложек с картинками.

- Это прекрасно, - сказала ей Сисси с улыбкой. - Теперь мне просто нужно чем-то писать.

- И это тоже, - ответила Венди, поворачиваясь к другой коробке.
- Если вам нужна помощь в расшифровке ваших записей, просто пришлите мне несколько ваших файлов, и я возьму другой блокнот, чтобы записать их тоже.

Сисси благодарно улыбнулась ей. - Я не знаю, как долго продержится мой ПБЖ, так что, если вы поможете мне с этим, я буду вам очень признателен.

- Считай, что дело сделано.

***

Эйвон стоял на нижней кромке пещеры, которая выходила на небольшое озеро, и наблюдал, как ещё одна троица исследователей удаляется от лагеря. После того как колония обосновалась на новом месте, а распорядок дня стал обыденным, к нему обратились несколько человек, которые хотели начать исследовать окрестности долины в форме подковы.
Медведь гризли сначала сопротивлялся просьбам, но в конце концов смягчился и дал свое согласие, чтобы некоторые из его людей могли отправиться в короткие однодневные поездки.

Он решил, что отряды из двух или более человек, снабженные водой, продовольствием, ручными рациями и оружием из арсенала, должны выехать утром с инструкцией вернуться до наступления темноты и каждые два часа регистрироваться по радио. Это даст им всем приблизительно восемнадцать часов, чтобы отправиться туда, куда они захотят, но он не разрешит никому оставаться на ночь.
Во всяком случае, пока.

Ружья будут использоваться только для обороны в том случае, если они наткнутся на что-то, что воспрепятствует их присутствию, но они не должны убивать никого, если нет другого выхода. Все дневные пакеты содержали еду и воду, цифровые фотоаппараты, бумажные блокноты и письменные принадлежности для записи своих находок. По просьбе доктора Мотидзуки были также доставлены контейнеры с образцами цветов, сорняков, трав, листьев и других растений для изучения и каталогизации.


Первыми вышли на четвереньках с рюкзаками за спиной двоюродные братья урсины-Аарон и Жерар. Они взяли только пару небольших пистолетов для ранцев, но сказали, что в противном случае они попытаются полагаться на свое собственное природное оружие зверочеловека и способности для защиты, если они столкнутся с неприятностями. Эйвон напомнил им, чтобы они не искали неприятностей, но оба выглядели оскорбленными тем, что он думал, что они будут искать.


Хотя у них не было ни карты, ни аэрофотоснимков окрестностей, они могли вернуться в лагерь с помощью посадочного маяка, который установили на склоне горы над пещерой, когда только прибыли. Они планировали ударить на северо-восток, следуя вдоль подножия горного хребта.

Айвен и Роза уехали вскоре после медведей, оба маленькие вульпины на одной лошади.
Лисы пошли по следу через лес к лугу, покрытому травой, а затем повернули коня на восток, к Солнцу. Они понятия не имели, что могут увидеть, но парочка была готова исследовать окрестности.

Мэнни, Майкл и Альдо взяли оставшихся трех лошадей и направились на юг. Двум лисам и собаке было скучно оставаться в лагере, и их главной целью было просто уйти на некоторое время.
Исследование будет для них второстепенным, хотя они, скорее всего, увидят вещи, которые не обитают в их маленькой долине.

День выдался пасмурный, и температура была немного прохладнее, чем при юго-восточном ветре. Ветер был в основном слабым, но сильные порывы вокруг конца горного хребта становились обычным явлением. Кевин внимательно следил за своими приборами; его прежний прогноз гроз был в какой-то степени верным, даже если штормы вообще не достигали маленькой долины, и он часто был занят чтением текстов предсказаний погоды, которые загрузил в свой ПСП перед тем, как они покинули Землю.


Хотя Эрин и рассказала ему о некоторых проблемах с самооценкой, крошечный Пустынный лис явно беспокоился о своем месте в колонии. Он знал, что через несколько месяцев наступит зима, и самый молодой из добровольцев чувствовал тяжелую ответственность за прогноз погоды без помощи спутниковых снимков и национальных станций зондирования в этой примитивной обстановке.

- Это не так-то просто, - поддразнила Эрин, - пытаться предсказать погоду с помощью каменных ножей и сушеных Жуков.


К счастью, в этом регионе только начиналась ранняя осень, и поскольку на Боунстелле сезоны длились дольше, чем на Земле, Кевин надеялся, что у него будет больше времени, чтобы научиться читать местные закономерности в прогнозировании, прежде чем на них обрушится суровая погода.

После того как лисы и собаки скрылись на своих лошадях в тени леса, взгляд Эйвона переключился на другие виды деятельности в долине.
Кристен и Жасмин работали в саду, Арне, Шерил, Далия, Джон и Хэнк устанавливали загоны для животных в недавно построенном сарае, и трое из них сидели в траве среди нескольких маленьких оленей у озера. Сисси рассказала главе колонии о своих проблемах с ПБЖ, и Венди с Чиеко вызвались помочь ей переписать записи в блокноты.

Красная панда находилась на завершающей стадии своего превращения-результат ошибки, которая затронула и её, и её мужа, сделав их единственными Айлури в галактике, живущими среди псов, Фелисов, Урсисов и Вульпов зверолюдей.
Боль и страдания Чиеко от перемен почти прошли, и личный кругозор милой женщины улучшался с каждым днем. Её непослушание могло стать причиной того, что она и её муж, некогда директор японского филиала Института Зверочеловечества, были изгнаны с Земли на всю оставшуюся жизнь, но она, казалось, смирилась со своей судьбой и даже наслаждалась своим новым "обликом".

Эйвон обернулся на грохот и приглушенное ругательство позади себя. Рейн споткнулся о корень дерева возле естественного источника, который тек со склона горы недалеко от входа в пещеру, и пролил оба ведра с водой, которые только что наполнил.
После завтрака настала очередь гепарда мыть посуду на кухне. Его назначенным партнером по КП был их постоянный белый медведь, и Дана поспешила оказать ему некоторую помощь.

Одноразовые тарелки и приборы, возможно, было бы проще просто использовать и выбросить, но у них не было, казалось бы, неограниченных запасов, которые они имели на Земле, и им пришлось бы повторно использовать все, что они могли в любое время. Мытье тарелок, посуды, чашек, кастрюль и сковородок могло показаться неблагодарной работой, но все в колонии были на смене стирки, чтобы поддерживать их чистоту и снабжать всем необходимым.


Точно так же они должны были держать мусор как можно меньше. Такие вещи, как алюминиевая фольга, могут быть очищены, сложены и снова использованы несколько раз, прежде чем из упаковки может потребоваться ещё один лист. Даже бумажные обертки можно было использовать для других целей, при условии, что они не были разорваны и разорваны при первоначальном вскрытии. Сжигание мусора также сводилось к минимуму, даже если рядом с входом в пещеру была вырыта большая яма для костра, окруженная камнями.
Объедки никогда не хранились поблизости и были похоронены в саду как можно скорее.

Убедившись, что он никому не нужен, Эйвон вернулся в пещеру, чтобы забрать из геодезического купола, где он спал, коммуникационный комплекс колонии. Он должен был вынести его за пределы пещеры, чтобы передать свой еженедельный отчет на геосинхронный спутник, припаркованный над головой; затем он будет передан на Землю через серию спутников-ускорителей, которые Мериуэзер Льюис развернул по пути в Боунстелл, так как не будет прямой связи с их родной планетой.
Тахионно-всплесковая связь позволила бы сообщениям преодолевать расстояние почти в четыре парсека за сорок с небольшим часов, что дало бы штаб-квартире ПКАО в Стокгольме отчет о ходе работы по второму шансу.

Медведь гризли предположил, что в Швеции есть кто-то, кто следит за потоком сообщений всех двадцати девяти колоний, которые были запущены с момента начала программы Зверочеловечества, регулярно передавая их какому-то администратору в офисе, чья единственная работа заключалась в чтении обычных отчетов.
Были только случайные сообщения реальной важности, как то, что передал Бастьен об уничтожении его преимущественно кошачьей популяции, оставив только двух его врачей-Вульпов выжившими после быстрой эпидемии.

Эйвон прикинул, что отчет, который он сделал сегодня, окажется распечаткой в ящике стола, которую можно будет прочитать через неделю или две, но в любом случае у него не было ничего интересного.
Однако одной из обязанностей капитана колонии было представлять отчеты об их продвижении, особенно о группе, которая только начала исследовать их новый мир; эту работу он не мог поручить никому другому. Если с ним когда-нибудь что-нибудь случится, эта обязанность ляжет на плечи Джона Сансета, его заместителя, но пока он один.

Обычный отчет в первую очередь означал, что все идет по плану, и хотя это была скучная работа, она также означала, что все были целы и невредимы под его командованием.
Это было хорошо.

***

Для троих, кто путешествовал по нему, местность на юге была не вдохновляющей. По мере того как они удалялись от горного хребта, местность становилась все более открытой и относительно плоской, хотя чем дальше они продвигались, тем выше становилась её поверхность. Они ехали верхом по бесконечной колышущейся прерии, заросшей такими же густыми, пахнущими мятой высокими травами, где охотились на Громосвинов, но уже через два часа не видели ничего живого, кроме птиц и насекомых, даже многочисленных маленьких оленей.


Лошади везли их без определенной цели, и ни одна из лошадей не выказала ни малейшего беспокойства во время путешествия. Мэнни и Майкл разговаривали почти без остановки с тех пор, как покинули колонию, и Альдо лишь изредка присоединялся к ним с комментарием или ответом на какой-нибудь вопрос.

Нос гончака был, безусловно, самым чувствительным из всех зверолюдей на Боунстелле, и хотя пейзаж стал неинтересным, ветер доносил обильные запахи и ароматы, которые его обонятельные чувства могли сортировать и просеивать.
Незаметно для своих спутников он соскользнул на землю и теперь шел рядом с лошадью на четвереньках, уткнувшись носом в высокую траву. Его лошадь легко шла рядом с остальными, а Альдо продолжал стоять рядом с кобылой, держа её слева от себя.

Он остановился, наткнувшись на помет какого-то крупного животного, и проверил его запах своей памятью. Он был старым и высохшим, испещренным дырками от насекомых, но сейчас их не было.
Обветренная Пэтти едва уловила его запах, но в памяти гончака щелкнула ассоциация, и он понял, что звук исходил от одного из Громосвинов. Он хотел разорвать его на части и осмотреть ещё раз, чтобы взять образец для красной панды, но в этой прерии не было никаких палочек, и он не хотел делать это своими когтями.

Он поднял голову, но сквозь высокую траву ничего не смог разглядеть и вдруг понял, что остальные ушли, не заметив, что его больше нет с ними. Он поднял голову, а затем встал на две ноги, чтобы видеть поверх тонких двойных стеблей травы.
Он заметил лошадей, стоявших рядом на небольшом расстоянии впереди, но своих спутников не увидел.

Альдо нахмурился и тихо подошел к лошадям. Что-то случилось с его друзьями или они просто остановились пописать? Он принюхивался к ровному ветру, но находился с подветренной стороны и не мог определить их местонахождение только по запаху.

Его кобыла оглянулась на него и тихо фыркнула, когда он провел рукой по её шее, нежно проводя пальцами по гриве.
Альдо замер и прислушался. Ветер шелестел травой, но в течение нескольких долгих минут он больше ничего не слышал. Затем что-то достигло его ушей, и тонкая улыбка скользнула по его лицу.

Он ухватился за рог западного седла, вставил ногу в стремя и легко вскочил на спину лошади. Теперь, с более высокой точки обзора, он мог смотреть на прерию, и ему потребовалось всего мгновение, чтобы узнать белую шкуру песца, когда Мэнни прыгнул и прыгнул через траву со смесью серого и песочного пушистые корсака позади.


Стервятники вытянули ноги, и казалось, что они играют в пятнашки на траве, совсем как их собратья-стервятники. Он ухмыльнулся и слегка задышал, но не от напряжения, а от беззаботного веселья, которое он чувствовал, наблюдая за ними.

Ищейка потянулся к рюкзаку за бутылкой воды и налил себе немного в ладонь, чтобы выпить, когда лисы наконец поднялись на ноги и небрежно направились обратно к лошадям.
Небо всё ещё было затянуто тучами, но в воздухе не чувствовалось запаха дождя, хотя ветер дул прямо на юго-восток. Глядя поверх верхушек высокой травы, Альдо практически видел, как ветровые потоки движутся волнами, время от времени резко меняя направление, чтобы раскачать стебли.

Одна такая внезапная перемена направления ветра обрушилась на них в одно мгновение, и вместе с ней появился сильный запах, который никто из них никогда раньше не ощущал.
Лисы и собаки внезапно остановились, как будто застыли во времени, но три лошади нервно фыркали и ржали, их уши были подняты назад, а глаза блуждали вокруг, как будто искали невидимого хищника.

Через мгновение Мэнни вскочил в седло, и Майкл сделал то же самое, но только после того, как выхватил пистолет из рюкзака. Ветер снова переменился, и запах исчез, но память о нем всё ещё была сильна в ноздрях всех шести земных существ.


***

Пушистый-волк закончил свою работу по дому, поел и вымылся в реке в неглубоком бассейне ниже по течению от лагеря, который был предназначен для общей бани. Теперь, когда все были покрыты шерстью, причин для скромности оставалось все меньше, пока все помнили о том, чтобы держать хвосты опущенными, пока другие были рядом. Вне бани ношение верхней одежды было необязательным как для мужчин, так и для женщин, но все же было благоразумно носить шорты для пушистых, предоставленные им по гигиеническим соображениям.
Многие всё ещё носили жилеты пушистых или комбинезоны, которые были предоставлены им, главным образом для практичности многочисленных карманов.

Стоя на четвереньках, Карл амарант отряхнул шерсть, надел шорты и тихо пошел через долину обратно к пещере. При высоте потолка около тридцати пяти футов и ширине прохода около ста двадцати футов, здесь было более чем достаточно места для всех геодезических куполов, которые составляли здания колонии.
Самый большой купол был достаточно велик, чтобы вместить всех тридцать одного члена Второй Шанса сразу, если понадобится, и хотя первоначально они были спроектированы для строительства снаружи, пещера была идеальным местом, как только они обнаружили признаки наводнения в долине.

Купола были разных размеров, от нескольких больших для Костелланского года поставок до меньших, равных по размеру хорошей семейной палатке, предназначенной для обеспечения по крайней мере одного-четырех полноразмерных пушистых местом для сна и вызова домой.
Все они были сделаны из герметичных, изолированных панелей, предназначенных для того, чтобы выдерживать арктические условия на Земле, поэтому они были более чем оборудованы, чтобы справиться с небольшим холодом пещеры и, надеюсь, предстоящей зимой.

Это был один из самых больших куполов, к которому Серый волк направился после того, как вернулся в пещеру. Электрические светодиодные лампы были стратегически расставлены по всему лагерю, питаясь от мощных солнечных коллекторов, расположенных снаружи входа в пещеру на склоне горы.
Некоторые купола были подключены к верхним лампам, если к ним подавалось электричество, и, к счастью для Карла, та, в которую он вошел, была оборудована именно так. Эффективные светоизлучающие диоды потребляли очень мало энергии и обеспечивали достаточное освещение везде, где они использовались. Они были выносливы и работали дольше обычных ламп, их было легко заменить, и колония была снабжена большими ящиками, содержащими тысячи недорогих ламп.

Перед их отлетом с Земли Карл подал заявку на конкретный товар, не зная, позволит ли это бюджет или нет, и будет ли он соответствовать весовым ограничениям груза. Он не получил ни подтверждения, ни опровержения своей просьбы до того, как они поднялись на борт колониального корабля, поэтому он не знал, будет ли это среди их припасов. Он вообще-то забыл об этом, пока не услышал, что Эйвон разрешил разведывательные экспедиции, так что теперь он хотел посмотреть, был ли он включен в их груз.


Спокойно и терпеливо он рылся в штабелированных ящиках с нескоропортящимися припасами, читая этикетки манифестов, прикрепленные к концам каждого, но ни один из них не был подходящего размера или формы, чтобы вместить то, что он просил. Он должен быть довольно большим, чтобы вместить его, если только его не придется собирать из нескольких ящиков.

Он был уверен, что ему отказали после часа безуспешных поисков, но как только он потянулся к выключателю, чтобы выключить верхние лампы, он заметил конец длинного, узкого ящика прямо у двери.
Он мог бы не обращать на это внимания, если бы его взгляд не упал на собственное имя. На нем лежало ещё несколько коробок, так что он позаботился убрать их, чтобы добраться до него. Если бы он не искал что-то конкретное, вряд ли кто-то ещё заметил бы то, что было в ящике в течение некоторого времени. Еще один большой ящик рядом с ним был помечен точно так же, так что ему пришлось выкопать и его.

Когда с него сняли крышку, он ухватился за веревочную ручку, прикрепленную к одному концу, и достал тяжелые ящики в дверной проем.
Возбуждение управляло его действиями, но ему нужно было поставить остальные коробки на место, чтобы никто случайно не упал на них.

Как только эта задача была выполнена, он вернулся к своим подаркам, мягко виляя хвостом. Для Карла наступило Рождество.

Печати на обоих ящиках были целы, но поскольку его имя значилось на этикетках, волк не имел ничего против того, чтобы разрезать их кончиком когтя. Он щелкнул защелками, откинул крышку более длинного из двух ящиков, помеченного цифрой "1 из 2", и с озадаченным видом осмотрел содержимое.
Если это было то, что он ожидал, некоторые части выглядели неправильно. Как он и предполагал, агрегат должен быть собран, но у них с Элли был необходимый опыт в таких делах, при условии, что все детали были на месте.

Поверх упаковочного материала лежал простой белый конверт, на котором было нацарапано его имя. Она не была запечатана, поэтому волк достал листок и увидел письмо, адресованное ему.

Карл, одобрение вашего запроса на Ховер-фанкрафт пришло слишком поздно, чтобы рассказать вам об этом лично, так что это, скорее всего, будет сюрпризом.
За всю историю программы антропогенной колонизации никто и никогда не просил фэнкрафт в качестве части оборудования и материалов для новой колонии, но поскольку исследование вашего нового мира будет одной из ваших обязанностей, Стокгольм согласился, что это может быть полезным активом для ваших усилий. К сожалению, грузовые ограничения на колониальном корабле ограничивали размер и вес того, что мы могли бы отправить с вами, поэтому нам пришлось стереть пыль со старой технологии и отправить вместо неё сверхлегкий гирокоптер. Я знаю, что это может быть разочарованием, но в этот поздний час, это было лучшее, что мы могли сделать для вас.

Поскольку топливо будет трудно достать на Боунстелле, эта версия корабля оснащена солнечной батареей и чисто электрической системой, поэтому все, что вам нужно, - это хороший солнечный день, чтобы питать его. Однако, опять же из-за ограничений груза, мы могли отправить только один человек, открытый выпуск этого корабля.


Учитывая, что вы и Ваша жена Элли-единственные в Второй Шанс, сертифицированные с лицензией пилота и прошлым опытом полетов на сверхлегких самолетах, вы двое, вероятно, будете единственными, кто выполнит воздушную разведку для вашего лагеря. Я бы настоятельно рекомендовал вам обучить одного или двух других использовать его в качестве резервных копий, но это может быть довольно сложно, так как машина может поддерживать только одного человека одновременно.
Под сиденьем есть небольшое складское помещение, но есть только одно свободное место, что затрудняет тренировку. Я знаю, ты что-нибудь придумаешь. Будьте осторожны в его использовании, но я надеюсь, что это принесет пользу вашим усилиям.

Удачи и счастливого пути - Марсело Дельгадо, директор североамериканского Института Зверочеловечества.

***

Джон опустился на колени рядом с открытыми ящиками и осмотрел их содержимое, пока Карл и Элли разговаривали с Эйвоном. Медведю гризли было не очень приятно узнать, что гирокоптер был включен в их манифест без его ведома, и он не хотел слушать волков, которые умоляли его позволить им использовать его для исследования.


- Эйвон, Стокгольм согласился с моей просьбой, думая, что это хорошая идея, - сказал Карл своему урсинскому лидеру. - Может быть, я и не получил в точности того, что просил, но это все равно должно сослужить хорошую службу. Одна из причин, по которой мы здесь, заключается в том, чтобы исследовать. Вы уже согласились, что мы должны сделать это, и вы позволили другим выйти из лагеря на исследовательские экскурсии, так почему бы не нам?

Гризли поднял письмо Марсело и потряс его.
- Потому что эта штука вмещает только одного человека, Карл, - сказал он в отчаянии. - Из-за неизвестных опасностей неизвестной планеты вы уже знаете, что никто не выходит из лагеря один. Два или больше вместе-это правило – вы согласились, что это была хорошая идея, когда мы все обсуждали её сразу после нашего прибытия. Мы все в относительной безопасности в пещере или в нашей маленькой долине, но как только вы пересекаете гору или идете через лес, это парами или ничего! Исследование в одиночку не является хорошей идеей и запрещено.

- Ты единственный, кто запрещает это, - проворчала Элли, встретившись с его темным взглядом. - Мы не можем приспособить его для перевозки другого человека, и даже если бы мы могли просто привязать к нему обеденный стул с помощью клейкой ленты и ремня безопасности, двигатель и роторы не были рассчитаны на перевозку двух человек.

- Сомневаюсь, что он выдержит твой вес сам по себе, - добавил Карл.
- Дело в том, что штаб-квартира одобрила его для нас. Если вы помните, нам всем сказали, что наше задание-отправиться туда, где предполагалось основать первую человеческую колонию на Боунстелле, и попытаться выяснить, что с ними случилось. Если мы не найдем выживших после первой высадки, то будем действовать так, как будто мы-единственная колония, прибывшая на эту планету. Поскольку мы не обнаружили никаких признаков этой первоначальной группы в непосредственной близости от нас, использование этого гирокоптера поможет нам в воздушном поиске их!

- Карл, - сказал Эйвон в отчаянии, - я не против того, чтобы ты имел эту штуку, я против того, чтобы ты ходил с ней один! Если бы у тебя была возможность взять Элли с собой, я бы согласился прямо сейчас, но это не вариант! Мы не видели здесь ничего крупнее наконечника стрелы, но что произойдет, если вы столкнетесь в воздухе с чем-то большим, чем вы сами, и попадете в беду?


- Если это случится, мы оба окажемся в беде, - возразила Элли. - Быть вместе или наедине в такой ситуации не имело бы никакого значения.

- Может быть, и нет, но если из-за этого вы потерпите крушение, возможно, один из вас выживет достаточно хорошо, чтобы помочь другому или пойти за помощью. Если ты или Карл попадете в беду, мы никогда не узнаем, что с вами случилось, и не сможем помочь. Так бывает со всеми, кто покидает лагерь, чтобы отправиться на разведку.


- Тогда позволь мне заниматься этим пару часов подряд, - предложил волк. - Если у меня возникнут проблемы, я буду не так уж далеко, и у меня будет ракетница, чтобы сигнализировать о своем местонахождении. Я останусь в зоне действия радиосвязи и буду периодически докладывать о своей позиции на случай, если что-то случится, но это даст нам большую дальность, чтобы видеть то, что нас окружает, что быстрее, чем идти пешком или верхом. У меня есть опыт в картографии, поэтому я могу даже сделать аэрофотоснимки, чтобы использовать их при составлении карты окрестностей.


Горный лев молчал во время обмена репликами, молча рассматривая детали в коробках. Один ящик держал мотор в предварительно сформированной прокладке, в то время как более длинный ящик содержал разобранную раму, органы управления и другие детали. Он поднял то, что выглядело как посадочная подвеска колесного узла, и лениво взвесил его в руках. Он слушал их спор, но ничего не сказал, Пока Эйвон не повернулся к нему.

- Джон, помоги мне, пожалуйста, - попросил Эйвон.


Кугуар посмотрел на медведя, возвышавшегося над ними. - Хочешь знать мое мнение? - спросил он.

- Я знаю – твой голос может быть здесь голосом разума.

- По какой причине?… - проворчала Элли. - Он твой заместитель и просто поддержит все, что ты скажешь!

Джон помахал хвостом взад-вперед, возвращая пушистыенизм на место, а затем встал лицом к ним троим. - Он указал на волков, глядя при этом на гризли.


- Я думаю, что воздушная разведка окрестностей-хорошая идея, - сказал он к удивлению Эйвона. - Мало того, что это будет полезно для поиска признаков первоначального десанта, Карл и Элли могли бы найти некоторые природные ресурсы, которые мы могли бы использовать для еды, лекарств или других полезных целей. Возможно, поблизости есть другие животные, которых мы могли бы рассматривать как источник пищи, который случайно не забредет в нашу маленькую долину – надеюсь, что-то более вкусное, чем мой стейк из оленя.


- Он пожал плечами и добавил: - Кто знает, может быть, они даже обнаружат причину ночных взрывов. Лично я не вижу проблемы в том, чтобы отпускать их на короткие рейсы. Это может быть не более опасно, чем выйти на травяное поле с громосвинами вокруг, которые могут в любой момент ударить в панику.

Эйвон недоверчиво уставился на него. Как и Амаранты, он ожидал, что Джон встанет на его сторону в этом споре, хотя и спрашивал мнение кугуара.
Чувствуя разочарование и численное превосходство, капитан колонии наконец кивнул.

- Ладно, - сказал он наконец, - я всё ещё не хочу отпускать вас одних, но у вас есть разрешение собрать и запустить ваш маленький гирокоптер, чтобы совершать короткие полеты, не более двух часов. - Он посмотрел на Карла и Элли и выразительно кивнул подбородком. - Придерживайтесь плана, не рискуйте понапрасну и докладывайте как можно чаще.
Когда кто-нибудь из вас будет в воздухе, я всегда буду носить с собой одну из ручных раций для ваших отчетов.

Волки ухмыльнулись в унисон. - Спасибо, Эйвон! - воскликнул Карл с новым волнением.

- И тебе спасибо, Джон! - Добавила Элли.

Медведь громко вздохнул и покорно покачал головой. - Я всё ещё нервничаю из-за того, что отправляю тебя одного, но искренне надеюсь, что ты найдешь что-то, что оправдает риск полета.
В наши дни все может показаться спокойным, но я уверен, что существует какая-то опасность, которая только и ждет, чтобы поднять свою уродливую голову.

***

- Что это было?.. - прошептал Майкл своим спутникам, сжимая пистолет наготове. Их лошади фыркали и нервно ржали, их глаза блуждали по бесконечному полю высокой травы, как будто ища какую-то невидимую опасность.

- Не знаю, но от этого запаха у меня мурашки побежали по спине, - ответил Мэнни, тоже понизив голос.


Альдо продолжал принюхиваться, но теперь ветер уносил дурной запах прочь, и он не имел ничего общего с естественным запахом мяты, исходившим от травы. Переменчивые порывы ветра приносили его им лишь на мгновение, но этого было достаточно, чтобы заставить их всех насторожиться. - Это не похоже ни на что другое, что я когда-либо нюхал с тех пор, как мой нос стал более чувствительным, ни здесь, ни на Земле, - прошептал он.
- Он не воняет и не воняет; я не знаю, почему он заставляет меня чувствовать себя так, но он определенно вызвал у меня реакцию!

- Что же нам делать? - спросил Майкл. - Я не могу сказать, откуда он взялся – он может быть где угодно!

- Ветер дует с подветренной стороны, поэтому мы и не чувствуем его запаха, - ответил ищейка. Все трое с тревогой посмотрели на юго-восток.

- Нас что, преследуют? - хрипло спросил корсак, его горло сжалось.


- Успокойтесь, ребята, - медленно проговорил Мэнни, - что бы это ни было, я уверен, что оно, скорее всего, учует нас и наш страх. Просто помните, что мы сами являемся хищниками, занимающими высокое положение в пищевой цепи.

- Вы имеете в виду пищевую цепь земли, - заметил Майкл. - Кто знает, где на цепи мы находимся?

- Тем не менее, сохраняйте спокойствие. Мы уже поняли, что рано или поздно столкнемся с чем-то страшным, но это может быть даже не так.
Оставайтесь начеку, но вполне вероятно, что мы найдем ужасную маленькую жабу или что-то, что испускает этот запах, чтобы предупредить тварей, ищущих потенциальную еду.

Альдо посмотрел на песца и нахмурился, не совсем уверенный в своей догадке. Что-то в этом запахе очень сильно напугало их и их лошадей. Крепко держа поводья своей лошади, чтобы она не убежала, он откашлялся и жестом указал на признанного лидера небольшой группы.


- Ты хочешь, чтобы я выследил этот запах, чтобы мы могли убедиться наверняка?

- Ты с ума сошел? - Пискнул Майкл.

Мэнни на мгновение задумался и поднял пистолет стволом вверх. - Может, нам и не придется далеко идти, чтобы найти его, - сказал он собаке, - но я предпочел бы охотиться на него, а не на нас. Если мы сейчас развернемся и направимся обратно в лагерь, есть вероятность, что мы приведем то, что там есть, обратно в буфет во втором шансе.
Давайте найдем его, и, может быть, мы сможем сначала вложить в него страх перед пушистыми, чтобы он оставил нас в покое.

***

Потребовались некоторые уговоры, чтобы заставить их лошадей двигаться вперед, но после пятнадцати минут путешествия на юго-восток они больше не испытывали ничего, что могло бы им угрожать. Верхушки высокой травы продолжали клониться к юго-востоку по прямой линии ветра, и запах никогда не возвращался к ним. Несмотря на это, все они держались настороже с пистолетами наготове, напрягая глаза и уши в поисках малейшего признака опасности.


Местность была такой же плоской и открытой, как и с тех пор, как они покинули горы, хотя и постоянно поднималась в гору. Ветер никогда не стихал, и звуки в ушах играли с их живым воображением злую шутку. Хотя никакой угРозы для них не было, все они втайне думали, что решение отправиться на поиски источника ужасного запаха может оказаться безрассудным.


Альдо соскользнул с лошади, хотя всё ещё стоял на двух ногах, чтобы вести свою кобылу под уздцы. Спустившись ближе к земле, где четырехфутовая трава с двумя стеблями несколько преграждала путь ветру, он надеялся получить более четкое представление о том, что искал. Как таковой, однако, он также ограничивал расстояние обзора, чтобы следить за чем-то, что могло быть замаскировано с местностью.

У ищейки задрожал нос.
Был намек на первоначальный запах, хотя он не был таким сильным, так как ветер всё ещё уносил его прочь. Он осторожно двинулся вперед, держа пистолет наготове, безмолвно сетуя на свое желание встать на четвереньки, чтобы найти источник запаха.

- Ого! - воскликнул голос Мэнни. Пес тут же присел на корточки, сделав из себя мишень поменьше, но песец вдруг окликнул его. - Альдо?
Ты это видишь?

Мэнни не казался испуганным, поэтому Альдо встал рядом со своей лошадью и посмотрел на него поверх травы. - Нет, - спокойно ответил он, - что случилось?

- Садись на лошадь и посмотри, - предложил Майкл.

Ищейка ухватился за рог седла, вставил ногу в стремя и вскочил на спину кобылы. Как только он это сделал, то увидел скалистый простор выветренных оврагов, глубоких ущелий и разрушенных ветром скальных образований, которые были окрашены в коричневые, коричневые и красные полосы, обозначающие эоны и слои за слоями геологической активности.


Тут и там на выступающих стенах виднелись темные тени, похожие на входы в пещеры, но ни одна из них не выглядела привлекательной. Три земных пушистые на лошадях стояли на гребне холма, возвышавшегося над пустынной местностью в несколько миль в поперечнике, где ничего не росло, даже чахлые сорняки. Ветер продолжал кружить вокруг них, но восходящие потоки из ущелья внезапно изменили свое направление, и запах, который они искали, ударил по ним так же сильно и полно, как и раньше.


Лошади в страхе взбрыкнули и попытались убежать, а пушистым пришлось отчаянно держаться за седла. Это было все, что могли сделать три путешественника, чтобы обуздать их, но каждый из них был более чем готов позволить своим лошадям забрать их оттуда так быстро, как они могли.

Мэнни повернул лошадь лицом к угРозе, сняв с предохранителя полуавтоматическое оружие, которое было нацелено и готово к стрельбе.
Воодушевленные храбростью песца, Майкл и Альдо подъехали к нему и быстро приготовили свои пистолеты.

Они подождали несколько минут, но из-за гребня на них ничего не вышло. Затем, приняв решение по собственной воле, ищейка уговорил своего коня вернуться в "Оверлук". Через мгновение к ним подъехали остальные, и Альдо передал поводья Майклу. Корсак обернул конец поводьев вокруг своего седельного рожка на случай, если собачья лошадь снова рванет с места.


Альдо опустился на четвереньки и осторожно взобрался на гребень. Переменчивые порывы ветра на краю пустынной долины снова донесли до его носа сильный запах, но на этот раз он стоял на своем. Никто не преследовал его, и он мог беспрепятственно видеть всю местность, откуда исходил этот запах. Единственное движение, которое он видел, было от ветра на гребне и завихрений пыли из сухой области внизу.

Несколько долгих мгновений он пристально всматривался и изучал окрестности, но то, что издавало этот запах, казалось, не преследовало их; он определенно был где-то внизу, испуская запах, который пугал всех земных исследователей, будь то собаки, волки или лошади.
Независимо от того, жил ли он там или просто проходил мимо, Альдо не был уверен, что действительно хочет знать, что это было. У него было живое воображение, и его мозг формировал множество неуклюжих монстров, но вряд ли он смог бы вызвать в воображении их истинную реальность.

Не в силах больше выносить этот запах, он попятился от гребня и вернулся к своим нервным спутникам. Возможно, эту область следует избегать, помечая её на будущих картах старыми словами: - здесь будут драконы.




Глава 6
- Исследователи

Большой бурый медведь посмотрел на затянутое тучами небо и принюхался к легкому ветерку, дующему с восточной стороны гор. Временами порывы ветра становились сильнее, но по большей части это был ровный легкий ветерок, который приносил Аарону Блейзу и его кузену смешанные ароматы.

Последние несколько часов они с Джерардом Николасом ехали на северо-восток вдоль подножия горного хребта; слева от них были скалистые пики, простиравшиеся перед ними так далеко на север, как только могли видеть их генетически улучшенные медвежьи глаза, а справа простиралась широкая открытая Прерия.
Вдали виднелись темные холмы, но путь их лежал не через равнину.

Без лошадей исследователи Урсис передвигались на четвереньках самостоятельно, но они были хорошо экипированы для выносливости. Оба были босиком, полагаясь исключительно на свои хорошо подбитые руки и ноги, а прибрежные бурые медведи были одеты в простые шорты, цветом соответствующие их меху.
Издали любой из них мог выглядеть не более чем ещё одним диким животным, бродящим по окрестностям, если не считать охотничьих зеленых рюкзаков, которые они носили.

Когда они провели свою первую двухчасовую радиосвязь с капитаном колонии, не было ничего интересного, и во втором отчете, который они только что сделали, почти ничего не изменилось. Если бы они не знали, что находятся на другой планете в нескольких парсеках от Земли, то могли бы подумать, что находятся в окрестностях североамериканских Скалистых гор.
Некоторые из высоких вершин были припорошены снегом, и на их склонах время от времени росли низкорослые деревья. На самой южной горе в этом хребте располагалась пещера их колонии, и хотя она, вероятно, была самой маленькой вершиной из всех, она была недостаточно высока для собственной морозной короны.

Во время своего путешествия они видели множество видов птиц и старательно фотографировали тех, к кому могли подобраться поближе.
Они также встречали маленьких существ смешанного происхождения, которые выглядели так, как будто они могли быть связаны с кроликами, белками и луговыми собаками в рамках одного семейного воссоединения. Они обитали в укромных уголках и трещинах среди скал, и хотя они не могли поймать ни одного из них, чтобы взять обратно в качестве образцов, им удалось поймать несколько фотографий. Медведи не представляли для них никакого интереса, кроме как в качестве потенциальной закуски, но под их ногами сновали многочисленные мохнатые мыши; крошечные бесхвостые грызуны, казалось, были повсюду.

В прерии виднелись Громосвины и даже несколько маленьких оленей, резвящихся в высокой траве, но в остальном они не видели ничего нового, что не было бы замечено вблизи их родного лагеря. В основном они пробирались через валуны у подножия гор, где встречались с равнинами, но иногда кто-нибудь из них поднимался по склону, чтобы уловить случайный запах или какое-нибудь движение.


Одним из преимуществ гибридной трансформации, которую они все претерпели для этой миссии, был слух, который был более острым, чем когда они были людьми. Благодаря этому, даже находясь на небольшом расстоянии друг от друга, двоюродным братьям не приходилось кричать или повышать голос, чтобы быть услышанными.

Когда Джерард пробирался между валунами на уровне земли, он поднял голову и дернул одним из своих маленьких круглых ушей.
- Ты опять что-то бормочешь, Аарон, - сказал он.

Второй медведь стоял на небольшом расстоянии вверх по склону горы, уткнувшись носом в землю, когда он просеивал запахи перед собой. Они приближались к перевалу между горой их колонии и следующей в этом ряду.

- Я же сказал, что мне становится скучно… - пробормотал Аарон чуть громче обычного. - Кроме того, что мы нашли несколько маленьких тварей и взяли образцы цветов и сорняков, которые выглядят не иначе, чем то, на что мы могли бы наступить дома, я ничего не видел с тех пор, как мы уехали, чтобы почувствовать себя исследователем в другом мире.


- Эти сорняки и цветы никогда не встречались на Земле, - напомнил ему кузен.

- Ну и что? На Земле есть сорняки и цветы, которых я никогда раньше не видел. Аарон фыркнул и смахнул с носа семена ивового растения. - Ты уверен, что мы на другой планете? Я думал, что это место будет чужим, но на самом деле оно скучно обыденно!

- Я никогда не видел ни Громосвинов, ни меховых шариков, ни даже этих жалких птиц-стрел в документальных фильмах на канале научных открытий, - сухо сказал Джерард.


- Мы, наверное, где-то в Южной Америке, - пожаловался Аарон, продолжая блуждать по склону горы. - Я думаю, что корабль покинул космическую станцию, когда они засунули нас в крио, а затем просто приземлились обратно на Землю, чтобы вышвырнуть нас с какой-то историей о путешествии на световые годы, чтобы добраться сюда.

Джерард усмехнулся другому медведю и покачал головой. - На небе две луны, каждый день длится тридцать шесть долгих часов, и я очень сомневаюсь, что это те Анды, мимо которых мы идем, кузен.


Даже не поднимая глаз, Аарон ответил: - Почему ты должен быть таким практичным и хотеть лопнуть мой пузырь фантазии, в то время как я хотел бы вернуться на Землю?

- Лучше сейчас, чем ждать, пока ты уже начнешь искать Ла Касеру.

- Спасибо, а теперь я хочу содовой. Может, нам стоит просто вернуться?

- Вернуться назад? Мы здесь всего чуть больше четырех часов. Нам не придется оборачиваться ещё пять минут.


- Я не хочу идти ещё пять часов. Я думал, что хочу уехать из лагеря на некоторое время, и мы это сделали, но если мы этого не сделаем... …

Джерард поднял глаза, когда голос его спутника затих. - Аарон?

Его кузен не ответил, но Джерард видел, как другой медведь, стоя на четвереньках, обнюхивает все вокруг. - И что же вы нашли?

- Звериная тропа, - наконец ответил Аарон. - Она идет по диагонали через гору почти по прямой, насколько позволяют скалы и кустарник.


- Похоже, у того, кто им пользуется, есть особое предназначение.

- Я чую запах свиней, как обычно... и других вещей, которые не могу определить.

Бурый медведь шел по неровной местности, пока наконец не добрался до своего кузена. У его ног была хорошо протоптанная тропа по камням, песку и гравию. Она была достаточно широкой, чтобы её можно было безошибочно узнать, и её трудно было не заметить.

- Давай посмотрим, куда она ведет, - сказал Аарон с сияющими глазами, довольный, что у него есть чем заняться, кроме как бесцельно бродить по склону холма.


Оба медведя осторожно продвигались по тропе, но впереди их было хорошо видно, за исключением тех случаев, когда им приходилось огибать слишком большой валун, чтобы перелезть через него. Они шли молча, медленно набирая высоту, и каждый из них внимательно прислушивался к тому, что могло быть впереди или позади них на тропе.

Они сбавили скорость, когда приблизились к одному из таких огромных валунов, который был рядом со склоном горы, оставляя только узкий канал между ними – идеальное место для засады.


Аарон всё ещё стоял на четвереньках впереди, но Джерард встал позади него и быстро выудил из рюкзака пистолет. Он зарядил патрон и снял его с предохранителя, подняв ствол вверх, готовясь к любым неприятностям.

Аарон осторожно высунул нос из-за валуна, но единственное, что он увидел, было темное отверстие в горе; оно было достаточно большим, чтобы двое из них могли войти туда бок о бок и оба стояли на двух ногах.
Аарон принюхался к исходящему изнутри аромату-влажному, затхлому, смешанному с другими запахами. Он медленно двинулся вперед, а Джерард на всякий случай держался сзади.

Его глаза всё ещё привыкли к солнечному свету снаружи, внутри было очень темно, и Аарону пришлось остановиться, чтобы дать им привыкнуть. Когда он не двинулся дальше и не вскрикнул в тревоге, Джерард подкрался к нему сзади, держа в лапах маленький, но готовый к бою пистолет.


- Громосвины определенно знают об этой пещере, - прошептал Джерард так тихо, как только мог.

- Без сомнения, судя по этим запахам. Может быть, они используют его, чтобы уберечься от плохой погоды; он пахнет так, как будто они использовали его в течение длительного времени.

- Может быть, они живут здесь, чтобы иметь своих поросят, - предположил Джерард. - Мои глаза привыкают к темноте, и я вижу отпечатки копыт в грязи.

Откуда-то из глубины Стигийской тьмы донесся легкий шаркающий звук, и кузены Урсис замерли.
Звук не повторился, но через несколько долгих мгновений медведи медленно попятились из пещеры в молчаливом согласии.

Они дошли до входа, и Джерард с благодарностью выскользнул на солнечный свет, но перед тем, как Аарон окончательно покинул помещение, он остановился. Его ноздри задрожали, когда тонкий, но неожиданный запах коснулся его чувствительных обонятельных органов. Не глядя, он протянул руку и схватил кузена за плечо. Мягко, но настойчиво он притянул Джерарда к себе.


- Ты чувствуешь этот запах? - прошептал он.

Джерард глубоко вздохнул и поморщился. - Грязные, вонючие свиньи, - проворчал он.

- Нет, попробуй ещё раз, мягко, нежно. Это едва ли там – что-то ещё.

Джерард снова вдохнул, но на этот раз он впитал запахи, исходящие из пещеры, и просеял их в своем сознании. Он уже собирался повторить свою предыдущую оценку, но тут до него дошло. Его глаза расширились, и он посмотрел в сторону Аарона, который кивнул.


Едва уловимый цветочный аромат шел из пещеры, и если ему не мерещилось, то пахло почти лавандой. Он взял ещё один образец, но запах остался.

Наконец убедившись, Джерард отступил, и на этот раз к нему присоединился Аарон. Они отступили на несколько шагов от входа на солнце и встали лицом друг к другу.

Все ещё тихим голосом, как будто он боялся, что кто-то может услышать их, Аарон сказал: - Я не могу представить себе цветы, растущие в пещере в темноте, особенно со всей этой свинячьей вонью.


- Это новый мир со своими собственными правилами, - напомнил ему Джерард. Может быть, это какие-нибудь пахнущие цветами грибы или лишайник.

- Возможно… - пробормотал Аарон. - Если бы я не знала лучше, то подумала бы, что там Дара. Ты же знаешь, как она любит свои лавандовые духи; мы могли бы сделать для неё больше, если бы смогли достать пещерное растение, которое так пахнет. А теперь я хотел бы получить его образец и отнести доктору Мотидзуки.


Джерард указал на вход в пещеру. - Будьте моим гостем, - сказал он с ухмылкой. - Мы взяли с собой фонарики.

Аарон поджал губы, что показалось его кузену странным на медведе, но он покачал головой. - Не тогда, когда это место всё ещё занято. Может быть, позже.

- В таком случае, ты сделаешь несколько снимков, я сделаю несколько записей, а потом мы двинемся дальше, пока ещё не вернулись свиньи. Ты всё ещё хочешь вернуться в лагерь?


Аарон покачал головой. - Нет, пойдём дальше. Мы почти добрались до перевала между горами, так что давайте посмотрим, нет ли там чего-нибудь интересного.

***

Успокаивающая поступь лошади под ним, Иван-Димитрий ощутил спокойное чувство покоя, когда темно-серый жеребец Галлея прокладывал себе путь через, казалось бы, бесконечное море высокой травы. Скалистый горный хребет остался позади, а впереди виднелась невысокая гряда холмов.
Ветер поднялся под пасмурным небом, и двойные стебли травы колыхались на ветру, но температура была комфортной, и облака помогали держать горячее солнце от их спин. Руки, обнимавшие рыжего лиса Тода, были теплыми и успокаивающими, но, несмотря на неизменность ландшафта, Роза Флер продолжала изучать окрестности в поисках чего-то нового.

Высокая, коричневого цвета трава была преобладающим растением на равнине, но отнюдь не единственным, что росло.
В целом местность казалась однородной, но там было много пятен оазиса, где росли короткие цветочные стебли, широколиственные деревья всего в фут высотой, другие зеленые травы, которые росли густыми группами, и мириады полевых цветов всех цветов, форм и размеров. Вокруг этих оазисов порхали медлительные насекомые, и крошечные птички с большими клювами и странными узорами в перьях летали вокруг, поедая их.

Полдюжины маленьких оленей занимали один из этих островков, спокойно отдыхая на земле, и только один поднялся на ноги, когда лошадь приблизилась.
Никто из них не казался испуганным, но один из них заинтересовался большим конем и подошел, чтобы понюхать его ноги. Жеребец думал об этом не больше, чем об одной из овец колонии, и продолжал свой путь, не поддаваясь уговорам всадников.

Рыжая лисица обернулась, чтобы посмотреть назад, когда они оставили оленя позади, но Иван в отчаянии завопил. Она обернулась и увидела, что он потирает основание хвоста.
Западное седло никогда не было рассчитано на всадника с хвостом, и Ивану постоянно приходилось вытаскивать его из-под себя. Роза сидела позади него, положив свой зад на спину лошади, но ей повезло, что во время езды её хвост не был зажат.

Седельные сумки были включены в колониальные припасы для лошадей, но поскольку эта прогулка была всего лишь однодневной, они предпочли взять с собой небольшие рюкзаки.
Седельные сумки также ограничили бы пространство для верховой езды Розы позади седла.

- Не хотите ли поменяться местами? - тихо спросила она. - Я могу сесть впереди, чтобы твой бедный хвост мог отдохнуть.

- Если хочешь, - ответил он, - но это значит, что тебе ещё и хвост прищемят седлом.

- Тогда у нас будет подходящий набор, и мы сможем провести время, растирая их друг для друга позже, - сказала она с улыбкой, положив подбородок ему на плечо поверх небольшого рюкзака на спине.
- Честно говоря, я не против поменяться местами.

- Хорошо, но давай подождем до следующего оазиса, где мы сможем остановиться, чтобы поесть и отдохнуть, а затем продолжим путь с тобой впереди.

- Похоже, это хороший план. - Она пощекотала его ухо кончиком носа и добавила: - Может быть, мы сможем сделать эту длительную остановку и на некоторое время освободиться от одежды.

Иван повернулся к ней и поднял бровь, заметив озорной блеск в её глазах.
- Ты слишком Резвая для моего же блага… - пробормотал он с ухмылкой, - но мне нравится эта идея. А пока оставьте эти мысли в покое.

Роза усмехнулась. - Портит настроение. Хорошо, о чем мы должны поговорить?

Лис Тод пожал плечами. - Не знаю... расскажи мне о своей семье.

- Моя семья? Да, это должно испортить настроение.

- Роза…

- Ладно, ладно… - пробормотала она, уткнувшись щекой в ткань его рюкзака.
- Мои родители погибли в результате несчастного случая на лодке пару лет назад, поэтому Жасмин, Далия и я решили присоединиться к ПКАО и оставить позади семейные воспоминания, которые вы хотите, чтобы я помнил.

- О, извините, - огорченно ответил Айвен.

- Все в порядке, - тихо сказала Роза. - Мне и моим сестрам уже за двадцать, у нас разница в два года, и я самая младшая. Наши родители хотели мальчика, но после трех девочек они оставили попытки и стерилизовали себя.
Мы трое всегда были близки, и мы часто занимались вместе такими вещами, как боевые искусства или игра на музыкальных инструментах, но иногда мы можем действовать друг другу на нервы.

- Так бывает со всеми братьями и сестрами, - заметил лис-самец. - Как и ты, нас было трое. У меня есть два брата, один старший и один младший.

- Пресловутый средний ребенок, - весело сказала Роза. - Это ты вечно влипал в неприятности?


- Нет, это был мой брат Антон. Он самый молодой и всегда думает, что благодаря этому ему все сойдет с рук. К сожалению, в основном это относится к маме и папе. Мы с Михаилом-самые респектабельные.

- Вы потеряли кого-нибудь из них?

Айвен покачал головой. - Нет, они всё ещё с нами. У всех есть приличная работа и хорошие дома. У Антона есть маленькая девочка, и я стараюсь испортить её, когда вижу.
- Он остановился и поправился, -... увидел её. Он замолчал, вспомнив, что, скорее всего, больше никогда никого из них не увидит.

- Мама и папа были единственными нашими родственниками, - тихо сказала Роза. - При сходных обстоятельствах оба родились в позднем возрасте у своих родителей и оба были единственными детьми, так что к тому времени, когда мы трое родились, почти все старшие семьи уже умерли.

- Мне очень жаль это слышать.


Роза обхватила Ивана за талию и благодарно обняла. - Я ценю это, - сказала она. - Теперь нас только трое, и поскольку семейная линия, по сути, мертва, и никто из нас не был женат, у нас не было причин оставаться на Земле.

- Семейная линия не обязательно зависит от выжившего мужчины, - сказал ей Айвен. - В некоторых культурах, возможно, фамилия утрачена, но вы всё ещё можете передать свои гены своим детям.


- Я принимаю твое предложение помочь передать мои гены, - лукаво сказала Роза, убирая с глаз короткие темные волосы. - Интересно, как будут выглядеть наши дети?

Айвен весело фыркнул.

- Маленькие красные и черные меховые комочки, которые нам придется разбить и почистить их хвосты, я полагаю. - А потом, мгновение спустя, - как там хвост Жасмин?

Роза нахмурилась, вспомнив причину, по которой роскошный лисий хвост её старшей сестры был выбрит до кончика. К несчастью, Жасмин по неосторожности стала причиной смерти Трэвиса Тиндалла, когда немецкая овчарка попыталась изнасиловать её, но поскольку в развитие мужского пушистые было вложено значительное количество времени и денег, её наказанием за это преступление было постоянное изгнание с Земли и бритый хвост на всеобщее обозрение.


- Мех возвращается равномерно, - ответила она, - но пройдут месяцы, прежде чем он снова станет нормальным. Мех на нем теперь толщиной всего в четверть дюйма.

- Да, мне показалось, что пару дней назад она тащила за собой веревку, - заметил Айвен. - Должно быть, это был её хвост.

Их конь внезапно остановился, его мускулы напряглись под лисами. Его уши были подняты, и он пристально смотрел вперед.
Айвен медленно наклонился вперед и осторожно потер шею Галлея, вглядываясь в траву и пытаясь разглядеть, что же заметил жеребец.

Долго искать ему не пришлось. По высокой траве к ним намеренно трусил один из лохматых длинношерстных бородавочников, которых они называли громосвинами. Этот совсем не выглядел пассивным, и когда он приблизился, то громко фыркнул и начал набирать скорость.


У серого коня сработали инстинкты борьбы или бегства, и он помчался прочь, увлекая за собой удивленных лис. Роза почти соскользнула с его спины, но ей удалось удержать руки на талии Ивана, когда она крепко держалась за него.

Громосвин размером с буйвола бросился за ними и сократил расстояние быстрее, чем они думали. Если бы эти большие местные свиньи были хоть чем-то похожи на своих земных собратьев-свиней, они могли бы преследовать и убивать практически любое существо, которому посчастливилось бы подобраться слишком близко к одному из них, когда оно было голодно.
Хотя в основном они питались корнеплодами, у них также не было никаких угрызений совести против охоты на живое мясо, когда они могли его получить, и это выглядело так, как будто этот человек нацелился попробовать арабского коня.

Айвен крепко держал поводья, но ему не пришлось уговаривать Галлея идти вперед, потому что лошадь бежала так быстро, как только могла, по высокой траве с двумя стервятниками на спине. Свинья догоняла их, её большие трехпалые копыта грохотали по земле, поэтому Айвен натянул левую вожжу, чтобы свернуть с прямой тропы, по которой шли хищник и жертва.
Лошадь отскочила под другим углом, и свинье пришлось компенсировать неожиданный маневр, но это дало им несколько дополнительных секунд.

Роза оглянулась назад и увидела, что гигантская свинья снова сокращает дистанцию, и она рефлекторно крепче сжала грудную клетку Ивана. Лис Тод с трудом глотнул воздух.

- Роза! - ахнул он. Лисица лишь слегка ослабила хватку, но этого было достаточно.


Громовой жезл крепко сидел на правом боку лошади и был так близко, что Роза была уверена, что чувствует его горячее дыхание на своей ноге. Он мотнул головой в сторону, пытаясь ранить свою жертву острым клыком, и едва не попал и в лошадь, и в лисицу.

Роза ударила ногой, но без затвердевшего каблука ботинка или ботинка её босые ступни не смогли противостоять нападению свиньи. Она пожалела, что у неё не было палки или чего-нибудь ещё, чтобы ткнуть его в глаз, а потом вспомнила о пистолете в рюкзаке Ивана.


Все ещё пытаясь удержаться, пока лис-самец пытался сделать ещё один поворот, чтобы выиграть время, лисица с трудом открыла рюкзак одной рукой, а затем, когда она достаточно широко расстегнула молнию, ей пришлось выкапывать пистолет, морщась от жалящей высокой травы, хлещущей по её голым ногам.

Она достала его и зарядила, не забыв снять с предохранителя, но когда лошадь под ней внезапно повернула вправо, она чуть не выронила пистолет.
Она не была одной из тех, кто проходил обучение Мэнни обращению с оружием в Институте Зверочеловечества, но её бывший бойфренд водил её на стрельбище достаточно часто, чтобы у неё была некоторая фамильярность. Но одно дело-стрелять в упор, а совсем другое-пытаться прицелиться сзади, сидя на спине бешено мчащейся лошади.

Она выпустила выстрел, который совершенно не попал в цель, но внезапный выстрел напугал громосвина, и он на мгновение замедлился.
Однако выстрел пришпорил коня, и расстояние между ним и преследователем увеличилось. К несчастью, гигантский боров быстро восстановил свое внимание и снова бросился вперед.

Роза снова попыталась прицелиться, и на этот раз пуля попала в основание одного из верхних клыков громосвина. Твердая кость треснула, и боров зашипел от внезапной боли, шока и удивления. Хотя ранение было только поверхностным, существо размером с буйвола споткнулось в своем замешательстве и несколько раз перевернулось через высокую траву, сбив в воздух большой шлейф пыли и растений.


Роза торжествующе закричала, но Айвен уговорил лошадь бежать так быстро, как только мог, ещё немного, чтобы между ними и свиньей было как можно больше расстояния.

Прошло несколько мгновений, прежде чем Галлей перешел с бега на галоп, а затем на утомленную прогулку, осознав, что опасность осталась далеко позади. Лошадь фыркала и задыхалась от самого сильного напряжения за последнее время, и лисы на её спине тоже задыхались, хотя больше от выброса адреналина, чем от бега.


- Ты убила его? - спросил Иван, неуверенно оглядываясь по сторонам. Он не видел происходящего позади и мог только догадываться по тому, как Роза торжествовала победу, но больше не слышал звуков погони.

- Не думаю, - ответила лисица, - но я попала в него. Я просто надеюсь, что это заставило его вернуться домой и оставить нас в покое!

- Ну, Галлей устал и больше не выглядит напуганным, так что, возможно, ты прав.

Лис помог ему спуститься на землю, а потом тоже соскочил с седла, давая лошади передышку, чтобы они не сидели у него на спине. Однако прежде чем опуститься на землю, Айвен огляделся и заметил холмы, к которым они направлялись, хотя теперь они были гораздо ближе.

Сориентировавшись, Айвен зашагал к их первоначальному месту назначения, Роза шла рядом с ним, а Галлей следовал за ним, держа поводья.
Роза настороженно следила за ними на случай, если свинья вернется, и держала пистолет наготове, держа большой палец на предохранителе.

***

Они услышали этот звук ещё до того, как поднялись на вершину холма - мягкое сочетание низкого горлового горна и трели было самым близким способом описать его. Оба медведя одновременно выпрямились и выглянули из-за скалистого гребня земли перед ними, их носы задрожали, когда они учуяли новый запах.


В двадцати ярдах за сине-зелеными кустами виднелось трио темно-коричневых существ, двое из которых пили воду из неглубокой заводи горного ручья. Третий стоял на страже и смотрел прямо на двух медведей. Было очевидно, что существо почувствовало их запах, когда ветер дул вверх и вокруг через горный перевал, но даже через него зная, что они были там, ни один из кузенов не чувствовал себя полностью раскрытым.


У самого крупного из троицы был толстый волосатый торс на длинных веретенообразных ногах, широкая, но толстая шея, обрамленная большими слоновьими ушами, и широкая голова, увенчанная большим рогом-молотом, окруженным более чем дюжиной острых кончиков. Большие ноздри на конце широкого носа довольно вибрировали, когда он открыл тонкий рот и снова издал свой мягкий вокализ. Его большие черные глаза были прикованы к прибрежным бурым медведям, и он сделал шаг в сторону, чтобы встать между ними и маленькими самками позади него.
Несмотря на длинные лохматые волосы, которые естественным образом блестели в лучах полуденного солнца, его мускулатура придавала ему вид, что у этого существа есть запас выносливости и силы. К тому же он был явно мужского пола.

- Я даже не думаю, что хочу идти против этого, - прошептал Аарон. - Давай просто пристрелим его и уйдем.

- Застрелить его? - удивленно повторил Джерард, не сводя глаз с огромного быка, каким бы он ни был.


- С камерой, болван. Это ты все фотографируешь!

- Право. Джерард снял рюкзак и выудил оттуда компактную камеру. Он был маленьким в его больших руках-лапах, но он использовал его весь день и был знаком с его когтями. Бык сделал шаг ближе к медведям и издал свой мягкий, певучий горн, который они истолковали как предупреждение. Джерард сделал несколько снимков, как в полный кадр, так и крупным планом, чтобы получить все его черты, и успел сфотографировать несколько самок, прежде чем бык топнул массивным трехпалым копытом в расстройстве от их дальнейшего присутствия.


- Пора отступать, кузен, - тихо сказал Аарон. - Давай медленно отступим и не дадим этому Мушу больше повода чувствовать угрозу. Без дальнейших разговоров и споров Джерард убрал камеру, и медведи удалились на приличное расстояние в горный проход. Они всё ещё видели, что бык наблюдает за ними, но животное, казалось, немного расслабилось, когда самки уткнулись в него с обеих сторон.


Как только они поднялись ещё на один небольшой холм и смогли заглянуть в долину, образовавшуюся между горами, Джерард остановился, сел на землю и достал из-под ног веточку.
Он наклонил голову в сторону кузена.

- Лосик? - спросил он с усмешкой. - Ты назвал этого громилу "лосиком"?

- Ну, он немного похож на лося, - сказал Аарон, защищая свое импровизированное название этого нового существа, - и его зов был немного мягким, как будто у него был полный рот шариков.


- Я не думаю, что он вообще похож на лося, скорее на горного лося, скрещенного со слоном. Мы могли бы назвать его мелк-лось-косой лось.

- Лось-слон-лось с огромным рогом-молотом... молот-мух, молот-мелк или мелкафант…

- А теперь ты просто издеваешься.

- Я хочу назвать его лосиком.

- И мне нравится мелк.

- А как насчет лосёнка?

- Лосёнок…

- Да.

Джерард хмыкнул, достал из рюкзака ПСП и одним из кончиков когтя набрал несколько команд.
Он так и не научился пользоваться стилусом с тех пор, как его руки превратились в короткие пальцы с постоянно вытянутыми когтями, так что он привык использовать свой собственный встроенный стилус с устройством раскладушки. Он открыл файл, который использовал для записи их прогулки, и вставил строку, описывающую "лосёнка", который они только что обнаружили и отметили, почему. В качестве дополнительного комментария он добавил, что это может быть потенциальный источник пищи, но для его уничтожения может потребоваться винтовка или хорошо нацеленная стрела. Несмотря на силу, которой обладал Джерард в своем генетически улучшенном, гибридном теле медведя, он сомневался, что смог бы справиться с этим быком самостоятельно или с помощью своего кузена.

***

Иван настороженно посмотрел на холмы, нависшие над равниной, но в воздухе не было ничего, что могло бы насторожить его и предупредить о возможной опасности. Холмы были недостаточно высокими, чтобы быть горами, но тем не менее требовалось время и усилия, чтобы пересечь их.
У них с Розой не было времени, чтобы изучить их полностью в пределах, которые дал им Эйвон, но, как видный ориентир вблизи их дома, они хотели проверить их в любом случае.

Ветер, дувший с равнины, шелестел толстыми листьями ближайших деревьев, но их было так много, что это был лишь один тип из многих. Роза уговорила их скакуна следовать по пересохшему оврагу, который прошлые дожди прорыли в земле, петляя между деревьями, пересекая поляны и очевидные звериные тропы, не пригибаясь под множеством ветвей.


- Здесь так много новых кустарников, цветов, трав и других растений, что Кристен потребовались бы недели, чтобы каталогизировать и классифицировать их все! - Восхитительно сказала Роза, слегка натягивая поводья, чтобы остановить Галлея посреди поляны, окруженной деревьями.

Иван зевнул и потянулся после того, как спрыгнул со спины лошади и немного походил на кривоногих, после того как оседлал её некоторое время.
Он достал из кармана шорт радиоприемник, чтобы связаться с Эйвоном, а Роза принялась фотографировать и брать образцы.

- Эйвон, это Айвен. Ты там? - сказал лис в рацию. Устройство было на столетие более совершенным, чем старые радиоприемники, и аккумуляторы более эффективными, но принцип его работы был тот же. Ответа не последовало, и лис уже собирался повторить попытку, когда из маленького динамика донесся знакомый голос капитана колонии.


- Я здесь, Айвен, - ответил запыхавшийся медведь гризли. - Ваш доклад ранний, что-то случилось?

- Нас прогнал на равнине один из громосвинов, который хотел съесть нашу лошадь некоторое время назад, но теперь мы в безопасности, никто не пострадал. Мы только что достигли края холмов, которые вы видите к востоку от нашей горы. Мы на поляне в лесу, который покрывает эти холмы, и Роза собирает образцы для Кристен и Масанори.


- У тебя есть план?

- Мы собираемся пообедать здесь, чтобы немного отдохнуть после поездки, а потом я хочу подняться на вершину одного из этих холмов и посмотреть, что там дальше.

- Не заблудись в лесу, - предупредил медведь. - Не зная, где ты находишься, мы никогда не сможем организовать спасательную экспедицию. Помните, что у вас осталось всего несколько часов до возвращения в лагерь, и вам понадобится время, чтобы вернуться.


- Здесь вроде бы тихо и спокойно, но мы будем начеку.

- Только не надо его искать.

- Хорошо, босс.

- Ладно, вы вдвоем наслаждаетесь прогулкой. Я буду ждать вашего приезда в обычное время.

- Там всё в порядке? - спросил Иван. - У тебя какой-то запыхавшийся голос.

- Арне вывел овец пастись на посадочную площадку, но они испугались на тропе из долины через лес и разбежались.
Все собирали их обратно, но, к счастью, куча овец перегруппировалась для безопасности в количестве, которое сделало их легче собрать.

- Есть идеи, что их напугало?

- Нет, но Арне подозревает, что это может быть одна из тех невидимых вещей, которые Сисси называет Пасленами. До сих пор, что бы это ни было на самом деле не напало ни на кого, но все на взводе, проходя через наш лес, включая животных.
Не помогло и то, что Рейн запутался в большой паутине в лесу и какое-то ужасное существо попыталось добраться до его глаз.

- Я знаю, о ком ты говоришь. Уродливая паучья тварь. Мы видели его раньше и дали ему широкое поле. С Рейн всё в порядке?

- Одно ухо у него слегка ободрано, когда оно пыталось его грызть, но Мэнни отбил его палкой, а потом прибил к дереву тем длинным узким лезвием, которое он любит носить с собой.
Ему потребовалось десять минут, чтобы умереть.

- Скверно, - заметил Айвен, содрогнувшись. - Ладно, я позволю тебе вернуться к овцеводству. Хорошо, что у тебя есть Шерил – бордер-колли хороши в таких вещах!

Эйвон усмехнулся. - Видели бы вы её в действии. Я думаю, ей это слишком нравится! Поговорим позже, Иван.

- Позже, босс.

Лис снова потянулся и огляделся. Среди деревьев раздавалось незнакомое пение птиц, но от этого место казалось спокойным.
Он бы забеспокоился, если бы вдруг все стихло, предвещая появление какого-нибудь хищника, но сейчас это казалось идеальным местом для уединения с его лисицей.

Роза стояла на коленях в темно-зеленой траве, покрывавшей поляну, фокусируя камеру на круглом Темном цветке с нечеткими краями. Когда он остановился рядом с ней, она жестом пригласила его опуститься на колени.

- Вы знакомы с набором Мандельброта?
- спросила она.

Айвен искоса взглянул на неё, не понимая, что происходит.

- Это математический набор точек, граница которых имеет характерную фрактальную форму, не так ли? - ответил он.

- Взгляните на это.

Самец наклонился поближе и всмотрелся в пушистый цветок только для того, чтобы обнаружить, что он был пушистым из-за мириад круглых лепестков, окаймленных меньшими круглыми лепестками, которые были окаймлены ещё меньшими круглыми лепестками в непрерывности, которая становилась слишком маленькой даже для его усиленных глаз, чтобы различить.


- Наш ботаник собирается повеселиться с этим, - сказал он с улыбкой. - Одной фотографии будет недостаточно, вам придется взять у неё образец для исследования.

Айвен достал из рюкзака небольшой набор обрезков растений и уже собирался отрезать головку цветка, но Роза остановила его прикосновением.

- Возьми контейнер побольше, - предложила она. - Я выкопаю его с корнем, чтобы она могла съесть все растение целиком.


Используя когти, лисица зарылась в землю и ощупывала корни, пока в руках у неё не оказался комок земли и растений. Она с трудом подняла его с земли, и Айвен поставил под него большой пластиковый контейнер. Как только он оказался внутри, Роза открыла флягу и налила немного воды на дно вокруг корней. Айвен закрыл контейнер крышкой и положил его обратно в сумку.


- Ой! - взвизгнула Роза.

- В чем дело?

- Что-то только что укусило меня.

Роза подняла грязные руки и осторожно смахнула с них грязь. На коже её указательного пальца виднелся крошечный красный рубчик. В грязи рядом с ним было какое-то движение, поэтому Иван воспользовался лезвием перочинного ножа, чтобы смахнуть землю и разоблачить возможного виновника. Они увидели маленького шестиногого паука, ползущего по земле, его жвала двигались взад и вперед.
Из-за крошечных синих и белых диагональных полосок поперек его тела, его живот выглядел так, как будто он был покрыт синим джинсом.

Айвен подставил под него лезвие ножа и хотел было стряхнуть его в траву, но Роза остановила его.

- Принеси бутылку с образцами, - тихо сказала она. - Мы отнесем его доктору Мотидзуки.

- Забудь о джинсовом пауке-он укусил тебя, Роза – тебе нужно позаботиться об этом пальце!


Лисица перевернула руку так, чтобы паук остался сверху. Поскольку её спутник не сделал того, о чем она просила, она свободной рукой выхватила у него рюкзак и стала рыться в нем, пока не нащупала маленькую пластиковую бутылочку с защелкивающейся крышкой. Она открыла крышку и перевернула её над пауком, захватив его с небольшим количеством грязи, всё ещё остававшейся на её пальцах. Она сложила его и бросила в рюкзак.


Она отряхнула руки, стряхивая с них грязь, и терпеливо улыбнулась Ивану, сложив ладони чашечкой. - Немного воды, пожалуйста.

Лис Тод схватил свою флягу и смочил ей руки достаточно, чтобы она могла смыть грязь, а затем он схватил их маленькую аптечку, нахмурившись, когда она вытерла руки о свои шорты.

- Ты не представляешь, как быстро этот паучий яд может проникнуть в твой организм… - пробормотал он, доставая антисептическую салфетку.
- К таким вещам нужно относиться серьезно.

- Но почему? - легкомысленно спросила она. - Ни один из костяных жуков не сравнится с нашей мохнатой кровью, и никто из тех, кого укусил один из них, не имел никаких вредных последствий, кроме небольшого следа от укуса. - Она подняла руку, когда он намазал на неё немного лечебного крема. - Я почувствовала, как он меня укусил, но это уже не больно. Я прекрасно себя чувствую, так что тебе незачем беспокоиться обо мне.


Иван посмотрел на неё снизу вверх, двигая только глазами.

- Нас слишком мало, Роза. Я не хочу потерять никого из нас, и это включает в себя вашу жизнь или даже просто потерю пальца из-за инфекции или инопланетного яда.

- Волнуйся, бородавка, - поддразнила она, нежно лизнув кончик его носа.

Он ещё немного посмотрел на неё, обмотал бинтом её пострадавший палец и убрал аптечку.


- Пошли, - сказал он с громким вздохом. - Давайте посмотрим, сможем ли мы получить снимки и образцы, не жертвуя при этом больше частями тела.

***

- Сколько у нас осталось времени?

Джерард посмотрел на свои специальные колониальные часы и произвел кое-какие мысленные вычисления. - Нас не было почти семь часов, а в девять мы возвращаемся.

- Давай покончим с этим и вернемся… - пробормотал Аарон. Сейчас он сидел на наклонной каменной плите на склоне другой безымянной горы в Скалистом хребте.
Он смотрел куда-то вдаль, но на самом деле ничего не видел. Он устал, ему было скучно, и это было только после полудня стандартного дня Боунстеллана. Если они вернутся на травянистую равнину, граничащую с горами, то, вероятно, смогут вернуться во второй шанс в течение шести часов, при условии, что их больше не будут отвлекать и они будут идти в хорошем темпе.

Джерард посмотрел на кузена и кивнул.
Он чувствовал то же самое, но ему не хотелось снова возвращаться к этой теме.

- Давай найдем какую-нибудь тень и вздремнем перед уходом, - предложил он. - Я устал, и у меня болят подушечки ног.

- Я тоже не прочь вздремнуть. Позвони Эйвону и скажи ему, что мы собираемся делать. Он будет расстроен, если мы не дадим ему всю информацию о нашем путешествии.

Джерард устало снял рюкзак и достал из него ручную рацию.
Он не любил звонить, поскольку их капитан, казалось, чувствовал необходимость допрашивать его каждый раз, когда он это делал. Казалось, что Эйвон пытается заставить их чувствовать себя плохо из-за того, что они пошли в первую очередь, и оба медведя начинали верить в это сами.

***

Иван раздвинул ветви большого папоротника и остановился. Роза положила подбородок ему на плечо и проследила за его взглядом, устремленным на бесконечные мили покрытых лесом холмов.
Последние два часа они бродили взад и вперед по склону другого такого же холма через прохладный лес, и так как ветви над головой были едва выше ушей их лошади, они повели его вверх по склону, вместо того чтобы ехать верхом. Теперь Галлей был привязан к невысокому дереву и, казалось, с удовольствием жевал бледно-зеленую траву, растущую у его ног.

- Это напоминает мне Аппалачи, - тихо сказала Роза, не отрывая глаз от далеких холмов, многие из которых были выше, чем тот, на который они взбирались.
Вероятно, можно было бы утверждать, что это были горы, но поскольку второй шанс располагался под более высокими скалистыми вершинами, они казались не более чем предгорьями. Тем не менее, в этом регионе была своя красота, и он выглядел заманчиво.

- Я бы не прочь перенести колонию сюда, - заметил Айвен. - Там достаточно древесины, чтобы срубить её для домов, и тогда мы могли бы жить в реальных зданиях на солнце вместо того, чтобы прятаться в виртуальных иглу в пещере.


- Звучит заманчиво, правда? - Роза положила руку ему на поясницу и прижалась к нему. - Сделай побольше снимков, чтобы показать их всем в лагере. Может быть, нам удастся убедить их всех переехать.

- Я не думаю, что в книгах правил есть что-то, что говорит, что мы должны оставаться на месте в течение полных пяти лет нашего пребывания здесь. Эйвон может сообщить в штаб-квартиру на Земле, куда мы переехали. У нас есть целый мир, в котором мы можем жить.


Поглощенная обсуждением "что, если", лисица указала вниз по противоположной стороне холма на большую поляну среди деревьев, которую они могли видеть со своего наблюдательного пункта. - Этот район выглядит достаточно большим для всей колонии, - сказала она, - только нам придется назвать его городом, как только мы начнем строить бревенчатые хижины.

- Второй шанс, население тридцать один, обосновался в городе.…

- Лучше прибавить несколько цифр к этому числу, - лукаво заметила Роза.
- Я думаю, что есть несколько пар, которые уже планируют увеличить нашу численность.

Затянутое тучами небо потемнело, и хотя не было похоже, что в ближайшее время пойдет дождь, мрак под деревьями тоже сгустился. Айвен уже собирался прокомментировать последнее замечание Розы, но что-то привлекло его внимание.

- Что это такое? - тихо спросил он. Он отвернулся от живописного вида и пошел обратно под деревья.
Он не был уверен, было ли это игрой света или его усталыми глазами, но что-то в тени привлекло его внимание.

Роза положила руку ему на локоть, как бы останавливая его, но затем тихо последовала за ним. Она достала пистолет из рюкзака у него за спиной и на всякий случай положила большой палец на предохранитель.

По мере того как они продвигались вперед, она могла теперь видеть, что привлекло его внимание. В темноте теней казалось, что из-за клумбы с цветами исходит мягкий свет, но когда они подошли ближе, стало ясно, что свет исходит от цветов.


Роза опустилась на колени среди листьев и сосновых иголок и потянулась к одной из них.

- Осторожно, там может быть ещё один джинсовый паук, - предупредил Айвен.

Лисица наклонилась вперед и осмотрела растение, но не увидела на нем насекомых. Однако цветок, его листья и первичный двойной стебель представляли особый интерес. Все растение выглядело полупрозрачным, как будто оно было сделано из стекла или пластика, и казалось, что внутри него была прозрачная жидкость, которая светилась зеленовато-голубой дымкой.


- Естественная фосфоресценция, - прошептал Айвен. - Это может пригодиться, если мы сможем заставить его расти внутри пещеры.

- А как насчет лишайника? Разве он не светится в темноте?

- Некоторые виды так и делают, но я не видел ни одного в нашей пещере колонии. Хотя никто не исследовал его глубоко внутри, я не думаю, что там что-то растет. Слишком сухо-вероятно, слишком сухо и для этих цветов.

- У нас кончаются пустые контейнеры для образцов, - заметила Роза, - но мы должны взять один из них с собой.


- В этом нет никаких сомнений. Послушай, я хочу кое-что попробовать. Лис Тод сорвал цветок с одного из стеблей, и внутренняя жидкость потекла по его руке, оставляя светящийся след на пальцах. Он встал и снова вышел на солнечный свет. Он на мгновение задержал сорванный цветок, а затем вернулся в тень леса. Как и ожидалось, цветок и след на его пальцах теперь светились так ярко, что почти обеспечивали достаточный свет для чтения.


- Светятся в темноте цветы! - Сказала Роза с усмешкой.

Айвен улыбнулся ей в ответ, но потом его глаза расширились.

- Ох тыж!.. - вдруг взвизгнул он, уронил цветок и принялся лихорадочно вытирать пальцы о траву, чтобы стряхнуть с себя светящуюся жидкость.

- В чем дело? - испуганно спросила Роза. - Он жжется?

- Это холодный ожог! - Ахнул Иван, держа теперь одну руку в другой. - Какой мороз!


Роза достала его обратно на солнце и внимательно посмотрела на его пальцы. Там, где только что была жидкость, по его коже тянулась сердитая красная линия.

- Всё ещё жжет?

- Не так много. Я думаю, что успел все это снять, прежде чем мне стало совсем плохо. Однажды в колледже я получил химический ожог. Я думаю, что это было так.

- Давай уберем его и перевяжем руку, прежде чем делать что-нибудь ещё.

Работая над ним, она посмотрела на него с ухмылкой.


- Жуки охотятся за мной, а растения злятся на тебя. Ну и парочка у нас получилась.

- Трио, - поправил Айвен. - Жуки нападают на тебя, растения сжигают меня, а местные бородавочники пытаются съесть нашу лошадь!

- Нам нужно быть более осторожными.

Сигнал тревоги на ПСП Роуз выбрал именно этот момент, чтобы сработать, заставив их обоих подпрыгнуть. Лисица с трудом добралась до среднего кармана комбинезона и достала его. Она открыла его раскладушку и выстучала команду кончиком когтя. Сигнализация умолкла, и она прочитала помеченное сообщение.


- Пора домой, - сказала она Ивану, нахмурившись. - Прошло уже девять часов.

- Хм, ладно. Надеюсь, это не займет много времени, чтобы вернуться, - ответил он. - Давайте найдем способ поместить один из этих мерзлых цветов в контейнер, чтобы мы могли начать.

- Мы пользовались руками, но, по-моему, на дне рюкзака лежит лопата. Возможно, нам это пригодится.

- Это лучше, чем обжигать от холода ещё больше пальцев.
Он оглянулся на пейзаж далеких холмов и вздохнул. - Мне бы хотелось ещё немного побродить, но теперь, когда мы знаем, что это здесь, возможно, Эйвон позволит нам вернуться в другой раз.

- Кстати, об Эйвоне, тебе лучше зайти и сообщить ему, что мы скоро вернемся. Нам всё ещё нужно сфотографировать это место, прежде чем мы тоже сможем уехать.

Айвен кивнул и снова полез в рюкзак за рацией.
Пока он даст лишь краткий отчет, но у них с Розой будет достаточно подробностей, когда они вернутся в родной лагерь.



Глава 7
Заботы и опасения

Короткая полоска света пронеслась по полуночному небу, оставив мгновенное Эхо образа в глазах горного льва. Сразу за ним последовали ещё несколько, прорезая борозды между звездами, но затем недолговечный метеоритный дождь закончился, закончившись так же быстро и без предупреждения, как и начался.


Джон сморгнул пряди и посмотрел в сторону, на тонкую полоску Альфа-Луны. Он был всего лишь на треть меньше Луны, но знакомая форма полумесяца спутника успокаивала. Он наблюдал за ним во время его последней полной фазы, каждую ночь удивляясь особенностям, которые отличались от предыдущего вечера из-за его вращения. В отличие от Луны Земли, два меньших спутника Боунстелла не всегда были обращены к родительской планете одной и той же стороной.


Норман захватил с собой небольшой телескоп и каждую ночь, когда у него не было дежурства, активно занимался изучением лун, делая грубые наброски того, что видел. Джон просмотрел его несколько раз, но у него не было ни терпения, ни артистических способностей черного медведя.

Лежа на спине на плоской каменной плите, которую он считал своей на склоне горы, Джон смотрел в ночное небо и восхищался его блеском.
Светодиодных ламп из лагеря внизу было недостаточно, чтобы скрыть звезды от светового загрязнения, и он уже много лет не видел Млечный Путь так ясно. Он никогда не был большим звездочетом на Земле, но был знаком с некоторыми из наиболее легко узнаваемых созвездий. Он поискал их и увидел одну или две, которые выглядели немного искаженными, но в остальном он потерялся в небе. Небольшое искажение было вызвано их удаленностью от Земли, когда они смотрели на небо с расстояния в несколько парсеков в другой части галактики.

Кугуар не был уверен, где сегодня находится меньшая, более далекая бета-Луна, поэтому решил, что она должна быть на другом конце света, вне поля зрения. Он лишь на мгновение задумался, задаваясь вопросом, ступал ли кто-нибудь когда-нибудь на Луну, человек или нет. Он сомневался в этом, но все равно считал, что это так.

Через некоторое время он потерял интерес к звездам над головой и посмотрел на гору, которая наблюдала за их новым домом.
Странно, что, хотя пушистые обитали в большой пещере у её подножия, он никогда по-настоящему не рассматривал саму гору. Это была просто часть местности, и хотя он взбирался на неё почти каждую ночь, чтобы добраться до своего любимого выступа, он никогда не думал об этом. Теперь, глядя на него снизу вверх, он мог видеть скалы и растительность в тусклом свете звезд, но его вершина была скрыта от его нынешнего местоположения.

Очевидно, никто больше не думал о гигантской стене, закрывавшей часть неба, потому что никто не потрудился назвать гору, под которой они жили, с тех пор как они прибыли в первый день. Если подумать, он даже не слышал, чтобы кто-то называл эту горную гряду каким-то именем.

"Были ли у гор когда-нибудь названия?" - подумал он. Была ли когда-нибудь в этом мире раса, которая называла вещи так же, как люди с Земли?
Кстати, как называется этот мир? Боунстелл? Нет, это было названо астрономом с Земли, который первым открыл его. Каково его настоящее имя?

Его размышления были прерваны, когда рука, лежащая у него на груди, шевельнулась; Кристен прижалась к нему ближе, задремав рядом с ним после целого дня работы в саду. Земные растения хорошо прорастали в чужой почве, как и местные сорняки, которые угрожали захватить их.
На то, чтобы очистить сад от местных сорняков, ушел целый день.

Джон посмотрел на её лицо и увидел, что она удовлетворенно улыбается. Одна его рука была закинута за голову, но свободной рукой он нежно провел по её лбу непослушной челкой. Они проделали вместе долгий путь, и не только на расстоянии от Земли.

Их отношения начались с каменистого старта всего через несколько дней после того, как они впервые встретились в качестве зеленых добровольцев программы антропогенной колонизации в североамериканском филиале Института Зверочеловечества.
Он спас её от нежелательных ухаживаний другого добровольца, который пытался заставить её проводить с ним личное время, и в результате Джон стал предметом благодарности Кристен.

Зная, что их совместное будущее будет связано с ужасами болезненной трансформации всего тела, она решила стать той же разновидностью кошачьих, которую Джон должен был принять в условиях своего приговора, не подозревая, что её решение нанесет большую психологическую травму человеку, вынужденному жить жизнью, предназначенной для той, которую он так хладнокровно убил в отместку.


Их недолговечная дружба испортилась за эти месяцы, подлинная вражда создала между ними огромное напряжение, но само время наконец исцелило их сердечную боль и вернуло их друг другу. Для Джона было большой борьбой преодолеть свои предубеждения и признать её за друга, которым она была, но как только он полностью принял её, он теперь понял, что, вероятно, они всегда были предназначены друг для друга.


Никто никогда не сомневался, что они окажутся вместе, но пара горных львов в конце концов стала парой почти во всех смыслах этого слова и была почти неразлучна, когда они были вместе. У каждого из них было чему поучиться, а жизненным опытом поделиться, и оба они были лучше для этого.

В их отношениях был ещё один шаг, но каждый из них научился быть терпеливым до того момента, когда их союз станет естественным развитием.
В колонии, полной пушистых, где все обладали обостренным слухом, полное уединение было труднодостижимо. Все, что нужно кошачьей паре, - это хорошая возможность в нужных условиях.

Старомодный в некотором смысле, Джон часто играл с идеей найти какой-нибудь местный камень, чтобы использовать его в оправе особого подарка своей даме. Кольца ушли в прошлое из-за их разной формы пальцев, но он обдумывал другие способы донести свое послание до того, кого любил.


Кристен улыбнулась во сне, и Джон осторожно обнял её. В воздухе чувствовался легкий холодок, но натуральный мех не давал им замерзнуть всю ночь.

Однако вскоре у Кристен задрожал нос, и она открыла глаза.

- Ты чувствуешь этот запах? - тихо спросила она.

Джон поднял нос к небу и вдохнул, пробуя запахи на ветру.

- Я чувствую запах костра, - ответил он, пожимая плечами.
- Ким или Юки, должно быть, что-то готовят."С более длинными днями Боунстеллана не было ничего необычного в том, что было больше, чем три приема пищи в день. Даже по прошествии почти двух месяцев смены и графики всё ещё были неустойчивыми, хотя Эйвон и Джон часто обсуждали с каждым, чтобы установить стандарт, по которому каждый мог бы жить; однако это ещё не произошло, поэтому Кугуар не был действительно удивлен тем, что огонь для приготовления пищи был активен.

Кристен села и повернула нос к лесу, который окружал колонию со стороны, не защищенной горой. Она снова понюхала воздух, а затем посмотрела вниз на открытый край пещеры, где темнела яма для костра.

- Сегодня никакого пожара, - сказала она. - То, что я чувствую, ещё дальше, хотя я чувствую не только запах древесного дыма.

- Это может быть лесной пожар или пожар в траве… - пробормотал Джон, поднимаясь на ноги.
Он всматривался вдаль, ища знакомые признаки крупномасштабного события; насколько он мог припомнить, молнии не было, но это был не первый раз, когда лесной пожар начинался с какого-то другого средства. Он медленно повернулся, оглядываясь по сторонам, но вокруг было темно.

Он снова понюхал воздух, и хотя запахи менялись от ветра, дувшего с горы, ему показалось, что он точно определил направление, откуда шел дым.
Он не был сильным, но теперь, когда он сосредоточился на нем, невозможно было игнорировать аромат.

- Смотри, - сказал он через мгновение. Он взял Кристен за руку и, обхватив её своей, указал в темноту.

Она пошла в этом направлении и вдруг увидела его. Мерцание желто-оранжевого света на другой стороне леса. Кто-то развел костер вдали от долины колонии. Из пещеры его вряд ли можно было разглядеть сквозь деревья, но Джон и Кристен были выше, чем верхушки деревьев на склоне горы.


- Может, стоит поднять тревогу? - Тихо спросила Кристен. - На случай, если он распространится в сторону долины?

Джон покачал головой, не отрывая взгляда от мерцающего огня.

- Нет, но мы, наверное, все равно должны это выяснить.

Без дальнейших разговоров пара кугуаров спустилась по склону горы на четвереньках, тихая, как легкий ветерок, который звенел в нежных колокольчиках в долине. За несколько месяцев, прошедших с момента их трансформации, они оба научились кошачьей привычке путешествовать бесшумно, их подушечки ног едва шевелили листья, когда они проходили мимо, даже когда они быстро шли через лес в том направлении, где было мерцание.


Три четверти мили было не так уж далеко, чтобы дойти до поля с высокой травой, и они добрались до места пожара всего за десять минут. Стоя неподвижно в тени леса, они молча наблюдали за Майклом Линчем, который разводил небольшой костер в недавно вырытой яме в нескольких шагах от ближайшего дерева, где не было никакой опасности распространения огня за пределы мертвого леса в углублении.


Корсак соорудил над костром импровизированный вертел, используя вертикальные Y-образные ветки с каждой стороны и довольно прямую поперечину, которая была проткнута через обугленный кусок мяса. Джон сглотнул, надеясь, что он не собирается съесть одного из маленьких оленей, но Кристен не смогла удержаться и облизнула губы. Что бы это ни было, оно определенно хорошо пахло для неё.

Она заставила себя отвести взгляд от мяса и посмотрела на ноги Майкла.
Там была куча выщипанных перьев, и хотя она не могла определить, от какой птицы они прилетели в темноте, она знала, что это не от одного из маленьких оленей.

Пока они смотрели, Майкл использовал лезвие охотничьего ножа, чтобы распилить мясо, и ему удалось отрезать полоску, не обжигая пальцы и не опаляя шерсть. Лис слегка подул на неё, колеблясь лишь мгновение, прежде чем положить в рот.
Он некоторое время жевал его, и с их позиции Джон и Кристен могли видеть, как он закатил глаза, как будто действительно наслаждался вкусом.

Проглотив кусок, он отрезал ещё один и с энтузиазмом съел его. Кристен не удержалась и бросилась к нему, но Джон удержал её.

Он прижался губами к её ближайшему уху и заговорил очень, очень тихо.

- Жди и смотри, - сказал он.


- Не хочу ждать, - прошипела она. - Слишком хорошо пахнет.

- Как и мой стейк из оленя.

Кристен вздохнула и тихо кивнула, вспомнив, что действие естественного слабительного подействовало не сразу. Если окажется, что птица имеет в своем теле одно и то же вещество, то вполне возможно, что оно есть у всех Костелланских существ. Это означало бы, что колонисты должны были бы полностью полагаться на выращивание своих собственных земных животных для еды, не имея возможности использовать местную дикую природу, и это означало бы, что они сохраняли живой скот в течение полных пяти лет, выживая вместе с колонистами.


Последствия этого были очень важны. Несмотря на то, что этот мир был похож на Землю, будущие человеческие поселенцы, вероятно, никогда не придут сюда, если им придется импортировать всю свою еду. Это разрушило бы цель оставить перенаселенность и нехватку продовольствия на Земле; Боунстелл считался бы неудачей для колонизации.

Так что, даже несмотря на то, что аромат был соблазнителен для чувств пум, они оба просто ждали в тени и наблюдали, не пострадает ли Майкл от каких-либо вредных последствий от поедания чужеродного птичьего мяса.


После примерно десяти минут молчания корсак усмехнулся и сказал непринужденным тоном:- Он повернулся, посмотрел в темноту прямо на них и улыбнулся.

Кристен усмехнулась и ткнула напарника локтем в ребра, прежде чем встать и подойти к костру.

- Как давно ты знаешь, что мы там были? - спросила она, присаживаясь на траву напротив костра, где сидел лис.


- У меня очень хороший слух, - ответил он. - Я слышал, как вы перешептывались друг с другом, как будто вы включили меня в свой разговор.

- И ты позволяешь нам просто сидеть и смотреть, как ты ешь, вонючка! - Ответила Кристен с ухмылкой.

- Ты в порядке? - спросил Джон, усаживаясь рядом со львицей и указывая на жареную птицу.

- Лучше не бывает, - ответил Майкл, отрезая ещё один кусок. Он протянул её Кристен и улыбнулся, когда она поднесла её ко рту.
Однако она остановилась, всё ещё не уверенная в чужеродном мясе. - Продолжай, - сказал он ей. - Это совершенно безопасно есть.

- Откуда ты знаешь? - спросил Джон, явно не убежденный. - Может пройти какое-то время, прежде чем с тобой что-нибудь случится. Прошло почти два часа, прежде чем оленье мясо добралось до меня.

- Расслабься, Джон. Я ел это каждый второй вечер в течение прошлой недели. Я в порядке.

- У тебя есть? - Кристен посмотрела на мясо в своих руках и поднесла его к носу.
У неё буквально потекли слюнки, и она решила, что больше не может ждать. Она положила его в рот и провела по нему языком, прежде чем, наконец, прожевать. Её глаза расширились, и она посмотрела на Джона. - Он дымный и сладкий, - сказала она, проглотив его. - Вкус немного другой, но ближе всего я могу сравнить его с диким фазаном.

Торжествующе улыбаясь, Майкл отрезал маленький кусочек, сунул его в рот, а затем отрезал большой кусок для Джона.
Он протянул его кошке, которая взяла его с продолжительным колебанием.

Наконец, поверив ему на слово, Джон медленно съел жареное птичье мясо, а затем с нарастающим энтузиазмом улыбнулся и покачал головой.

- Вкусное, - признал он. - Очень вкусное! Что это?

Майкл рассмеялся и отрезал ещё кусочков для всех троих.

- Это один из тех уродливых и надоедливых наконечников стрел! - ответил он. Съев свой кусок, он протянул руку и поднял сложный лук, который лежал в траве рядом с ним. - Я был здесь на прошлой неделе, только и делал, что стрелял по стволам деревьев, чтобы попрактиковаться в прицеливании, когда одна из птиц с наконечниками стрел закричала на меня с ветвей дерева, в которое я стрелял.
Тварь просто сидела и кричала, и я решил, что с меня хватит, и решил отпугнуть её. Вместо того чтобы ударить по стволу дерева, я ударил птицу, проткнув ей грудь насквозь.

Он положил лук и вернулся к жареному мясу, оба его спутника бросали на него голодные взгляды. Несмотря на то, что они ели раньше, это было слишком хорошо, чтобы отказаться, и Майкл не возражал поделиться, когда у него было достаточно для себя.


- Сначала я был шокирован тем, что сделал случайно, и собирался похоронить птицу, но в то время я был голоден, и мне пришла в голову мысль попробовать съесть её. Я знал, что это может сделать меня больным, но мы должны попытаться найти альтернативы нашим собственным свиньям, цыплятам и коровам в конечном итоге, поэтому я решил пойти на это. Я выкопал эту яму, чтобы не загорелось поле, и развел костер из валежника, который нашел.
Приготовив его достаточно, я попробовал кусочек, а затем откинулся на спинку стула, чтобы посмотреть, какой эффект он произведет на меня.
Он усмехнулся.
- Я просидел здесь больше часа, попробовав этот чудесный аромат и почувствовав его запах, и мне потребовалось все, что я мог, чтобы не наесться ещё больше, прежде чем я узнал, что это может сделать со мной. - Он похлопал себя по животу. - Единственное, что случилось со мной, - это сытый животик!


- Почему ты никому не сказала? - спросил Джон, беря ещё один предложенный ему кусок.

Майкл пожал плечами.

- Наверное, я боялся, что Эйвон накричит на меня за неосторожность, - признался он. - Может, и так, но кто-то же должен был попробовать.

- Это было либо очень смело, либо очень глупо, Майк, - тихо сказала Кристен. - Ты мог умереть.

Лис мрачно посмотрел на неё.

- Да, мог бы. - Он посмотрел через костер на Джона, второго по старшинству в колонии.
- Ты собираешься наорать на меня сейчас?

Джон покачал головой и улыбнулся.

- Нет, если ты будешь продолжать кормить меня.

***

Рассвет окрасил утреннее небо первыми проблесками света, когда Элли обвила руками шею своего супруга и нежно лизнула его в щеку. Она также по-человечески чмокнула его в волковые губы на счастье и отступила назад. Карл одарил её нежной улыбкой, а затем повернулся к гирокоптеру, который они собрали вместе накануне днем.
Несмотря на желание запустить его сразу же после завершения, они должны были позволить ему сидеть на солнце в поле долины в течение всего оставшегося долгого дня, чтобы его солнечные батареи полностью зарядились, но теперь, с первыми лучами следующего утра, волк собирался взять его в свой первый разведывательный полет.

Сверхлегкий самолет представлял собой простую конструкцию, состоящую из простой алюминиевой трубчатой рамы с красным мягким сиденьем пилота, установленным чуть впереди вертикальной центральной мачты.
За сиденьем располагался электродвигатель, приводивший в движение четырехлопастную опору, обращенную назад, а на верхушке мачты-двухлопастный Ротор. За задним мотором виднелся большой черный рулевой киль с солнечными зарядными элементами по всей плоской поверхности с обеих сторон. Треугольный набор маленьких, прочных резиновых колес был установлен внизу на ударопрочной подвеске, но все судно весило менее двухсот пятидесяти фунтов, так что посадка должна была быть легкой. Он был сконструирован таким образом, что мог взлететь только с двадцатифутовым разбегом и приземлиться почти вертикально.

Под сиденьем, между прутьями рамы, находился небольшой шкафчик для хранения вещей; он был невелик, но мог вместить больше вещей, чем пилот мог держать в карманах. Внутри самого кресла был встроен бронированный солнечный аккумулятор, а между ног пилота располагалась единственная ручка управления.
Там были две педали для управления тормозом и рулем, а также простой набор пушистыенических датчиков над ногами, чтобы указать заряд батареи, высоту и скорость полета.

Корабль был архаичной конструкции из эпохи, предшествовавшей антигравитационным репульсорам, но такая технология требовала много энергии и была дорогостоящей в эксплуатации, что было основной причиной того, почему воздушные автомобили и другие плавучие транспортные средства пресловутого будущего никогда по-настоящему не прижились.
Несмотря на прогресс в технологии, это было просто слишком дорого. Хотя пушистыенические устройства, такие как автомобили, грузовики и самолеты, были экспоненциально более эффективными, чем их ранние предшественники, они всё ещё использовались на Земле, и простой гирокоптер мог оказаться весьма полезным в примитивных условиях межзвездной колонии. Более подходящим был бы летательный аппарат, но волк был так же счастлив иметь любой вид летательного аппарата, чтобы помочь в открытии их нового мира.

Хотя Эйвон ограничил свой первый полет всего двумя часами из соображений безопасности, Карл загрузил его ящик с едой, водой, пистолетом, боеприпасами и стандартным набором для выживания, который включал в себя маленький очень пистолетный ракетный пистолет. В одном из карманов комбинезона у него был спрятан цифровой фотоаппарат, а также мини-телефон для заметок и ручной радиоприемник для передачи отчетов. Поскольку обычные человеческие солнцезащитные очки больше не подходили к его волковому лицу, он надел пару тонированных очков, стянутых вокруг головы эластичной лентой.


- Все, что вам нужно, - это кожаная пилотка и шарф, и вы можете быть либо собакой Снупи, либо Чарльзом Линдбергом, - поддразнил его Кен Уайлдер из толпы, собравшейся на поле, чтобы увидеть его взлет в архаичном устройстве.

- Линдберг? - с любопытством спросил Серый волк.

- Чарльз Линдберг был первым авиатором, который исследовал небо, прежде чем они стали обычными маршрутами путешествий, - объяснил Кен.
- Я читал о нем в исторических книгах. Как один исследователь другому, я думаю, он бы вам понравился.

- Звучит интересно, - ответил Карл.

- Ну, тогда Пожелай мне удачи.

- Удачи!

Карл улыбнулся и коротко отсалютовал красному волку в ответ.

Верхний ротор гирокоптера имел двадцать пять футов в диаметре, поэтому пилот-волк отогнал толпу назад, прежде чем взойти на сиденье.


- Все назад! - скомандовал он. - Я не хочу снимать головы, когда буду уходить, а вы, медведи, выше остальных!

Последовали добродушные ответы, но все отошли от корабля, когда он сел и застегнул простой ремень безопасности вокруг своей талии. Он поднял с земли огромный шлем и осторожно надел его на голову, прежде чем затянуть ремешок на подбородке. Это было не самое удобное место из-за его волковых ушей, но послужит его цели защитить голову, если с ним что-нибудь случится.

В последний раз проверив систему, следя за толпой, чтобы убедиться, что он никого не задавит при взлете, Карл нажал кнопку стартера, и опора позади него ожила.
После того, как пропеллер достиг нужной скорости, маленькое вращающееся колесо вверху переместилось на место, чтобы дать ротору без двигателя здоровый толчок, чтобы заставить его вращаться; пушистые отступили ещё дальше, когда лопасть ротора просвистела над их ушами. Волк отпустил тормоз, откатился вперед не более чем на пару десятков футов, и тогда скелетообразный корабль поднялся в воздух.

Пронзительный вой электрического мотора напоминал жужжание большого комара, когда он поднялся над вершиной долины подковы.
Он быстро столкнулся с ветрами, дувшими из-за горы, но они были не слишком сильными, чтобы он мог их компенсировать. Он лениво кружил над долиной, набирая высоту, и несколько пушистых внизу махали ему.

Кевин дал ему прогноз на хороший день. Рядом с горами будет дуть легкий ветерок, но тонкие облака висят высоко над головой и не должны создавать проблем. Точно так же, различные исследовательские группы со вчерашнего дня дали ему краткий обзор того, что они видели, чтобы ему не пришлось тратить свои драгоценные два часа на то, чтобы охватить те же самые области.
В его планы входило посмотреть, что можно увидеть на Западе и северо-западе. Он дал Эйвону свой общий план полета, поэтому, как только он достаточно поднялся над верхушками деревьев и отошел от горы, он повернулся и направился в том направлении.

На земле посреди поля долины стояла его жена. Элли смотрела ему вслед, пока он не исчез из поля зрения за деревьями, а затем тихо вздохнула, услышав его уход.
Она была так же квалифицирована, как и он, и позже получит свой собственный шанс летать, но это был первый полет, и её помощник будет вне связи со всеми, кроме капитана колонии. Хотя она присоединилась к спору, чтобы уговорить Эйвона позволить им сделать это, в глубине души она была благодарна, что первая прогулка ограничилась всего двумя часами.

***

Горная львица лежала на животе в грязи, пристально вглядываясь в ряд осенних овощных растений, её пальцы зудели, чтобы вытащить одну из редисок, чтобы проверить её продвижение.
Надземные овощи очень хорошо росли в местной почве, и даже спустя всего несколько недель их развитие было обнадеживающим. Некоторым потребовалось больше времени, чтобы вырасти в конце сезона, но салат был практически готов к употреблению, и повара колонии с завистью смотрели на них. У них было много консервированных и сублимированных овощей, которые они привезли с собой, но свежие овощи были лучше.

Тень упала на кошку, и она подняла глаза, чтобы увидеть Ким и Юки, стоящих между рядами моркови и сладкого картофеля.

- Я уже говорила тебе и повторю ещё раз, - вздохнула Кристен. - они ещё не готовы.

Юки опустилась на колени между рядами, и Акита улыбнулась ей.

- Мы здесь не для того, чтобы докучать тебе насчет твоих овощей, - сказала она, чтобы успокоить её. - У нас есть ещё одна просьба.

- Да, нам нужна ваша помощь, - сказала рысь, которая устроилась в ряду с другой стороны от неё.


Кристен перевела взгляд с одного на другого и прищурилась.

- В чем дело? - осторожно спросила она.

- Мы хотим приправить еду какими-нибудь местными травами, - ответила Ким, - но не знаем, что взять в лесу.

- Мы надеялись, что ты пойдешь с нами и поможешь найти что-нибудь съедобное, как те клубни, которые ты нашел пару недель назад, - объяснила Юки. - Помнишь, как ты помогал мне собирать ежевику во время нашего похода домой?
Я нашла кое-что, что мы могли бы съесть, но ты не дала Трэвису попасть в ядовитый болиголов. Мы не хотим попасть в местную версию hemlock по ошибке и могли бы действительно использовать ваш опыт.

Кристен с интересом посмотрела на неё.

- Полагаю, я могла бы помочь вам в этом, - сказала она им, кивнув и приложив палец к своим бакенбардам. - Я не узнаю здесь ничего, просто глядя на них, как тогда, но нос пушистые-хороший инструмент для обнаружения подобных вещей – во всяком случае, на Земле.


- Так ты поможешь нам? - спросила Ким.

Пума встала на колени и отряхнула грязь с пальцев.

- Конечно, давай я возьму Ботанический набор из моего купола, а потом встретимся у сарая. Возьмите пару пластиковых ведер, несколько рабочих перчаток, и мы будем готовы идти.

Спасибо, Кристен! - хором сказали сестры.

***

Тук! Тук! Тук! Тук!

Два топора поочередно били по стволу упавшего дерева, высекая куски мертвого дерева и посылая щепки в окружающий кустарник.
Медведь гризли и лев рубили толстый ствол на дрова, а верхние ветви-на растопку. Хотя их молодой лис-метеоролог был самозваным "низким пушистым на тотемном столбе колонии", Кевин дал рекомендацию капитану, что они должны начать собирать доступные дрова даже зимой, до которой оставалось ещё несколько месяцев. В задней части пещеры было достаточно места, где они могли хранить его от стихий.

С тех пор как они прибыли во Второй Шанс, погода стояла необычайно хорошая. Приземляясь в первый же день, они высаживались в конце лета или в начале осени, когда температура начинала остывать, и теперь их ночи и ранние утра становились все холоднее. Облака вокруг более высоких вершин горного хребта добавили дополнительный снег к их вершинам, и хотя погода всё ещё была умеренной вокруг колонии, не было никакой гарантии, что теплый климат будет длиться долго.


Кевин, возможно, был самым молодым пушистым среди них, но в настоящее время он был более сведущ в прогнозировании погоды, чем кто-либо другой в колонии, и он старательно изучал все, что мог, с предметом, загруженным на его ПСП.

Эйвон был достаточно мудр, чтобы прислушаться к его советам, и начал проводить собрания по сбору дров среди всего населения своей группы. До сих пор все старания носили случайный характер – каждый должен был собрать валежник и принести его с собой в пещеру, – но когда во время недавних поисков заблудившихся ягнят, разбросанных во время прогулки, было найдено упавшее дерево в лесу вокруг долины подковы, Эйвон счел возможным собрать его для своего тайника.


Они с Арне нарезали его на более мелкие, более удобные куски, а Рейн, Хэнк и Алисия погрузили их в повозку, запряженную лошадьми, и срезали более тонкие ветки. После пары часов в процессе остановки и перехода, они как раз заканчивали с последним стволом дерева, в то время как другие всё ещё собирали ветви.

Тук! Тук! Тук! Тук!

- Ну вот, теперь все ясно, - удовлетворенно проворчал Арне, когда последние два куска дерева разлетелись в щепки.
Он задыхался от напряжения, но наслаждался физической нагрузкой, опираясь на рукоять топора.

Эйвон откатил один из последних кусков в сторону, а затем перевернул его, чтобы использовать в качестве грубого сиденья на мгновение. Ему пришлось сбрить несколько острых концов, прежде чем они пронзили его зад, но древесина этого конкретного дерева была мягкой и легко поддавалась обработке топором. Одетый только в шорты, медведь гризли взял кувшин с водой и почти осушил его за один присест.
Через мгновение он положил его на землю рядом с собой, а затем закрыл глаза и перевел дыхание.

Он просидел там довольно долго, просто прислушиваясь к разговорам других, пока они работали, но через несколько мгновений он почувствовал, что начинает погружаться в вертикальный сон. Он встряхнулся и проснулся, но когда открыл глаза, то увидел встревоженного золотистого ретривера, который пристально смотрел на него.

- Ты в порядке?
- спросила Венди.

Медведь устало улыбнулся ей.

- Да, просто устала после тренировки. Собака нервно заломила руки.

- Тебе что-то нужно? - спросил он.

- Я знаю, что вы заняты, - спокойно ответила она, - но когда у вас будет свободная минутка, могу я поговорить с вами наедине?

- Нет лучшего времени, чем сейчас, - ответил он, поднимаясь на ноги. - Может, прогуляемся по лесу?
Венди кивнула, но ничего не ответила. Эйвон помахал рукой, привлекая внимание остальных. - Мне нужно кое-что уладить. Я скоро вернусь, - сказал он им.

- Мы закончим здесь, - ответил Хэнк. - Иди и делай то, что тебе нужно. Эйвон кивнул и снова повернулся к собаке. Она с благодарностью посмотрела на него, но продолжала молчать, пока он уводил её в лес подальше от лагеря. Пройдя несколько минут и оставшись в одиночестве под деревьями, гризли остановился у поваленного бревна, чтобы присесть.
Эту нужно будет собрать для тайника с дровами, но сейчас его внимание было приковано к молодой женщине.

- Что я могу для вас сделать? - тихо спросил он.

Венди присела на бревно неподалеку от него и снова заломила руки. Она посмотрела на него, затем на свои ноги, снова на него, а затем на свои руки. Теперь, когда она завладела его вниманием, она не знала, с чего начать.

- У тебя с кем-то проблемы?
- Рискнул предположить Эйвон.

Золотистый ретривер покачала головой и тяжело вздохнула.

- Нет, - тихо ответила она. - Я ни с кем не ссорюсь, хотя мало кто действительно разговаривает со мной вне обязанностей колонии.

- Мне очень жаль это слышать.

- Но меня беспокоит не это. - Она снова уставилась в землю, но продолжала говорить. - Каждый…. Все, кажется, хорошо приспособились к тому, чтобы быть здесь, - сказала она таким тихим голосом, что даже усиленные слуховые органы Эйвона с трудом слышали её.
- Это мило и все такое, но я не могу избавиться от чувства, что нам здесь не место.

- Что вы имеете в виду-здесь, на Бонстелле, или здесь, в этом месте?

- На Боунстелл… - пробормотала она. Она посмотрела на свою ручную лапу и нахмурилась. - Мы люди, которые были превращены в частичных животных, чтобы помочь нам выжить, но это не делает это место более идиллическим.

Эйвон склонил голову набок.

- Я не понимаю, - ответил он.
- У нас не было никаких серьезных проблем с тех пор, как мы сюда приехали. Погода установилась хорошая, насекомые и животные практически оставили нас в покое, инопланетных монстров нет, а наш скот и сады процветают. Если это не определение идиллии, то я не знаю, что это такое.

- Здесь слишком тихо.

- А?

- Здесь слишком тихо. Я ещё никогда не была в таком тихом месте. Даже в институте, расположенном в нескольких милях от ближайших городов в горах Адирондак, всегда был какой-то шум и даже звуки далеких машин или самолетов.
Это место безмолвствует.

Неподалеку закричала птица, и Эйвон поднял бровь, глядя на собаку.

- Даже крики птиц звучат приглушенно, как будто они боятся стать слишком громкими – за исключением стрел, но даже они не кричат так часто.

- Что-то случилось? - тихо спросил Эйвон, наклоняясь вперед. - Что побудило вас так думать?

Плечи Венди поникли.


- Я дежурил несколько ночей назад, до того, как поднялся ветер. Было тихо, тихо и тревожно. Мой слух стал намного более чувствительным, чем до моего превращения, и даже тогда мне было трудно что-либо слышать. Даже колокольчики Далии не звенели. Как будто в ту ночь все ночные звуки смолкли.

Медведь выглядел встревоженным.

- Обычно это признак того, что поблизости есть хищник, - сказал он.
- Мы все здесь хищники, но местная дикая природа, кажется, не беспокоится о нас с тех пор, как мы воздержались от охоты, так что какой-то другой местный хищник мог быть в этом районе.

- Не знаю… - пробормотала Венди. - Все, что я знаю, это то, что Боунстелл красив и выглядит как отличное место для отдыха, но…

- Но что?

Она посмотрел на него влажными глазами и сглотнула.

- Я хочу домой!
- тихо вскрикнула пушистая. - Я больше не хочу здесь находиться!

- Венди…

- Я скучаю по земле! - воскликнула она. - Я скучаю по всей этой суете, по торговым центрам, ресторанам, телевидению, музыке, толпе и постоянному шуму! Было ошибкой приходить сюда-тишина-это предупреждение о том, что нас здесь не должно быть!

- Венди, - снова заговорил Эйвон, - ты ведешь себя глупо. Задолго до того, как современная цивилизация на Земле стала такой шумной, там тоже было тихо.
Представьте себе исследователей из Европы, впервые открывших Америку. Тогда они пережили молчание, и мы тоже. Тут не о чем беспокоиться. Венди выглядела несчастной и чувствовала себя уязвленной его унизительными словами. - Ты действительно скучаешь по земле, - спросил он, - или ты скучаешь по тому, чтобы быть человеком?

- Я не против быть наполовину золотистым ретривером… - пробормотала она, - но я скучаю по человечеству – несмотря на все его проблемы и неприятности, я скучаю по всему этому!


- Мне жаль, что ты так себя чувствуешь, - спокойно сказал гризли, - но помни, что ты заключил контракт с ПКАО на всю оставшуюся жизнь. Вы добровольно подписали юридический документ, подтверждающий, что ваше тело и цель жизни теперь принадлежат компании и что вы, скорее всего, никогда больше не увидите землю. Это было объяснено вам до того, как вы подписали, до того, как вы были преобразованы, в то время, когда у вас были все возможности отступить – после того, как вы точно знали, что произойдет.
На вас не давили, и вы сделали это по собственной воле. Ты здесь, потому что сам этого хотел.

- Это была ошибка! - сказала она, задыхаясь. - Я никогда не думала, что всё будет так плохо!

- А что в этом плохого? Разве вы не посещали исторические лекции, в которых описывалось, через что пришлось пройти другим колониям, чтобы утвердиться? Второй шанс был самым легким из всех колоний на сегодняшний день, человеческой или зверочеловеческой!


- Мы не должны быть здесь, и я тоже не хочу быть здесь... - прошептала Венди, опустив голову.

Эйвон откинулся на спинку стула и нахмурился. Он потер свои массивные руки-лапы, а затем потер их о шерсть на ногах. Какое-то мгновение он изучал её, но сейчас она не смотрела на него.

- Венди, - сказал он, как он надеялся, успокаивающим голосом, - возможно, тебе пора поговорить с Эрин.


- Эрин? Зачем мне с ней разговаривать? У нас нет ничего общего.

- Эрин-наш консультант. Она лучше меня умеет слушать тех, кому нужно с кем-то поговорить.

- Ты просто не хочешь приказывать кораблю вернуться за нами, - проворчала Венди. - Вот почему ты больше не хочешь со мной разговаривать.

Эйвон ничего не мог с собой поделать. Он зарычал на золотую собаку, и она посмотрела на него широко раскрытыми глазами.
Гризли пришлось заставить себя успокоиться, но когда он заговорил снова, в его голосе слышалось раздражение.

- ПКАО не пошлет за нами корабль, - строго сказал он, - каковы бы ни были наши причины. У других колоний были реальные причины для отзыва, и их просьбы были проигнорированы из-за юридических пятилетних контрактов, чтобы продержаться! Никто больше не хочет возвращаться домой, и даже если бы у нас была веская причина для отзыва, они не послали бы корабль за одним пушистым.


Он положил руки на колени и сцепил пальцы, при этом щелкнув длинными когтями.

- Мне жаль, что тебе здесь не нравится, Венди, - сказал он более спокойным тоном, - но пути назад нет. Мы с тобой пробудем здесь по меньшей мере пять лет, и даже тогда вряд ли сможем вернуться на Землю. Они либо оставят нас здесь, чтобы помочь будущим человеческим колониям основаться, либо отправят нас в другую колонию, чтобы помочь нарастить численность в другом месте.
Мы все должны сделать лучшее из нашего места в жизни здесь. Пожалуйста... запланируйте немного времени, чтобы поговорить с Эрин. Она может помочь вам найти решение, чтобы принять то, что вы добровольно предложили.

Золотистый ретривер встала на ноги и посмотрела на капитана колонии; выражение её лица было далеко не добрым. Не тратя больше времени впустую, она повернулась на цыпочках и нарочно бросилась прочь от него.

Эйвон вздохнул и покачал головой.
Возможно, он обладал лидерскими качествами, чтобы убедиться, что колония функционирует должным образом, но он знал, что ему, к сожалению, не хватает межличностных дискуссий. Вместо того, чтобы разрешить ситуацию с Венди, он был убежден, что, вероятно, не сделал ничего большего, чем оттолкнул её в то время, когда она нуждалась в утешении и сострадании. Хуже всего было то, что она не была первой, кто пришел к нему с подобными чувствами, хотя она была единственной, кто выразил желание уйти. Несмотря на их идиллическое существование здесь, некоторые чувствовали, что они сидят на бомбе замедленного действия, но не было никого, кто мог бы точно сказать ему, почему они чувствовали себя так.

Это было загадкой для медведя гризли с коричневым мехом. Впервые за много лет он был по-настоящему доволен своей жизнью, и у него не было никаких причин хотеть вернуться на Землю.

***

Кен Уайлдер оторвал взгляд от освещенного микроскопа, стоявшего на маленьком складном столике в куполе, который они с Дженни приспособили под лазарет.
Там была каталка, шкаф с медикаментами и различными инструментами и довольно приличная комната, чтобы передвигаться в случае необходимости. В этом отделе было тихо, поэтому красный волк исследовал образцы тканей, взятых у их скота, чтобы убедиться, что их развитие, поедающее местные травы и растения, не было вредным.

Он протер глаза и на мгновение расслабился. Он уже несколько часов сидел, склонившись над столом, и чувствовал, как к напряженным мышцам на плечах подступает головная боль.
Он мечтал о горячей джакузи, но нигде поблизости не было природных горячих источников. Ему придется довольствоваться холодной водой в неглубоком бассейне на южной оконечности озера, где ему не придется беспокоиться о рыбе, кусающей его мех. Нагретые солнцем душевые мешки, вероятно, чувствовали бы себя лучше, но он был ограничен в том, как долго он мог оставаться под водой из-за небольшой емкости мочевого пузыря.

Раздался тихий стук в треугольную дверную раму геодезического купола, и он посмотрел на силуэт, заполнивший пространство.

- Доктор Уайлдер?

Волк улыбнулся и помахал пальцем в сторону рыжей лисицы.

- Сколько раз я должен повторять тебе, что ты не должна называть меня так, - с улыбкой предупредил он. - В институте вы знали меня просто как Кена. Почему ты настаиваешь на том, чтобы вести себя со мной так официально с тех пор, как мы сюда приехали?


Роза Флер пожала плечами с застенчивым выражением на лице.

- Тогда вы были таким же добровольцем, как и я, - ответила она, - но теперь вы врач колонии. Просто мне кажется, что вам следует уважать свой официальный титул.

Кен ухмыльнулся и покачал головой, подзывая её к себе.

- Хорошо, я согласен. Вы можете уважать меня, как пожелаете. Итак, что я могу для вас сделать?

Роза протянула к нему правую руку ладонью вверх, но вытянула только указательный палец.


- Паук укусил меня, когда мы выкапывали цветок, чтобы привезти из путешествия. Это не больно, но выглядит ещё хуже, чем было.

Кен нахмурился, глядя на опухшую шишку между первым и вторым суставом. Кожа была темно-фиолетовой, почти черной, и такой сухой, что казалась шелушащейся.

- Почему ты не пришел ко мне сразу, как только вернулся? - спросил он, глядя в её оранжевые глаза. Она выглядела усталой, но в остальном просто смотрела на него.

- Честно говоря, я об этом не думала, - ответила она.
- Мы намазали его кремом для первой помощи и завернули в бинт, а потом я забыла о нем, когда мы вернулись. Я устал после целого дня верховой езды и хотел только одного-лечь в постель. Поскольку это не больно, я действительно не думал об этом, когда встал сегодня утром, но теперь он немного окоченел и онемел.

Кен подвел её к столу и усадил на свой табурет на колесиках, пока выбирал кое-что из старомодной медицинской сумки на другом столе.
Он поднял её руку и посмотрел на палец сквозь увеличительные стекла в оправе, специально предназначенной для его волковой головы. Он внимательно осмотрел распухшую рану, а затем взял маленький нож с острым лезвием.

- Ты сказала, что это не больно? - спросил он.

- Нет, но выглядит довольно уродливо.

- Никто не знает, что было в этом паучьем яде… - пробормотал волк, приставляя острый кончик лезвия к её пальцу.
- Это может немного ужалить.

Роза повернула голову, когда он проткнул рану, но ничего не почувствовала. Кожа совершенно онемела от боли, но из разреза сочился синевато-черный гной, и оба они вздрогнули от внезапного неприятного запаха.

Кен схватил маленький пузырек и захватил его в большом количестве для последующего изучения. Он перекатил её палец между своими, выжимая из него как можно больше, но не сводя глаз с её лица на случай, если он причинит ей боль.
Она смотрела куда-то в сторону, но не казалась расстроенной тем, что он делал.

Он промыл рану перекисью водорода, а затем насухо промазал её марлей. Когда она больше не протекала, он посветил на неё фонариком и внимательно осмотрел через линзы. Кожа вокруг этого места выглядела мертвой, как будто она сгнила, и он использовал нож, чтобы отрезать небольшой участок. Роза ни разу не вздрогнула, и он знал, что либо чувствительность этой области онемела от яда, либо нервы были полностью разрушены.


Врач промыл область изнутри и снаружи антисептиком, а затем перевязал её чистой повязкой. Он поставил образцы рядом с микроскопом, а затем подошел к шкафу, чтобы достать пластиковую янтарную бутылку. Он достал две таблетки антибиотика и протянул ей. В данный момент у него не было с собой воды в бутылках, поэтому он протянул ей свою чашку кофе.

- Возьми это сейчас, - сказал он, - а вечером я дам тебе ещё.
Надеюсь, это поможет избавиться от инфекции, пока мы не выясним, что яд сделал с вашим пальцем.

- Спасибо, - тихо сказала лисица. - Никто из здешних насекомых не любит нашу кровь, так что это тоже будет нормально, верно?

Доктор хотел было солгать ей, чтобы успокоить, но вместо этого пожал плечами.

- Надеюсь, - сказал он. - Жаль только, что у меня нет самого паука, чтобы осмотреть его.
Живое существо могло бы дать ключ к лечению и…

- Я сохранил его! - Сказала ему Роза с улыбкой. - Я положил его в пробирку и отдал доктору Мотидзуки вместе с другими образцами, которые мы собрали для него.

Кен выглядел довольным. - На что это было похоже? - спросил он. - Я поговорю с ним об этом, как только осмотрю остатки крови, оставшиеся от раны.

- Мы с Иваном называли его джинсовым пауком из-за крошечных синих и белых полосок на брюшке.
Он выглядел так, будто был обтянут синими джинсами!

Кен успокаивающе положил руку ей на плечо.

- Ты можешь идти, но если у тебя заболит палец или ты почувствуешь ещё что-нибудь плохое, немедленно возвращайся ко мне или к Дженни.

- Хорошо, спасибо, - сказала ему лисица. Она с благодарностью посмотрела на него и направилась на камбуз, чтобы найти что-нибудь поесть. В последнее время у неё не было особого аппетита, но в животе все равно урчало, и она понимала, что должна что-то съесть.


Когда она ушла, Кен, нахмурившись, повернулся к образцам. Он боялся чего-то подобного с того самого дня, как они приземлились. Хотя они нашли местные овощи и травы, которые все могли спокойно употреблять в пищу, он никогда не был так уверен, как их земная биология может реагировать на укусы, укусы и другие яды из этого места.

Он поклялся лечить и защищать тридцать одну жизнь второго шанса и искренне сомневался, что его ограниченные знания и опыт справятся с этой задачей.




Глава 8
Крылатый волк

- А теперь, пока ты стоишь на четвереньках, уткнись носом в землю и дыши мягко и медленно. Вы захотите уловить любые тонкие запахи, которые могут быть в этом районе.

Чиеко сделала, как ей было велено, и хотя чувствовала себя глупо, но не высказала своих мыслей. Все её собратья-колонисты были обучены жизни в пушистыех, но с тех пор, как она покинула Землю до того, как её трансформация была завершена, у свиноматки красной панды никогда не было такой возможности.
Некоторые уроки она усвоила сама, благодаря самой природе своего вида, но другие знания можно было получить благодаря щедрости её товарищей.

Весь последний час они с Дженни гуляли по теплому Послеполуденному воздуху, одетые только в шорты и нагретый солнцем мех, и сегодняшний урок повернулся к их носам. Стоять на четвереньках было для неё всё ещё новым опытом, но для их нынешнего упражнения эта поза была идеальной и удивительно удобной.


Когда японка медленно вдыхала ароматы травянистого поля долины подковы, через её обонятельные органы проходило огромное количество информации. Здесь было много запахов, некоторые из них были ей знакомы, но большинство она не могла распознать. Ей говорили, что просеивание запахов ничем не отличается от просеивания голосов в переполненной комнате. Если она сосредоточит свое внимание, то сможет сосредоточиться на определенном голосе, чтобы поддержать разговор.
То же самое относилось и к запахам, ароматам и другим запахам.

Она закрыла глаза и глубоко и медленно вдохнула.

- Не глядя, - тихо сказала Дженни, - скажи мне, чем ты пахнешь.

- Я чувствую запах горящих дров из лагеря, лошадей, коров, кур и овец... и отхожих мест.

- Все это очевидно. Я думаю, что даже человеческий нос может учуять их. Сосредоточьтесь на тех, кто не так очевиден.

- Трава, - ответила она после минутного молчания, - пахнет почти как сельдерей, но я также чувствую запах почвы под травой.
Он богатый, со своими вкусами.

- Хорошо. А что ещё?

- Ты пользуешься цветочными духами?

- Очень хорошо, но в данном случае это не искусственные духи; сегодня утром, после купания в бассейне, я натерла уши одним из лесных цветов.

- Я не узнаю в нем ничего, кроме цветка, - сказала Чиеко, по-прежнему закрыв глаза и опустив нос. Она повертела головой из стороны в сторону и обнаружила, что один запах сильнее другого.


- В чем дело? - спросила Дженни.

- Я... я не знаю, но мне кажется, что-то пошло не так.

- Совершенно верно. Что-то здесь было раньше.

- Что это было? Он почти пахнет влажным винилом, как будто он провел время в воде.

Дженни улыбнулась, довольная тем, как развиваются чувства красной панды.

- Это был деликт, одна из безголовых черепах. Мы с Рейн видели, как он направлялся к лесу.


Чиеко открыла один глаз и с улыбкой посмотрела на леопарда.

- Ты и Рейн? - спросила она.

Дженни хихикнула.

- Ты слишком любопытен. Красная панда смутилась и начала извиняться, но потом подняла голову и посмотрела на своего спутника блестящими глазами.

- Разве мы здесь не для того, чтобы ты научил меня быть любопытной?

Самка леопарда громко рассмеялась, её глаза сузились от удовольствия.


- Да, пожалуй, вы правы! Ладно, ради вашего спора, да... я и Рейн!

Генетик понизила голос почти до шепота и наклонилась к Дженни.

- Может вы и Фелис, но леопарды и гепарды не могут размножаться, - заметила она. - Ну, во всяком случае, не в дикой природе, но вы могли бы сделать это в качестве пушистых. Глаза Дженни на мгновение расширились от изумления. Она усмехнулась и легонько стукнулась лбом с красной пандой.

- Глупая девчонка, - сказала ей няня, - я никогда не говорила, что у нас есть какие-то планы насчет котят!


- Значит, вы двое не... ?

- Я не говорил, что они не были, Чиеко, но теплое тело, к которому можно прижаться, лучше, чем спать в одиночестве, особенно здесь, в этом месте.

Японка кивнула.

- Тогда я желаю вам всего наилучшего в ваших новых отношениях.

- Спасибо, - сказала Дженни с улыбкой. Затем, подумав, она одарила своего спутника озорной ухмылкой и добавила: - как пушистые, мы обладаем способностью размножаться с другими, близкими по генетической шкале.
В институте нас учили, что это связано с нашей человеческой стороной вещей. Кошки и клыки не могут размножаться вместе, но кошки и другие типы кошек могут.

- Как генетик, я должна была это знать, - честно призналась Чиеко, - но я не знала этого о пушистыех.

- Как бы то ни было, я не планирую сейчас заводить котят, но и не исключаю этого. А теперь, маленькая любопытная панда, возвращайся к своим урокам.


Глаза тиеко весело прищурились, но прежде чем они успели продолжить, их прервало быстрое приближение доктора Мотидзуки, который бежал на четвереньках по долине бледно-зеленой травы из пещеры. Выражение его лица было суровым, и казалось, что каждый мускул в его теле был напряжен.

- Тиеко! - воскликнул он, слегка задыхаясь. - Вы не опозорите нас своей бесстыдной выставкой!


Дженни выглядела удивленной.

- Ты же не хочешь, чтобы она научилась пользоваться своим новым нюхом на запахи? - недоверчиво спросила она.

Масанори схватил их туники, аккуратно сложенные рядом, и вытряхнул их перед обоими.

- Я имею в виду вот это! - он фыркнул. - Прикройте себя-неприлично так неприлично вести себя на людях!

Тиеко скромно взяла свою и начала одеваться, как было приказано, но Дженни забрала свою у самца панды и протянула ему.

- Мы покрыты мехом и выглядим меньше, чем если бы были людьми и носили одежду, - сказала она с улыбкой, указывая на его более низкорослую пару.


Несмотря на то, что вся её спина и макушка были покрыты мехом цвета ржавчины, мех Чиеко от шеи вниз по всей передней стороне её тела был черным, и изгибы её маленькой груди зверочеловека полностью сливались с тем, что ничего не было видно снизу. Несмотря на это, старший доктор презрительно фыркнул.

- Неважно, - сказал он, - она топлесс на публике, позорно выставляя себя напоказ в присутствии других!


Дженни посмотрела на него так, словно он был тем самым инопланетянином, которого все так боялись найти.

- Она только топлесс в твоем старомодном женоненавистническом умишке, - внезапно прорычала она доктору. - Как человек, она будет показывать больше кожи в цельном купальнике!

- Вы забыли свое место! - Сурово ответил Масанори. - Ты думаешь, что раз ты в шортах, значит, ты всё ещё приличная! Может быть, теперь мы наполовину животные, но мы всё ещё люди!
Прикройся!

Дженни смотрела на него лишь мгновение, прежде чем намеренно стащила с себя шорты и сунула ему в руки вместе с верхом халата. Она выросла в семье, которая часто посещала модные курорты, и ей не было чуждо быть полностью обнаженной или отношение других, но это было другое.

Она раскинула руки и ноги, поджав хвост, и встала перед ним.

- Идите и осмотрите меня, доктор!
- она бросила вызов. - Покажи мне, где я открыт миру! Если бы мы снова оказались на Земле, в переполненном торговом центре, я бы всё ещё был прикрыт больше чем половиной женщин там!

Масанори возмущенно откашлялся.

- Вы могли свободно разгуливать по североамериканскому институту в таком упадке, но как директор Института Тоехаси, я бы никогда не допустил такого вопиющего проявления в моем заведении!


Дженни шагнула вперед так, что оказалась почти нос к носу со старшим генетиком, и постучала его по груди когтистым пальцем для большей убедительности.

- Позвольте мне напомнить вам, что мы не на Земле и не в вашем Японском институте; вы больше никому не подчиняетесь и не имеете права заставлять меня что-либо делать!

Масанори фыркнула и зарычала от гнева, роняя одежду к ногам и отступая от разъяренного леопарда.
Он повернулся к жене, схватил её за руку и потащил прочь.

- Ты не будешь общаться с этой женщиной, - потребовал он, не оглядываясь на медсестру. - Я запрещаю вам разговаривать с ней в каком-либо ином качестве, кроме профессионального, в связи с её медицинским положением. Я не хочу тебя иметь…

- Ты не можешь ей ничего запретить! - Перебила его Дженни. - Она не твоя рабыня!

Масанори повернулся к ней и, прищурившись, внимательно посмотрел на неё.


- Чиеко - моя жена, - сказал он на удивление терпеливо, - и она знает свое место. Я не жду, что ты поймешь.

Красная панда кротко поправила меховую накидку, которую теперь носила, а затем спокойно кивнула, позволяя мужу увести её на прямых ногах. Она не оглянулась на Дженни, покорно опустив глаза в землю, и ничего не сказала в свое оправдание.

Дженни сделала шаг вперед, чтобы последовать за ними, но нарастающий фоновый звук отвлек её.
Сначала показалось, что из соседнего леса вылетел большой комар, но нарастающее крещендо его жужжания отражалось от серого камня, окружавшего пещеру. Масанори и Тиеко остановились и посмотрели в небо над долиной одновременно с ней, сразу же заметив гирокоптер, который обогнул гору по периметру.

Волк в шлеме, сидевший за штурвалом, направил маленький корабль к большой открытой площадке поля, подальше от озера, Большого куполообразного амбара, садов и загонов для животных.
Другие выбежали из пещеры, а некоторые из леса, чтобы собраться возле того места, где он сел. Те, кто находился в непосредственной близости, держались вне досягаемости вращающегося ротора, а другие, прибывшие, не продвинулись дальше. Дженни, Тиеко и Масанори на мгновение забыли о споре и присоединились к толпе вокруг сверхлегкого самолета и его волкового пилота.

Элли бросилась вперед и крепко обняла его, когда он отстегнул ремни, снял шлем и встал со своего места.
Она чуть не сбила его с ног под хихиканье толпы и лизнула его морду в явно собачьей манере.

Эйвона не было, поэтому Джон шагнул вперед и протянул руку.

- С возвращением, Летучий волк! - сказал он с улыбкой. - Как прошла твоя маленькая экскурсия?

Карл одарил его собачьей ухмылкой и обнял жену за талию.

- Все шло по плану, - ответил он. - Никаких проблем, никаких проблем, но мне есть что рассказать.
Где Эйвон?

- Кен держит его в лазарете. Давай, мы можем пойти и доложить ему о тебе.

- Ой, да ладно тебе! - крикнул Майкл из толпы. - Ты собираешься просто игнорировать нас или расскажешь, что видела?

Волчья ухмылка стала ещё шире.

- Я обещаю рассказать вам всем сказку на ночь, как только у меня будет возможность поговорить с нашим уважаемым капитаном, - сказал он толпе.

- Это несправедливо!
- Заскулила Сисси. - Его здесь нет, но мы здесь – скажи нам сначала!

Карл посмотрел на Джона с поникшим выражением лица.

- Немного помощи, пожалуйста. - тихо спросил он.

- Извини, Сисси, - сказал горный лев, поправляя плечевой ремень комбинезона, чтобы он не запутался в шерсти. - Ты знаешь правила не хуже любого другого – исследователь сначала докладывает капитану колонии. Мы позаботимся о том, чтобы у Карла была возможность рассказать всем о том, что он видел, возможно, за обедом, чтобы другие исследователи тоже могли рассказать свои истории.


- Да, я уже рассказал кое-что о нашей поездке нескольким людям, - пожаловался Мэнни, - но я предпочел бы рассказать все сразу, а не повторять снова и снова!

- Ты можешь дать нам хотя бы лакомый кусочек, Карл? - спросила Далия. - Что-нибудь такое, чтобы нас перехитрить?

Волк снова улыбнулся.

- Я летел вдоль гор, пролетал над лесами и равнинами, над озером, видел новых тварей и птиц и вернулся, - туманно ответил он.
- Настройтесь на одиннадцать, чтобы узнать подробности!

Сисси выпятила нижнюю губу и бросила на волка недовольный взгляд.

- Дразнит... - сказала она. Элли толкнула мужа в бок, и он подпрыгнул, но Джон похлопал его по спине.

- Пошли, - сказал он. - Чем быстрее вы сделаете свой отчет, тем скорее мы сможем собрать всех вместе, чтобы вы могли рассказать свои истории.

Несмотря на несколько стонов и негромких замечаний, толпа начала расходиться.
Джон махнул рукой в сторону пещеры, и волки последовали за ним. Однако, не пройдя и нескольких ярдов, они услышали, как электростартер гирокоптера завертелся, а задний винт завертелся вверх. Карл быстро обернулся и увидел, как Кевин отпрыгнул от кресла пилота, когда мотор снова заглох. Молодой лис выглядел смущенным из-за того, что его поймали, и его глаза были широко раскрыты, когда волк мрачно посмотрел на него.

- Если у тебя нет опыта полетов на таком самолете, - сказал Карл маленькому лисенку голосом, достаточно громким, чтобы разнести его по толпе, - пожалуйста, не лезь на него и не играй в" наземного пилота". Это не игрушка, и ты можешь пострадать!

- Прости... - тихонько пискнул Кевин. Волк кивнул и снова повернулся к пещере.

- Может, тебе следовало запереть машину и взять ключи, - предположил Джон.


- К сожалению, гироскоп не использует ключ, только стартовый выключатель. Карл посмотрел на кугуара и указал на колонию в пещере. - Почему Эйвон в лазарете? - спросил он. - Что-то случилось?

Джон хихикнул, но на волков не оглянулся. - Все медведи решили искупаться в озере. Они выбрались ближе к середине, где глубже, и Эйвон попал в небольшую неприятность.

- Что случилось?


- Он наткнулся на рой маленьких водяных тварей, которые набросились на него, чтобы проверить, вкусный ли он. В основном они безвредны, но некоторые из них вцепились в его мех вокруг нижних областей и не хотят отпускать даже из воды, поэтому Кену приходится вырезать их из своего пушистые.

- Он должен был остаться в шортах, - заметил Карл с ухмылкой. - А как насчет других медведей?

Элли рассмеялась.

- Эйвон, похоже, был единственным, за кем охотились маленькие твари, поэтому остальные выпрыгнули из озера и оставили его защищаться.
Это его не слишком обрадовало.

Они прошли по маленькому деревянному мостику через ручей и поднялись по тропе в пещеру. Купол лазарета находился дальше, у одной из каменных стен пещеры, и когда они добрались до треугольной двери, Джон просунул голову внутрь; он увидел, что красный волк всё ещё возится с влажной шерстью гризли между его ног. Неглубокая кастрюля с кусочками пушистые и маленькими серебристыми предметами стояла на складном столике рядом с большим медведем, который почти не помещался на каталке, на которой он лежал.
На лице Эйвона застыло выражение тихой покорности судьбе, когда он, широко расставив ноги в стременах, обычно предназначенных для дам, уставился на лампу над головой.

- Привет, босс, - весело сказал Кугуар. - Наш крылатый волк вернулся из своего полета.

Кен поднял глаза, но Эйвон заметно съежился, не отрывая взгляда от лампы.

- Я уже давно не испытываю смущения, но может ли это подождать?

- Конечно, просто зайди ко мне, когда будешь готов, - раздался голос Карла из-за двери.
- Я, вероятно, буду окружен любопытной толпой, выпрашивающей у меня подробности.

Эйвон прикусил нижнюю губу, но не от того, что доктор делал в чувствительном месте, а от размышлений о докладе волка.

- Заходи и рассказывай, - проворчал Эйвон. - Я бы предпочел, чтобы вы рассказали мне, что нашли, прежде чем рассказывать о своих подвигах массам.

- Ты уверена? - спросил волк, не уверенный, что он и его жена должны быть там со своим вожаком, распростертым на земле.
Элли старалась не попадаться ему на глаза, стараясь подавить смешок.

Эйвон громко вздохнул.

- Входи и докладывай, - сказал гризли, нахмурившись и повернув голову в сторону серого волка.

Карл отвел взгляд от изогнутых стен купола и прислонился к шкафу.

- Во-первых, я просто хочу, чтобы вы знали, что никаких проблем с гирокоптером не было, - начал он. - Все прошло именно так, как и было задумано.
Я начал свой полет на северо-запад, двигаясь вдоль края гор, чтобы увидеть, какая жизнь могла бы процветать на верхних высотах, но ветряные ножницы удерживали меня от того, чтобы проводить там слишком много времени. Здесь, у северного склона нашей горы, я увидел несколько мушелков, которых обнаружили Аарон и Джерард, хотя я видел их гораздо больше, чем они видели раньше. Однако, прежде чем уйти слишком далеко на север, я пересек пологие зеленые холмы на Западе, которые сливались в большой лес с несколькими открытыми равнинами. К юго-западу находилось большое стадо громосвинов, и в низком пролете я увидел среди них несколько молодых особей поменьше.

Не имея других стульев, кроме стула на колесиках, на котором сидел Кен во время работы, Карл сел на пол на корточки, чтобы устроиться поудобнее. Элли осталась снаружи, в пещере, чтобы дать Эйвону хоть какое-то подобие уединения.

- Увидев молодых свиней, я задумался, - сказал серый волк.
- Мы потерпели неудачу в нашей предыдущей попытке поохотиться на одну из больших свиней, но как насчет того, чтобы устроить ещё одну охоту и отобрать одного из молодых косяков из стада? Нам всё ещё придется иметь дело со взрослыми, но, возможно, мы сможем разделить их и отделить меньшего достаточно долго, чтобы снять его.

Эйвон взглянул на своего заместителя, и на его лице появилось выражение задумчивости.

- Джон, а ты как думаешь?
- спросил он.

- Эта идея заслуживает внимания, - ответил горный лев. - И все же это будет нелегкая задача, поскольку даже самые маленькие из них, вероятно, размером с взрослого африканского бородавочника, а эти твари внушительны. Однако, возможно, нам повезет больше, если мы найдем кого-нибудь помоложе. У нас есть собственный скот, который мы выращиваем в пищу, но мы всегда знали, что нам нужно попытаться найти местные продукты питания, чтобы выжить за пределами того, что мы принесли с собой.
К счастью, мы обнаружили местных птиц, травы, фрукты и овощи, которые мы можем есть безопасно, но нам нужно более крупное животное, чтобы поддерживать аппетиты целой колонии хищников. Мы всеядны, но в первую очередь плотоядны. Нам понадобится много мяса, чтобы выжить. Громосвины достаточно велики, чтобы прокормить нас, но Сначала мы должны выяснить, съедобны ли они или плохи, как маленькие олени.

- Чтобы уменьшить опасность на охоте, - добавил Карл, - возможно, мы сможем использовать составные луки вместо того, чтобы просто пытаться сбить одного из них зубами и когтями.
Я думаю, что даже это имело бы значение в прошлый раз со взрослым.

- Я думаю, что первая охота была больше для некоторых из нас, чтобы попробовать наши новые тела, и на самом деле не имело значения, принесли мы что-то или нет, - сказал Джон, - но целью следующей охоты должно быть принести мясо. Мне нравится его идея использовать луки. Мы больше, чем животные – у нас всё ещё есть хитрость и интеллект людей, и мы должны использовать все преимущества, которые дает нам эта возможность.


Эйвон кивнул.

- Я согласен со всем этим, - сказал он. - Мы соберемся вместе и составим планы на ближайшие несколько дней.

Карл был доволен, что его идея получила одобрение, поэтому продолжил свой доклад.

- К тому же на юго-западе есть большое озеро, и в полях возле него паслись целые стада других животных.

- Что это было? - спросил голос Элли из-за двери.

- Я действительно не знаю, - ответил волк.
- Кроме того, что они были четвероногими, они были незнакомы мне на расстоянии, и я не мог подойти к ним достаточно близко с помощью гироскопа, чтобы сделать какие-либо снимки. Они разбежались при звуке моего мотора и разбежались во все стороны, прячась за ближайшими деревьями и скалами.

- Может, они приняли тебя за крупного воздушного хищника… - пробормотал Кен, продолжая работать. Удалить крошечных тварей из пушистые Эйвона было не так уж трудно, но на это требовалось много времени.
Он мог работать, не слишком задумываясь о задаче или регионе, с которым столкнулся, и был заинтересован в отчете другого волка.

- Если они решили, что это какой-то крупный летающий хищник, которого они достаточно хорошо знают, чтобы впасть в панику, - задумчиво произнес Джон, - то за кого же они его приняли? Мы не видели в воздухе ничего крупнее наконечников стрел, но они всего лишь размером с индейку, если бы индейки могли летать.


Небольшая группа на мгновение замолчала, занятая схожими мыслями о возможных скрытых опасностях. После некоторого неловкого молчания Джон спросил:

- Было ли это пресноводное озеро? Я знаю, что в этом направлении есть океан, судя по фотографиям со спутника, которые доктор Бонестиль показывал нам в институте, но я не помню, насколько близко он может быть.

- Пресноводное озеро, наверное.
Я не видел, что питало его в качестве источника, но я также нашел то, что выглядело как соляные равнины примерно в двадцати милях к западу. Я хотел приземлиться и провести разведку, но с тем ограничением, которое дал мне Эйвон, у меня не было времени.

- А почему вы хотели там приземлиться? - спросил голос Элли. - Я, наверное, хотел бы приземлиться у озера, чтобы осмотреться.

Карл покачал своей волковой головой, чего она не могла видеть, но ответил Эйвон.
- Это соль, - догадался он. - Если это действительно хлорид натрия, который мы могли бы перерабатывать, это был бы отличный местный ресурс для сохранения мяса, чтобы продержаться всю зиму.

- Если вы хотите сохранить оленье мясо, - сказал Джон с усмешкой, - забудьте об этом!

- Я бы тоже не хотел его консервировать, - усмехнулся Карл, - но если свиньи окажутся съедобными, мы могли бы использовать прохладные задние помещения пещеры, чтобы хранить достаточно для всех нас.
Мы могли бы даже сделать выстрел в mooshelk для возможной еды. Два часа на самом деле не дали мне много времени, чтобы исследовать, даже на расстоянии, находясь в воздухе, - сказал он. - С вашего позволения, я хотел бы взять ещё один день, чтобы должным образом проверить некоторые вещи, которые я видел, а также расширить свой диапазон.

Эйвон нахмурился и посмотрел на него.

- Похоже, ты хорошо использовал гирокоптер, Карл, но мои прежние опасения всё ещё существуют.
Марсело прислал одноместный самолет, и это была оплошность – несмотря на то, как хорошо прошла пара часов, ты все равно будешь там один. Если бы вы могли взять кого-нибудь с собой, я бы не колебался, но я не думаю, что есть какой-то способ модернизировать мотор, чтобы справиться с весом двух человек, даже если бы вы могли установить ещё одно сиденье, сделанное из одного из наших обеденных стульев.

- Эйвон, – возразил Карл, - я прошел обучение выживанию, я совершал одиночные походы через Большой Каньон, в Скалистые горы, и я даже поднимался в горы суеверий в Аризоне-все это до того, как встретил Элли.
С тех пор как мы поженились, мы брали и другие дикие каникулы, такие же суровые, но путешествие в одиночку для меня не ново.

Двигая только глазами, гризли посмотрел на Джона.

- Если я спрошу твое мнение, ты снова встанешь на его сторону против меня?

Кугуар скрестил руки на груди.

- Если бы вы спросили мое мнение, - сказал он, - я бы напомнил вам, что мы здесь для исследования. Я согласен, что путешествовать в одиночку рискованно, но если кому-то придется ехать одному, то Карл лучше всего подходит для этой работы.
- Он посмотрел на дверь и крикнул: - Не обижайся, Элли.

- Ничего особенного. Карл лучше всего подходит для такого рода исследований, - ответила она. - Я хочу сам увидеть нашу новую территорию с воздуха, но как бы мне не хотелось надолго разлучаться с ним, Карл-твой человек, э-э, Волк для этой работы.

Эйвон громко вздохнул.

- Хорошо... Карл, если завтра будет хорошая погода, ты сможешь уехать с первыми лучами солнца.
Я даже дам тебе тот же срок, что и остальным. Вы должны вернуться через восемнадцать часов или даже раньше, чтобы заняться исследованием. Вы будете докладывать мне по радио каждые два часа и сообщать о любых проблемах, которые могут возникнуть у вас по пути. Просто помните, что в случае чрезвычайной ситуации или травмы у вас не будет никого, кто мог бы вам помочь.

- Благодарю вас, сэр, - ответил Карл. - Я буду придерживаться правил и вернусь в отведенные часы.
Я уверен, что время, потраченное на эту поездку, даст важные находки, чтобы сделать её стоящей риска.

- Пожалуй, большего я и не прошу, - кивнул Эйвон. - Ты лучше других знаешь, что нужно взять с собой в такую поездку, так что я позволю тебе и Элли составить свои планы. Я просто надеюсь, что ты не заставишь меня пожалеть о своем решении отпустить тебя.



Глава 9
Морской волк

Когда Карл проснулся на следующее утро, Серый волк услышал завывание ветра за пределами пещеры ещё до того, как открыл глаза.
Его дневной рюкзак лежал рядом с дверью, готовый к отъезду, но он уже знал, что не уедет с первыми лучами солнца, как намеревался. Даже если бы ему разрешили улететь, это не имело бы значения: он знал, как опасно летать на легком самолете в таких условиях. Он громко вздохнул, слегка шевеля своим дыханием шерсть на шее жены, и прижался к ней ещё теснее. Он был достаточно теплым, но его нос уже сказал ему, что в воздухе чувствовался легкий холодок.

Он мысленно выругал себя за то, что не проверил у Кевина, не сделал ли молодой фенек Фокс прогноз погоды на сегодня, но было уже слишком поздно. Если он не умеет летать, то может начать планировать охоту на свиней. Если он достаточно хорошо попросит Эйвона, возможно, капитан колонии назначит его командиром охотничьего отряда, так что у них будет план вместо беспорядка, который они устроили на предыдущей охоте.


***

- Ты рано вернулся, - заметил Джон.
Кристен вошла в маленький геодезический купол, который они делили, и плюхнулась на матрас. Он сидел за маленьким складным столиком под потолочной светодиодной лампой и просматривал аэрофотоснимки, которые Карл переслал в его ПСП.

- Я взяла Ким и Юки в лес, чтобы поискать местные травы, которые они могли бы использовать в своей еде, - сказала она ему. - Было довольно ветрено, но мы нашли несколько, которые кажутся достаточно безопасными, они хотят попробовать, и мы также обнаружили новое фруктовое дерево в центре поляны.


- Будь осторожен, - предупредил Джон, не отрываясь от фотографий, - ты мог бы найти Древо Познания и проклинать нас всех.

- Милый. К сожалению, все фрукты уже вышли из своего расцвета в этом сезоне, так что нам придется подождать до следующей весны, чтобы увидеть, как они выглядят. Я взял несколько образцов, чтобы изучить их позже в лаборатории.

Джон просунул хвост в прорезь на спинке стула и откинулся назад, чтобы посмотреть на неё.
Он не заметил этого, услышав её голос, но в комнате стоял резкий запах страха, и когда он посмотрел на неё, она выглядела потрясенной.

- Что случилось? - тихо спросил он.

Она посмотрела на него и обхватила себя руками.

- Мы видели одну из ночных теней, когда были в лесу, - сказала она.

- Ты видел одного?

- Не совсем, но там, наверху, на деревьях, была какая-то темная фигура. Мы чувствовали, что он наблюдает за нами, но он не издавал ни звука, и мы не чувствовали никакого запаха.
Я попыталась подойти поближе, чтобы увидеть, что это было, но Ким и Юки держались на расстоянии. Когда я это сделал, что-то-это-было унесено прочь через верхушки деревьев, но даже тогда это было совершенно бесшумно! - Она наклонила голову и коснулась одного уха кончиком когтя. - Мой слух стал гораздо более чувствительным, чем раньше, но я даже не слышал, чтобы он шевелил ветку или лист. Я почти начинаю верить, что тени здесь живые.

- Я не думаю, что кто-то действительно мог их видеть, - сказал Джон, - но почти все здесь испытали их, находясь в лесу. Даже овцы испугались их, так что я не думаю, что это просто наше воображение убегает вместе с нами.

- Ты когда-нибудь... не видел ни одного?

- Я думаю, что один из них шпионил за мной после того, как я пошел в уборную прошлой ночью, - признался он. - У меня шерсть встала дыбом на спине, когда я поняла, что она там.
Я быстро шагнул назад на поляну, но тут крыло стрелы ударило меня по затылку, когда она выскочила рядом со мной и унесла одну из наших свободно разгуливающих кур-хорошо, что я уже побывал в уборной!

Они оба на мгновение замолчали, но когда взгляд Джона вернулся к своему личному деловому собеседнику, он снова посмотрел на неё с улыбкой.

- Как ты смотришь на то, чтобы ненадолго уехать из города?
- спросил он.

- А? - Она озадаченно посмотрела на него.

- После того как вчера за ужином все исследователи рассказали свои истории, мы с Эйвоном обсуждали соляные равнины, которые Карл видел с воздуха. Он может показаться приверженцем правил, но Эйвон имеет в виду интересы колонии. Зима приближается через несколько месяцев, и мы не знаем, как скоро может появиться плохая погода, поэтому он хочет, чтобы мы все готовились к ней сейчас.
Мы уже начали собирать дрова, но нам все равно понадобится гораздо больше того, что мы получили до сих пор. Хранение мяса также является хорошей идеей, и чем больше мы можем сохранить, тем легче это будет для нас в постные времена. Если это действительно натрий, то он будет полезен всем.

- Все это звучит хорошо, - заметила Кристен, - но какое это имеет отношение к тому, чтобы уехать из лагеря?

Джон улыбнулся.


- Я уговорил Эйвона позволить нам съездить посмотреть на эту соляную равнину, - сказал он. - Я объяснил, что это был бы хороший повод, чтобы принести образцы для тестирования, чтобы посмотреть, действительно ли это то, что мы можем использовать.

- Вы все делаете вид, что это очень важно, но я не понимаю, что делает соль, Кроме того, что делает еду соленой.

- Это очень важно, - сказал ей Джон, устраиваясь поудобнее в кресле.
- Я уже говорил тебе, что происходил из семьи охотников - я, моя мама и папа, плюс куча тетушек, дядюшек и двоюродных братьев - я узнал много лет назад, что соль может быть использована для сохранения мяса, чтобы продержаться дольше.

- Каким образом?

- После того, как вы разделили свою добычу, вы моете куски мяса теплой водой, а затем обрезаете те части, которые вам не нужны. Промокните мясо насухо полотенцем, поработайте с приправами и травами для более насыщенного вкуса, а затем тщательно вотрите крупную соль в мясо, полностью покрывая его.


- А что это значит?

- Соль уничтожает бактерии, содержащиеся в мясе, и предотвращает их распространение. Как только это будет сделано, вы повесите мясо в прохладном месте, таком как постоянная температура пятьдесят семь градусов в нашей пещере, и дайте ему высохнуть на воздухе около трех недель. Проверяйте его через день, чтобы убедиться, что он не начинает плохо пахнуть. Если это не так, то соль сохранила его достаточно хорошо для хранения.
Пока мы сохраняем его прохладным, он может помочь нам пережить зиму, когда охота за свежим мясом может оказаться невозможной.

Кристен кивнула, следуя его объяснениям, но он продолжал:

- Когда вы будете готовы приготовить немного мяса для еды, вы просто смоете всю лишнюю соль проточной водой, а затем промокнете её насухо полотенцем. Затем он готов к приготовлению по мере необходимости.

- Это звучит слишком просто.


- Иногда простота лучше всего. Если у вас нет холодильника или достаточно большого, вы делаете все, что можете, и эта пещера-хорошая среда для этого. Мясо таким образом сохранялось с солью на земле веками, а может быть, и дольше.

- Теперь я понимаю, почему вы все так заинтересованы в том, чтобы выяснить, действительно ли это хлорид натрия, который мы можем использовать, - заметила Кристен. Львица искоса взглянула на него.
- Так кто же все-таки поедет на эту экскурсию?

- Только ты и я, Крис. Я также убедил Эйвона, что нам с тобой нужно побыть наедине.

Её глаза расширились. - Значит ли это то, что я думаю? - тихо спросила она, внезапно позабыв о соли. Когда он улыбнулся ей, пожав плечами, она улыбнулась в ответ и встала с кровати. Она подошла к нему и обняла за широкие плечи.
Он уткнулся носом в мех у её ключицы и обнял её в ответ.

- Когда мы уезжаем? - прошептала она. - Если нам придется вернуться через восемнадцать часов и уехать сейчас, то мы вернемся сюда посреди ночи.

- Соляные равнины примерно в двадцати милях к Западу, - сказал Карл. Если это все, что мы можем сделать, мы можем спокойно идти пешком и все равно добраться туда примерно за шесть часов, оставив нас там ещё на шесть часов, прежде чем нам придется возвращаться.
У нас даже будет время свернуть немного на юго-запад и посмотреть на пресноводное озеро, которое он видел. - Он поднял на неё глаза и подмигнул. - Как только мы туда доберемся, нам не понадобится шесть часов, чтобы выяснить, не залежи ли это соли, так что нам придется как-то занять свое время.

Львица хихикнула, а затем высвободилась из объятий, которые начали становиться немного игривыми. Она отплясывала так, что он не мог до неё дотянуться, а потом снова упала на кровать.


- Как думаешь, мы сможем найти дорогу обратно в лагерь в темноте?

- Это не имеет значения, - ответил Джон, постукивая по экрану своего ПСП, чтобы закрыть файлы с картинками, которые он открыл. Устройство несколько раз мигнуло, а затем и вовсе отключилось, заставив кугуара нахмуриться. В последнее время он начал капризничать, и это его беспокоило. Однако вопрос Кристен отвлек его.

- Я уговорила Эйвона позволить нам остаться на ночь, если понадобится.


Она выглядела удивленной.

- Как, скажите на милость... э-э, Боунстелл, вам это удалось? Он был печально известен тем, что ограничивал время вне лагеря!

Джон одарил её улыбкой.

- Хорошо, что он хочет видеть меня своим заместителем, - сказал он. - Я сказал ему, что если он не может доверять моему отсутствию в течение одной ночи, он может попросить Масанори заменить его.

- О, держу пари, ему это не понравилось.

- Нисколько.
Я не всегда соглашался с его решениями, когда он спрашивал мое мнение, поэтому он, вероятно, сожалеет, что я стал его первым офицером. Однако, в мою пользу, ему не нравятся альтернативы, и он уже знает, что я не собираюсь устраиваться на его работу.

- Я сказала ему, что он пожалеет, что хочет тебя, - рассмеялась Кристен. - Теперь он застрял с тобой!

- Ты получила его, и в данном случае это работает в нашу пользу, особенно учитывая, что он считает, что мы с тобой должны были встретиться ещё несколько месяцев назад.


- И кто же в этом виноват?

Джон ухмыльнулся.

- Я полностью признаю, что это было мое, но сейчас мы не можем ничего исправить вместе. - Он постучал пальцем по темному экрану своего мини-телефона и снова нахмурился. - Он хотел, чтобы мы взяли с собой пару лошадей, но я сказал ему, что мы предпочли бы идти пешком.

- Но почему? Мы лучше проведем время верхом и сможем проводить там больше времени.

- Возможно, лошади были выращены и обучены пушистыми и не обращают внимания на других хищников нашей группы, но я им не нравлюсь.
Я не знаю, мой ли это запах или меня в частности, но они все пугаются, когда я рядом с ними. Я не хочу зависеть от лошади, которая на самом деле не хочет, чтобы я сидел у неё на спине.

- Это, должно быть, ты, - поддразнила его Кристен. - У меня никогда не было проблем с нашими животными.

- Если вы хотите ехать верхом, я предоставлю это вам, но пойду пешком.

- Путешествовать на четырех ногах-это прекрасно.
Теперь у меня больше сил, чем раньше.

- Я пообещал, что мы будем поддерживать связь с регулярными докладами, чтобы он знал, что мы в безопасности, маленькие кошечки, и он согласился, что у нас будет больше шансов вернуться нормально, если нам не придется ориентироваться в темноте. У нас с тобой теперь отличное ночное зрение, но мы не знакомы с местностью. Вот как я убедил его остаться на ночь.
Утром, как только рассветет, мы отправимся обратно.

Странствующий ПСП включился сам по себе, и Джон поднял его. Он не знал, стоит ли брать неисправный прибор с собой, и решил было оставить его, но потом сунул его в широкий боковой карман шорт и встал со стула.

- Давай возьмем пару пачек из хранилища, заполним их всем, что нам понадобится в пути, и пойдём.


***

Арне прислонился к искусственному забору, за которым паслись овцы, и свесил руки с верхней перекладины. Две овцы уставились на большого льва, словно пытаясь решить, стоит ли ему кормить их лишней порцией. Несмотря на то, что он был крупным хищником, ни одна из овец никогда не выказывала ни малейшего страха перед ним, и кошке, похоже, нравилось ухаживать за ними.

Несмотря на то, что он стоял лицом к загону, огромный кот даже не видел своих овец. Он только что узнал, что Карл собирает охотничью стаю, состоящую исключительно из собак, уполномоченных капитаном колонии.
Его раздражало, что он остался без охоты-одно из его любимых занятий в качестве пушистые.

В такие моменты ему нравилось позволять своей животной половине взять верх, и он обычно действовал чисто инстинктивно в пылу погони. В то время как в природе именно львицы охотились за своими прайдами, человеческая психика Арне была более чем готова принять участие в этом деле, и его раздражало, что ему не позволили принять в нем участие.


Он поднял глаза на звук, доносившийся из пещеры, и увидел, что собачья компания готовится к отъезду. Естественно, там были Карл и его жена Элли, а также Шерил. Бордер-колли снова надела свою западную ковбойскую шляпу, и красный волк Кен дразнил её этим. Когда они спускались по тропе из пещеры, за ними следовал Альдо, как всегда спокойный. Гончак хорошо справлялся со своей работой следопыта и был бы бесценен для охоты, но он был одиночкой по натуре и в основном держался сам по себе, когда в этом не было необходимости.


Арне не видел двух других собак колонии, Венди и Юки. Ни у одной из этих двух собак, похоже, не было охоты, поэтому они оба, вероятно, отказались от предложения присоединиться к стае. Арне наблюдал, как группа направилась через поляну долины на юго-запад, туда, где Серый волк увидел стадо Громосвинов.

Формально группа свиней называлась саундером, но поскольку все они были размером примерно с буйвола, все просто называли их стадом.
Арне было все равно, как они называются. Он просто хотел пойти и присоединиться к охоте. На мгновение у него возникло искушение улизнуть и последовать за ними, и хотя он, вероятно, мог бы сделать это незамеченным, он не знал, что будет делать, если они действительно окажутся вовлеченными в возбуждающую охоту. Он не мог присоединиться к ним в этот момент, и просто сидеть в стороне было бы слишком трудно.

Лев тяжело вздохнул и снова посмотрел на своих овец. Большинство из них тихо собрались у забора перед ним, выжидающе глядя на него.
Он лениво изучал их несколько мгновений, прежде чем решил, что ему нужно достать ножницы и собрать их шерсть. И Жасмин, и Далия любили вязать, и они оба проявили интерес к прядению овечьей шерсти в нитки, чтобы сделать им всем дополнительные зимние одеяла. Лисицы научились прясть нити ещё в институте и даже привезли с собой простое приспособление для этого процесса.

Когда собачья стая проходила мимо большого куполообразного амбара и загона для скота, никто из них не обратил внимания на угрюмого Льва и его стадо. Они все собрались вокруг Карла, пока он давал им указания относительно плана атаки, который он имел в виду. Все они были вооружены составными луками, и у каждого за спиной висел колчан со стрелами.

Можно было только гадать, много ли найдется людей, способных поразить движущуюся мишень стрелой в такой ветреный день, но большинство из них имели хотя бы небольшой опыт обращения с оружием; несмотря на это потенциальное препятствие, волк был полон решимости привести одного из молодых поросят.
Когда он увидел стадо с воздуха, оно находилось в нескольких часах ходьбы к юго-западу от Второй Шанса, так что они уходили достаточно рано, чтобы успеть добраться туда, найти и выследить Громовых свиней, а затем вернуться со своей добычей.

Другие пожелали им удачи и удачи, и хотя охотничья стая была в хорошем настроении, после их последней попытки охоты они были уверены, что им это понадобится.
Карл, однако, был уверен в успехе с небольшим руководством и планированием на этот раз.

***

Кристен посмотрела на облака над головой и лениво подумала, что там, наверху, ветер такой же сильный, как здесь, на земле. Они с Джоном прошли через лес, окружавший долину подковы, направляясь немного на юго-запад, и теперь двигались по относительно плоской равнине, покрытой короткой травой, цветами и кустарником.
Когда они шли прямо на ветер, листья и трава летели им в лицо, и они были вынуждены щуриться, чтобы не видеть этого. Дующий песок, однако, преодолел эту защиту, и каждый из них не раз задавался вопросом, действительно ли это был хороший день для поездки.

Хотя они ехали уже несколько часов, у них было ещё немного времени, чтобы добраться до места назначения. До сих пор они не видели ничего особенного, кроме поиска новых цветов и кисти для Кристен, чтобы изучить и собрать некоторые образцы.
Несмотря на сильный ветер, в воздухе летали птицы, и хотя в колонии было больше форм и рисунков птичьих летунов, чем они знали, пара кошачьих странников не обращала внимания ни на что, что не выглядело особенно выдающимся.

Чтобы скоротать время, пока они шли, разговоры шли далеко и широко, охватывая все, начиная от повседневной деятельности, потенциальных пар среди колонистов, открытий, которые были сделаны, и событий дома на Земле.


Хотя в Второй Шанс Джону приходилось скрывать свои слова от других, Кристен знала о его настоящем происхождении, и он мог быть откровенен со своими воспоминаниями, когда был с ней. Он также мог быть честен с Дженни, поскольку она также знала его настоящую личную историю, но она стала более отдаленной, как только они прибыли на Боунстелл. Возможно, это было связано с её новообретенными обязанностями медсестры следить за тем, чтобы все оставались здоровыми в чужой среде, или с тем фактом, что ей больше не нужно было пытаться столкнуть двух горных львов вместе.
Она всё ещё была достаточно дружелюбна и не показывала причин для беспокойства, но больше не проводила много времени ни с одним из них.

- У вас были братья или сестры? - спросила Кристен, когда они на четвереньках пробирались по короткой буйволиной траве прерии. - По-настоящему, я имею в виду.

- Что значит "по-настоящему"?

- Настоящий, как у кого-то, кто не был создан для истории твоей новой личности, - объяснила она.
- Когда тебя ещё звали Брайан, у него... у тебя были братья или сестры?

Джон покачал головой.

- Нет, я был единственным ребенком, - ответил он. У папы и мамы было несколько братьев и сестер, так что у меня было много тетушек, дядюшек и кузенов, но ни братьев, ни сестер. Когда я росла, мне всегда было интересно, каково это-иметь младшего брата или сестру, но мои друзья, которые это делали, говорили мне, что мне повезло, что я не должна делиться чем-то подобным.
- Он улыбнулся и искоса посмотрел на неё. - А как насчет тебя?

- Старшая сестра, - ответила Кристен. - Она была замужем и родила детей ещё до того, как я окончил среднюю школу. Из-за работы её мужа они часто переезжали, иногда в другие страны, и как раз в то время, когда они жили за границей, поезд, на котором они ехали, сошел с рельсов из-за заглохшей на рельсах машины. - Она посмотрела на него, нахмурившись. - Несмотря на то, что поезду было больше ста лет, он всё ещё использовался, и авария была ужасной.
Из ста двадцати трех пассажиров и членов экипажа выжили только шесть человек, и ни один из них не был членом моей семьи.

- Ого, мне очень жаль это слышать, - тихо сказал Джон.

Кристен покачала головой.

- Спасибо, я уверена, что мои родители всё ещё скучают по ней, но мы с ней никогда не были близки, и её нет уже много лет.

- Ты скучаешь по своим маме и папе?

- Да, иногда. Я просто надеюсь, что они в порядке, что мои сборщики долгов не пошли за ними, когда я исчез с карты.

- Тебе, наверное, тоже следовало бы взять новую личность, - сказал он ей.


- Это не имеет особого значения, - с улыбкой возразила львица. - Мы сейчас в нескольких световых годах от всего этого. Она повернула голову, чтобы не попасть в большой пучок листьев, которые откуда-то взметнулись, и тут ей в голову пришла другая мысль.

- С нашими более длинными днями, более длинными месяцами и более длинными сезонами, я задаюсь вопросом, как мы сможем вести календарь.

- Разве это теперь имеет значение? - спросил Джон. - Это не значит, что мы должны составлять расписание для деловых встреч или занятий.


- Может быть, и нет, но все равно было бы неплохо следить за всеми нашими днями рождения.

- День рождения.

- Да, дни рождения.

Джон покачал головой. - Я никогда особо не любил дни рождения, - сказал он. - Они просто напоминают мне, что я старею и что мне осталось жить всего несколько лет.

- Ну, я думаю о днях рождения как о празднике жизни, - сказала Кристен, вздернув нос, - а не как о напоминании о смерти.
Мой - 12 октября. А когда твой?

- 16 декабря, но даже не пытайся вспомнить его. У нас на Боунстелле нет октябрей и декабрей.

- Откуда ты знаешь? Мы всё ещё можем использовать названия месяцев, даже если длина месяцев уже не та.

- Вы можете поднять этот вопрос на следующем собрании всей колонии, - сухо сказал Джон.

- Может, и найду.

Парочка на какое-то время замолчала, их список актуальных тем иссяк.
Однако через некоторое время Джон с интересом поднял глаза.

- Мы уже близко, - сказал он. - Я вижу впереди деревья.

- Вокруг солончаков растут деревья? - спросила Кристен, глядя вперед.

- Нет, это все равнина, но Карл сказал, что у пресноводного озера полно лесов. Должно быть, мы сбились с курса.

Они продолжали идти без дальнейших разговоров, но через четверть часа Кристен вдруг заметила:
Джон посмотрел на неё с подозрением, но когда он не ответил, она усмехнулась и добавила:

- Не то, чтобы ты об этом знала, но Аарон и Алисия стали парой и, судя по тому, что я слышала, довольно серьезно относятся к отношениям.

Джон нахмурился.

- Это не сулит ничего хорошего… - пробормотал он.

- А? Почему такая кислая нота? Я думаю, они хорошая пара.

- Эйвона беспокоит непропорциональное соотношение мужчин и женщин Урсис, - объяснил он.
- Исключительные отношения между разводимыми парами, возможно, не очень разумны в таких условиях.

- Что ж, возможно, вы правы, если мы планировали остаться здесь единственными после пятилетнего контракта, но после этого к нам присоединится ещё больше пушистых, или нас отправят в другую колонию пушистых, когда начнут прибывать люди-иммигранты. Имея всего лишь пять лет, я не понимаю, почему Эйвон так обеспокоен теми, кто хочет жениться.


- Возможно, потому что это означает, что пять лет-слишком большой срок, чтобы быть одиноким для тех, у кого никого нет, - ответил Джон.

- В лагере есть и другие девушки, с которыми парни могут завязать отношения, - сказала львица. - Они просто не смогут делать детей вместе.

Не желая продолжать этот конкретный разговор, Джон просто ответил:

- Да, я полагаю, что вы правы.

Кристен выждала лишь мгновение, а потом посмотрела на него из-под полуопущенных век и спросила:


Джон вздохнул, но слегка улыбнулся ей.

- Всему свое время.

- Есть и другие пары, образующиеся тоже, - продолжила Кристен, не теряя ни секунды. - Эрин и Кевин, кажется, хорошо ладят друг с другом, и у них могут быть наборы, если они хотят. Однако они, похоже, не торопятся, чтобы их отношения зашли ещё дальше, чем сейчас.

- Молодцы… - пробормотал Джон. - Пусть они не торопятся.


***

Деревья у озера были высокими, гибкими и увешанными плодами, до которых ни один из них не мог дотянуться. Под ними, однако, были растения на тонких, двойных стеблях, увенчанных пушистыми головками, которые напоминали довольно большие ватные тампоны. Головки тампонов были разного цвета почти во всем видимом Радужном спектре, как будто каждый из них был погружен в разные краски для пасхальных яиц. Эти растения полностью окружали дерево со всех сторон, как будто ствол вырос прямо посреди них.

Кристен осторожно протянула руку, провела пальцами по фиолетовому тампону и улыбнулась Джону.
На ощупь они были похожи на ватные тампоны, только каждая голова имела несколько дюймов в ширину и шесть или семь дюймов в длину. Однако там, где она дотрагивалась до них, крошечные семена рассыпались по ветру и уносились прочь, чтобы высадиться где-нибудь ещё, чтобы разбросать ещё больше. Вместе с семенами улетучился и незнакомый запах. Это не было неприятно, но не похоже ни на что другое, что они могли бы сравнить с ароматами, знакомыми им на Земле.

- Посмотри на свои пальцы, - предложил Джон.

Взглянув на пальцы, которыми она коснулась тампона, Кристен увидела, что кожа и мех окрашены в тот же цвет, что и растение. Она улыбнулась и дотронулась другой рукой до одного из них, оранжевого. Точно так же её пальцы сохранили свой цвет, и они оба были поражены тем, что от этого исходил другой запах. Все растения-тампоны казались одинаковыми, за исключением их индивидуальных оттенков, и теперь они оба задавались вопросом, есть ли у каждого цвета свой собственный уникальный аромат.


Джон потянулся за синим тампоном, чтобы проверить эту теорию, но прежде чем его пальцы коснулись ватной головки, львица ахнула и сжала обе руки в кулаки.

- Крис, что случилось? - спросила пума, внезапно забеспокоившись, что она могла ненароком отравиться.

- Мои... мои руки онемели... я не чувствую пальцев!

Джон схватил её за запястья, но постарался не испачкать каждую пару пальцев порошкообразными пятнами.
Он наклонился ближе, не касаясь пораженных участков, хотя не мог видеть ничего, кроме самого цвета. Кожа и мех её пальцев и ладоней не выглядели обожженными, сухими или необычными.

- Тебе больно? - спросил он, отпуская её руки и стаскивая рюкзак, чтобы добраться до фляги.

- Нет, никакой боли – просто никаких ощущений.

- Сложите руки вместе! - приказал Джон, открывая флягу.
Он вылил немного свежей воды на испачканные участки её рук, и она потерла их друг о друга, чтобы смыть. Он использовал больше воды, чем следовало, но был уверен, что они смогут найти другой источник, чтобы наполнить его. А сейчас он хотел освободить её руки от обезболивающих порошков.

Кристен чистыми руками отвернулась в сторону и стряхнула оставшиеся капли. Джон изучал её лицо, позу, глаза и даже запах, чтобы убедиться, что она не заболела, но она смотрела на него пассивно.


- Как ты себя чувствуешь? - озабоченно спросил он.

- Это чувство начинает возвращаться в мои руки, - сказала она с облегчением. - В остальном я в порядке.

- Ты уверена? - спросил он. - Я не хочу, чтобы ты изображала храбрость только ради меня, Крис. Как вы себя чувствуете?

Львица на мгновение нахмурилась, а затем покачала головой.

- Я проголодалась, - призналась она, - но это продолжалось уже целый час.
Кончики моих пальцев покалывает, как будто они спят, но даже это проходит. Я в порядке.

Джон скептически посмотрел на неё, поэтому она улыбнулась ему и легонько лизнула кончик его широкого носа.

- Я в порядке, правда! Я думаю, что материал был просто актуальным.

Он наклонился ближе, очень близко, и понюхал её дыхание, мех за ушами, оборку на шее и вниз по рукам.
За несколько месяцев он узнал, как много информации его новые чувства могут сообщить ему о здоровье человека, и она, похоже, говорила правду. В ней не было никакой болезни, и она вымыла руки достаточно хорошо, чтобы он даже не чувствовал странного запаха от тампонов на них.

Наконец он отстранился и встал с кривой улыбкой.

- Может быть, нам не стоит обращаться с растениями, пока мы не узнаем, что они могут с нами сделать, - спокойно предложил он.


- Может быть, трудно удержаться, чтобы не задеть некоторые из них, - напомнила она ему, - Но да, вероятно, будет лучше, если я не буду гладить растения произвольно.

- Нам нужно возвращаться во Второй Шанс? - спросил он.

Покачав головой, она фыркнула.

- Нет, я в порядке!

- Хорошо, – спокойно ответил Джон, - но обещай мне, что Дженни полностью осмотрит тебя, когда мы вернемся, просто чтобы убедиться, что никаких побочных эффектов не будет.


- Обещаю, - ответила Кристен, по-детски скрестив руки на груди. - Теперь ты мне веришь?

Кугуар наконец кивнул.

- Да, я просто хотел убедиться, что с тобой всё в порядке.

Удовлетворенная тем, что он не собирается больше приставать к ней по этому поводу, она посмотрела в сторону на растения-тампоны, а затем потянулась за своим рюкзаком, и ощущение вернулось к её рукам. - Мне определенно нужно взять образцы для дальнейшего изучения.
Она достала пластиковые герметичные пакеты, садовые ножницы и большие плоскогубцы с игольчатым наконечником. Джон внимательно наблюдал за ней, пока она собирала головки каждого цвета мазка и складывала их в пакет, не касаясь пальцами, используя только плоскогубцы.

Когда она закончила с этим заданием и благополучно убрала образцы в рюкзак, она посмотрела на дерево, которое заслоняло мазки.


- ты заметил, - спросила она, - что под каждым из этих фруктовых деревьев растут растения-тампоны?

Джон оглядел небольшую рощицу и понял, что до сих пор не замечал этого.

- Нет, не обращал внимания. Это что-то значит?

Кошачий ботаник изучила их более внимательно, но покачала головой.

- Может быть, а может быть, и нет, - заметила она. - Это может быть симбиотическая связь, когда тампоны защищают плоды дерева от существ, которые могут попытаться взобраться наверх, чтобы получить их, или растения тампонов могут быть частью самой корневой системы дерева для этой защиты.


Джон всмотрелся в дерево и увидел шары размером с софтбольный мяч, которые росли кучками там, где от них отходили большие ветви.

- Ты не думаешь, что плоды могут быть ядовитыми?

Кристен покачала головой и достала фотоаппарат, чтобы сделать несколько снимков.

- По-моему, скорее всего, нет, иначе дереву не понадобились бы мазки, чтобы защитить их.

- Так как же мы возьмем один для анализа, не пробираясь через мазки, чтобы добраться до них?
Я не вижу на Земле ничего, что упало бы с дерева.

- Почему бы нам не оставить это на другой раз, - предложила львица. Джон поднял бровь, но она не смотрела на него. Это было не похоже на неё-отказаться от изучения нового растения, что она с удовольствием делала со всем, что они находили с момента их прибытия. Возможно, реакция на онемение пальцев напугала её настолько, что она решила пока оставить их в покое.


Убедившись, что это, вероятно, так, Джон обнял её за плечи после того, как она убрала камеру:

- Как насчет того, чтобы найти хорошее место для пикника, чтобы позаботиться о твоем голоде? Мне тоже кажется, что это достаточно близко к первому обеду.

- Хорошая мысль, - согласилась она, оглядываясь по сторонам. Она увидела поблизости несколько больших лиственных деревьев, которые уже позолотились в прохладные осенние ночи, которые были у них в последнее время.
- Там есть и другие тенистые деревья, под которыми нет швабр. Это было бы хорошее место, чтобы отдохнуть немного, а затем мы проверим озеро.

***

Маленькое пресноводное озеро было похоже на любое другое. Сильные ветры, которые преобладали в течение многих дней, наконец утихли до простых бризов, которые заставляли воду мягко плескаться на различные растения, растущие на её берегах. Маленькие птицы с длинными ногами и почти такими же длинными клювами медленно пробирались сквозь водоросли, время от времени бросаясь, чтобы схватить какой-нибудь водный кусочек; другие птицы с длинными крыльями и короткими телами скользили над верхушкой озера в переплетенном танце, значение которого было известно только им, но ни одна из них не была такой яркой, как их земные собратья; казалось, что вся Птичья жизнь на Боунстелле была обесцвечена всеми яркими оттенками.
У некоторых были только пятна цвета, как синие кольца вокруг глаз наконечников стрел, но не было широко распространенной окраски, которую кто-либо из них видел.

Чужеродные пушистые не представляли никакой угРозы для птиц, которые стояли у кромки воды и просто смотрели по сторонам. Более крупный, широкоплечий самец стоял на четвереньках, опустив голову, и разглядывал морских обитателей, плавающих в озере, а самка поменьше стояла на задних лапах, прикрывая глаза ладонью от длинного послеполуденного солнца, наблюдая, как какая-то рыба выпрыгивает из воды вслед за порхающими насекомыми.
Кристен не могла разглядеть, как выглядит рыба, но её движения были ей знакомы. Кругом была обильная жизнь.

Джон лениво наблюдал, как маленькие полупрозрачные рыбки плавают вокруг маленьких колбасоподобных растений, плавающих на тонких стрингерах. Они обнаружили те же растения, что росли в озере колонии, которые оказались безопасными съедобными и довольно вкусными, когда их ели сырыми. Однако, когда их готовили, они вызывали дикие ясные кошмары, которые никто не хотел повторять, так что это был один из уроков местной кухни.


Командир Кристофер Дрейпер из первой пилотируемой экспедиции на Марс обнаружил похожие растения, растущие в подземных пещерах глубоко в долине Маринерис, где жидкая вода существовала под давлением тонкой атмосферы, как одна из очень немногих форм жизни, обнаруженных на Красной планете. Поскольку они были так похожи, разновидность Боунстелланов была названа "маленькие Драпировщики" в честь их марсианских кузенов.


Кугуары провели час, прогуливаясь по берегу озера, прежде чем решили продолжить путь к своей цели, но перед тем, как они ушли, они наткнулись на существо размером с собаку, без шерсти, с кожистой сухой кожей, маленькими гребнями над темными глазами и ещё одним набором над зияющими отверстиями, которые служили ушами в луковичной голове. У него не было хвоста, и хотя он метался на четырех коротких лапах, он был быстр и мгновенно испугался двух горных львов.
Они были с подветренной стороны от этого существа, и прежде чем оно заметило их, они увидели, как оно выкапывает корни водяных водорослей на мелководье, а затем вынырнуло с одним из бесхвостых грызунов, которых колонисты называли меховыми шариками. Неприглядная тварь съела комочек шерсти с открытыми чмокающими губами, но, увидев кугуаров, издала хрюкающий визг, выронила остатки своего обеда и побежала так быстро, как только могли унести её короткие лапки под прикрытие деревьев.

Джон и Кристен смотрели, как он исчезает в тени, прежде чем кто-то из них догадался взять камеру. Если они не наткнутся ещё на одно существо, то им придется просто описать его тем, кто остался в лагере.

***

Когда пресноводное озеро осталось в часе ходьбы от них, кошачья пара приблизилась к местности, где земля была совершенно плоской и лишенной деревьев, холмов или даже случайных больших камней.
Местность также казалась ярче, чем ближе они подходили, и они оба тихо пожалели о солнцезащитных очках для зверолюдей.

Воздух стал суше, и некоторое время ветер доносил соленый запах, прежде чем оба увидели солончаки, которые Карл видел с воздуха. Река из далекого океана иногда впадала здесь в мелкое озеро, глубина которого не превышала двух-трех футов, но в это время дно озера было совершенно сухим.
Солнце испарило всю влагу в этом районе, оставив после себя белые кристаллы соли, которые ярко отражали солнечный свет.

Дно озера занимало примерно сотню акров, и только после того, как они несколько мгновений смотрели на его ровную гладь, перед их глазами возникла пара деталей. Земля оказалась не такой гладкой, как им показалось вначале. Повсюду были разбросаны небольшие кучки соли, каждая примерно в шесть дюймов высотой.
Их были сотни, и оба горных льва удивлялись, как они могли не заметить их с самого начала.

Еще одна деталь, которую они поняли, - это то, что по всему сухому соленому озеру лежало несколько Громосвинов. Большинство из них спокойно слизывали соль с земли, хотя один стоял неподвижно, не сводя глаз с пары кошек. Между ними было большое расстояние, но ни одна из сторон не сделала никаких агрессивных шагов по отношению к другой.


Джон предупредил своего спутника, чтобы они не спускали с них глаз, но держались на таком расстоянии и не приближались к бородавочникам размером с буйвола.

Вспомнив о цели своего визита в этот регион, Джон снял рюкзак и достал несколько пластиковых контейнеров и небольшую металлическую лопатку. Он прошел немного по равнине, избегая любопытных маленьких холмиков, гадая, что могло их породить. Он сел на корточки, а потом лопатой принялся копаться в хрустящем слое соли.


Кончик лопаты стал влажным, так что в почве под поверхностью ещё оставалась влага. Он зачерпнул несколько дюймов соли в один контейнер, а затем, вспомнив что-то из своего детства, Джон копнул немного глубже и наткнулся на что-то твердое. Он улыбнулся своим воспоминаниям, а затем несколько минут работал, выкапывая кристаллы селенита, которые образовались в водном сульфате кальция под поверхностью.


Один из таких кристаллов был шести дюймов в длину и имел внутри шоколадно-коричневые песочные часы, без сомнения, вызванные загрязнением оксидом железа. Он откопал похожие кристаллы в общественном соленом озере во время отпуска с родителями, и чувство ностальгии было сильным.

Он откопал несколько штук, чтобы отнести их Даре, геологу колонии, и улыбнулся при мысли о том, чтобы вручить их ей. Она совершала одиночные экскурсии в глубь пещеры, к большому неудовольствию Эйвона.
Она сказала, что просто осматривает скальные пласты, обнаженные воздушными потоками пещеры, но некоторые подозревали, что она даже занимается разведкой полезных ископаемых. Тем не менее, кристаллы такого рода не были найдены в окрестностях их маленькой долины, так что Джон был уверен, что Белый медведь хотел бы иметь их.

Когда он взглянул на свою спутницу, Кристен сидела на корточках возле нескольких куч соли.
Не желая снова рисковать своими пальцами, она осторожно воткнула кончик своей лопаты в насыпь и сразу же наткнулась на что-то твердое. Она смахнула белую корку с внутреннего предмета, и обе пумы подняли брови, увидев то, что она обнаружила. Он напоминал всего лишь маленький шарик из обсидианово-черного кристалла размером с её ладонь. Она постучала по нему лопатой, и раздался звон металлического лезвия. Судя по всему, это была темная поросль кристалла, не более того.

- Странно… - пробормотал Джон. - Кристаллы селенита, которые я откопал, образовались из гипса и соляных растворов во влажной среде всего в нескольких дюймах под землей. Я никогда не слышал, чтобы они росли над землей, заключенные в хлористый натрий.

- Может быть, здесь все по-другому, - предположила Кристен. Она воткнула лезвие в землю под черным кристаллом и подняла его. Он оказался немного тяжелее, чем она ожидала, поэтому она поставила его на соленую землю в паре дюймов от себя и перевернула.
Объект перевернулся, и тогда они получили ещё один сюрприз.

На относительно ровной нижней поверхности аккуратно лежали четыре трехсуставчатые ноги, похожие на бамбуковые. Они были сложены под ним равномерно, в дополнение к паре маленьких рук с щипцами на одном конце кристалла и ещё одной паре крошечных рук с рудиментарными пальцами на другом конце, образуя в общей сложности восемь конечностей.

- Оно живое?
- шепотом спросила Кристен. Она осторожно коснулась крошечных ручек кончиком лопаты, но маленькие пальчики оставались неподвижными.

Джон вернулся к своему рюкзаку и глубоко зарылся в него. Он достал пару перчаток, которые забыл взять с собой, и сунул в них руки. Присев рядом со львицей, он поднял новую форму жизни и повертел её в руках, слегка стряхивая с неё соль.


Он держал его за черную хрустальную раковину, но руки и ноги оставались аккуратно сложенными. Он понюхал его, получив в ответ только соленый аромат, а затем повертел так и сяк, рассматривая со всех сторон. Кристен тоже поднесла нос поближе, чтобы лучше видеть, но что бы это ни было, оно, похоже, дремало или было мертво.

- Я не вижу ни глаз, ни ушей, ни рта, - прошептала она, словно боясь разбудить его.
- Это напоминает мне о преступлении, которое Сисси нашла в нашей долине у озера. - Она оглядела другие груды соли и представила, как они покрывают все это. - Может быть, это могильник?

- Соленые торты, которые хоронят своих мертвецов? - Джон задумался.

- Ну, у них есть маленькие руки, а также пара пинчеров. Я полагаю, что живые могут использовать их, чтобы похоронить их. Возможно, они кладут их в соль, чтобы сохранить, как бальзамирование.


- Возможно… - пробормотал Джон. - Возьми фотоаппарат, сделай несколько снимков этого места, солончаков и маленьких курганов. А потом мы упакуем этого парня и заберем его с собой.

Кристен неожиданно ухмыльнулась ему.

- Более серьезный грабитель! - поддразнила она, лениво разглаживая соль, которая когда-то покрывала похожее на торт существо.

Джон только фыркнул в ответ, но в его глазах было веселье, когда она достала камеру и направила её на него. Она сделала несколько снимков существа, когда он перевернул его, а затем встала, чтобы тоже записать местность.


Джон положил солонку в пластиковый контейнер для образцов, а когда контейнер с образцами был убран вместе с лопатой и перчатками, надел рюкзак и встал на четвереньки.

- Ну, мы проделали весь этот путь, чтобы зачерпнуть немного соли, - сказал он, зевая. - Мы сделали это, так что теперь нам нужно найти место, где мы могли бы отдохнуть и разбить лагерь на ночь.

Он взглянул на небо, затянутое облаками, и помахал длинным хвостом, похожим на веревку. Он заметил черную точку высоко в небе и тихо подумал, что бы это могло быть.
Он двигался по прямой линии по небу на некотором расстоянии, и у него вдруг возникло впечатление, что это был самолет – что-то такое, чего не должно было быть в небе над Боунстеллом. Однако, пока он наблюдал, она начала делать ленивые круги в воздухе, оседлав термальные потоки, и даже на таком расстоянии он мог видеть взмахи крыльев, когда она опускалась ниже.

Он усмехнулся про себя за то, что позволил своему воображению так разыграться.
На Земле есть вещи, которые люди считают само собой разумеющимися, но он был уверен, что его сердце пропустило бы удар, если бы за высоко летящей птицей появился инверсионный след. Когда он оглянулся на свою спутницу, она смотрела вдаль от соляной равнины на группу деревьев неподалеку.

- Давай посмотрим, сможем ли мы найти хорошее место для лагеря вон там, - сказала Кристен с улыбкой, заметив, что он смотрит на неё.


***

- Что это такое? - спросила львица, глядя через плечо Джона на вещи, которые он достал из рюкзака. Предмет, о котором шла речь, представлял собой серый пластиковый контейнер диаметром в дюйм и почти вдвое больше в длину с тонкой черной крышкой на одном конце. Опознавательной этикетки не было, но она была прикреплена резинкой к двум другим длинным и тонким предметам.

- Это мгновенный разжигатель костра, - объяснил Джон, поднимая их. Он снял ленту, а затем открутил пластиковую крышку канистры. Внутри лежал ватный шарик, покрытый вазелином.
- Вы копаете яму для костра, кладете в неё сухие дрова, щепки, листья или траву, а затем кладете под неё один из этих ватных шариков. - Он поднял другие предметы и сказал: - это магниевый ударник. Вам нужно только создать искру с ним, и покрытый ватный шарик загорится, чтобы начать работу.

- Не проще ли было бы прикурить от зажигалки? - спросила Кристен.

- Вероятно, в большинстве случаев, но зажигалки могут отказать, и магний всегда будет производить искру, которая зацепит покрытый ватой шарик.
Магний также не подвержен воздействию воды, если ударник промокнет от дождя или вы уроните его в поток.

- А, это очень удобно, - заметила она. Он закрыл контейнер крышкой и положил его обратно на одеяло, которое они расстелили под большим коническим деревом. Приближались сумерки, хотя для глаз, чувствительных к ночной деятельности, было ещё достаточно света. Когда он отложил зажигалку и потянулся за чем-то ещё, она была озадачена, но Джон ответил на её вопрос прежде, чем она успела спросить.


- На самом деле мы не хотим разводить костер, пока он нам не понадобится, - сказал он. - Хотя большинство известных нам животных боятся огня, это потому, что они знают, на что он способен. Если новое животное здесь никогда не видело огня, оно может привлечь их из любопытства – а мы пока не знаем, что именно хотим привлечь.

- А как насчет большого костра в колонии? - спросила она. - Насколько я могу судить, он не привлек ничего, кроме насекомых.


- Наверное, потому, что наша маленькая долина уединенная. С трех сторон он окружен предгорьями, а с четвертой-лесом. Все, что находится в прерии, вероятно, даже не увидит отблеска нашего костра, если только это не будет большой костер или облака не будут низко висеть ночью, чтобы свет отражался от них.

- А как насчет маленького костра Майкла на опушке леса возле посадочной площадки, где он в одиночестве жарил наконечники для стрел?


Джон покачал головой.

- Ты меня поймала. Может быть, ему просто повезло, и в те ночи поблизости не было никого, кто мог бы увидеть свет его костра. А пока мы просто съедим бутерброды, которые захватили с собой, так что нам не придется ничего готовить.

- Что же тогда? - тихо спросила она, лениво оглядывая частично заросшую лесом местность неподалеку от соляной равнины, почти желая, чтобы кто-нибудь выскочил из тени и они могли бы погнаться за более вкусным ужином.


Джон наклонился ближе и прижался губами прямо к её уху. Он прошептал что-то, отчего её глаза расширились, и если бы она всё ещё была способна краснеть, то покраснела бы до корней волос. Она отодвинулась от него ровно настолько, чтобы заглянуть в его золотистые глаза.

- Ты уверена? - спросила она. Она понимала, что эта поездка может сблизить их, но не хотела надеяться против Надежды.
Угасающий солнечный свет отражался в его глазах, но нельзя было ошибиться в простом улыбающемся кивке, который он ей подарил.

- Я наконец-то принял себя таким, какой я есть, - заверил он её. - Я никогда не смогу вернуться. Я никогда больше не буду полностью человеком, и ты тоже. Все, что мы можем сделать, это идти вперед, если ты этого хочешь.

Кристен резко обвила руками его шею и широкие плечи, крепко обняв. Хотя поцелуи пушистых отличались от человеческих, они были не менее приятны.
Она крепко поцеловала его, прижав к себе так, что он чуть не упал поверх вещей, которые достал из рюкзака, чтобы произвести инвентаризацию.

Когда она наконец позволила ему подышать свежим воздухом, её глаза увлажнились, и она снова посмотрела на него.

- Я так долго ждала, когда ты поддашься моим чарам... - прошептала она озорно. - Да, я готов идти вперед.

Джон улыбнулся ей, продолжая обнимать за талию.


- Некоторое время назад я поддался вашим чарам, - ответил он, - но был слишком упрям, чтобы понять, что это для меня значит. Простите меня?

- Целиком и полностью!

Он снова наклонился к ней, и она ответила ему тем же, но вместо того, чтобы поцеловать её, Джон долго и влажно лизал кончик её широкого носа.

- Ого! Тебе обязательно было это делать? - спросила Кристен с притворным смехом, вытирая тыльной стороной ладони шерсть на лице.


- Да-да, я так и сделал, - как ни в чем не бывало ответил Лев. Прежде чем она успела ответить, он быстро откинулся назад и повернулся к своему рюкзаку. - А теперь насчет ужина...

- Ужин может подождать, - промурлыкала Кристен, обнимая его за плечи. - Мы можем съесть наши сэндвичи позже.

***

Глаза Джона превратились в щелочки, и он уставился в холодную темноту. Он лежал на боку, одной рукой защищая Кристен, которая свернулась калачиком лицом к нему, уткнувшись носом в теплую шерсть на его груди.
Её глубокое дыхание подсказало ему, что она всё ещё спит, так что он не был уверен, что именно разбудило его. Он лежал неподвижно, напрягая все свои чувства в поисках того, что могло быть поблизости. Маленькие ночные меховые шарики или другие твари могли быть на дереве над ними, или это могло быть что-то в траве; возможно, это был даже один из таинственных пасленов.

Он быстро заставил себя проснуться, когда услышал скребущий звук позади себя, который звучал очень близко.
Не желая будить свою возлюбленную, но помня о возможной опасности, он осторожно отодвинулся от неё и встал на четыре ноги рядом с их тюфяком. И снова он замер, даже до такой степени, что его дыхание стало поверхностным, а уши вращались взад и вперед, пытаясь определить, что он услышал.

Скрежет раздался снова, но на этот раз он сосредоточился на его местоположении. Поначалу он был едва слышен, но шум от его рюкзака усилился в темпе и громкости.
Он присел рядом с рюкзаком, открыл его и заглянул внутрь. Безоблачное небо давало достаточно света от одной из двух тусклых лун и сопутствующего звездного света, чтобы он мог вытащить один из больших контейнеров для образцов.

Это была та самая штука с обсидианово-черным Кристаллом, которую он взял. Хотя он был неподвижен в то время, когда они нашли его, крошечные ножки и маленькие ручки теперь царапали пластиковый контейнер, чтобы выбраться.


- Что это такое? - сонно спросила Кристен, поднимая голову.

- Это из-за соленого торта, который мы взяли, - ответил Джон. - Он проснулся и хочет выйти.

Львица подползла поближе, чтобы посмотреть, и существо внутри стало ещё отчаяннее вылезать наружу.

- Должно быть, ночью. Может быть, он просто спал, а соляная куча была его одеялом днем… - пробормотала она.

- Возможно. Я действительно не чувствую себя правильно, возвращая живой образец доктору Мотидзуки, особенно если эта штука не дает нам спать по ночам.
- Не дожидаясь ответа, он встал на ноги и достал контейнер из-под одеяла в нескольких ярдах от них. Он опустился на колени, открутил крышку контейнера и осторожно вывалил черную хрустальную тварь на траву.

- Вот так, - сказал Джон. - Извини, что достал тебя из постели.

В ответ существо поднялось на бамбуковые лапы и бросилось на него. Джон отпрыгнул назад, но не раньше, чем один из крошечных пинчеров укусил его за палец.
Он взвизгнул и отпрыгнул назад, но существо снова бросилось за ним.

На этот раз Джон зарычал и потянулся к ней, прежде чем она смогла достать его снова, и он схватил её за верхнюю часть хрустальной раковины. Руки существа без труда добрались до него, и оно ущипнуло мех и кожу его большого пальца, вызвав ещё один кошачий визг.

Кугуар уронил его, но быстро схватил снова, но на этот раз ему было все равно, насколько он обидел эту штуку, и он швырнул её в темноту в направлении соляной равнины.
Он услышал, как она мягко приземлилась где-то в траве, и воспользовался относительной тишиной, чтобы осмотреть свой большой палец.

- Ты ранен? - спросила Кристен, поднимаясь на ноги.

- Нет. Щипало, но кожу не порвало, - ответил Джон, потирая обиженный палец ладонью другой руки. - Конечно, больно, как у Диккенса.

Львица собиралась сказать что-то ещё, но тут они оба внезапно остановились, услышав звук соленого торта, несущегося к ним через траву.


- Следи за своими пальцами, - сказал Джон. - Эта тварь возвращается, чтобы отомстить!

В лунном свете они могли видеть, как хрустально-соленое существо двигалось по траве. Он был быстр и двигался прямо к ним. Не дожидаясь повторной атаки, Джон схватил опустевший контейнер с образцами и бросился к нему сломя голову. Когда он добрался до неё, Кугуар опустил пластиковую коробку сверху, а затем задвинул крышку под неё.
Прежде чем она успела убежать, он повернул крышку на месте, ловко поймав её. Затем, взяв контейнер и все остальное, Джон изо всех сил швырнул его обратно в тень.

- Утром мы положим его туда, где нашли, - сказал Джон Кристен, - но будем надеяться, что сегодня он не попадется нам на глаза.

- Может быть... - рассеянно ответил ботаник. Джон заметил это и нахмурился.

- В чем дело?

- Слушать.


Вдалеке, на соляной равнине, Джон услышал скрежет, щелканье и шарканье ног. Он был почти неразличим, но чем больше он сосредотачивался на нем, тем больше понимал, как мог не услышать его.

- Что это такое? - спросил он.

- Может быть, остальные тоже проснулись, - предположила Кристен.

- Давайте разберем лагерь на случай, если нам придется бежать, - предложил Джон. - У нас осталось слишком мало контейнеров для них. Львица посмотрела на него, нахмурив брови, и лишь на мгновение кивнула.
Они подобрали несколько вещей, которые достали из рюкзаков, надели одежду и поспешно свернули тонкое одеяло. Как только их рюкзаки снова оказались на спине, Джон на четвереньках осторожно двинулся к новым звукам.

Они наткнулись на ту, что была внутри контейнера, и Джон назло им схватил её и швырнул обратно к деревьям, подальше от дома. Он крутанул её, надеясь, что внутри у неё закружится голова.
Кристен посмотрела на него с неодобрением, но он только потер сжатый палец и покачал головой.

Подойдя ближе к солончакам, они оба поняли, что ни один из звуков, которые они слышали, не приближался к ним. Сгорая от любопытства, они оба пригнулись к Земле, подкрадываясь ближе, и через несколько минут увидели сквозь короткую буйволиную траву странное зрелище.

Все маленькие холмики, которые они видели раньше, были разбиты и разбросаны.
Буквально сотни маленьких обсидианово-черных тварей танцевали вокруг друг друга, тусклый лунный свет отражался от их кристаллических оболочек. Их крошечные ручки и крошечные щипчики махали повсюду, постукивая по другим и кружась там и сям по соляной равнине.

- Что они делают? - Тихо прошептала Кристен.

- Возможно, брачный ритуал, - ответил Джон. - Возможно, они готовятся к войне друг с другом, а может, просто танцуют, приветствуя осень.
Кто знает?

- Может, нам стоит взглянуть получше?

- Ты хочешь подобраться к ним поближе?

- Нет, но, может быть, мы сможем лучше разглядеть их с помощью фонарика.

Джон кивнул и потянулся за рюкзаком у неё за спиной. В боковом кармане лежал заводной фонарик, поэтому он достал его и тихонько повернул ручку, чтобы получить достаточно сока, чтобы зажечь его. Присев на корточки, он прицелился в ближайшую солонку и нажал кнопку включения.
Множество крошечных ламп в линзе испускало яркий луч, и результат был мгновенным.

Все существа в луче света мгновенно замерли. Некоторые всё ещё танцующие, которые блуждали на свету, тоже мгновенно замерли. Охваченный любопытством, Джон махнул фонарем в сторону, и те, кто застыл, но теперь был погружен в темноту, возобновили движение.

Хотя Джон уже давно был взрослым и первым офицером организованной колонии, бывали моменты, когда он мог быть озорным и даже незрелым.
Видя, какой эффект произвел свет на танцующих, Кугуар помахал фонарем взад и вперед по всей солончаковой равнине, насколько хватало луча. Обсидианово-черные шары на бамбуковых ножках плясали, останавливались и начинали двигаться по всему помещению, и Джон хихикал про себя над властью, которую он имел над этими существами. То есть до тех пор, пока все они не остановились все сразу, независимо от того, был ли на них свет или нет.

Равнина стала тихой и спокойной; даже легкий ветерок не дул над равниной.


Затем, без предупреждения, соленые торты начали массово карабкаться к пумам. Вспомнив, каким быстрым и цепким был только один из них, горные львы развернулись и побежали к лесу так быстро, как только могли, скача по равнине.

У Кристен не было времени на то, чтобы раздражаться из-за юного поведения Джона. Не зная, была ли преследующая Орда ядовитой или даже плотоядной, она попыталась увеличить расстояние между ними и собой.
Джон остался с ней, хотя мог бы легко обогнать её, и хотя кошки были быстрыми, они, казалось, не оставляли позади себя так много места, как им казалось.

Они добрались до дерева, под которым разбили лагерь, но покрытые обсидиановой скорлупой торты, крабы или как их там ещё можно было назвать, продолжали преследовать их. Не дожидаясь ответа, обе кошки быстро вскарабкались на широкие ветви дерева, надеясь, что существа, которых они разбудили, не смогут последовать за ними.


Вскоре это стало очевидно достаточно быстро. Хотя некоторые из них действительно пытались, ни один из них не смог найти достаточно места на искривленной коре дерева, чтобы подняться больше чем на несколько дюймов, прежде чем упасть обратно на землю.

Пока они смотрели, Джон и Кристен увидели несколько сотен сверкающих кристаллических раковин, буквально покрывающих землю вокруг ствола дерева, все они двигались вокруг друг друга, как будто пытаясь занять лучшую позицию, чтобы схватить один из пушистых, если он или она потеряют опору.
Даже если бы они думали, что смогут убежать достаточно быстро, кошкам пришлось бы спрыгнуть с дерева на большое расстояние, чтобы добраться до земли, не приземлившись ни на кого из тех, кто был под ними.

Не говоря ни слова, Кристен похлопала Джона по плечу и указала на небо. Кивнув, Кугуар последовал за своей подругой выше на дерево, а затем, когда ветви стали почти слишком малы для их веса, они перепрыгнули с одного дерева на другое, а затем ещё на одно, покидая окрестности таким образом.
Некоторые из солончаков последовали за ними, но через некоторое время Джон и Кристен уже не слышали их погони.

***

Джон приоткрыл один глаз и посмотрел на землю под деревом, где они с Кристен проспали долгую холодную ночь. Оба растянулись на толстых ветвях, и, несмотря на то, что ночью они могли скатиться вниз, их кошачьи инстинкты, по-видимому, надежно удерживали их на дереве.


Хотя они оставили массу существ в хрустальных панцирях позади под деревом, которое теперь было далеко, он мог видеть, где нескольким удалось выследить их и поцарапать кору этого дерева тоже. К счастью, сейчас никого не было видно, и Джон предположил, что все они вернулись на плоскую равнину, чтобы снова засыпать её солью.

Солнце ещё не взошло, но на горизонте уже виднелось зарево, и звезды над головой постепенно тускнели.
Кристен пошевелилась и подняла голову. Её уши прижались к голове, когда она зевнула, скривив язык, и она согнула когти о кору ветки, на которой лежала. Она огляделась вокруг, пока не увидела, что её супруг смотрит на неё, а затем одарила его дружелюбной улыбкой.

- Доброе утро, - сказала она ему. - Как-нибудь ночью, а?

Джон кивнул.

- Доброе утро. Да, мы получили больше действий, чем ожидали.


Львица ухмыльнулась, вспомнив, как началось вечернее действо, но тут же нахмурилась и покачала головой.

- Может быть, тебе не стоит будоражить диких животных, пока мы не узнаем, что они могут с нами сделать, - спокойно предложила она, подражая тому, что он сказал ей, когда она добралась до растений-тампонов.

- Да, это была не очень хорошая идея, - признался Джон. - Я уже знал, как быстро один из них может пробежать по траве – я должен был знать, что другие могут сделать то же самое, но я думал, что первый просто разозлился, потому что мы засунули его в коробку.


Кристен выгнула спину, лениво потянулась, а затем начала прорезать когтями борозды на ветке. Ей потребовалось всего мгновение, чтобы понять, что она делает это, а затем она остановилась, чувствуя себя неловко, демонстрируя такие низкие кошачьи характеристики.

- Как ты думаешь, они всё ещё здесь? - спросила она, заметив отсутствие коры на нижних дюймах их дерева.

- Я так не думаю – они, наверное, опять все под своими солеными одеялами.


- А как насчет того, что в коробке? Может, нам вернуться и забрать его с собой?

Джон покачал головой. - Нет, доктору Мотидзуки придется довольствоваться фотографиями. Что касается меня, то эта штука может сгнить внутри коробки или она может зависеть от своих друзей и родственников, чтобы вытащить её.

- Если они ещё этого не сделали, - задумчиво произнесла Кристен. - Ну и каков теперь план?

- Мы уже сделали все, что планировали, - сказал Джон, хитро улыбнувшись своей подруге, - так что можем отправляться обратно.


- Мы что, торопимся?

- Нет, у нас есть весь день, а это значит восемнадцать часов дневного света. Есть ли место, куда вы хотите вернуться?

- Не совсем, - ответила Кристен, - но я голодна и хочу чего-нибудь свежего. Давайте поохотимся на что-нибудь и используем ваш набор магния, чтобы развести огонь, чтобы приготовить его!

- Надеюсь, ты захватил с собой побольше Имодия на тот случай, если мы найдем только олененка, - с отвращением сказал Джон.


- Мы видели и другие вещи, которые можно попробовать, - возразила львица. - Кроме того, я не видела ни одного из этих милых малышей с тех пор, как мы покинули долину. Все нуждается в воде, и я бы предположил, что рядом с озером больше дикой природы. Нам просто нужно их вынюхать.

- Вы нацелились на ту маленькую голую собачонку, которую мы видели вчера?

- Никогда не знаешь наверняка, - улыбнулась Кристен. - На Земле были уродливые дикие животные, которые оказались вкусными – то же самое с фруктами и овощами.
Судя по виду некоторых из них, это заставляет задуматься, кто был первой храброй душой, которая попробовала съесть одну из них. Я имею в виду, вы когда-нибудь видели киви? Снаружи он похож на большого раздутого клеща, но если его разрезать, то внутри окажется настоящее сокровище.

Джон скорчил гримасу.

- Спасибо, если я когда-нибудь снова увижу киви, то, вероятно, не смогу выкинуть этот образ из головы.

Ботаник встал и снял её рюкзак с другой ветки, где она повесила его на ночь.
Она накинула его ремни на плечи, а затем застегнула пояс вокруг талии, чтобы он был надежно закреплен, так что она могла передвигаться на четвереньках, не поднимая его на спину. Джон последовал её примеру, и вскоре они оба были готовы идти.

- Ладно, давай найдем уродливую собаку и посмотрим, съедобна ли она, - сказал Джон с кривой улыбкой. Но прежде чем они слезли с дерева, Кристен потерлась о ствол и мечтательно посмотрела на него.


- Спасибо за прошлую ночь, любимый, - тихо сказала она.

- Первый из многих, - пообещал он с улыбкой.



Глава 10
- Со Вкусом Подобранные Усилия

Карл амарант метнулся вправо, едва избежав острых клыков огромного бородавочника размером с буйвола, который гнал его прочь от своих детенышей. Серый волк рычал больше на себя, чем на грохочущие копыта, поднимавшие пыль рядом с ним, и, хотя его здоровью угрожала серьезная опасность со стороны зверя, он рассчитывал привлечь его внимание к себе, а не к остальной стае.


Гигантская свинья начала замедлять ход, чтобы повернуть назад, так что Карл внезапно развернулся и оказался лицом к лицу с животным, подняв шерсть, оскалив зубы и изменив курс прямо поперек его пути. Разъяренный тем, что этот странный пёс осмелился так открыто противостоять ему, Громовой жезл бросился за ним с новой силой.

Позади них Кен Уайлдер применил аналогичную тактику, чтобы отвлечь другого взрослого бородавочника от маленькой свиньи, которую стая выбрала в качестве своей цели, но этого было не так легко увести вслед за красным волком.
Кену пришлось согнуться пополам и впиться зубами в подколенные сухожилия громосвина, чтобы привлечь его внимание, и все это время он старался не задеть нос копытами. На этот раз уловка сработала, и хотя волковый врач не причинил свинье серьезного вреда, ему удалось полностью завладеть её вниманием. Дразня его, плетя зигзагообразный узор по прерии из короткой буйволиной травы, он преуспел в том, чтобы увести стража маленькой свиньи прочь, хотя едва ли мог оставаться в стороне от опасности в этом процессе.

Задача Шерил и Альдо состояла в том, чтобы отогнать подростка-громосвина от стада к заранее определенному месту возле небольшой рощицы, где Элли ждала со своим луком. Без сомнения, лучший лучник среди них, серый волк следил за продвижением соседнего стада свиней и способностью клыков оттащить молодого бородавочника подальше от взрослых.

Хотя они и не были такими большими, как взрослые свиньи, собачья стая решила, что им больше повезет с подростком, а не с более молодым косяком, который лучше защищен от более крупных свиней стада.
Смелость юноши путешествовать сразу за пределами пределов безопасности своего вида была отличительной чертой подросткового бунта, который, казалось, выходил за пределы как видов, так и миров.

Однако, когда его отделили от остального стада, он начал паниковать, и было легче отогнать его подальше. Бордер-колли, сидевшая рядом с ним, была опытна в таких вещах ещё до того, как её превратили в зверочеловека.
Шерил выросла на ранчо и большую часть своей юности провела верхом, загоняя скот, коз и овец, и хотя теперь у неё не было лошади, собака использовала этот опыт, чтобы отобрать и перенаправить эту новую тварь. Старые методы из другого мира, казалось, работали в этой обстановке, и с помощью Альдо они смогли загнать кабана прямо туда, где он им был нужен.

Элли тщательно прицелилась в грохочущую движущуюся мишень; не стоило промахиваться мимо свиньи и сбивать одного из членов своей стаи.
Юный бородавочник пронесся мимо её невидимой позиции, и она позволила мощному спуску сложного лука сделать свое дело.

Крепкий, покрытый красными перьями графитовый стержень, казалось, волшебным образом материализовался глубоко в правом глазу громосвина, и животное упало в облаке пыли и травы, его копыта и хвост взметнулись над головой всего один раз, прежде чем он тяжело приземлился.

Ни Карл, ни Кен не были свидетелями успеха охоты, но триумфальные вопли Элли были всем, что им было нужно, чтобы узнать новости.
Теперь каждый из волков должен был найти способ избавиться от громыхающих свиней, которые намеревались втоптать их в прерию и разорвать своими клыками.

***

Хэнк Данагар поднял рыбу и, нахмурившись, осмотрел странную штуку, гадая, съедобна ли она на самом деле. Он был так же похож на земную рыбу, как местные грязевые черви на своих земных собратьев. Форма и назначение были схожи, но мать-природа дала им другой дизайн.
Глаза были маленькими и располагались далеко вперед на голове, они не имели чешуи на толстой, зеленовато-серой резиновой коже, и независимо от того, какой вид был пойман и исследован, все они, казалось, имели шесть рудиментарных ласт, которые, возможно, могли быть использованы в качестве ног. Никто не видел, чтобы кто-то из них действительно выходил на сушу, но некоторые предположили, что эти рыбы способны сделать это в случае необходимости. Жабры, расположенные на верхней части спины прямо перед спинным плавником, колебались в течение долгих мгновений после того, как их поймали, укрепляя гипотезу о том, что они могли бы получать свой кислород в равной степени из воды или самого воздуха.

Он и ещё несколько человек собрались вокруг маленького озера колонии с удочками и снастями, которые Алисия обнаружила среди припасов. В качестве приманки они использовали некоторых местных червей и насекомых, которых им удавалось поймать, и хотя рыба не преследовала их всех, пушистые были относительно успешны в привлечении разнообразия для изучения красными пандами.
Многие из них отчаянно надеялись, что японские генетики найдут эту рыбу безопасной для употребления в пищу в качестве дополнения ко всем их диетам, но не более, чем медведи.

Семифутовые снизарды, которые также обитали в озере, плавали под водой рядом с крючковатой приманкой, предназначенной для приманки рыбы, но никто из них, казалось, не интересовался больше, чем простым любопытством. Все это было хорошо, поскольку колонисты все равно не хотели видеть ящериц-змей, хотя вид длинных земноводных рептилий вызывал у них не одну первобытную дрожь.

Черный медведь бросил странного вида рыбу в свою корзину с уловом и снова повернулся к чашке с червями.
Ему не очень нравилось, как выглядят костелланские дождевые черви, но рыба, похоже, охотится за ними. Он поднял одну из маленьких толстых рыбешек, нацепил её на крючок, из которого сочилась жирная зеленая жидкость, и забросил леску обратно в озеро. Прежде чем он начал наматывать его обратно, он уже чувствовал удары голодной рыбы.

Хэнк знал, что условия ловли на Земле часто зависят от правильной температуры, атмосферного давления и других погодных факторов, так что, возможно, эти озерные рыбы действительно наслаждались прохладными и ветреными осенними днями, которые они переживали в последнее время.


***

Карл рухнул под толстой елью с черной искривленной корой, его волковые легкие тяжело вздымались от напряженных усилий, которые потребовались, чтобы избавиться от обезумевших взрослых Громосвинов. Как только бородавочники размером с буйвола обнаружили смерть одного из своих собратьев, все они пришли в такую ярость, что набросились на любого мехового зверя с убийственными намерениями. Из-за этого охотникам было трудно увести тело своей жертвы подальше от этого места, и хотя они догнали стадо всего в двух милях от Второй Шанса, это короткое расстояние, казалось, заняло целую вечность.


Только пробравшись через чащу деревьев, слишком густую для гигантских свиней, они смогли спастись, но не раньше, чем Альдо был ранен одним зазубренным клыком в бок. У него было сломано одно или два ребра, а также ужасная рваная рана от бедра до подмышки, но Шерил удалось остановить кровотечение, разорвав зубами верхнюю часть халата на полосы и перевязав рану, а затем помогла ищейке доковылять до дома, в то время как остальные трое тащили и толкали мертвую свинью к лагерю на траве, которую они вместе соорудили под густыми деревьями и кустарником.


Учитывая, какими сильными, быстрыми и свирепыми могли быть Громосвины, все охотники чувствовали себя счастливыми, что раны Альдо были единственными ранами, не считая нескольких царапин и ушибов. Может быть, он и лежал какое-то время, но он выжил, чтобы присоединиться к будущей охоте.

Альфа-Волк посмотрел из-под своего дерева на двух других волков и увидел, что они так же запыхались, как и он. Эта свинья, возможно, и была подростком, но для них троих это было несколько сотен фунтов мертвого веса.
Они всё ещё слышали звуки разъяренных взрослых свиней, ревущих и бьющихся о деревья, пытаясь добраться до них. На данный момент они были в безопасности, но знание того, что густая листва не защитит их всю дорогу домой, заставило их задуматься о другом плане.

- Шерил, - негромко позвал он. Бордер-колли отыскал его голос среди деревьев и быстро опустился рядом с тушей своей жертвы.


- Я здесь, - тихо сказала она, как будто громкий голос мог выдать их позицию врагу. - Альдо очень больно, но ты никогда не узнаешь об этом, если услышишь, как он говорит. Но я вижу это по его глазам.

Карл кивнул и на мгновение задержал дыхание, прежде чем смог заговорить. - Мне нужно, чтобы ты пошел вперед. Отведи Альдо обратно к Дженни, чтобы она позаботилась о нем. Даже раненые, вы оба вернетесь быстрее, чем мы с нашим грузом.
Я свяжусь с Эйвоном по радио и попрошу его выслать медведей нам навстречу, чтобы помочь доставить нашего друга обратно в лагерь, но они должны прийти с оружием. Чтобы подчеркнуть свою точку зрения, один из Громосвинов позади них взревел в безумном отчаянии, и он почти почувствовал, как дерево над ним задрожало от этого звука.

- Возможно, нам придется сражаться с ними на каждом шагу по пути домой, - продолжал он, нахмурившись. - Большинство животных расстраиваются и сдаются через некоторое время, но не эти вещи.
Они очень серьезно отнеслись к смерти этого человека.

- С тобой всё будет в порядке, пока не приедут остальные? - спросила Шерил.

- Возможно, мы заберемся поглубже в эти деревья. Это затруднит возвращение назад, но, возможно, это также удержит свиней. Карл оглядел кустарник вокруг них. - "Травуа" немного облегчает возвращение этого парня, чем просто тащить его по земле, но маневрирование им через лес замедлит нас.


***

Чиеко Мотидзуки оторвала взгляд от микроскопа, стоявшего перед ней на коротком столике, и потерла глаза. Она и её муж исследовали образцы каждой разновидности рыбы, которую принесли рыболовы, чтобы убедиться, что они в безопасности, прежде чем кто-то попытается съесть одну из них. Насколько могла судить женщина-генетик, в их составе не было ничего вредного, но, не попробовав их сама, она не смогла бы дать никаких рекомендаций относительно их вкуса.


Она посмотрела на Масанори, склонившегося над портативным газовым хроматографом. Не отрывая глаз от дисплея, он кончиком когтя делал пометки по-японски на экране своего мини-компьютера. Он с трудом управлялся со стилусом своими измененными пальцами, но обнаружил лучшую ловкость рук, используя естественный коготь на устойчивом к царапинам экране.

Чиеко горячо любила своего мужа, но казалось, что старший Зверочеловек полностью погрузился в свои труды с тех пор, как они прибыли в этот чужой мир.
Когда он не пытался определить, съедобны ли местные флора и фауна, он был занят каталогизацией всего, что было принесено им.

Ей часто хотелось, чтобы внимание, которое он уделял своей работе, было сосредоточено на ней самой. Когда он, казалось, замечал её, его раздражение было коротким или просто незаинтересованным. Теперь, когда её превращения были завершены и она больше не плакала по ночам от мучительной боли, он не видел необходимости в том, чтобы они были отделены от всех остальных, поэтому они переместились из глубины пещеры в один из куполов, которые были построены для них.

Новое жилище было просторнее, но без домашнего тепла оно казалось пустым, поэтому в те моменты, когда она не была нужна в его работе, она бродила по краю леса с Сисси или жасмин, собирая разнообразные цветы, чтобы расставить их в маленьких контейнерах для купола.


Масанори хмыкнул и откинулся на спинку стула.

- Ни в одной из этих рыбок нет следов цитрата магния… - пробормотал он, - так что на этот раз не должно быть никаких проблем со слабительным. Других элементов вредного состава я тоже не обнаружил. Он повернулся к ней и лениво потер затылок. - А как же твои выводы?

Чиеко встала со своего места и подошла к нему сзади. Она зарылась в густой мех на его затылке и начала разминать напряженные мышцы.


- Только на основании визуального анализа я не вижу причин, по которым эту рыбу нельзя есть. Мы не нашли никаких ядов или токсинов, которые могли бы быть вредны для любой из наших физиологических систем зверочеловека.

Масанори откинулась на спинку кресла и громко вздохнула.

- Ты много работал с тех пор, как мы приехали, - тихо заметила она в одно из его мохнатых ушей в белой оправе, - и почти не выходил на улицу. Прогуляйтесь со мной по окружающей нас природе и полюбуйтесь её красотой.


Доктор на мгновение задумался, но потом мягко покачал головой.

- Нет, у меня слишком много дел, - ответил он.

Чиеко наклонилась вперед и уткнулась носом в его щеку.

- Мы останемся здесь на долгие годы, - тихо сказала она ему. - У нас будет достаточно времени для работы. Пойдем, прогуляемся со мной, как мы делали это раньше в ботанических садах на Земле. Я хочу, чтобы вы увидели, что именно вы изучаете, не анализируя все это.


Красная панда раздраженно выпрямился, чтобы отругать её за попытку отвлечь его от важного дела, но прикосновение её рук к его затылку и теплое дыхание на щеке успокоили его. Наконец, он оглядел внутреннюю часть лаборатории купола и кивнул.

- Да, мне нужен перерыв, - согласился он. Потом он снова взглянул на улыбающееся лицо жены и снова вздохнул. - Давайте сообщим капитану Эйвону о наших находках, а потом пойдём пешком.


- Спасибо, - сказала Чиеко с благодарностью, просовывая свою ручную лапу в одну из его и помогая ему подняться на ноги. - Я думаю, тебе понравится то, что мы увидим.

Когда они нашли большого медведя гризли, Эйвон стоял на импровизированном деревянном мосту, перекинутом через небольшую речку, текущую из озера. Все было просто: мост был наспех сооружен из отброшенного материала от упаковочных ящиков, оставшихся после их прибытия в маленькую долину.
Несмотря на это, он хорошо держался под постоянным потоком тридцати одного пушистые и даже сейчас полностью выдерживал вес самого большого из них. Тело Эйвона не было таким огромным, как у большинства североамериканских гризли, но его размер всё ещё впечатлял для пушистые.

Внимание лидера колонии было приковано к чему-то на дальней стороне поляны, но ни одна красная панда не могла видеть, на чем он сосредоточился.
Когда они приблизились к мосту, доктор Мотидзуки откашлялся, и медведь на мгновение отвел взгляд. Эйвон сразу же решил, что они просто хотят пересечь мост, поэтому он отошел в сторону, ступив на противоположный берег.

- Прошу прощения, - вежливо сказал он. - Я просто смотрел, как они уходят.

- Они? - спросил Масанори, подняв брови.

- Ах, я думаю, тебя не было рядом, когда они ушли.
Охотничья партия успешно справилась с одним из больших бородавочников, но он слишком велик, чтобы вернуться самостоятельно, поэтому они попросили помощи. Эйвон почесал подбородок и снова посмотрел на деревья. - Другие животные глубоко оскорбились, убив одного из них, и пытались добраться до наших пушистых через густую часть леса. Я только что послал большую группу вооруженных винтовками, чтобы помочь защитить наш охотничий отряд и помочь вернуть добычу.

- А, понятно, - сказал генетик. - Мы с женой закончили анализ озерной рыбы.

Эйвон оглянулся на них с большим интересом, теперь его внимание было полностью сосредоточено на паре фейерверков. - Есть хорошие новости?

- Вообще-то да, - ответил Масанори. - Мы не можем поручиться за вкус, но мы не нашли ничего, что могло бы быть вредным для любого из видов рыб. Я считаю, что все они должны быть безопасны для еды.


- А как насчет того, что было в олене?

- Нет никаких следов цитрата магния, как это было в системе защиты маленького оленя, - сказала ему Чиеко.

- Джон будет счастлив это услышать… - пробормотал гризли. - Когда мы сможем попробовать их съесть?

Доктор Мотидзуки слегка улыбнулся медведю. - Несмотря на то, что мы ничего не нашли в нашем анализе, вы все равно можете захотеть, чтобы доктор был рядом, на всякий случай.


Эйвон нахмурился.

- Доктор Уайлдер всё ещё на охоте, - сказал он. - Однако я уверена, что Дженни сможет встать рядом со мной, когда я попытаюсь.

Генетик выглядел встревоженным.

- Ты же не собираешься съесть его первой, - осторожно заметил он.

- Именно это я и планирую. Нет необходимости подвергать кого-то ещё потенциальному риску, как раньше.

Лицо красной панды потемнело.

- Ты глава нашей колонии, - напомнил он ему. - Вы не должны подвергать риску свое здоровье, когда это могут сделать другие.


- Ты только что сказал мне, что рыба должна быть в безопасности. Теперь ты говоришь мне, что есть риск?

- В нашем анализе нет никаких опасностей, - быстро ответил Доктор Мотидзуки, - но всегда есть риск, что ваша человеческая физиология может плохо реагировать на такую пищу, какой она никогда раньше не была.

- Так какая разница, кто съест его первым-я или кто-то другой?

- Ты самый важный член этой колонии.
Если кто-то должен рискнуть первым, пусть это будет кто-то другой, кто не занимает ключевой позиции. Если вы недееспособны…

-... тогда Джон будет исполнять мои обязанности, пока я не поправлюсь, - закончил за него Эйвон. - Для этого и нужен первый помощник.

- Он был настолько глуп, что попытался сделать это сам, - напомнил ему Масанори.

- Вы двое-лидеры нашей группы и должны быть выше всех остальных, но вы оба бессмысленно настаиваете на том, чтобы подвергать себя риску.
Как директор моего института, я бы никогда не позволил ни одному из вас взять на себя такие задачи.

- То есть ты хочешь сказать, что все остальные-низшие и расходные материалы?

- В некотором смысле, да.

Эйвона раздражало поведение доктора, и этот разговор раздражал его, хотя раньше он был в хорошем настроении. Он посмотрел на короткую красную панду и выпрямился во весь рост.


- Ну ладно, - тихо сказал он. - Ты можешь быть первым, кто попробует рыбу.

Масанори выглядел шокированным, а Чиеко издала тихий писк удивления. - Я тоже не думаю, что это хорошая идея… - пробормотал он.

- А почему бы и нет? - Прорычал Эйвон. - Ты не занимаешь ключевого положения и просто ставишь меня и Джона выше всех остальных, включая тебя.

- Моя жена и я делаем самую важную работу в этой колонии!
Подвергнуть любого из нас опасности-значит навредить работе, ради которой нас сюда послали!

Эйвон не мог поверить своим ушам.

- О чем ты говоришь? Все здесь делают ту работу, за которой нас послали.

Масанори выпятил подбородок.

- Мы изучаем все и каталогизируем то, что нас окружает, чтобы получить отчеты, которые вернутся на Землю. Другие когда-нибудь последуют за нами, чтобы колонизировать этот мир, и все, что мы узнаем о нем, проложит им путь. Ухаживать за коровами и овцами, выращивать салат и собирать хворост может каждый, но мы единственные, кто специализируется на наших полях.


- Доктор Мотидзуки, - медленно произнес Эйвон, - я бы не ставил вас выше других в этом лагере, независимо от того, насколько важным вы считаете себя для этой операции. Доктор выглядел оскорбленным, но гризли продолжал: - Конечно, нам нужны твои навыки здесь, но это касается и всех остальных во втором шансе. Я благодарен Вам за то, что вы считаете мои административные таланты столь необходимыми, но дело в том, что я не выше по статусу, чем кто-либо другой на этой планете.


Старший генетик прочистил горло.

- Вы должны позволить мне быть вашим секундантом, капитан Эйвон. Таким образом, я могу позаботиться о важных обязанностях для вас, так что вам не придется обременять себя ими. Вот где у меня есть хороший опыт.

Сердитый медведь гризли, даже мех гризли, - это не то, с чем большинство людей хотели бы столкнуться, но испепеляющий взгляд в глазах Эйвона мог бы расплавить железо в тот момент.
Раньше он просто был раздражен, но предложение панды вызвало внезапные сильные эмоции. В тот момент ему потребовалась вся его подготовка к лидерству, чтобы удержаться от резкого повышения голоса. Однако вместо взрыва он сумел сдержать низкое рычание глубоко в горле, когда сунул морду в лицо Масанори.

- Не суй свой нос в чужие дела, доктор, и оставь чужие обязанности другим!


Глаза доктора Мотидзуки расширились, но вместо того, чтобы ответить на дальнейшие возражения, он развернулся на каблуках и помчался обратно через мост, оставив свою жену стоять рядом с разъяренным медведем.

Чиеко посмотрела на Эйвона, но взгляд капитана был устремлен только на спину удаляющейся панды. Не говоря ни слова, она тихо вздохнула и тихо пошла за мужем. Теперь не будет никаких мирных совместных прогулок.


***

Шерил раздвинула последние ветви деревьев, позволившие Мишелю и Альдо выйти из леса в маленькую подковообразную долину. Корсак уехал с подкреплением отряда охотников, но когда они наткнулись на бордер-колли и раненую ищейку, он вызвался помочь Альдо вернуться за медицинской помощью.

Три маленьких олененка спокойно жевали бледно-зеленую траву в поле рядом с ними, и они просто спокойно отступили в сторону, когда Шерил и Майкл прошли через середину поля. Альдо испытывал изрядную боль от полученных травм и был близок к обмороку.
Двухмильное путешествие было трудным, и ему приходилось часто останавливаться на отдых.

Кевин увидел их и бросился помогать, а Эрин побежала за медсестрой. К тому времени, как небольшая группа пересекла луг и приблизилась к деревянному мосту, Дженни уже приготовила тюфяк на полу медицинского купола и приготовила черную сумку Кена. Эйвон помог затащить ищейку в пещеру, а затем Шерил вернулась в свою постель, чтобы немного отдохнуть.


***

Охотники ещё не вернулись, но Эйвон регулярно получал по радио сообщения об их продвижении. Стадо Громосвинов продолжало преследовать и нападать на них, и хотя вооруженные подкрепления никого из них не убили, им пришлось ранить некоторых, чтобы отогнать их от тех, кто тащил мертвое тело подростка на травуа.

Джон и Кристен всё ещё были далеко от лагеря и должны были вернуться только на следующий день, но Эйвон уже жалел, что отпустил их.
Он не был уверен, что пумы могли внести свой вклад в нынешний кризис, но ему было не по себе, зная, что они будут там одни без вооруженной защиты, если Громосвины пойдут в наступление. Радиосообщения, которые он получил от Джона, были обнадеживающими, но существовала большая вероятность, что кошачья пара может столкнуться со свиными неприятностями на обратном пути.

Теперь, когда Альдо спокойно спал под медикаментозной помощью и почти половина его колонии была далеко от лагеря, до их прибытия делать было нечего.
Он всё ещё был раздражен разговором с Масанори, но, обдумав его, вернулся к мыслям о рыбе. Было поймано больше рыбы, чем передано на экспертизу красным пандам, и так как генетик заверил его, что они в безопасности, он спокойно кивнул сам себе, а затем направился к большому куполу, чтобы посмотреть, нет ли поблизости Ким или Юки.

Поскольку сестры были главными поварами для остальной части колонии, кухонные обязанности были их единственными обязанностями, что вполне устраивало их обоих.
С таким количеством ртов и различными вкусами, они часто готовили какую-то еду круглосуточно. Когда их не было, Эйвон предоставлял им роскошь расслабиться, когда они хотели или могли.

Он не мог найти ни в большом куполе, ни на кухне, поэтому решил не беспокоить их и поджарить немного рыбы самостоятельно. Пойманная рыба лежала в холодильнике, поэтому он достал один вид, который поймал лично, и отнес его на кухню.
Слава богу, что его не положили в морозилку, не пришлось бы сначала размораживать.

Прежде чем он достал острый нож, чтобы разрезать его, Юки вошла в кухню, завязывая фартук вокруг талии. Увидев его у прилавка, она остановилась и дружелюбно улыбнулась ему собачьей улыбкой, слегка виляя завитым хвостом.

- Я могу вам чем-нибудь помочь? - спросила Акита, подходя ближе и становясь рядом с ним. Ей пришлось наклонить шею под странным углом, чтобы посмотреть на него, но, похоже, это её не беспокоило.


- Доктор Мотидзуки сказал, что вся рыба, которую мы поймали, должна быть безопасна, поэтому я решил попробовать эту, - ответил Эйвон с ухмылкой. - Ты же знаешь, как медведи любят рыбу... ну, я не исключение.

Юки улыбнулась в ответ на его улыбку и взяла нож из его большой руки.

- Давай я тебе приготовлю, - сказала она. - Если ты возьмешь со стены среднюю сковородку, то сможешь зажечь для меня горелку.


К тому времени, как гризли уселся за стол в большом куполе, слух об этом распространился среди тех, кто ещё оставался в лагере, и все они собрались посмотреть на новое зрелище. Повторился бы эпизод с маленьким оленем или они добились бы некоторого успеха в поисках местной пищи?

Когда Юки поставила перед капитаном колонии большую тарелку с жареным рыбным филе, окруженным другими костяными овощами, некоторые поняли, что это была первая еда, которую кто-либо из них ел, полностью состоящая из местной пищи.
Местные овощи уже вошли в другие повседневные блюда, особенно маленькие драпировки, маленькие колбасоподобные вкусные растения, собранные из-под озерных вод, но в последнее время костяные овощи всегда сопровождали другие продукты, которые они приносили с собой.

Эйвон оглядел небольшую толпу, состоявшую в основном из зрителей-кошек и волков, и уверенно улыбнулся им. Ни одна из красных панд не присутствовала, но он действительно не хотел видеть мужскую половину этой пары в любом случае.
Дженни смотрела на него с беспокойством, и он кивнул, как бы признавая её внимание к тому, что он собирался сделать.

Он опустил взгляд на свою тарелку и вдохнул аромат, наслаждаясь тем, что почувствовал. Пахло не рыбой, но во рту у него все равно потекли слюнки, поэтому он взял вилку и вонзил в неё первый кусок рыбы. Мясо легко разрезалось краем вилки, так что нож был не нужен. Первым кусочком будет сама рыба; если вкус будет достаточно приятным, он съест все остальное вместе с овощами.


Он поднес рыбу к губам и заколебался. Предупреждение Масанори вернулось к нему, но Эйвон решил сделать это сам, а не ждать, что кто-то другой попробует его на вкус, как какой-нибудь королевский сановник.

Когда он положил его на язык, в толпе воцарилась всеобщая тишина. Он на мгновение закрыл глаза, чтобы насладиться чужеродной пищей, и хотя вкус её не был похож ни на что другое, что он когда-либо пробовал, он обнаружил, что действительно наслаждается вкусом.


Он быстро прожевал его и проглотил, сидя неподвижно, чтобы проанализировать свои чувства по поводу того, что он только что сделал. Однако он не заставил себя долго ждать и наколол на вилку ещё один кусок рыбы. Он спокойно съел его и огляделся.

- Мне это нравится, - сказал он с довольным выражением лица. - У него хороший вкус.

Некоторые из них выдохнули, даже не осознавая, что задержали дыхание, а некоторые даже несколько раз хлопнули в ладоши.
Ободренный, Эйвон насадил на вилку несколько кусков местных клубней, несколько зеленовато-синих листьев и ещё один кусок рыбы. Он съел их все вместе и был удивлен, насколько хорошо все это было на вкус вместе.

Гризли улыбнулся Юки и поднял вилку в шутливом приветствии женщине-собаке.

- Может, попробуем? - спросил Кевин со стороны. - Пахнет чудесно!

- Не вижу, почему бы и нет, - ответил медведь, подцепляя вилкой очередной кусочек еды.


Внезапно на Юки обрушился поток просьб сделать ещё что-нибудь для остальных, но Дженни подошла к столу и жестом попросила всех успокоиться.

- Давайте не будем слишком торопиться, - сказала она толпе. - Хотя маленькое оленье мясо не было действительно вкусным для тех, кто попробовал его, это было только позже, когда стали известны реальные эффекты. Пусть Эйвон ест свою еду, а я буду следить за ним после этого, чтобы убедиться, что нет никаких более поздних проблем.
Если он не пострадает, тогда мы точно будем знать, что нашли здесь что-то съедобное, чего не взяли с собой.

Послышались стоны разочарования, но отрицать её слова было невозможно. Четверо, проглотившие оленье мясо, с тех пор не могли сказать ничего хорошего об этом опыте, и мало кто был готов повторить подобное испытание. Колониальный леопард был прав – они должны подождать и посмотреть, как поживает Эйвон, прежде чем все набросятся на очередную подобную еду.


Час спустя Дженни тщательно осмотрела большого медведя гризли и задала ему множество вопросов о том, как он себя чувствует. Несмотря на всю осторожность и потенциальную опасность, казалось, что единственным побочным продуктом поедания чужой рыбы и овощей было то, что капитан утолил свой голод.

Воодушевленная своими находками, Дженни объявила, что будет следующей в очереди на ужин с костяной рыбой и овощами. Это все, что потребовалось для остальных. Если медсестра была уверена, что это безопасно, то для них этого было достаточно. Ким присоединилась к сестре на кухне, и вскоре они уже выполняли заказы для всех.


Даже если грозовая сига, которую охотники всё ещё приносили с собой, окажется несъедобной, в меню появится новая еда с этим водным открытием. Пока она ела свою порцию новой еды, золотистый ретривер колонии внезапно вдохновился творчеством, и она начала составлять планы по изготовлению рыболовных приманок, которые напоминали насекомых, которыми часто питались эти рыбы. Её отец был фермером, но он также был заядлым рыбаком, который часто брал свою дочь с собой на рыбалку. Она развила свои собственные навыки ловли рыбы и изготовления приманки под его руководством и с нетерпением ждала возможности стать поставщиком второго шанса.
Если она застрянет здесь без надежды вернуться на Землю, то, по крайней мере, сможет принести пользу своим товарищам по колонии.

***

Охотники вернулись в колонию со своей добычей позже в тот же день. Им приходилось отбиваться от стада Громосвинов всякий раз, когда они выходили из-под прикрытия густого леса, и мстительные свиньи в конце концов сдались менее чем в четверти мили от маленькой долины подковы.
Никто не знал, почему они остановились и ушли, но это было великое облегчение, за которое они были благодарны.

Больше никто из охотников не пострадал, но все они были близки к изнеможению, сражаясь или таща тяжелую тушу, и все они несколько раз менялись местами в пути.

Известие об озерной рыбе вызвало большой ажиотаж. Мало того, что один вид был съедобным, другие, которые были пойманы, также оказались отличными источниками пищи и питания.
На то, чтобы как следует одеться и зажарить молодого громосвина на вертеле над костром, уйдет несколько часов, поэтому сестры Танака приготовили полный рыбный обед для голодных охотников.

Позже в тот же вечер аппетит снова начал клевать от запаха жареного свиного мяса. У него был другой аромат, чем у земных вареных свиней, но он всё ещё привлекал чувства. Однако, хотя рыбалка на озере была успешной, добавив местную еду в меню пушистых, неудача с маленькими оленьими стейками всё ещё была свежа в памяти.
Все, казалось, хотели пообедать свиными отбивными Громосвина, но никто не горел желанием быть первым.

Доктор Мотидзуки собрал органы большой свиньи и образцы мяса из различных частей животного, но не нашел ничего, что могло бы свидетельствовать о повторении фиаско со вкусом оленя. Как и в случае с рыбой, он объявил её безопасной для употребления в пищу, но посоветовал соблюдать осторожность, пока колония не сожрала её целиком без должных полевых испытаний.


В конце концов Арне вызвался быть первым. Лев страдал от оленьих бифштексов, но у него буквально слюнки текли от запаха жареной свиньи. Все, о чем он просил, - это чтобы рядом с ним стояло ведро и был свободный проход к уборным, если результаты еды будут не слишком приятными. Эйвон несколько минут спорил с ним наедине, но в конце концов Арне убедил капитана позволить ему попробовать самому.


Доктор Кен расположился неподалеку со своей черной сумкой и готовым набором медикаментов и медицинских инструментов. Это была не очень хорошая перспектива, но необходимая предосторожность, которая становилась обычной каждый раз, когда пытались найти новый потенциальный источник пищи.

Большая кошка потерла руки в предвкушении, когда Ким поставила перед ним тарелку. Как и в случае с предыдущим рыбным обедом, повара приготовили несколько костяных овощей, которые должны были сопровождать блюдо.
Арне взял вилку и нож, а затем без малейшего колебания принялся резать мясо. Там было много соков, но ничего похожего на черную жижу от оленьих бифштексов. Это само по себе обнадеживало.

Он подцепил его вилкой и уже собирался положить в рот, но остановился и с улыбкой оглядел толпу. - Мне почти жаль, что Джон не может быть здесь, чтобы увидеть это, - заметил он. Было хорошо известно, что два Фелиса часто соперничали, но с тех пор, как они прибыли на планету, это смягчилось до дружеского соперничества.
Вокруг группы раздались добродушные комментарии, но затем все выжидающе замерли.

Арне нервно сглотнул и положил мясо в рот. Он покрутил его на языке, прежде чем начать жевать, и закрыл глаза, пока наконец не проглотил. Он посмотрел на мясо и, казалось, погрузился в свои мысли.

- Ну и что? - Нетерпеливо спросил Норман. - И каков он на вкус?

Лев посмотрел на черного медведя, двигая только глазами.
Он обдумал вопрос и отрезал ещё один кусок мяса. Он держал его на конце вилки и смотрел на него с нейтральным выражением лица.

- Мне кажется, - медленно проговорил он, растягивая слова, - что у меня появилась новая любимая еда.

- Да! - воскликнул Майкл вслух, напугав бедную Розу, которая стояла прямо перед ним. Ей было нехорошо, она немного потеряла равновесие, и ей пришлось положить руку ему на плечо, чтобы не упасть; он только взглянул на неё при этом прикосновении, но всё ещё был рассеян от волнения.


Арне отправил жареное мясо в рот и добавил несколько кусочков овощей. Он съел их все с таким явным удовольствием, что Кену пришлось внезапно закричать, чтобы перекричать хор голосов, требовавших, чтобы Ким и Юки начали раздавать всем тарелки.

- Нашему кошачьему другу, по-видимому, нравится то, что он ест, - громко сказал Красный волк, - но мы всё ещё должны определить, безопасно ли ему есть это!
Он повернулся к Эйвону и кивнул.

- Мы дадим Арне закончить трапезу, - сказал капитан, - а потом проведаем его через два часа.

- Два часа? - Воскликнул Джерард.

Эйвон указал на льва, который продолжал есть, и улыбнулся. - Если к тому времени он ещё будет жив и здоров и не бросится в уборную, то с ним всё будет в порядке, и мы сможем устроить пир.

- А если он заболеет? - спросила Эрин.


- Тогда мы относимся к нему так хорошо, как только можем, и надеемся, что это то, что мы можем лечить, - ответил Кен. - Мы с Дженни будем внимательно следить за ним.

- Пока все остальные сходят с ума от запаха жареной свиньи! - Пожаловался Аарон.

- А как насчет оленьего мяса? - спросила Жасмин. - Мы знаем, что свиньи убили и съели их без каких – либо вредных последствий, о которых мы знаем – у них, вероятно, есть пищеварительная система, чтобы справиться с черной жидкостью, но разве некоторые из них всё ещё не должны быть в организме свиньи?
А что, если Арне проглотил его неосознанно и заболел от этого?

- Я пытался съесть это мерзкое мясо оленя, - напомнил ей Арне, проглотив ещё кусок, - и, наверное, никогда не забуду его вкус. Поверьте мне, когда я говорю, что в этом мясе не было ничего от этого ужасного вкуса.

- Может быть, свиньи съедят оленя и просто передадут эту мерзкую маслянистую дрянь, не впитывая её в свой организм, - предположила Алисия.
- В таком случае нам не придется беспокоиться о вторичном отравлении.

- Может быть, и так, - заявил Эйвон, - но даже если запах еды Арне вызывает у меня чувство голода, мы подождем и будем уверены. - В толпе послышалось недовольное ворчание, хотя остальные согласились с этим предостережением. - Однако есть одна вещь, которую мы узнали из этого. Громосвины не относятся легкомысленно к тому, что мы убили одного из их стада. Если мы можем безопасно есть их и планируем использовать их в качестве источника пищи, нам придется быть чрезвычайно осторожными, когда мы охотимся.
Альдо был ранен, и хотя Кен говорит, что поправится, в следующий раз кому-то другому может не повезти. Эти гигантские свиньи могут быть очень жестокими, когда мстительны, и они очень сильны и цепки. Сегодня мы были вынуждены вытащить огнестрельное оружие, чтобы защитить наших охотников, но мы не можем делать это регулярно. Боеприпасы ограничены, поэтому мы должны беречь их для реальных чрезвычайных ситуаций. Это означает, что нам придется дополнительно планировать, как убивать свиней для еды только с помощью луков и стрел, зубов и когтей, не подвергая себя чрезмерному риску со стороны других свиней для нас. Может быть, мы даже сможем изобрести ловушку, в которую попадем, не подвергая себя опасности.

Эйвон положил руку на плечо Арне, когда лев покончил с едой на своей тарелке. - Прежде чем приступить к планированию, - сказал он, - мы должны знать, стоит ли вообще сражаться со свиньями. Этот парень убедил меня, что они хороши на вкус, но мы всё ещё должны определить, безопасно ли это.
Я знаю, что ты устал от моих слов, но пока отложи свои рычащие животы и давай подождем и посмотрим.

***

Задыхаясь и задыхаясь посреди спящего купола, такого жаркого, что казалось, будто огромные печи лета были растоплены, Роза Флер очнулась от беспокойного сна и потянулась за бутылкой с водой, которую держала рядом с подушкой.

Рыжая лисица проглотила последние капли, оставшиеся после ночи чудовищной жажды, и лениво отшвырнула пустой сосуд в сторону, жалея, что не выпила ещё.
Конечно, единственным выходом для этого было бы встать и наполнить бутылку самой в естественном источнике за пределами пещеры.

Промозглая осенняя ночь и естественная постоянная прохлада пещеры должны были облегчить дискомфорт лисицы, когда она подняла свою бутылку и, спотыкаясь, вышла из спального купола, но, казалось, даже температура не принесла облегчения. Она спала обнаженной поверх единственной простыни на своей кровати, но большую часть этого периода сна ворочалась с боку на бок.


Несмотря на то, что рыба и мясо Громовых прутьев в конечном счете оказались вкусными и безопасными в еде, она не испытывала голода в то время и не ела ничего из этого; болезнь, которая охватила её, не была вызвана никакими новыми источниками пищи.

Лиса пошатнулась и чуть не упала ничком в пыль на полу пещеры, но каким-то образом ей удалось удержаться на коленях. В левой руке она сжимала пустую бутылку из-под воды, а правой терла лицо.
Однако что-то было не так, и она с любопытством посмотрела на свою руку.

Это не было больно, но когда она подняла его к лицу, то увидела, что мех вдоль всей её руки был сухим и ломким, а кожа под ним стала сердито-фиолетовой, почти черной. От этого зрелища она едва не упала в обморок, не то чтобы она была далека от подобной реакции, просто её тело охватила лихорадка.
Она знала, что у неё была реакция на крошечный укус паука, но до сих пор это не вызывало беспокойства. Где-то ночью ситуация обострилась, и пора было срочно ехать к доктору.

Она уронила бутылку рядом с собой и встала на четвереньки, но тут же обнаружила, что её ослабевшая правая лапа не выдерживает даже небольшого веса. Она также с трудом удерживала свои опухшие веки открытыми, но знала, что до купола лазарета недалеко, поэтому закрыла глаза и, прихрамывая, пошла на трех ногах по памяти.


Путешествие к доктору, казалось, заняло больше времени, чем она помнила, но она сглотнула против Толстого языка и упорствовала. Только когда её длинный нос ударился о твердую стену пещеры, она поняла, что сбилась с курса. Ни её купол, ни купол для медиков не находились рядом ни с одним из скальных периметров пещеры.

Она приоткрыла один глаз, но не увидела света, который мог бы подсказать ей, где она находится. Это само по себе было странно, так как всегда кто – то был на ногах круглые сутки-даже если на часах теперь было больше часов.
Задыхаясь от нестерпимого жара, лисица прислонилась к прохладной каменной стене и простояла там несколько долгих минут.

Ей было так жарко, что она не хотела терять ни минуты передышки, но в горле пересохло, а язык распух, и она поняла, что ей нужна вода. Не желая открывать глаза, она попыталась вернуться в свой купол и надеялась, что кто-нибудь скоро зайдет проведать её.
Однако, чтобы добраться туда, потребуется больше работы, чем у неё было сил собрать.

Ей становилось все труднее ясно мыслить, но что-то в мозгу Роуз подсказывало, что лучше оставаться рядом с прохладной скалой. Она сглотнула против Толстого, сухого языка, а затем опустилась на пол с небольшим облегчением. Лисица опустила подбородок на свои ручные лапки, глубоко вздохнула и замерла.




Глава 11
Второй Шанс Первый

Карл посмотрел на сине-зеленое небо и в предвкушении потер руки. Сильный вчерашний ветер утих, когда солнце осветило вершину горы, затенявшей маленькую подковообразную долину. На небе не было ни облачка, но за ночь выпала обильная роса, которая теперь поднималась густым утренним паром.

Не желая ждать, пока кто-то или что-то снова задержит его отъезд, Серый волк кивнул жене и начал готовить гирокоптер к целому дню воздушной разведки.
Он уже несколько часов не спал, но ждал рассвета, прежде чем принять решение.

Элли дважды проверила его рюкзак, убедившись, что у него достаточно провизии, полная зарядка на его мини-АТС и ручной радиоприемник, который он будет использовать, чтобы связаться с Эйвоном. Медведь-гризли в данный момент дремал в своей постели и ещё мог находиться там некоторое время, но Карл не хотел ждать, пока он проснется, прежде чем уйти; он хотел наилучшим образом использовать отведенное ему время.

Убедившись, что все готово, волки обнялись, прижались друг к другу и ласково лизнули друг друга.
Карл пообещал быть осторожным, а затем прижал свои торчащие уши к прозрачному шлему. Были и другие, занятые домашними делами, но так как он не сделал никакого конкретного объявления о времени своего отъезда, Элли была единственной, кто проводил его.

Волк забрался на сиденье машины, пристегнулся, дважды проверил заряд батареи и завел мотор.
Элли отошла на безопасное расстояние, прежде чем он включил верхний Ротор, и тогда он оторвался от Земли, прокатившись всего пару десятков футов по траве.

Элли смотрела ему вслед, пока он не скрылся за деревьями на северо-востоке, а потом повернулась к сараю, чтобы помочь накормить животных. Прежде чем она добралась до загона, из пещеры вышел Эйвон, с раздраженным видом протирая глаза от сна.
Он огляделся в поисках гирокоптера, но ничего не увидел и только потом увидел волчицу. Она улыбнулась и помахала рукой, но затем снова обратила свое внимание на загон.

Медведь-гризли неторопливо спустился по тропинке на дно долины и подошел к ней у сарая. - Карл только что уехал? - потребовал он ответа.

- Да, - ответила Элли так, словно в голосе медведя не было ни капли раздражения. - Он хотел пораньше начать свой рабочий день, чтобы успеть вернуться вовремя.


- Почему он не связался со мной перед отъездом?

Волк посмотрел на медведя и дернул ухом. - Ты спал, и мы не знали, когда ты проснешься, - ответила она. - Он только что ушел, так что я уверена, что он свяжется с тобой через пару часов.

- Я хотел поговорить с ним перед отъездом, - проворчал Эйвон.

- У тебя было достаточно времени, чтобы обсудить все, что ты хотел прошлой ночью, - напомнила ему Элли, и в её голосе послышались нотки раздражения.
- Ты была слишком занята рыбалкой, чтобы с кем-то разговаривать, так что это не его вина. Вы уже дали ему разрешение уехать в хорошую погоду, так что он не счел нужным просить ещё раз. Если вам действительно нужно дать ему дополнительные инструкции, я уверен, что вы можете передать их ему по радио.

Эйвон посмотрел на неё и поднял бровь, услышав её голос. Внезапно почувствовав, что спорить с ней в полусне бесполезно, медведь просто кивнул.


- Я догоню его позже, - согласился он. Выражение лица Элли смягчилось, и она указала на внутреннюю часть куполообразного сарая.

- Если больше ничего нет, - сказала она, - мне нужно покормить цыплят. Они начинают свою осеннюю линьку и откладывают не так много яиц, но нам они всё ещё нужны здоровыми.

- Конечно… - пробормотал он. Без дальнейших рассуждений он повернулся к уборным, чтобы оставить её заниматься своими делами, но не успел он сделать и нескольких шагов, как кто-то позвал его из пещеры.


***

Джон посмотрел на сине-зеленое небо над густым утренним туманом, окутывавшим низины прерии, и подумал, сможет ли он когда-нибудь привыкнуть к этому цвету. Они с Кристен путешествовали задолго до рассвета, доверяя своим инстинктам, которые привели их обратно к горной гряде, видневшейся лишь темными силуэтами на фоне ночного неба. Теперь, когда рассвет осветил вершины гор впереди, они могли видеть, что шли правильным курсом, хотя и немного севернее того места, где намеревались быть.


Кристен, однако, смотрела через плечо, задрав нос к небу, и её ноздри дрожали. Она чувствовала едва заметное изменение давления воздуха, и хотя её глаза не видели ничего, что указывало бы на дождь, инстинкт подсказывал ей, что погода может измениться. Вернувшись на Землю, она постепенно привыкла к новым ощущениям, но при всей сосредоточенности и внимании к институту, их исследованиям и боли, связанной с трансформацией, у неё никогда не было такой ясности инстинкта, как после прибытия на Боунстелл.


Интересно, так ли Кевин воспринимает погоду, или он всё ещё зависит от своего метеорологического оборудования? Не то чтобы она сомневалась в его способностях, но он был ещё молод и образован, и некоторые его предсказания не оправдались. Она знала, что это расстраивало Феннека Фокса, но вместо того, чтобы пугать его, он, казалось, воспринимал каждую неудачу как вызов, чтобы быть более точным в следующий раз. Он её получит, подумала она про себя.
Больше никто в секонд-Ченсе не пытался разобраться в погодных условиях Боунстеллана, так что решать эти задачи приходилось ему.

- Ты слышишь это?.. - прошептал Джон, глядя вдаль сквозь густой утренний туман; туман поднимался примерно на пятнадцать футов над их головами, заглушая и зрение, и звук на уровне земли.

Кристен наклонила голову и прислушалась. Она действительно услышала легкий звук, но он был настолько тонким, что она не обратила внимания ни на что, кроме небольшого утреннего фонового шума.
То, что она услышала, было тихим шелестом влажной буйволиной травы прерии, который мог бы быть ветром, если бы он был; воздух был неподвижен.

- Да, в чем дело? - прошептала она в ответ. Не дожидаясь ответа на риторический вопрос, она поползла вперед на четвереньках. Джон последовал за ней всего на пару шагов. Они двигались вместе, инстинктивно подкрадываясь к звуку на мягких руках и ногах пушистые с дрожащими носами.


Им не пришлось далеко ходить, чтобы найти источник звука. Они оба быстро остановились, и усы Джона задрожали, когда на спине Кристен в меховой шубе появился гребень из вставшей дыбом шерсти. Двигаясь поперек их пути и полностью игнорируя кошачьи линии, было то, что можно было описать только как большую "стаю" больших, волосатых пауков, и это было в буквальном смысле.

Каждый из них был в три раза больше земного тарантула, и их шоколадного цвета тела и ноги были полностью покрыты длинными жесткими волосами, которые волочились по траве, по которой они шли, вызывая свистящий звук.
Как и у других местных пауков, у них было всего шесть ног, но даже они выглядели зловеще. Их большие выпуклые глаза блестели в утреннем свете, и хотя ни один не остановился и не остановился, чтобы посмотреть прямо на кугуаров, оба пушистые каким-то образом знали, что они не остались незамеченными.

Какая бы цель или инстинкт ни гнали пауков к их неизвестному месту назначения, никто никогда не узнает, но ни один исследователь даже не задумывался о том, чтобы захватить кого-то из них, чтобы забрать для изучения.
Джон и Кристен молча наблюдали, как почти сорок или пятьдесят тварей маршируют сквозь туман, оба благодарные судьбе, что твари не направляются в их долину.

Стряхнув с себя чувство неловкости из-за миграции пауков, свидетелем которой они только что стали, Джон встал на ноги и энергично потряс руками. - Вообще-то я не боюсь пауков, - сказал он, - но от этого у меня мурашки по коже.


- Думаю, я готова идти домой, - тихо сказала Кристен, всё ещё стоя на четвереньках.

- Домой, то есть второй шанс, или домой, как на всем пути обратно на Землю?

Львица удивленно подняла бровь. - Второй шанс теперь дома” - уточнила она. - Земля-это просто мифологическое место, место легенд.

- Я не вижу далеко в этом тумане, но мы должны быть ближе к нашему лесу.


- Откуда ты знаешь? - спросила она. - Туман приглушает звук и ограничивает обзор. Это слишком жутко.

- Я просто знаю, - ответил Джон. - Я это чувствую-может, кошачьим чутьем. Не знаю, но мне кажется, я чувствую их запах.

Слева послышалось тихое фырканье, как будто кто-то услышал его комментарий и насмехался над его ответом. Пумы остановились и уставились друг на друга, гадая, не наткнулись ли они на отряд охотников из лагеря.

- Кто там?
- крикнул Джон. - Это ты, Карл? Никакого конкретного ответа не последовало, но фырканье повторилось, только на этот раз справа, и, похоже, не от кого-то из их товарищей.

- Джон... - прошептала Кристен, уловив запах сквозь туман. - Я думаю, нам лучше убраться отсюда.

Слева снова раздалось фырканье, на этот раз гораздо ближе, и оно сопровождалось тяжелыми шагами довольно крупного животного.
Джон снова опустился на четвереньки, наткнувшись на плечи львицы.

- Иди туда, куда мы шли, - прошептал он. - Беги как можно быстрее к деревьям, но не позволяй свиньям сбить себя с ног. Зигзаг, если нужно. Если мы разделимся, то перегруппируемся на верхушках деревьев.

- Я готова, - ответила она, присев на корточки и готовясь набирать скорость.

- Иди!

Зарывшись задними лапами в густой суглинок под травой, Кристен бросилась вперед в туман и услышала тяжелое дыхание, фырканье и топот копыт, рвущихся за ней.
Она всё ещё была почти слепа в густом тумане, но она знала, что один или два огромных местных бородавочника преследуют её, и было крайне важно, чтобы она не позволила им добраться до неё. Хотя она никогда не видела и не слышала о том, чтобы Громосвины гнались за пушистым с тех пор, как прибыли сюда, бывали случаи, когда большие свиньи преследовали маленьких оленей с такой свирепостью, с которой, как она надеялась, ей никогда не придется столкнуться. Похоже, кто-то из них решил посмотреть, каково будет на вкус земное вторжение.

Она не знала, где находится Джон, был ли он сразу за ней, или же он убежал в другую сторону, чтобы отвлечь одну или несколько свиней. Все, что она могла слышать, кроме собственного пыхтения, был грохот копыт и тяжелое фырканье прямо за её хвостом, почти как если бы разъяренный слон-самец был в атаке.


Она попыталась раскачиваться взад и вперед, и это, казалось, сбило с толку большого зверя всего на мгновение, но затем ей пришлось изменить тактику и сократить дистанцию в одном направлении, когда он начал соответствовать её движениям. Было очевидно, что свинья видит сквозь туман лучше, чем она, и если это так, ей нужно как можно быстрее добраться до деревьев, если она хочет оставаться здоровой.


Львица набрела на лес быстрее, чем ожидала, и ей пришлось быстро метнуться вправо, чтобы не врезаться головой в большой извилистый дуб, появившийся почти из ниоткуда. Сразу за ним был ещё один, и она потеряла скорость, пытаясь обойти его тоже; судя по звукам позади неё, однако, гигантская лохматая свинья не соответствовала её ловкости и, по крайней мере, ударила боком одно или два дерева.


Она рискнула и бросилась с толстого ствола влево, а затем использовала дополнительный импульс, чтобы запрыгнуть на нижние ветви другого дерева. Она едва не промахнулась мимо сука, и тот опасно наклонился под её весом, но она вскарабкалась вверх, чтобы увеличить расстояние между собой и землей, оставляя когтистые борозды в коре.

Громовая сига раздраженно заворчала и протаранила дерево, в котором она была, заставляя ветви вибрировать так сильно, что она почти потеряла опору и упала.
Её когти впились в черную кору, и она прыгнула на соседнее дерево.

Она услышала ещё один грохот позади себя и не знала, была ли это её свинья или другая, которая всё ещё преследовала Джона по лесу. Она надеялась, что ему удалось оторваться от Земли и укрыться за деревьями в относительной безопасности.

Она остановилась лишь на мгновение, когда туман рассеялся и она увидела силуэт другого горного льва, забравшегося выше на дерево, которое дрожало от корней. И все же, слишком долго, она услышала грохот копыт лишь за секунду до того, как ствол её собственного дерева сильно качнулся.
Опасность ещё не миновала, и она не сомневалась, что корни дерева выдержат натиск свиных мускулов и решительности.

Туман, казалось, становился все тоньше по мере того, как они продвигались по верхним ветвям леса, и вскоре Кристен смогла разглядеть, что три больших громосвина всё ещё пытаются добраться до кугуаров, которым до сих пор удавалось ускользнуть от их ярости.
К счастью для кошачьих, деревья стояли ближе друг к другу, и только тогда ботаник заметил, что дерево, на котором она сидела, было другого типа, чем дубы, на которых они сидели раньше. Она узнала этот тип и посмотрела на землю, чтобы увидеть каменистую местность, которую ожидала увидеть внизу. Они уже были у подножия гор.

Что же все это так разволновало? - удивилась она, когда они с Джоном отошли подальше от преследователей.
Большие животные были так велики, что им становилось все труднее следовать за ними сквозь деревья так близко, и через несколько мгновений они наконец остановились и заревели от ярости на убегающих пушистых.

Не желая испытывать судьбу, Джон жестом велел Кристен отойти подальше, прежде чем они остановятся передохнуть. Несмотря на возросшую выносливость пушистых, Кристен чувствовала, как это сказывается на её конечностях, и тяжело дышала с каждым прыжком на другое дерево.


После ещё десяти минут путешествия по деревьям Джон подошел к ней ближе, и она увидела несколько сердитых красных царапин на его меху там, где ветви деревьев задели его в стремительном беге по верхушкам деревьев. Незаметно для себя она почувствовала несколько таких же на своих руках и плечах. Они заживут, но это была небольшая цена, чтобы остаться в живых.

Если бы она была человеком-колонистом, Кристен сомневалась, что выжила бы.
Быть пушистым уже имело определенные преимущества, и она была благодарна, что прошла через болезненную трансформацию, чтобы получить дополнительную выносливость, скорость и выносливость, которые спасли её сегодня.

- Я думаю... мы наконец потеряли их, - сказал Джон, тяжело дыша. Он оглядел её и нежно провел пальцем по одной из царапин на левом ухе. - Ты в порядке? - озабоченно спросил он.

- Я выживу, - устало сказала она, прижимаясь к его руке и на мгновение закрывая глаза.


Лев оглянулся в ту сторону, откуда они пришли, на звук топота в деревьях, в то время как цепкие свиньи продолжали пытаться прорваться. Джон по опыту знал, что в этой части леса деревья и кустарник росли слишком близко друг к другу, чтобы между ними мог пройти кто-то размером с буйвола или даже больше. На данный момент они были в безопасности, но он не хотел искушать судьбу.

- Мы уже близко к лагерю, - сказал он, - так что нам лучше идти дальше, пока мы не ослабили бдительность.


Кристен предпочла бы ещё немного отдохнуть, но они всё ещё находились слишком близко к свиньям, поэтому она кивнула и последовала за ним сквозь деревья. Через некоторое время деревья раздвинулись ещё дальше, и она узнала подлесок, где собирала ароматные звездообразные клубни, которые все они ели в последнее время. Джон подвел их к нижним ветвям, а затем снова спустился на лесную подстилку, где подстилка из листьев, сосновых иголок и мягкой земли была легче на их подушечках.


Они больше не могли слышать сердитых свиней, так что, возможно, они наконец-то отвернулись, потеряв свою добычу. Прошло совсем немного времени, прежде чем спаренная пара кугуаров вышла из леса на бледно-зеленую траву долины второго шанса.

- Дом, милый дом, - произнес Джон усталым голосом. - Ты можешь делать, что хочешь, но я, пожалуй, искупаюсь в озере, чтобы смыть с себя пыль, грязь и листья, а потом вздремну, прежде чем явиться в Эйвон.


- Мне все это кажется хорошей идеей, - ответила она. - Рассчитывай на меня.

Они прошли полпути через поляну к озеру, прежде чем кто-то из них заметил тишину. Осторожно оглядевшись, Джон посмотрел на пещеру, а Кристен сосредоточила свое внимание на куполе амбара и загонах для животных. Весь скот был спокоен, так что особой опасности вроде бы не было, но больше никого не было видно-ни в долине, ни в пещере.


- А где все остальные?.. - прошептал а Кристен, почти боясь, что повышение голоса может навлечь на них какую-то скрытую опасность. После всего, что они видели за прошедший день, тишина в маленькой долине казалась жуткой.

Все ещё стоя на четвереньках, Кугуары ползли вдоль растительности, растущей по периметру озера, большая пещера нависала над ними. Единственным звуком, который они могли слышать, было тихое гудение холодильных установок внутри, но в остальном здесь было тихо.


- Как ты думаешь, что случилось? - Тихо спросила Кристен. Она не видела никаких тел, разбросанных вокруг, но это не означало, что их не было. Это было бы непохоже на Эйвона-позволить всем уйти из лагеря одновременно, так что должно было быть какое-то объяснение, которое ни одному из них не понравилось бы.

Джон остановился, и Кристен снова посмотрела на него. - В чем дело? - прошептала она.

- Я просто вспоминаю, что случилось на Бастьене, - сказал он.
- Что бы ни поразило их, оно охватило все население в течение одного дня – а мы отсутствовали достаточно долго, чтобы нечто подобное могло произойти здесь.

- О боже, я как-то об этом не подумал! Мы ещё так много не знаем об экологии здесь, что это могло быть что угодно! Львица посмотрела вверх, на пещеру, гадая, наполнено ли это место смертью. - Ты не думаешь, что нам следует держаться подальше на случай, если он и нас достанет?


- То, что случилось на Бастьене, затронуло только один вид пушистые; вот почему эта колония-первая смешанная группа, которую они послали. Однако, если какая-то болезнь перепрыгнула вид, мы уже можем быть в опасности. Джон оглянулся на загоны и растерялся. - Если это то, что произошло здесь, я удивляюсь, почему наш скот не пострадал.

- Может быть, он заразил только наши человеческие элементы, - предположила Кристен, и в её голосе зазвучала тревога.
- Если это так, то Земля наверняка покинет этот мир, тем более что они уже потеряли здесь целую человеческую колонию.

Джон покачал головой. - Возможно, но первоначальная колония так и не добралась сюда, чтобы заразиться. Нет, с ними случилось что-то ещё, вероятно, до того, как они спустились с орбиты. Возможно, случайный метеорит пробил их корпус. Я видел, как некоторые из них проносились по небу несколько ночей подряд.


Львица прижалась к нему. - Джон, мне страшно. Может, стоит попробовать радио?

- Кристен! Джон!

Внезапный голос заставил их обоих подпрыгнуть. Когда они одновременно обернулись, то увидели Сисси, бегущую на четвереньках со стороны леса к посадочной площадке. Из тени позади неё появились остальные пушистые, и все они медленно направились к лагерю.

Оранжевая домашняя кошка бросилась к двум пумам, а затем бросилась в объятия Джона, сбив его с ног.
Она уткнулась лицом в его обнаженную грудь, обняла его за талию и зарыдала.

Кристен была слишком потрясена тем, что все вдруг пришли в себя, чтобы чувствовать что-то кроме облегчения, но услышав приглушенные крики Сисси, она протянула руку и легонько погладила котенка по затылку.

- В чем дело? - спросил Джон, пытаясь оторвать её от своей груди и заглянуть ей в лицо. - Что здесь произошло?

- Мы... мы просто... - попыталась заговорить Сисси, глядя на него влажными глазами.
- Мы только что похоронили Розу! - наконец выдохнула она.

- О нет! - воскликнула Кристен, поднеся обе руки ко рту. - Каким образом? Что случилось?

Оранжевая полосатая кошка чувствовала слабость, но прикосновения её друзей успокаивали. - Помнишь, как они с Иваном уехали на восток? - хрипло спросила она. - Она была укушена крошечным пауком, когда выкапывала растение, чтобы принести его обратно.

- Я помню это, - сказала Кристен.
- Это случилось несколько дней назад.

Сисси кивнула, оставаясь в объятиях Джона для утешения. - Инфекция от его яда усилилась. Дара п-нашла её сегодня утром в пещере дальше, чем любой из куполов, и похоже, что она п-умерла где-то ночью.

Джон кивнул, в основном самому себе. Как заместитель командующего колонией, он знал, что их геолог часто в одиночку возвращается в большую сухую пещеру, похожую на большую коммерческую пещеру в Южном Кентукки.
Здесь не было ни сталактитов, ни сталагмитов, ни Доломитовых формаций, ни кальцитовых хребтов, но Дара была уверена, что дальше от входа могут быть какие-то полезные ископаемые или другие ресурсы, которые колония могла бы использовать, предпочтительно другой источник воды, который они могли бы использовать, если бы природный источник, которым они пользовались сейчас, замерз зимой. Она также заявила, что ищет любые боковые коридоры, которые могли бы пригодиться для загона скота в ненастную погоду; именно потому, что она нашла несколько, которые они могли бы использовать для этой цели, ей было позволено совершать такие набеги в сердце их горы.

В течение первой половины длинного Костелланского дня Дара помогала по хозяйству, необходимому для поддержания колонии, но после периода сна и нескольких приемов пищи она заявила, что вторая половина дневных часов принадлежит ей. Вместо того чтобы бродить по лесу, взбираться на гору или принимать участие в какой-то другой деятельности на открытом воздухе, она предпочла заняться своими геологическими интересами глубже в пещере.
В целях безопасности Эйвон умоляла белого медведя взять с собой компаньонку, но она всегда ускользала сама. Должно быть, она возвращалась с такой прогулки, когда обнаружила бедную лисицу.

- Роза была первой из нас, - сказала Сисси, шмыгая носом.

- Что вы имеете в виду? - Тихо спросила Кристен.

- Она была первой жертвой второго шанса, - объяснил кот в оранжевую полоску. - Хотя некоторые колонии пушистых были более успешными, чем другие, все они потеряли кого-то в первые месяцы оккупации.
Она посмотрела на Джона с выражением глубокой муки на лице. - Один из моих братьев умер так же, как и она - от укуса насекомого, от которого у него не было иммунитета!

Кристен подняла глаза, когда в утреннем свете на них упала тень; медведь гризли выглядел так, словно не спал несколько дней. Эта видимость была обманчива, так как причина была больше связана с обязанностями командования в свете смерти Розы.


- Джон…. Кристен... - тихо произнес Эйвон, глядя на оранжевую кошку. - Я рад, что вы оба вернулись.

Мужчина-кугуар нахмурился.

- Да, у нас есть несколько историй о нашем путешествии, но они могут подождать.

Эйвон благодарно кивнул. Он действительно был не в настроении слушать отчет о поездке в данный момент, поэтому он указал на остальных, возвращающихся в пещеру. - Мы только что отпевали Розу в лесу, и я уверена, что Сисси только что сказала тебе об этом.


- Да, - серьезно ответила Кристен.

- Мы посадили её рядом с одним из цветущих кустов с цветами, похожими на голубые Розы, - сказала им Сисси. - Мы подумали, что это вполне уместно. Мы повесили её жетоны на куст.

- Думаю, ей бы это понравилось, - кивнула Кристен. Цветы этого конкретного растения пахли совсем не так, как земные Розы, но у них был свой приятный аромат, и Роза любила их.

- Я устал, у меня болит голова, и мне нужно лечь, прежде чем я соберу отчет, чтобы отправить его обратно на Землю… - пробормотал Эйвон.
- Если вам нужны подробности смерти Розы, Кен может рассказать все, что вам нужно знать.

- Ладно, оставим тебя в покое, - сказал Джон. - Вы можете дать нам знать позже, когда вам понадобится отчет о нашей поездке.

- Это прекрасно. Спасибо. Капитан колонии неторопливо направился к пещере на четвереньках, опустив голову и медленно двигаясь. Было очевидно, что смерть одного из них он воспринял довольно тяжело.


- Я не хочу сейчас оставаться одна, - тихо сказала Сисси, когда он ушел, - но я не хочу снова слышать подробности её смерти.

Кристен взяла руки котенка в свои и нежно сжала их. - Мы немного отдохнем после разговора с Кеном. Вы можете присоединиться к нам, если хотите.

Джон тепло обнял маленькую Фелис. - Вы можете подождать нас в нашем куполе, - добавил он.

Сисси с благодарностью посмотрела на Кристен, но на мгновение ей показалось, что она почти виновата.
Но прежде чем Кристен успела спросить, Сисси подняла глаза на Джона и быстро поцеловала его в губы, прежде чем убежать на всех четырех ногах.

Кристен несколько раз удивленно моргнула, а затем посмотрела на свою пару, которая, казалось, была так же удивлена, как и она. - Для чего это было? - спросила она, и какие-то темные эмоции внезапно нахлынули на неё.

Горный лев покачал головой, не желая высказывать свои подозрения вслух.
- Это уж точно… - пробормотал он. - Пойдем, поищем Кена.

***

- Что случилось? - спросил Джон, наблюдая, как врач колонии осматривает руки Кристен, где разноцветные ватные тампоны ненадолго онемели. Дженни сидела рядом на медицинской каталке, всё ещё молча после погребальной церемонии.

Кен и Дженни с угрюмым видом посмотрели на горного льва. - Роза сказала, что её укусил паук во время прогулки с Иваном на восточные холмы, которые они называли Ивано-розовым лесом, - ответил красный волк.
- Он попал ей на палец, когда она выкапывала образец растения, чтобы привезти обратно.

- Разве она не сообщила об этом? - спросила Кристен.

- Да, - подтвердила Дженни, - но, видимо, было уже слишком поздно. Токсин проник в её организм и распространился внутри, разрушая все ткани в непосредственной близости от места укуса.

Кен взял запечатанную пластиковую банку и поднес её к свету медицинского купола.
Крошечное существо с шестью ногами и бело-голубыми отметинами на теле, напоминавшими джинсы, неподвижно лежало на спине на дне контейнера.

- Большинство таких маленьких пауков не способны проникнуть сквозь человеческую кожу, но у этого есть пара исключительно острых и сильных копейщиков, несмотря на его размер. Как правило, укус паука сам по себе не является серьезным, но похоже, что яд этого человека вызвал бактериальную инфекцию в более глубоких слоях кожи и тканей её руки, которая быстро распространилась.
Вероятно, у неё была высокая температура, поскольку её тело пыталось бороться с инфекцией, но токсинов в яде, возможно, было слишком много для её организма. Я предполагаю, что он проник внутрь и затронул её центральную нервную систему в тех областях, которые контролируют регуляцию сердцебиения и дыхания.

- Вы работали над лечением? - спросил Джон; это было не обвинение, а просто вопрос любопытства.

- Я пытался извлечь его яд, чтобы посмотреть, смогу ли я придумать какое-нибудь противоядие для неё, - ответил Кен, - но такие вещи требуют времени, а чудес не бывает.


Роза Флер была первой жертвой опасностей нового мира, но это могло случиться где угодно. У Земли была своя доля ядовитых насекомых и других существ, но большинство из них уже имели доступные противоядия, разработанные годами исследований и экспериментов. Что-то новое в этом мире, что никогда не было частью земной экосистемы, может быть легко или астрономически трудно произвести лечение.


Джон указал на джинсового паука и сказал Кену:

- Ты всё ещё думаешь, что сможешь создать вакцину из этой штуки на случай, если она укусит кого-то ещё?

- Возможно, со временем, - ответил волк. - С разрешения Эйвона я взял немного крови Розы для анализа в надежде, что это поможет нам что-нибудь придумать. Мы обязательно будем заниматься такими вещами, так что я хотел бы получить какое-нибудь лечение.


Кристен подняла глаза, когда доктор закончил осматривать её руки, по-видимому, удовлетворенная тем, что не было никаких длительных эффектов от местного обезболивающего средства тампонов.

- Простите, что спрашиваю, - сказала она нерешительно, - но почему вы похоронили Розу? Я думал, что правила ПКАО требует кремации, когда умирает пушистый.

Дженни уставилась на львицу, как на сумасшедшую, но Кен покачал головой.

- Цель кремации пушистого, - сказал он, - состояла в том, чтобы убедиться, что никакая другая генетическая компания на Земле не сможет получить в свои руки кодирующие последовательности ДНК и реинжинирировать формулу гетазина, которую компания использует для создания таких тварей, как мы.

Он пожал плечами.
- Здесь это не опасно, поэтому Эйвон решил, что мы можем устроить Розе достойные похороны.

- Это было ужасно важное решение для Эйвона, - заметила Кристен.

Волк сунул руки в карманы шорт.

- Не совсем так. Широко известно, что все кошачьи линии трагедии Бастьена были похоронены их выжившими врачами-Вулпами. ПКАО не поднимала шума из-за того, что их похоронили, а не кремировали, и у нас было больше причин сжигать тела там, чем здесь.


- Это ещё почему?

- Кремация тел уничтожила бы болезнь внутри них, охватившую это место, - добавил Кен. - Так как Вульпус обращались с телами и не были затронуты, я уверен, что ПКАО мог бы заставить их эксгумировать одного из них, чтобы забрать с собой на Землю для более тщательной проверки вскрытия, чем то, что они могли бы сделать на месте.

- Наверное, это было не очень приятно… - пробормотала Дженни.
- Представь себе, что тебе приходится хоронить свою подругу, чтобы потом снова выкопать её. Одно дело, если ты беспристрастен, и совсем другое, если ты действительно знал её как друга.

***

Кристен вернулась в купол, который делила с Джоном, и обнаружила Сисси, свернувшуюся калачиком посреди их кровати. Она долго хмурилась, потом забралась на матрас и села рядом с оранжевой кошкой. Большие зеленые глаза Сисси открылись прежде, чем Кристен прикоснулась к ней, и когда она увидела, что они остались одни, на её лице внезапно появилось выражение неуверенности.
Кристен понюхала воздух, сразу же узнав запах страха, исходящий от маленькой Фелис, и встретилась с ней взглядом.

Сисси сглотнула и отвернулась, не в силах выдержать этот взгляд.

- Мне очень жаль, - тихо сказала она. - Я... я не хотела этого делать.

- Что делать? - Ответила Кристен. Она точно знала, о чем идет речь, но хотела, чтобы подруга сказала это вслух. Сисси тоже это знала и нервно заерзала, прежде чем ответить.


- Прости, что я поцеловала Джона у тебя на глазах, - тихо сказала она.

- Послушай, я поняла, когда ты цеплялась за него, чтобы поддержать, когда была расстроена из-за Розы, - медленно произнесла львица, - но это не имело никакого отношения к поцелуям с ним. Он мой друг, и я не думаю, что мне понравилось то, что ты сделал.

- Прости... - пискнула Сисси. Затем она остановилась и посмотрела на неё. - Твоя Пара? - повторила она.

- Совершенно верно, - сухо ответила Кристен, - и я уверена, что ты понимаешь, что это значит.


Сисси снова опустила глаза и глубоко вздохнула.

- Я знаю, что ты уже давно охотишься за ним, так что не удивлюсь. С тех пор, как мы сюда приехали, вы, кажется, стали ближе друг другу, но я не думаю, что кто-то знает наверняка, что вы были... совмещенный. Все время его трансформации мы знали, что Джон был одержим своей бывшей невестой и что он никогда не намеревался иметь физические отношения с кем-либо. Если между вами что-то изменилось, значит ли это, что вы собираетесь пожениться?


Теперь настала очередь Кристен выглядеть неуверенной.

- Не знаю, - тихо призналась она. - Джон сказал мне, что они с Эйвоном обсуждали традиционные традиции моногамии, будет ли она работать в обществе пушистых, где существует непропорционально большое количество полов, как у нас, и их так мало – в первую очередь среди Урсис. Такого ещё не было с тех пор, как мы стали первой экспериментальной смешанной колонией.
У них нет официальной политики, но я думаю, что другие уже решают это самостоятельно.

- Среди Фелисов больше женщин, чем мужчин, - напомнила ей Сисси.

Кристен намеренно не смотрела на другую кошку.

- Да, но совсем ненамного.

- Дженни и Ким обе замужем за Рейном, и все они, кажется, хорошо ладят с этим соглашением.

- Да, и это дает слабину, оставляя только тебя и Арне, чтобы собраться вместе.


- Мне не нравится Арне… - пробормотала рыжая кошка. - Конечно, он достаточно красив, но у него резкий характер; очень немногие люди любят его – любого вида пушистых – и он всегда груб с теми, с кем имеет личные отношения. Он не в моем вкусе.

- Мне очень жаль это слышать, Сисси, но если ты не переспишь с ним, то твой единственный выход-завязать дружбу с мужчиной другого вида. У тебя не будет детей, но это убережет тебя от одиночества.


- Но я всегда хотела иметь детей и надеялась встретить милого Фелиса в какой бы колонии я ни оказалась. Я не знал, что ПКАО обманет и бросит нас в смешанную группу, подобную нашей. Это нечестно!

Кристен покачала головой, подавляя зевок; утреннее бегство от грозовых паров отняло у неё больше сил, чем она думала, и в любом случае она не испытывала особого интереса к этому разговору.

- Нет, это нечестно, Сисси, но Арне-твой единственный выбор, - заметила она, вытягиваясь на матрасе рядом с ней.


- Мне не нравится Арне, - повторил кот поменьше.

- О'Кей, так к чему ты клонишь? - Подозрительно спросила Кристен.

Сисси не могла смотреть ей в глаза, опустив голову на кровать.

- Ты один из моих лучших друзей здесь, - тихо сказала она, - и мне всегда нравился Джон. Я... я хотел спросить, могу ли я быть партнером с вами двумя.

Кристен уставилась на неё.

- Сисси, как бы это сказать? Ты мне нравишься... но я не би.
Я не уверен, что секс втроем-это то, что я мог бы сделать …

- Я тоже, - удивленно пискнула кошка, широко раскрыв глаза, - но я вроде как надеялась, что ты поделишься со мной Джоном... как Ким и Дженни с Рейном.

Кристен замолчала, и Сисси была уверена, что она сердится на неё.

- Мне... мне очень жаль… - пробормотала она, глядя на матрас под собой. - Пожалуйста, забудь, что я сказал.

Кристен громко вздохнула.


- Сисси, как ты мне напомнила, я давно охочусь за привязанностью Джона; он только сейчас признал меня своей парой. Теперь, когда он у меня есть, я не уверена, что хочу делить его с кем – то ещё-особенно сейчас.

- Я знаю, - с чувством ответила Сисси. - Именно этого я и боялся.

Кристен вытянулась, накрыла голову подушкой и несколько долгих минут молчала.
Когда Сисси начала вставать, львица протянула руку и остановила её прикосновением.

- Сисси... Послушай, я не говорю " Да "... но думаю, что и " нет " тоже не скажу. Мы пробудем здесь ещё много лет. Пусть сначала у нас будет время побыть парой, и, может быть – только может быть – я буду более восприимчива к этой идее. Конечно, это будет не только мое решение; Джон тоже должен будет согласиться. Она подозрительно посмотрела на Сисси из-под подушки, но та на неё не смотрела.
- Вы говорили ему об этом?

Сисси покачала головой. - Нет, я знал, что сначала мне придется убедить тебя, но мне следовало знать лучше. Я знала, что он зациклился на своей бывшей невесте, но я также знала, что ты тоже хочешь его.

Она села и обхватила себя руками, закрыв глаза. - Быть исключительным нечестно, но именно так мы все были воспитаны, чтобы верить. У нас нет тридцати одного Фелиса из обычной колонии, чтобы смешивать и сочетать, как нам заблагорассудится – нас всего семеро.


Она снова посмотрела на свои руки, и глаза её затуманились. - Со смертью Розы это напомнило мне, что все наши силы ограничены, и хотя мы должны быть здесь по крайней мере пять лет, мы могли бы быть здесь дольше. Я думал, что было бы разумно начать наращивать нашу численность с самого начала, но с нашим старым образом мышления, я думаю, что дети будут редки.

Кристен подползла к ней и нежно положила руку на плечо Сисси.
Она заключила подругу в объятия и крепко обняла.

- Дай нам время, - прошептала она. - Это все, о чем я прошу. Все это так ново для меня, так что дай мне подумать, и когда я буду готова поделиться им, я расскажу об этом Джону.

Сисси покачала головой, зная, что с такой ревнивой подругой этого никогда не случится, и изо всех сил постаралась сдержать слезы.

***

- Карл-Эйвону – Карл-Эйвону.
Ты там?

Гризли едва слышал радиоприемник в кармане своих шорт. Хотя он все утро ждал звонка от серого волка, он на мгновение забыл о нем.

- Это Эйвон, - сердито ответил он. - Где ты пропадал? Я ожидал, что ты будешь звонить каждые два часа!

- Вы когда-нибудь пробовали пасти кошек?

Не-секвитур застал медведя врасплох. - А?

Волк рассмеялся.
Я нашел большое стадо чего-то похожего на кошек, но мохнатого, как овцы. Они почти так же случайны, как вы думаете, что кошки будут путешествовать в стае, но они каким-то образом умудряются оставаться вместе, когда они путешествуют.

Волнение в голосе Карла заставило Эйвона забыть, что он расстроен. - На что они похожи?

- Они большие, в основном размером с льва, но прибавляют около пятидесяти или больше фунтов за то, что выглядит как толстая шерстяная шерсть по всему телу.
Я не могу сказать, что у них есть шея – она либо скрыта под шерстью, либо их плоские головы прикреплены прямо к плечу. Конечно, первой моей мыслью было, съедобны они или нет.

- Ты говоришь как настоящий хищник, - весело сказал Эйвон, - но ты думаешь о них как о кошках или овцах, которых можно съесть?

- Наверное, я думал об овцах, - признался Волк. - Я никогда раньше не пробовал есть кошек, но я знаю, что мои предки-волкы, вероятно, ели всех, кого могли поймать.


- Кот размером со льва, скорее всего, будет преследовать тебя, Карл. Мы не видели никаких крупных хищников, кроме свиней, но я бы не стал пробовать, пока вы не увидите, могут ли они дать отпор!

- Хорошая точка. Я видел множество других животных с воздуха, но большинство разбегается, прежде чем я успеваю подойти слишком близко со своим Гирокоптером. Надеясь, что маслянистый черный отпугивающий фактор является общим только для маленьких оленей, многое из того, что я видел сегодня, представляет собой потенциальные источники пищи, чтобы поддержать всех нас.
Я сделал много фотографий и кучу заметок, чтобы мы могли определить, что мы могли бы попробовать съесть позже.

- Кроме предполагаемой еды, вы видели что-нибудь ещё интересное?

- Слишком много вещей, чтобы рассказать тебе сейчас, даже за то короткое время, что я провел здесь сегодня. Но горизонт все время сбивает меня с толку. Диаметр этого мира больше, чем у Земли, поэтому горизонт более удален и визуально немного дезориентирует при полете.
Несмотря на это, я все же заметил кое-что примечательное в другом большом озере на севере, которое примыкает к горам. Там внизу плавает что-то довольно большое.

- Что вы имеете в виду?

- Я не видел его поверхности, но вода чистая, и я мог видеть что-то темное, плывущее на большие расстояния.

- Может быть, размером с акулу?

- Больше, гораздо больше. Были времена, когда я мог различить очертания, и от этого шерсть на моей спине хотела встать дыбом.

- И что же ты видел?


- Я думаю, что это что-то вроде плезиозавра с двумя головами или двумя длинными конечностями, вытянутыми перед ним, когда он плывет. С телесной точки зрения он напоминает мне существо вроде Чемпа или Несси.

Эйвон фыркнул. - Хорошо, у нас есть свое местное озерное чудовище, - сказал он с улыбкой. - Не лети слишком низко к воде, иначе одна из этих голов попытается попробовать тебя в качестве новой кухни.

- Да, папа медведь.
Я буду хорошим волком и останусь сторонним наблюдателем.

***

Когда Джон вернулся в купол, который делил с Кристен, он обнаружил, что она и Сисси дремлют на кровати. Они лежали лицом друг к другу на противоположных сторонах матраса, так что Джон растянулся на пустом пространстве между ними, лежа на животе, уткнувшись лицом в руки. Утомленный событиями долгого утра, он хотел только отдохнуть и не заметил, что обе женщины уже проснулись.


Кристен повернулась к нему лицом и увидела, что Сисси сделала то же самое. У оранжевой кошки было виноватое выражение лица, но львица беззвучно прошептала ей:’

Сисси недоверчиво посмотрела на неё, но Кристен уже давно привыкла по ночам только прижиматься к Джону, зная, что он не возражает; она не будет сердиться, если котенок сделает то же самое.


Тихо, чтобы не потревожить его, обе женщины прижались к нему. Когда Сисси положила тонкую руку ему на спину, она обнаружила, что рука Кристен уже там, но львица легонько схватила её за запястье, чтобы убедиться, что она не отдернула его. Сейчас они всё ещё были друзьями, и, как и кошки, с которыми они были связаны, спать вместе в теплой компании было естественно.

***

Эйвон что-то проворчал себе под нос, глядя на ПСП в своих руках.
Экран был неисправен в последнее время, и он не знал, был ли это элемент питания или печатная плата под дисплеем. Двойные экраны имели возможность переключать функции друг с другом, и смена основного дисплея с одного на другой, казалось, не помогала в этом вопросе. Он делал заметки, пока Джон и Кристен докладывали ему о поездке на соляные равнины, но из-за того, что аппарат работал с перебоями, это ни к чему не привело.

- Простите, вы двое… - пробормотал гризли двум пумам, стоявшим перед ним. Они втроем сидели на траве в тени широкого зонта, который Венди соорудила из обрезков для использования в маленькой долине; спокойный золотистый ретривер был изобретателен в изготовлении подобных вещей для их использования. Он постучал по ПБЖ ладонью и фыркнул. - Эта штука на грани срыва.


- У Сисси были проблемы со своим, - заметила Кристен. - Джон тоже.

Гризли выключил странствующий аппарат и поставил его на траву рядом с собой. Он посмотрел на неё и пожал плечами. - Возможно, вам придется написать свои собственные заметки и отправить их мне позже.

- Конечно, я могу это сделать, - сказал ботаник.

- Как бы то ни было, - сказал Джон, продолжая свой рассказ, - как только мы вернулись в лес у подножия гор, Громосвины бросились за нами.
Из-за густого утреннего тумана я не был уверен, что их было больше, но по крайней мере двое, о которых я точно знал. - Он продолжал описывать эту сцену капитану колонии, а Кристен периодически вмешивалась, чтобы добавить некоторые детали, которые он упустил.

-... но вы знаете, где деревья сближаются на северо-западной стороне долины, и именно тогда мы наконец потеряли свиней, - закончил Джон. - Мы им ничего не сделали, так что я не знаю, почему они так разволновались. Может быть, они просто сходят с ума, когда туман.


Эйвон покачал головой, небрежно улыбаясь. - Это наша вина, - объяснил он. - Пока тебя не было, отряду охотников Карла удалось убить подростка, но им пришлось бороться за каждый шаг, чтобы вернуть его обратно. Эти свиньи восприняли это как личное оскорбление и были крайне расстроены тем, что мы убили одного из них. На обратном пути мы чуть не потеряли Альдо.

- А что случилось с Альдо? - спросила Кристен. - С ним всё в порядке?


- У него сломано ребро, а бок вскрыт клыком. Дженни привела его в порядок, зашила и завернула, и сейчас он отдыхает, но с ним всё будет в порядке, даже если он на какое-то время выйдет из строя.

- Ничего себе, - ответила Кристен. - Кто-нибудь ещё пострадал?

- Несколько царапин и ушибов, но им удалось привести всех в приличное состояние. Как и вы, они в конце концов потеряли атакующих свиней в густой линии деревьев, но они почти не получили травуа с телом подростка через них по той же причине.


Джон сидел рядом, вытянув ноги. Он предпочел бы сидеть, скрестив ноги, но теперь, когда у него были оцифрованные ступни, это было несколько сложнее. Он потянулся назад и поправил хвост, но затем наклонился вперед, полностью сосредоточившись на Эйвоне.

- Я не думаю, что ты уже пробовала его есть, учитывая ситуацию с Розой, - начал он, - но мне бы хотелось... …

- Если хочешь попробовать, у нас ещё много осталось со вчерашнего вечера, - с улыбкой перебил его Эйвон.
- Ни у кого из тех, кто его ел – а это большинство из нас – не было никаких проблем. Это тоже очень хорошо.

- Отлично! - Сказала Кристен с улыбкой. - Кто первый попробовал это сделать?

- Арне вызвался сам.

- Арне! После того, что случилось с олененком, я удивлен, что он не потребовал, чтобы кто-то другой пошел первым, - сказал Джон в изумлении.

Гризли всё ещё улыбался, и он усмехнулся. - Я думаю, он всё ещё пытается доказать свою ценность для колонии, потому что он добровольно идет на все.
К счастью для него, на этот раз авантюра с новой едой увенчалась успехом. Пока тебя не было, было ещё несколько азартных игр, но все они окупились.

- А? - Хором спросили Джон и Кристен.

- Мы перепробовали всю рыбу в озере, которую смогли поймать. Все хорошо, все безопасно.

Джон облизнул губы. - Жаль, что сейчас слишком поздний сезон, чтобы выращивать собственную картошку. Мы могли бы съесть рыбу с жареной картошкой!


- Весной нужно сажать Земляной картофель, - посоветовала Кристен, - но самые костяные клубни, которые мы пока что нашли, похоже, любят летние и осенние месяцы. У нас есть много таких, которые мы можем попробовать поджарить.

- Похоже, у нас полно мясных блюд, - заметил Джон. - В нашем путешествии Крис нашла несколько растений, которые могли бы обеспечить нас дополнительной растительной пищей, хотя мы нашли один источник мяса, который мы просто проигнорировали.


- А? - спросил медведь.

- Это была уродливая бесхвостая тварь размером с бульдога, с толстой круглой мордой, открытыми отверстиями для ушей с гребнями над ними, а также глазами, - добавила Кристен. - Голая тварь была совершенно безволосой. Мы решили догнать его и посмотреть, каково это-есть. Несмотря на четыре короткие ноги, он сделал все возможное, чтобы обогнать нас обоих.

- Так что же случилось? - спросил Эйвон. - Там была черная жижа?


- Нет, не совсем… - пробормотал Джон. - Кристен сняла его, но когда мы разрезали его, чтобы поджарить на огне, внутренности выглядели гнилыми и больными.

- Эх, мило.

- Именно. Мы видели только одного, так что не знаем, было ли это типично для его вида или этот был специально болен, но мы похоронили его и попробовали местную рыбу в озере. Джон почесал за ухом и сказал: - как и твоя, рыба, которую мы попробовали, была съедобной и довольно вкусной.
Крис нашла несколько местных овощей, чтобы пойти с ним, так что наша последняя еда там была хорошей.

- Похоже, у тебя было вполне приличное путешествие, - признал гризли. - Мы изучим образцы соли, которые вы привезли, чтобы посмотреть, сможем ли мы использовать её для консервирования мяса, и если да, то я, вероятно, пошлю туда группу, чтобы собрать кучу.

- Оставь в покое соленые пироги, - посоветовал Джон.

- Конечно.
Жаль только, что ты не можешь его вернуть. Доктор Мотидзуки, вероятно, захочет в какой-то момент получить его для каталогизации.

- Он и сам может сходить за ним, - проворчал Джон. - Просто проследи, чтобы он добрался туда и обратно в дневное время. Он тоже захочет избежать встречи со свиньями.

- Верно, верно. По крайней мере, мы определили, что свиньи совершенно безопасны для еды, но будут ли они безопасны для охоты-это другой вопрос, - заметил медведь.


- Может быть, ты взял их лидера, возможно, Альфу, - предположила Кристен.

- По-моему, слишком молод, - ответил Эйвон. - В стаде было много других, более опытных свиней. Карл, похоже, думает, что у них крепкие семейные узы, и реагирует точно так же, как мы, если бы они взяли одного из нас.

- Как ты думаешь, они могут быть разумными? - спросила Кристен.

Эйвон покачал головой. - Нет, не совсем так.
Они просто звери, реагирующие инстинктивно. Как и буйволы Старого Запада, только один из них может прокормить многих из нас, и мы, вероятно, сможем использовать другие части животного для разных целей. Однако они доказали, что опасны, так что нам придется следить за ними.

- Ты имеешь в виду, как этот? - Тихо спросил Джон. Оба его спутника проследили за его взглядом до края поляны, занимавшей большую часть маленькой долины.
Одинокий Громосвин стоял прямо в тени, глядя на них – казалось, почти прямо на Эйвона, Кристен и Джона.

- Как долго он там стоит?.. - прошептал а Кристен.

- Я только что это заметил, - ответил Джон. - Я уловил его запах и краем глаза заметил какое-то движение.

- Может быть, нам лучше вернуться в пещеру, - предложил Эйвон. - Медленно.

Все трое встали на две ноги, чтобы казаться больше, но свинья только и делала, что смотрела, как они идут к мосту через реку, а потом по тропинке к входу в пещеру.
Даже после того, как все трое разошлись в разные стороны, Эйвон видел, что свинья, похоже, довольна только тем, что смотрит на них из леса.

Поскольку он пришел с юга, а не с северо-запада, где гнались за кугуарами, он задавался вопросом, был ли он из другого стада или одинокая свинья сама по себе, которая не знала о предыдущих конфликтах.

Большое животное не делало никаких угрожающих движений, даже в сторону загона для животных.
Все, что он делал, это стоял и смотрел через долину на пещеру.

***

Вернувшись в купол, Джон достал один из чемоданчиков с образцами из рюкзака, который носил во время путешествия. - Я собираюсь отнести кристаллы селенита, которые откопал, Даре, - сказал он. - Я сомневаюсь, что они будут для неё чем-то большим, чем любопытство, но, может быть, она захочет их иметь.

- Джон…

Он снова посмотрел на Кристен и поднял бровь, услышав её тон.
Она, казалось, колебалась.

- Хм? - он ответил.

- Мне нужно кое-что обсудить с тобой, - тихо сказала она.

- Меня не будет всего несколько минут. Я вернусь, а потом мы можем немного прогуляться по лесу, если хочешь.

- Окей.

Горный лев оставил свою пару сидеть за маленьким круглым столиком, где она сложила руки вместе. Её мысли и эмоции были в беспорядке, и она на мгновение подумала, не прекратить ли этот разговор, прежде чем он начнется.
Вместо того, чтобы ждать его, она могла бы просто пойти в большой купол и поесть, но к тому времени, когда она боролась с собой, шатаясь взад и вперед, вернулся Джон.

Он подошел к столу и протянул ей руку. - Пойдем, - сказал он, - прогуляемся.

- А Даре понравились кристаллы? - спросила Кристен, поднимаясь на ноги.

- Я не смог найти её, поэтому оставил их на столе вместе с запиской.
Она увидит их позже.

Пумы вместе на четвереньках прошли через пещеру. Айвен, Жасмин и Далия сгрудились возле купола Эрин, а лис фенек тихо разговаривал с Троицей. Из всех обитателей колонии этим троим будет труднее всего пережить смерть Розы, поэтому их советник сразу же вмешался, чтобы поговорить с ними. Вспомнив об их потере, Кристен мысленно вернулась к себе и молча пошла рядом с Джоном.


Джон несколько раз оглядывался на неё по пути к выходу, но позволял ей спокойно разобраться в том, что её беспокоило. Когда они добрались до деревянного моста, он поднял глаза и увидел, что Громосвин всё ещё стоит там, где стоял раньше, молча глядя прямо на них. Его нервировали эти темные глаза, поэтому он остановился и столкнулся плечами со своей парой.

- Давай не пойдём в лес, - предложил он.
- Давай лучше поднимемся на мой наблюдательный пункт.

Кристен заметила свинью и все поняла. Она спокойно кивнула и последовала за ним на четвереньках вверх по склону горы, вокруг валунов и сквозь деревья по тропинке, которая становилась все более изношенной. Через некоторое время, набрав высоту, они подошли к плоской каменной плите, возвышавшейся над долиной, которую Джон объявил своим личным сторожевым насестом.
Другие знали, что он часто ходил туда, то ли на вахту, то ли просто чтобы отвлечься и подумать, но там его редко беспокоили.

Он устроился поудобнее, но когда взглянул на неё, она осталась стоять на четвереньках с непроницаемым выражением лица. Хотя он знал, что она была чем-то занята, он не понимал, о чем идет речь, и в глубине его живота что-то задрожало.


- Ладно, мы одни, - тихо сказал он. - Что у тебя на уме?

С момента прибытия в этот мир они стали ближе друг другу, и она была благодарна ему за то, что он всегда уделял ей все свое внимание, когда они оставались наедине, но на этот раз её потряс его прямой взгляд. Она села на корточки и попыталась заставить кончик хвоста перестать дергаться.

- Помнишь, ты рассказывал мне о своем разговоре с Эйвоном о взаимоотношениях внутри колонии?


Он казался озадаченным вопросом, но кивнул. - Исключительные отношения могут быть неразумными в этой обстановке, - я полагаю, было выражено мнение о неравномерном соотношении мужчин и женщин в группе Урсисов.

- Как ты относишься к таким полигамным отношениям?

Он помедлил, прежде чем ответить. - Я думаю, что при определенных обстоятельствах это, вероятно, более практично, чем моногамия, - сказал он, - но это зависит от всех вовлеченных сторон.
Неужели Джерард и Аарон снова ссорятся из-за девочек?

- Нет, я не знаю никаких проблем с Урсисом, кроме тех, о которых мы с тобой говорили во время нашего путешествия.

- О'Кей, значит, вы меня потеряли. Что происходит?

Кристен постаралась взять себя в руки и откинула со лба черную челку человеческих волос. - Ты знаешь, что Дженни и Ким создали тройную связь с Рейном?

- Да, он сам мне об этом рассказывал.
Это застало его врасплох, но он никогда не стеснялся женщин. Есть ли проблема с ними, которую мне нужно разорвать?

Кристен покачала головой, желая, чтобы он не усложнял ситуацию своими предположениями. - Нет, они все прекрасно ладят. Такое положение вещей, кажется, устраивает всех троих.

- Тогда в чем проблема?

- Хм... Сисси обратилась ко мне по поводу подобной ситуации некоторое время назад.


- Сисси... подошла к тебе?..

- Да... она искала моего одобрения, чтобы стать твоей парой, Джон. Она надеется, что мы втроем сможем договориться, как Дженни, Ким и Рейн.

Джон молча смотрел на неё в течение долгой минуты.

- Она... хочет меня? - медленно спросил он, нахмурив брови. - Почему?.. Если она беспокоится о том, чтобы спариться с другим Фелисом, почему бы ей не пойти за Арне?
Он всё ещё свободен.

Кристен покачала головой. - Он ей не нравится, - спокойно объяснила она, - но она влюбилась в тебя с тех пор, как ты поступил в институт.

Джон кивнул. - Да, она часто флиртовала со мной там, но я никогда не давал ей понять, что заинтересован.

- Она сказала, что уже знает, что ты зациклилась на своей бывшей, но это никогда не мешало ей любить тебя – вроде меня.

Джон нахмурился и провел рукой по лицу.
- Ты говоришь так, словно уже дал ей разрешение преследовать меня, - проворчал он. - Ты уже устала от меня? Неужели я так разочаровал тебя после долгого ожидания?

- Нет, я не об этом, - испуганно ответила львица.

- Что же тогда?

- Джон, я не хочу тебя делить, особенно после того, что случилось во время нашего путешествия. Я хочу, чтобы ты была моей и только моей!

- Я рад это слышать! - Взволнованно сказал Джон, и его собственный хвост дернулся за спиной. - Почему ты просто не сказал ей об этом и не покончил с этим, пока она не слишком на это надеялась?


- Я хотела, но сказала только, что подумаю… - пробормотала Кристен, прижав уши к голове.

- Инстинкт подсказывает мне, что этого делать нельзя, - проворчал он. - Мне нравится Сисси, и я думаю, что она симпатичная, но Фелис не грозит вымирание из-за несовпадения чисел. Дженни, Ким и Рейн сами справились с этой проблемой, чтобы выровнять ситуацию. Если все, что ей нужно, - это котята, то Арне может помочь ей в этом независимо от того, нравятся они друг другу или нет.


- Джон, я не сказала, что одобряю это.

- Нет, но, сказав, что ты подумаешь об этом, она могла бы надеяться, что ты, по крайней мере, воспримешь эту идею. Неужели она думает, что твое разрешение-это все, что нужно? Что, если ты согласна, но я не хочу быть чьим-то племенным животным? Послушай, если все медведи хотят поменять своих любовников, чтобы сохранить свою численность, это их дело, но меня воспитали, чтобы я верила в брак только с одним человеком за раз!


Кристен посмотрела на него и подняла бровь. - Мы не женаты, Джон, - мягко напомнила она ему. - Мы всего лишь пара, как и наши собратья-животные.

Львиный хвост перестал дергаться – совсем перестал двигаться – - а потом он медленно покачал головой с закрытыми глазами. - Крис, - сказал он более спокойным тоном, - я только сейчас дошел до того момента, когда у меня могут быть физические отношения с тобой, и отчасти это связано с тем, что ты знаешь мое настоящее происхождение.
Сисси не знает Брайана Барретта, и мне бы хотелось, чтобы так оно и оставалось. Если бы у меня были интимные отношения с ней или с кем-то ещё, то они были бы основаны на ложном фундаменте, основанном на моей новой личности. Я никогда не смогу быть честным с ней, и мне придется все время быть настороже. Я не думаю, что смогу это сделать.

- Вспомни, что ты только что сказала о Сисси и Арне, - спокойно сказала Кристен. - Это применимо и здесь; увековечивание Фелис на Боунстелле не требует правды или честности, только физического акта.


Джон фыркнул от досады и сел на корточки. - Ты пытаешься уговорить меня впустить Сисси в наши отношения или нет? - хрипло спросил он. - Вы говорите, что не одобряете её просьбу, но вы также защищаете принципы, стоящие за этой просьбой!

- Джон... - начала она. Она остановилась, громко вздохнула и откашлялась. - Джон, как и ты, моей первой реакцией было то, что я не хочу делить тебя ни с кем, но я подумал об этом и решил, что если бы ты был открыт для этой идеи, я бы согласился, но только для Сисси.
Я не увлекаюсь другими девушками, и она говорит, что тоже, но вы были бы общей точкой соприкосновения в таких отношениях. Если ты не хочешь этого делать, то именно это я ей и скажу, но я хотел, чтобы ты знал обе стороны и имел свое мнение.

Она посмотрела на него, чувствуя себя очень маленькой. - Я люблю тебя, Джон, и я эгоистка. Я не хочу делить тебя, но если это означает дать Фелис дополнительный шанс выжить, я был бы готов, если бы ты была.
- Исключительные отношения могут быть неразумными в этой обстановке, - кажется, вы сказали. Вы либо верите в это, либо нет.

Выражение лица Джона смягчилось.

- Я тоже люблю тебя, Крис, но не знаю, смогу ли я чувствовать себя комфортно с кем-то ещё, имея при этом отношения с тобой. Это было бы слишком похоже на обман, и именно поэтому я теперь пушистый. Я всё ещё был бы человеком на Земле с хорошо оплачиваемой работой и, возможно, завел бы собственную семью с Ребеккой, если бы она не изменила мне с Паркером.


- Это не было бы мошенничеством, если бы я знала и одобряла его, - ответила Кристен. - В этом-то и разница.

Джон покачал головой.

- Я не хочу этого делать, - сказал он наконец. - Я польщен, что Сисси так сильно меня любит, но, хотя среди нас, кошек, всё ещё есть относительно равные числа, я не вижу в этом необходимости. Я уверен, что она начнет обижаться на меня, как только вы скажете ей, что я не хочу её, но если она даже не хочет рассматривать Арне, возможно, Рейн захочет добавить ещё одного в свой гарем; он, кажется, не возражает против нескольких партнеров.
К следующей весне повсюду могут появиться котята с его пятнами.

***

Эйвон сел на землю у края выступа пещеры, выходящего на небольшое озеро, и уставился на громосвина, который весь день стоял на другой стороне поляны. Некоторые из других пушистых были встревожены его присутствием, и хотя он не причинял никакого беспокойства, он был слишком близко к уборным для комфорта.
Олененок, поедавший бледно-зеленую траву, однако, не обращал на неё никакого внимания и, казалось, не обращал на них внимания.

Мэнни предложил убить его ради еды, так как он, похоже, не хотел уходить, но капитану колонии эта идея не понравилась. Даже с тридцатью пушистыми в лагере, у них было достаточно еды на данный момент, и он втайне боялся, что будет больше раненых, пытающихся снять его.

Он только что навестил Альдо, и хотя гончак, казалось, был в хорошем настроении, гризли всё ещё чувствовал себя ответственным за то, что кто-то под его опекой пострадал.
Эйвон чувствовал себя достаточно плохо, потеряв Розу, и был обеспокоен тем, что Альдо мог стать ещё одной жертвой.

Почему свинья стояла там? Он не продвинулся больше чем на несколько шагов от того самого места, где впервые появился за весь день, но, казалось, внимательно наблюдал за ними всеми. Всякий раз, когда кто-то появлялся в поле зрения из отверстия пещеры, он наблюдал за ними. Когда кто-то сидел в загонах для животных и заботился о своем скоте, он наблюдал за ними.

Никто не осмеливался приблизиться к громадному существу, особенно после того, как остальные стали такими же мерзкими после убийства подростка, но Эйвон был уверен, что скоро им придется что-то предпринять, иначе одно его присутствие нарушит их повседневную рутину.
Возможно, он улетит на закате, так как после наступления темноты никто из свиней никогда не видел, а это свойство они не разделяли со своими земными собратьями.

Капитан колонии поднял голову, когда позади него остановилась пара ног. Его нос задрожал, и он понял по запаху, кто это, прежде чем обернулся.

- Привет, Юки, - сказал он, глядя на неё. Даже сидя на земле, его голова была почти на одном уровне с головой Акиты, когда она стояла.


- Эта тварь всё ещё наблюдает за нами? - риторически спросила она. - Мне это не нравится.

- Это не вызывает никаких проблем, - ответил Эйвон. - Это даже не беспокоит олененка.

- Наверное, ему тоже не нравится их вкус, - заметила Юки.

- Подышать свежим воздухом? - спросил гризли после минутного молчания. - Ты и твоя сестра всегда на кухне, и я удивляюсь, что ты иногда вообще выходишь на улицу.


Она ответила ему дразнящей улыбкой и добродушно покачала головой. - Это может показаться правдой, но мы иногда выходим и гуляем в лесу, просто чтобы выбраться. Вообще-то, у меня есть для вас тревожные новости.

- А? В чем дело?

- Ты знаешь, как в последнее время ведут себя некоторые из наших АТС? Ну, это происходит с морозильниками и некоторыми другими электрическими кухонными приборами тоже.

Эйвон моргнул.
Это было нехорошо. - Морозильники? - повторил он. - Мы ведь не потеряем их, правда?

- Не знаю, - нахмурился пёс, - но в данный момент система работает только с перебоями. Мы с Ким стараемся не открывать их больше, чем необходимо, чтобы держать все внутри холодным. То, что мы заморозили, должно прослужить нам всю зиму и дальше, если мы не сможем пополнить запасы местного мяса и овощей.
Но... если морозильник выйдет из строя, мы потеряем все, что не сможем съесть сразу.



Глава 12
Паразиты

Светло-оранжевая и коричневая шерсть хвоста корсака трепетала по бокам электрической панели, открывающей большую морозильную камеру колонии, и несколько волосков застряли в петле двери. Внутри устройства раздалось тявканье, и чья-то рука потянулась, чтобы вытащить застрявший мех из петли, после чего снова исчезла.


Майкл Линч когда-то был техником-электриком, поэтому лис вызвался разобраться в прерывистой работе устройства, как только услышал об этом. Первое, что он проверил, была аккумуляторная батарея и соединения с солнечным зарядным устройством, расположенным на внешнем склоне горы, но, похоже, ни с одним из них не было проблем с проводимостью.

Чтобы хоть чем-то занять себя, кроме хандры и скорби о потере сестры, Далия помогала ему, передавая инструменты и тестеры по мере надобности из набора инструментов.
Она откинулась на спинку стула, вытянув перед собой ноги, и заглянула внутрь открытого прохода, хотя видела только его ноги и хвост.

Изнутри послышался глухой удар, и лис-самец что-то пробормотал себе под нос, прежде чем начал пятиться назад. Он протянул ей электрический счетчик, прежде чем появилась его голова, и она спокойно положила его обратно в мягкий футляр.


Майкл отскочил назад и резко сел, как только его голова и маленькая фара, прикрепленная к ней, оказались вне отверстия. Его цель была неясна, и он сел обратно на колени Далии с удивленным тявканьем из них обоих. Пара лисиц на мгновение превратилась в клубок рук, ног и хвостов, прежде чем им удалось сесть врозь, оба выглядели смущенными.

- Извини… - пробормотал корсак.
- Я не собиралась лезть к тебе на колени!

На мгновение забыв о своих заботах, лисица весело прищурила оранжевые глаза и покачала головой. - Вы в этом уверены? - съязвила она. - Твоя задница хорошо прицелилась и попала точно в цель!

Майкл рассмеялся: - Ну, тебе не нужно было щупать мой хвост, отталкивая меня от себя, - возразил он.

- Я не ощупывал твой хвост...

- Эй, я почувствовал, как твои пальцы задержались между моими задними карманами.


- Я просто пытался убрать тебя с моих колен.

- Да, но ты задержался...

Это подшучивание продолжалось ещё минуту, прежде чем они услышали, как кто-то прочистил горло, чтобы привлечь их внимание. Они оба посмотрели на веселое лицо капитана своей колонии.

- Привет, босс, - хихикнул Майкл.

- Привет, - сказала Далия с приглушенным весельем.

- Привет вам обоим, - с ухмылкой ответил медведь.
- Вам удалось определить, в чем проблема, или вы оба слишком заняты, чтобы выяснить это?

Далия откинулась на спинку стула, обхватив руками лодыжки. - Я обещаю, что не пыталась отвлечь его... слишком сильно, - сказала она. Эйвон была рада увидеть некоторое легкомыслие, учитывая, что она только что потеряла свою сестру, но отвлечение внимания, вероятно, было тем, что ей нужно.

Майкл чувствовал, как его щеки разгораются под шерстью, но он поднял что-то, чтобы гризли увидел.
Это был блок прозрачного пластика с виртуальной дорожной картой схем, встроенных в несколько слоев. Он поднял маленькую лампу с инфракрасной антенной решеткой, и сразу несколько темных пятен усеяли блок питания.

- Вот в чем наша проблема, - заметил лис.

- А что с ним случилось? - спросил Эйвон, присаживаясь на корточки, чтобы рассмотреть поближе. Он взял блок и лампу и стал вглядываться в темные пятна.

- Некоторые реле цепи лопнули, но я не могу сказать, почему без дальнейших испытаний.
К сожалению, у нас нет запасных блоков для холодильников, если только они не были пропущены в декларации. Майкл почесал ухо и сел рядом с Далией, не глядя на неё. Она обвила его тонкую, покрытую черным мехом руку и положила подбородок ему на плечо.

- Это вы с Мэнни собирали холодильные установки, - вспомнил Эйвон. - Думаю, вы бы знали, Если бы у нас были запасные части.
Есть ли у вас необходимые инструменты для его ремонта?

Лис покачал головой. - Только не для многослойной спиральной схемы, - сказал он. - Дело в том, что такого рода повреждения всё ещё позволяют импульсам работать, но только с перерывами. Он может продолжать работать так в течение нескольких дней или выдохнуться, как только я подключу его обратно в систему, но в любом случае он не будет длиться долго.

- У нас есть какие-нибудь альтернативы? - спросил Эйвон, глубоко нахмурившись.
- У нас слишком много еды, чтобы позволить всему этому испортиться. Он нам понадобится всю зиму.

Майкл посмотрел на него и пожал плечами. - У нас есть два промышленных холодильника и четыре морозильные камеры, но это единственный, который, по словам Ким, был на грани. Позвольте мне проверить все остальные, чтобы убедиться, что спиральные цепи в порядке. Если это так, нам, возможно, придется переставить несколько предметов, чтобы поместить более важные замороженные продукты в те, которые работают, но нам придется двигаться быстро, чтобы ничего не оттаяло в этом усилии.


- Возможно, нам придется пожертвовать некоторыми овощами, чтобы сохранить мясо замороженным, - предположила Далия. - Мы все всеядны, но в первую очередь плотоядны, поэтому я бы сосредоточился на том, чтобы сделать мясо нашим приоритетом.

Эйвон вернул блок управления Майклу. - Как долго содержимое этого морозильника будет в порядке, пока вы будете проводить дальнейшие испытания этой штуки?

- Пока никто не открывает дверь, он может сидеть здесь часами, прежде чем начнет нагреваться. Стены хорошо изолированы, и с ним внутри пещеры, он не будет нагреваться, сидя под солнцем.


- Сколько времени у вас уйдет на то, чтобы провести тесты на блоке управления?

- Максимум двадцать минут.

- Ладно, посмотрим, что ты сможешь выяснить, а потом подключи его обратно, прежде чем смотреть на другие блоки. Даже прерывистый, он может принести больше пользы, чем без него. Посмотрим, сможешь ли ты понять, почему все пошло наперекосяк, и тогда у меня есть для тебя другая работа.

Майкл наклонил голову, вытирая руки о жилет.
- А? Что ещё случилось?

- Раз уж мы заговорили об этом, может быть, вы взглянете на спиральные схемы моего ПСП? В последнее время он начал действовать, и я слышал, что у других такие же проблемы. Если происходит что-то, что влияет на всю нашу электронику, мы должны знать об этом, прежде чем все полностью сломается. Если мы узнаем, что является причиной этого, возможно, мы сможем сделать что-то, чтобы предотвратить это.


- Конечно, я займусь этим сразу же после того, как осмотрю другие морозильники и холодильники.

- Спасибо, Майкл. Может быть, вам нужна моя помощь?

- У него есть я, - заговорила Далия. - Может, я и не дипломированный электрик, но пару кУрсис в колледже я все-таки повозился с электроникой. По крайней мере, я могу просто передать ему инструменты, которые ему нужны, и прочитать цифры на панелях дисплея.


Эйвон кивнул им и встал. - Похоже, у вас обоих все под контролем, - сказал он. - Пожалуйста, дайте мне знать, что вы узнаете, как можно скорее.

- Да, сэр, - ответил Майкл, когда Далия шутливо отсалютовала медведю.

- О, и кстати, постарайся не валять дурака слишком много, - сказал он с ухмылкой. - Это очень важно.

- Ну конечно! - сказал Лис-самец с обманчиво невинным выражением лица.
Лисица подняла бровь и улыбнулась гризли в ответ, не сказав ни слова.

***

Шерил не сводила глаз с края поляны, пока они с Айвеном и Арне приближались к загонам для скота. Она была уверена, что на них смотрит совсем другой Громосвин, чем был весь день, но никто не видел, чтобы другой ушел, если бы его место занял другой. Она знала, что все считают гигантских свиней не более чем глупыми животными, но у неё было смутное ощущение, что Громосвины сейчас изучают их.

Свинья, или свиньи, если их действительно было больше, чем одна, казалось, интересовалась всем, что колонисты делали на открытом месте, но если Эйвон появлялся, он всегда был сосредоточен на гризли.
Возможно, потому, что он был самым крупным из них, но, как бы то ни было, животное проявляло терпение.

Бордер-колли была единственной, кто отвечал за весь их скот, распределяя обязанности по мере необходимости, и она решила, что скот нуждается в свежей растительности; она и две лисы собирались отогнать их на обширное посадочное поле и дать им пастись там в течение нескольких часов.
Хотя из-за утренних событий у неё не было никаких обязанностей, Жасмин вызвалась принести им еду и питье позже, пока они будут отсутствовать в течение долгого дня. Айвен предложил пойти с ним, чтобы дать себе какое-то время подумать о чем-то другом, кроме Розы.

Шерил поправила на голове шляпу пастушки и, не сводя глаз со свиноподобного часового, потянулась к воротам загона.
Не следя за тем, что она делает, её рука коснулась электрического провода, который торчал в нескольких дюймах от модульного ограждения. Она вздрогнула, когда поняла, что забыла выключить электричество, но внезапно была озадачена тем, что не было никакого резкого укуса от тока. Она посмотрела на провод и снова прикоснулась к нему без ожидаемого электрического толчка.

- Иван, - позвала она, - проверь провод с твоей стороны.


Рыжий лис осторожно потянулся, чтобы коснуться пряди на противоположной стороне загона, но она была инертна, без активной защиты.

- Ничего, - сказал он, нахмурившись. - Кто-то его выключил?

Арне подошел к распределительной коробке, установленной прямо за дверью сарая. Он приподнял защитную крышку и заглянул внутрь.

- Он включен, - доложил он. - Отойди, я ещё раз проеду на велосипеде. - Он нажал на кнопку выключения, затем снова включил её, прежде чем потянуться к проволоке, окружавшей забор.


- Все ещё ничего… - пробормотал лев после легкого прикосновения к проводу. Он подошел к панели солнечной зарядки, установленной снаружи купола, но все выглядело нетронутым, если не слегка запыленным. - Электроника, должно быть, неисправна, но ничто не выглядит неуместным.

Шерил почесала мех под шляпой и нахмурилась.

- Нам придется взглянуть на него, когда мы вернемся, - сказала она своим спутникам, глядя в загон на снующих вокруг животных.
- Давай выведем скот в поле и займемся этим позже.

***

Кен отодвинулся от микроскопа и потер глаза. Красный волк изучал соль, которую пумы привезли с прогулки, и, насколько он мог судить, это была не более чем хлористый натрий. Он проверил его с помощью газового хроматографа, и в сыром виде он был более концентрированным, чем обычная поваренная соль; с некоторой очисткой его можно было сделать безопасным для случайного потребления.
Что же касается использования в консервировании мяса, то он не видел никаких причин, по которым его нельзя было бы сразу же использовать для этой цели.

Однако он хотел быть уверенным, так как хроматограф, казалось, давал неверную информацию каждый третий или четвертый раз, когда он обрабатывал данные. Либо электроника в аппарате была неисправна, либо кристаллы соли обладали особым свойством, которое он ещё не обнаружил. Он не хотел предлагать использовать хлористый натрий, пока не убедится, что ошибка была не более чем отказом оборудования.
Даже если бы это было так, он не хотел бы потерять подразделение так рано в игре.

Врач-волк встал со стула и решил пойти в большой купол выпить чашку кофе, чтобы дать глазам сосредоточиться, прежде чем вернуться к своей работе.

***


Норман забросил леску на воду озера и смотрел, как она опускается под простой красно-белый поплавок. Эйвон сидел рядом с ним, расслабленный и довольный своим любимым занятием.
Предводитель колонии обнаружил, что его люди достаточно хорошо знают свою работу, и у него не было причин давать им указания или постоянно висеть у них за спиной.

Он и черный медведь рядом с ним планировали посидеть на травянистом берегу и принести немного рыбы, чтобы включить её в дневную еду, прежде чем идти помогать в саду позже. Осенние овощи хорошо росли на родной почве, и все они возлагали большие надежды на то, что яровые посевы впоследствии тоже будут расти.


Ночи становились немного прохладнее, и некоторые лиственные деревья уже начали окрашиваться в цвета осени. Знакомые коричневые, красные и желтые оттенки пробирались сквозь деревья, и Кристен была рада видеть их так же, как и все остальные. Между Боунстеллом и Землей было так много общего, что это успокаивало. Среди тысяч планет, обращающихся вокруг далеких звезд, земные миры были не так уж распространены, и не все из них были так хорошо знакомы, так что было очень приятно найти земную сферу, которая могла бы однажды стать домом для тысяч людей, которые переедут сюда.


Конечно, нужно было помнить, что их маленькая долина представляла собой всего лишь крошечное пятнышко на планете, чуть больше Земли. В других местах условия могли быть не столь приятными или привычными, и планета была тщательно изучена ещё до того, как было выбрано место для посадки. Возможно, здешняя обстановка была выбрана для того, чтобы все это было очень знакомо. Могли ли дальнобойные сканеры, орбитальные исследования и беспилотные посадочные зонды обнаружить Садовое пятно Боунстелла?


Какова бы ни была цель, поставленная комитетом ученых на другом далеком мире, Эйвон наслаждался своим пребыванием здесь. Хотя здесь, как и дома, случались небольшие личностные конфликты, теперь все было относительно спокойно, поскольку все они выработали привычный распорядок дня и ночи, а их семейное знание расширялось с каждым новым открытием.

Несмотря на смерть Розы, единственной заботой Эйвона в данный момент была проблема с электроникой колонии.
Ничто не выходило из строя сразу, но почти все, что они использовали, имело спиральные схемы, и большинство, казалось, страдало той же периодической болезнью лопнувших реле. У каждого была своя теория происходящего, но предположение Нормана могло быть более вероятным.

- Кажется, я сузил круг до двух реальных возможностей, - тихо сказал Черный медведь, откидываясь на спинку стула и небрежно поглядывая на поплавок, прикрепленный к леске.
- Либо в этих горах что-то производит сильное электромагнитное поле, которое воздействует на цепи, либо это могут быть солнечные вспышки от местной звезды.

- Ты имеешь в виду что-то вроде ЭМП? - спросил Эйвон.

- Да, электромагнитный импульс может поджарить большую часть электроники, но спиральные схемы более защищены просто тем, как они построены. Возможно, именно поэтому некоторые реле лопнули, а другие нет, вызывая лишь спорадическую активность.


- У нас есть какой-нибудь способ обнаружить Эми, чтобы выяснить это?

Норман кивнул. - Наши АТС могут это сделать. Это простое приложение, которым мы были оснащены, хотя большинство из нас никогда не использует половину возможностей, для которых предназначены устройства. Я проверю его со своим, когда мы закончим здесь.

- А как насчет солнечных вспышек, о которых вы упомянули?

- Это может быть немного сложнее обнаружить, - заметил нормал, наблюдая, как пластмассовая сфера на его леске подпрыгивает вверх и вниз в воде.
Он уже чувствовал небольшие толчки на леске через легкий стержень в своих руках, но хотел дождаться подходящего момента, чтобы установить крючок. - Спутники над землей часто следят за солнцем, - продолжал он, - но у нас здесь нет такой роскоши. Магнитная энергия внутри Солнца накапливается в огромных количествах, которые иногда высвобождаются в фантастическом взрыве излучения в виде волны высокоэнергетических субатомных частиц. Земля в основном защищена своей магнитосферой, но мы не знаем, что это за магнитосфера или озоновый слой, окружающий Боунстелл. Если наше местное солнце выплюнет вспышку в нашу сторону, сможет ли эта планета защитить нас таким же образом, или больше радиации и электромагнитных волн проникает в более высоких дозах?

Как раз в этот момент в озере прогремел взрыв, и Норман встал на дыбы, чтобы насадить удочку на крючок.
Последовала мгновенная борьба, когда рыба на конце лески напрягла свои водные мускулы. Черный медведь немного поборолся на руках, но потом перенес свой вес на него и достал добычу из воды. Сила в этом усилии выбросила мокрое существо на берег, и оба медведя внезапно отпрянули, увидев, что это было.

Он выглядел как нечто среднее между комком слизистых сине-зеленых водорослей, щупальцем ктенофора, чей пузырь был испачкан грязной водой, и гротескным мраморным глазным яблоком в середине, которое, казалось, не могло оставаться неподвижным.
Это было что-то такое, чего никто из них никогда раньше не видел в этом не имеющем выхода к морю озере, или, возможно, они просто не замечали. Испуганная тварь извивалась и извивалась, пытаясь вернуться в воду, но запуталась в леске медведя и, казалось, быстро задыхалась на открытом воздухе.

- Выбросить его обратно или оставить для доктора? - Шепнул Норман гризли, стоявшему рядом с ним.
Оба стояли на двух ногах, как будто стоя они могли бы оказаться дальше от этой твари. Они нашли много вещей, имеющих некоторое сходство с тем, что они знали на Земле, но это было так же чуждо по внешнему виду, как и все, что они видели.

- Лучше отдай эту штуку Масанори, а то мы никогда не узнаем, чем все кончится, потому что он упустил то, чему не учился раньше. Эйвон подобрался поближе к этой штуке, хотя и держался на расстоянии на случай, если она вдруг набросится на него с новой силой. - Он уже не в духе из-за того, что упустил некоторые вещи, которые Джон и Кристен не смогли вернуть ему. Цифровые фотографии не дают ему достаточно информации, говорит он.


- Хорошо, я позволю тебе забрать его, - сказал Норман.

Эйвон оглянулся на него и ухмыльнулся. - Если вы поймали его, то должны отнести ему, - сказал он.

На лице Нормана мелькнуло выражение ужаса, но затем он фыркнул и взял маленькое пластмассовое ведерко, в которое собирался положить пойманную рыбу. Он подошел к тому, что достал, и поставил ведро на бок, рядом с отверстием.
Используя конец своей удочки, черный медведь погрузил удивительно легкое существо в контейнер. Он почти ожидал борьбы, но оказалось, что существо было слишком слабым из воды и умирало.

Почувствовав жалость к этой твари, он отнес ведро на берег и слегка окунул открытый конец, чтобы оно наполнилось озерной водой; он не хотел, чтобы оно ожило и убежало, поэтому сделал это быстро.
Леска всё ещё была обернута вокруг его тела, поэтому он понес удочку и ведро назад к пещере, призывая вперед красную панду выйти к нему.

Эйвон снова посмотрел на воду озера, и его пробрала дрожь. Увидев это существо, он больше не был в настроении ловить рыбу, поэтому собрал удочку и снасти. Возвращаясь в пещеру, он заметил Сисси и Эрин, отдыхающих на Деревянном мосту, болтающих босыми ногами в холодной речной воде, которая текла под ними.

Когда он подошел к мосту, оба подняли головы.
- О чем кричал Норман? - спросила Эрин своим эльфийским голосом, её большие уши дрожали, когда она говорила.

- Мне показалось, он говорил что-то о морском чудовище, - сказала Сисси.

Эйвон усмехнулся этой аналогии. - Он поймал что-то в озере, что почти не поддается описанию, - сказал он им. - Это было уродливое существо, похожее наполовину на медузу, наполовину на водоросль и с одним налитым кровью глазным яблоком.

- Фу, у меня просто мурашки по коже побежали, - заметила Сисси.


- Это опасно? - спросила Эрин.

- Мы ещё не знаем, - сказал Эйвон миниатюрному фенеку Фоксу. - Норман отдает его доктору Мотидзуки для изучения.

- А в озере их много? - спросила Сисси, вытаскивая ноги из воды, которая, как она только что поняла, текла из озера.

- Не знающий. За те недели, что мы здесь, это первое, что мы увидели. Возможно, он живет глубже в озере, и рыболовный крючок Нормана случайно зацепил его со дна, или, может быть, его смыло из источника, питающего озеро.
Гризли пожал плечами. - Возможно, мы никогда больше не увидим его, но лучше знать, что это такое и ядовит ли он, на всякий случай, если появятся новые.

Сисси отряхнула ноги и потерла мех, чтобы стряхнуть с них воду. Эйвон что-то вспомнил и положил свое рыболовное снаряжение на землю у его ног.

- Ты всё ещё переписываешь все заметки из своего ПСП в бумажные блокноты? - небрежно спросил он.


- Нет, мне помогали несколько добровольцев, и мы все их сделали, - ответил Рыжий кот. - Я стараюсь не использовать свой ПСП больше, чем это необходимо. Я печатаю быстрее, чем печатаю от руки, но сейчас я делаю свои ежедневные заметки в бумажном блокноте.

- Я хочу, чтобы ты немедленно выполнил для меня одно дело.

- В чем дело? - спросила Сисси. Эрин с любопытством посмотрела на него.

- Ваш ПБЖ не единственный, который стал ненадежным в последнее время, - объяснил он.
- Электроника в ПСП, морозильниках, защитном ограждении вокруг животных и других устройствах показывает проблемы, поэтому, прежде чем мы потеряем их полностью, я хотел бы, чтобы вы собрали все остальные ПСП, а затем объединили все данные, записанные с тех пор, как мы были здесь, на кристалле данных.

- Э-э, конечно – но почему?

- Как только вы все заархивируете вместе, я хочу передать все обратно на Землю в виде нескольких пакетов сообщений.
Таким образом, мы не потеряем всю информацию и фотографии, которые мы записали, и они могут быть скопированы в избыточном количестве в библиотеке в Стокгольме для хранения всего, что мы узнаем о Bonestell.

Эрин встала и отряхнулась, но её внимание было приковано к гризли. - Возможно, кристаллы памяти в ПСП в порядке, с некоторыми схемами внутри блоков идут плохо, но я не хочу рисковать, - добавил Эйвон.
- Обычно мы посылали бы всплески сообщений обратно на Землю со всеми нашими открытиями, как только мы были здесь шесть местных месяцев, но у нас может не быть никакой работающей электроники в течение шести месяцев с тем, как идут дела.

- Я могу помочь тебе собрать все ПСП, - сказал Пустынный лис оранжевому коту.

- Спасибо! Сисси посмотрела на медведя и кивнула. - Мы позаботимся об этом, хотя я уверена, что доктор Мотидзуки получит больше, чем кто-либо другой.


- Без сомнения. Послушай, я ценю всю твою работу, - сказал ей Эйвон. - Ты тоже, Эрин, особенно после сегодняшнего утра.

Лиса перестала улыбаться. - У меня такое чувство, что найдутся и другие, кому я буду нужна, чтобы подставить слишком большое ухо, - тихо сказала она. - Роуз очень любили, и её смерть заставила многих из нас почувствовать свою смертность. Наши гибридные свойства, несомненно, помогут нам выжить в долгосрочной перспективе, но есть некоторые вещи, такие как укус маленького паука, которые могут обойти их слишком легко.


***

- Да, Кристен втянула меня в работу по выдергиванию сорняков… - пробормотал Джон, вонзая когти в богатую почву сада, чтобы вытащить странствующий местный сорняк, корни и все остальное. Он достал скрученное растение с двойным стеблем и бросил всю грязь в пластмассовое ведро рядом с собой.

Кевин сел на корточки между рядами и оглянулся на длинный проход, над которым работал кугуар.

- Хочешь, я займу твое место вместо тебя?
- спросил молодой лис. - Эйвон хочет тебя видеть, а у меня сейчас нет других дел.

Джон отвел взгляд в сторону.

- Ты хочешь копаться в грязи? - весело спросил он.

Кевин улыбнулся ему и поднял руку, демонстрируя свои когти:

- Пустынные лисы - прекрасные землекопы, - ответил он. - Думаю, я справлюсь.

- Ну, тогда, - сказал кугуар, отряхивая руки, - я оставлю тебя, но не выкапывай по ошибке какие-нибудь овощи Кристен, а то она положит твою шкуру на стойку для загара Венди рядом с Громосвином.

Лис оглянулся на другую часть долины и нахмурился.

- Кто же знал, что Венди может приготовить и загореть шкуру? - он с благоговением отметил талант золотистого ретривера. - Хотя я не знаю, насколько разумно работать над ним на виду у его кузена.

Дёрнув усами, Джон поджал свои кошачьи губы. Он уже забыл, что свинья наблюдает за ними из тени леса.
Она только и делала, что стояла там весь долгий день, и он так привык к её присутствию, что совершенно забыл о ней, когда вышел в сад.

- Тебе хорошо здесь одной? - спросил он своего молодого спутника.

- Со мной всё будет в порядке, - ответил Кевин. - В конце концов, у нас есть электрический провод, окружающий сады, чтобы не дать тварям съесть то, что мы выращиваем.

- Электрический провод, который работает только часть времени, - напомнил ему Джон. - Даже работая, он не остановит гигантского бородавочника на бегу.
Она лишь на секунду ужалит его, а потом будет растоптана копытами.

- Я постараюсь не делать резких движений, чтобы не потревожить его, - ответил Кевин. Он казался таким равнодушным, что Джон пожал плечами.

- Ладно, развлекайся, выкапывая сорняки. Где я должна встретиться с Эйвоном?

- Он был в большом куполе со стаканом солнечного чая и жаловался, что мы не взяли с собой лимонов.

- Ой, у бедного маленького гризли нет лимона к чаю” - надулся Джон.
- Если мы не найдем местного эквивалента, он даже не будет пить чай после того, как мы израсходуем наши запасы. Джон встал на четвереньки и перепрыгнул через несколько овощных рядов, направляясь к выходу. - Увидимся позже, Кев, - бросил он через плечо.

- Увидимся.

Кугуар тихо ступал по бледно-зеленой траве, уворачиваясь от нескольких оленят и наслаждаясь ароматами, доносившимися через долину на легком ветерке.
С наступлением осени запахи леса слегка изменились, и это было то, чего он никогда бы не заметил, будучи человеком. Возможно, он стал наполовину кошачьим из-за каких-то ужасных причин, но он начал наслаждаться новыми чувствами и способностями, как только полностью осознал, кем и чем он стал.

Если хорошенько подумать, то это изгнание с Земли всё ещё можно было считать частью тюремного заключения, но он должен был признать, что жизнь хороша, а реальные проблемы редки и далеки друг от друга.
Даже будучи заместителем начальника колонии, он редко пользовался этой властью и часто забывал, что это входит в его обязанности. Эйвон заботился о том, чтобы управлять лагерем, принимая реальные решения, о которых Джону не нужно было думать. Прополка огородов, уход за скотом, овцами и курами, уборка кухни были ежедневной рутиной, и мало-помалу все даже привыкли к более длинным часам дня. Несмотря на то, что благодаря осенней погоде становилось прохладнее, времена года здесь были длиннее, а до зимы оставалось ещё несколько месяцев.

Он небрежно пересек мост и направился по тропинке к пещере, здороваясь или кивая другим по пути. Алисия была внутри большого купола, собирая со столов несколько разбросанных тарелок, и ему пришлось подавить смешок, когда он заметил, что на ней не было ничего, кроме довольно большого кухонного фартука с надписью “ужин готов, когда прозвучит сигнал пожарной тревоги!
- печатными буквами на лицевой стороне.

Она что-то сказала гризли, сидевшему в центре комнаты, и оба рассмеялись, прежде чем она направилась на кухню со своей миской. Эйвон изучал её голый хвост, когда она уходила.

Джон подошел к нему и сел на стул с противоположной стороны стола, машинально просунув хвост в прорезь спинки сиденья. - Вы хотели меня видеть? - спросил он.

Эйвон кивнул и положил свой ПСП на стол.
- Как ты думаешь, сможешь ли ты снова найти солончаки?

Джон поднял бровь. - Мы были там только вчера, - ответил он. - Не думаю, что мы с Крисом так скоро забудем дорогу.

- Да, конечно. Слушай, у нас по всему лагерю поломки электроники, и я беспокоюсь о холодильных установках. Если мы потеряем их, у нас будет много еды, которая испортится - еда, которая должна помочь нам пережить зиму.


- Да, я слышала, как Майкл упоминал что-то об этом, но какое это имеет отношение к солончакам?

Эйвон серьезно посмотрел на него. - Я хочу начать действовать согласованно, чтобы начать охоту и хранение мяса, и нам понадобится соль, чтобы сохранить то, что мы убьем. Кен изучил образцы, которые вы привезли, и подтвердил, что это хлорид натрия, который мы можем использовать для этого. Мне нужно, чтобы вы и ещё трое как можно скорее вернулись на равнину и наполнили все седельные сумки и другие контейнеры, которые сможете унести.
Мясо нужно будет высушить и сохранить, а также начать консервировать все овощи, которые созревают в садах, чтобы мы могли хранить их тоже.

Джон кивнул. - Я возьму несколько добровольцев, и мы начнем прямо сейчас. Если повезет, мы сможем добраться туда и вернуться к ночи с лошадьми.

- Спасибо, Джон. Старайтесь избегать громоотводов, если сможете. Судя по тому, что ты сказал о том, кто преследовал тебя и Кристен, они всё ещё злятся из-за того, что мы убили одного из них. Теперь, когда мы знаем, что есть много других животных, на которых мы можем охотиться, мы должны попытаться избегать свиней на некоторое время.


- Мы сделаем все возможное, чтобы держаться подальше от любого, кого увидим.

- Отличный. Если ты увидишь Мэнни на выходе, попроси его зайти ко мне, пожалуйста.

***

Майкл и Рейн последовали за Кристен в сарай, и Шерил подняла глаза, когда они подошли к ней, склонившейся над одним из четырех западных седел, стоявших на деревянных подставках. Она только недавно вернулась с выгона скота на пшеничном поле, получив облегчение от Жасмин, которая не хотела возвращаться в лагерь только для того, чтобы посидеть и подумать об отсутствии своей младшей сестры.


- Ты не видела Джона? - спросила львица.

Шерил сдвинула поля своей ковбойской шляпы с карих глаз и жестом указала на Троицу сзади. - Он в том ларьке кое-что покупает. Все четыре лошади будут готовы примерно через десять минут, а если кто-нибудь поможет, то и через пять.

При упоминании его имени Джон вышел, неся охапку холщовых сумок. - Вот вы где, - сказал он маленькой группе. - Дорога до солончаков займет не так много времени, как пешая прогулка, но нам все равно придется сделать минимум остановок, если мы хотим вернуться до наступления темноты.


- Мы можем чем-нибудь помочь? - спросил Рейн.

- Ты можешь мне помочь, - ответила Шерил, беря гепарда за локоть. - Нам нужно будет обуздать каждую лошадь, прежде чем выводить её седлать.

Джон посмотрел на Майкла, который перекладывал свои сумки через перегородку стойла. - Возьмите лопаты и лопаты, которыми мы будем черпать соль. Крис и я можем взять седельные сумки.

- Слушаюсь, босс, - кивнул лис.


К тому времени, когда пумы вынесли последние седельные сумки, песец колонии уже стоял рядом с седельными стойлами, расставляя по стенам стойла Луки и колчаны со стрелами.

- Эйвон велел убедиться, что вы вооружены для поездки, - сказал он, кивнув в сторону кошек. - Оружие было бы лучше, но он хочет сохранить боеприпасы, поэтому я принес Луки.

- Спасибо, Мэнни, - сказал Джон.
- Они пригодятся, если свиньи всё ещё ждут нас снаружи. Мы не видели их на выходе, но когда возвращались, нам удалось обогнать их. - Он посмотрел на Кристен и сказал: - мне нужно бежать обратно в пещеру, чтобы взять рацию и поддерживать связь.

Джон опустился на четвереньки и побежал обратно к пещере. Кристен повернулась к Мэнни и посмотрела на нос корабля. - Я не очень хорошо с ними справляюсь, - сказала она.


- Все равно лучше взять одну, на всякий случай, - сказал ей лис. - Даже держать стрелу в руке и тыкать свинье в глаз-это лучше, чем ничего.

- Если я смогу дотянуться до его глаза рукой, он будет слишком близко и слишком поздно для меня. Я просто надеюсь, что до этого не дойдет.

Мэнни обернулся и увидел, как Шерил и Рейн выводят Арабскую лошадь из других стойл. - Эйвон хочет усилить охоту, чтобы запастись мясом на зиму, так что с завтрашнего дня я буду давать уроки охоты тем, кто в них нуждается. Присоединяйся к нам, когда вернешься, и я сделаю из тебя опытного лучника!


***

К тому времени, когда Джон вернулся с рацией в кармане рубашки, все четыре лошади были уже оседланы и нагружены снаряжением. Песец ушел, оставив Кристен, Шерил, Майкла и Рейна стоять в небольшой группе и болтать без умолку.

Когда Кугуар вошел в сарай, все четыре лошади внезапно забеспокоились, каждая натянула поводья, которые всё ещё были привязаны к коновязи.


- Ого! - Успокаивающе сказал Майкл одной лошади. Он взял её уздечку в одну руку и нежно похлопал её по шее другой. Остальные лошади тоже старались отойти как можно дальше от самца кугуара.

Джон остановился и нахмурился. - Я никогда не нравился лошадям… - пробормотал он.

- Может быть, это потому, что ты более крупный хищник, чем все мы, - предположил Рейн. - Похоже, у них нет никаких проблем ни со мной, ни с Кристен.


- Но лошади не возражают против медведей, хотя все они слишком большие, чтобы на них ездить, - сказала Шерил. - Джон-единственный, с кем они это делают.

- Может быть, им не нравится твой лосьон после бритья, - усмехнулся Майкл. Джон усмехнулся Лисе и покачал головой. Ему не приходилось бриться с тех пор, как в начале его трансформации выпали все человеческие волосы. Лосьон после бритья остался в прошлом.


Все ещё стоя на четвереньках, Джон медленно поднялся на ноги, пытаясь выглядеть более человечным, а не крадущимся львом, но, несмотря на видоизмененные джинсы и футболку, это не имело никакого значения. Большая кошка всё ещё пугала животных, и это было одной из причин, почему он никогда не помогал арабам. Как бы там ни было, их проблема касалась только его.

Джон посмотрел на Кристен, которая успокаивала другую кобылу.
Лошадь, похоже, не возражала против того, что она была крупным хищником того же типа, что и он, но она была на добрую голову ниже и на несколько фунтов легче его.

- Похоже, тебе придется взять на себя руководство отрядом и отвести их обратно в солончаки без меня, - заметил он. - Не думаю, что кто-то из этих лошадей позволит мне на них ездить.

Львица кивнула. - Я помню дорогу, - ответила она, - но нам все равно придется взять с собой четвертую лошадь, чтобы помочь привезти соль.


- Позволь мне пойти вместо него, - предложила Шерил, с жалостью оглядываясь на Джона. - Я могу помочь им погрузить соль.

Джон кивнул. - Быть моим гостем. Только не забудь вернуться до наступления темноты. Никто из нас не уезжал далеко от лагеря после наступления темноты, поэтому мы действительно не знаем, какие ещё опасности могут скрываться там, где вы их не видите.

- Как соленые торты, - напомнила Кристен.


- Или что-то большее, чего мы ещё не видели, - добавил Джон.

- Солт-деликт? - Повторил Рейн. - Что это такое?

Кристен улыбнулась, оглянувшись на Джона. - Я расскажу тебе о них по дороге. - Он вернулся к её паре и обнял её за талию, чтобы тепло обнять. - Я буду скучать по тебе, - прошептала она, - но мы вернемся сегодня вечером.

Джон обнял её в ответ и легонько лизнул в щеку.
- Будьте в безопасности, все вы, - сказал он. Лошади всё ещё пытались убежать от него, поэтому он поспешно удалился, чтобы дать возможность соляной компании сесть верхом и отправиться в путь.

***

Дженни только что закончила стерилизовать последние медицинские инструменты, которыми они с Кеном пользовались этим утром, и убирала их. Она всё ещё чувствовала себя торжественно после потери молодой лисицы и весь долгий день держалась подальше от светских раутов.
У других были обязанности, которые помогали отвлечься от её смерти, но Дженни была слишком эмоциональна, чтобы позволить обязанностям отвлекать её слишком сильно, по крайней мере, так она думала.

Раздался легкий стук в открытую дверь медицинского купола, но прошло несколько повторений, прежде чем леопард услышала его и оглянулась через плечо. Прямо внутри стояла самка серого волка, которая держала одну руку поперек своего живота.


- Элли, - подтвердила кошка. - Что случилось?

- Я надеялся, что ты мне расскажешь, - тихо сказал Волк. - Я чувствую себя странно все утро и надеюсь, что какой-нибудь Костоломный жук не укусил меня, как тот, что укусил бедную Розу.

Дженни выдвинула стул на колесиках и жестом пригласила волка сесть. - Симптомы?

- Я очень устала в последнее время, почти устала, - сказала Элли, - и у меня сегодня спазмы в животе.
Меня затошнило, когда я почувствовала запах кухни, и сегодня утром меня вырвало на улицу. У меня уже два дня постоянно болит голова, и я немного раздражен. Я пыталась переждать это, но после сегодняшнего утра решила, что пришло время встретиться с тобой или Кеном.

Дженни достала фонарик и посветила волку в глаза. Зрачки быстро расширились, но Элли дернулась, как будто её ткнули. Дженни схватила депрессор для языка и заглянула себе в горло.


- Как твое мочеиспускание? - спросила она.

- Часто, как будто я принимала мочегонное, но все, что я пила-Это воду.

- Это может быть инфекция мочевыводящих путей, - заметила Дженни. Она подошла к шкафу и достала пластиковый стаканчик с крышкой. - Мне нужен образец, пожалуйста. - Она повернулась к волку спиной и взяла в руки маленький сканер. Она включила его и стала ждать самокалибровки, надеясь, что он не доставит ей хлопот, как это делал в последнее время её ПСП, но устройство, казалось, работало просто отлично.


Элли поставила чашку с мочой на стойку и потянулась за дозатором с моющим средством для рук и салфеткой. К тому времени, как она вымылась и избавилась от полотенца, леопард за стойкой уже добавил в машину капельницу с мочой.

Дженни нажала кнопку и снова повернулась к волчице. - Анализатору потребуется несколько минут, чтобы обработать информацию. Пока он это делает, я дам тебе что-нибудь от тошноты и судорог.
Из-за вашей физиологии anthrocanis lupus, это не заставит их уйти, но эффекты должны быть уменьшены в любом случае.

Элли тяжело дышала и уткнулась лбом в стойку рядом со своим табуретом на роликах.

- Вот, - беспечно сказала Дженни. Волк устало поднял голову и кивнул, взяв у неё пару капель и маленькую чашку воды. Она проглотила их, но в последний раз подавилась, едва не выбросив обратно; ей едва удалось удержать их на месте.


Медсестра достала из ящика холодный компресс, вскрыла барьер между химическими отделениями, и маленький пакетик почти сразу же покрылся инеем. Из-за толстого двойного пушистые волка она не потрудилась завернуть компресс в полотенце и положить его прямо на затылок. Элли тихонько всхлипнула-скорее от облегчения, чем от судорог или тошноты.

Сканирующий анализатор издал слабое чириканье и замолчал.
Дженни подошла к нему, чтобы проверить показания, и когда она это сделала, кончик её хвоста на мгновение дернулся. Сохраняя нейтральное выражение лица, она снова повернулась к пациенту.

- У вас нет инфекции мочевыводящих путей, - сказала она, - но есть кое-что, что я хочу перепроверить.

- Паучий яд?

- Э, нет, - заверила её Дженни. - Не думаю, что тебе стоит об этом беспокоиться.

- Тогда что же ты нашел?


- Сейчас. Не могли бы вы лечь на кровать, пожалуйста? Элли кивнула, решив, что лежать-отличная идея. Она не была уверена, что чувствует себя достаточно сильной, чтобы удержаться на ногах без рвоты.

Леопард подошел к контейнеру размером с небольшой ночной чемоданчик и поставил его на прилавок. Она достала что-то похожее на компьютерный планшет и нажала на него большим пальцем. Она поднесла его к волку, у которого были закрыты глаза, а затем осторожно распахнула верх халата. Она положила планшет на середину Элли и наклонилась, чтобы получше рассмотреть экран монитора.


Она издала глубокий горловой звук, и волчица открыла глаза, чтобы посмотреть на неё. - В чем дело? - спросила она. - Пожалуйста сказать мне.

Медсестра выключила планшет и отложила его в сторону. Повернувшись к Элли, она взяла её за руку и серьезно посмотрела на неё. - Я скажу тебе прямо, потому что это очень важно, - медленно произнесла она. - У тебя внутри растет паразит - точнее, два.


- Па-паразиты! - воскликнула волчица, её глаза расширились от страха. - К-как?

- Расслабься, милая, - спокойно сказала леопард, позволяя веселью растекаться по её лицу. - Это просто мой способ сказать, что ты беременна.

Элли застыла, широко раскрыв глаза, а затем глубоко сглотнула. - Пожалуйста, - прошептала она. - Повтори ещё раз.

Дженни сжала её руку и лучезарно улыбнулась. – Ты беременна, Элли, близнецами!
Что касается "как", я думаю, что вы, вероятно, можете обвинить в этом своего мужа.

- Я собираюсь стать матерью?

- Совершенно верно, вы с Карлом станете первой парой во втором шансе стать родителями, и я осмелюсь сказать, что ваши щенки будут испорчены всеми нами!

На янтарные глаза волка навернулись слезы. - Нам с Карлом сказали, что у нас никогда не будет детей, - призналась она. - Мы гадали... надеялись... что трансформация может изменить это, но мы никогда не были уверены, особенно из-за нашего возраста.


Дженни кивнула.
- Хотя ты теперь наполовину животное, большинство из которых имеют короткий срок беременности, человеческая генетика беременности пушистого всё ещё составляет около девяти месяцев – земных месяцев. Пока нет никаких реальных осложнений, ваши дети должны родиться весной.

Элли вытерла глаза и хихикнула.

- Полагаю, это вполне уместно, - сказала она. - Волки обычно заводят детенышей весной, так что я бы сказал, что мы выбрали удачное время.


- Вы также обнаружите, что размер вашей груди увеличится, - сказала медсестра с улыбкой. - Женские пушистые не имеют большой груди по замыслу, но когда рождение ваших детей приблизится, ваша начнет расширяться и наполняться молоком, чтобы накормить их. Это сделает хождение на четвереньках немного затруднительным, но ваши дети выиграют.

- Я уверен, что и Карл тоже, - хихикнул волк.

Однако, несмотря на радость момента, Элли вдруг поднесла руку ко рту, чувствуя, как на неё накатывает новая волна тошноты.
Прежде чем стать гордой матерью, ей ещё предстояло пережить несколько месяцев беременности.

***

Прошел час после захода солнца, когда Кристен повела свою усталую компанию обратно в долину подковы. Они не видели ни шкуры, ни волос Громосвинов, и даже тот, кто весь день стоял на страже, ускользнул незамеченным. Путешествие туда и обратно было относительно безоблачным, поскольку они не столкнулись ни с какими опасностями; Майкл даже привез с собой солонку для изучения доктором Мотидзуки.
Теперь, когда солнце зашло, тварь отчаянно пыталась выбраться из контейнера, но с этим красной панде придется разбираться самому.

Они вернулись с большим количеством соли, которую зачерпнули со дна высохшего озера, но просто сложили мешки в свободное стойло в сарае, где все это можно было забрать позже. Почти все они были готовы перекусить и поспать несколько часов, но Шерил заставила их всех помочь ей расседлать, почистить и накормить лошадей.


Джон и Эйвон встретили их, когда они пришли в большой купол к ужину, чтобы получить отчет о проведенном вечере. Другие собрались вокруг, чтобы послушать. Рассказывать было особо нечего, но четверо всадников по очереди рассказывали, куда они ехали и что видели. Это было похоже на то, что рассказали Джон и Кристен, когда они вернулись, но поскольку они отправились прямиком на солончаки и обратно, им нечего было добавить.


- Есть одна вещь, - сказал Рейн, нахлебав изрядное количество воды из своей чашки с широким ртом. - Пока мы ехали, я увидел огромную птицу, летящую высоко в воздухе над прерией. Я хотел сфотографировать его, но он никогда не опускался достаточно близко, чтобы получить какие-либо реальные детали. Даже электронный бинокль почти ничего не показывал. Однако, судя по тому, что я видел, он был похож на летающее крыло без головы и хвостовых перьев.


- Летающее крыло! - воскликнул Эйвон.

- Он был огромен-больше, чем громоотвод, – и я долго-долго смотрел, как он скользит по прямой, пока наконец не повернул в другую сторону. Говорю вам, было жутко смотреть, как он так долго летит, не хлопая крыльями.

- Может, это и не птица, - предположил Джерард.

- Что ты хочешь этим сказать? - спросила Алисия. - А что ещё летает?

Бурый медведь огляделся вокруг, и все глаза теперь смотрели на него. - Может быть, это был самолет... - сказал он.
- Может быть, даже принадлежащие коренным жителям этой планеты, которую мы ещё не обнаружили.

- О'кей, теперь у тебя разыгралось воображение, - сказала Кристен с улыбкой. - Это была действительно большая птица, но всего лишь птица. Я тоже это видел.

- А как насчет вертолета Карла? - спросил Джон. - Может быть, это он забрался слишком высоко?

- На такой высоте, наверное, нет, - ответил Рейн, - а у вертолета Карла нет крыльев.


При упоминании о летающей машине волка Эйвон оглянулся через дверь на вход в пещеру. Долина за электрическими лампами была погружена во тьму, и он вдруг понял, что Карл должен был вернуться ещё до захода солнца.

С тихим ворчанием Эйвон поднялся из-за стола и зашагал прочь, не потрудившись никому сказать, что у него на уме.


- Я что-то не так сказал? - спросил Рейн. Он повернулся к медведю, сидевшему за столом позади него, и покачал головой. - Может, ты напугал его разговорами о других обитателях этого мира?

- Эй! - То, что мы не нашли разумной жизни в нашем крошечном уголке этого мира, ещё не значит, что её там нет. Они не могут жить на открытом воздухе, как мы на Земле, и это может быть причиной того, что мы не нашли никаких городов или зданий!


- Я думаю, что кто-то должен стереть научно-фантастические книги из ПСП Джерарда, - предположил Майкл со смехом.

- Кстати, о других, - заметил медведь, внезапно подумав, - А что, если это выжившие с “Магеллана"? Кто-нибудь думал об этом?

- Я видела старый манифест Магеллана, - сказала Алисия, качая головой. – У них не было никаких самолетов-даже старого автожира, как у Карла.

- Может, они его и построили!

- Джерард, ты тянешься! - рассмеялась Кристен. - Это была просто большая птица - мы все видели, как она хлопала крыльями через некоторое время! Какой самолет или вертолет это сделает?

Чувствуя, что от всадников и текущей линии догадок больше ничего не осталось, Джон извинился и отправился на поиски их капитана. Когда он нашел его, гризли стоял снаружи пещеры на краю, выходящем на маленькое озеро, с радиоприемником в большой лапе.


- Карл, ответь мне! - хрипло сказал он в трубку. - Ты должен был вернуться час или два назад! В трубке было только молчание.

- В чем дело, босс? - тихо спросил Джон.

Медведь повернулся к нему и раздраженно вздохнул.

- Карл не появлялся уже несколько часов, но, кроме того, он согласился вернуться до наступления темноты. Он не подчинился приказу – наверное, где-то разбил лагерь, и я не могу связаться с ним по рации!


- Как вы думаете, он может быть ранен? - спросил Джон.

- Возможно, - проворчал Эйвон, - но скорее всего он позволил времени уйти от себя и улетел слишком далеко, чтобы успеть вернуться до наступления темноты. Ему следовало бы внимательнее следить за своими часами! - Он снова попытался включить радио, но через несколько минут в горле у него заурчало от разочарования.

Взглянув сначала на Джона, он поднял глаза к затянутому тучами небу в поисках каких-либо признаков автожира.


- Когда он вернется, я отстраню его от дальнейших полетов, пока он не научится выполнять приказы! Вы поддержите меня в этом решении?

Кугуар кивнул.

- Если он пошел против приказа, то да – у вас есть моя поддержка.

- Спасибо, Джон. Выражение лица медведя смягчилось, и его голос тоже. - Ради его же блага, я надеюсь, что это все, и он где-то в безопасности. Я думаю, Элли будет раздавлена, если мы потеряем его ещё до того, как он узнает, что станет отцом.




Глава 13
Око за око

С хныканьем забрезжил рассвет, день был серым, пасмурным и грозил пролиться дождем. Температура упала, и все в секонд-Ченсе были довольны своими натуральными меховыми шубами. Те, кто отказался от практики носить что-либо на своих верхних половинках, теперь были полностью одеты в одежду пушистых для тонкого дополнительного слоя. Внутри самой пещеры круглый год поддерживалась относительная температура в пятьдесят семь градусов по Фаренгейту, так что даже если бы ртуть выпала наружу, в пещере было бы теплее.
К несчастью, постоянный внутренний Бриз в проходах часто втягивал более холодный воздух вокруг куполов, ближайших к большому входу в пещеру, и некоторые подумывали о том, чтобы перенести свои личные покои дальше внутрь.

На данный момент в кладовых было достаточно еды, и хотя некоторые морозильники продолжали работать с перерывами в течение нескольких дней после того, как начались проблемы, не было никакой реальной причины посылать какие-либо охотничьи отряды в тот день.
Единственными, кто отважился выйти на холодный ветер, были те, кто ухаживал за животными, следя, чтобы все были в безопасности и тепле внутри сарая. Кристен, Ким и Юки вышли в сад, чтобы собрать все, что можно было собрать, но большинство уже было собрано за последние несколько дней из-за предыдущего прогноза погоды Кевина. Несмотря на предыдущие промахи, предсказание молодого Феннека Фокса о приближающемся холодном фронте оказалось верным, и на тот случай, если он окажется прав, были сделаны все необходимые приготовления.

Эйвон не предъявлял никаких требований, так что почти все были предоставлены своим собственным прихотям, чтобы скоротать долгий день. Некоторые собрались вместе в большом куполе, чтобы посидеть за чашками теплого кофе и перекусить, и подносы с бутербродами между ними вызвали дискуссию на тему хлеба. Было привезено большое количество зерна и муки, но, как и все их продукты питания, они в конечном итоге закончатся, и нужно будет найти местную замену, если это возможно.
Если нет, у них было достаточно семян, чтобы попытаться вырастить свои собственные, но план состоял в том, чтобы попытаться приспособиться к местной пище.

Кристен ещё в самом начале осмотрела высокие двустебельные травы в прерии посадочного поля и предположила, что мякина и семена, которые она видела в почве под ними, предполагают, что вместо травы это может быть пшеница, овес или какое-то другое зерно, которое можно собрать поздней весной или ранним летом.
Её ботаническое оборудование было не слишком продвинуто, так что, как только они преодолеют грядущую зиму и она действительно сможет увидеть стебли, растущие весной, она сможет сделать лучшее определение.

Тихо сидя в сторонке, Венди использовала свое время, чтобы создать ещё несколько рыболовных приманок, которые она разработала, чтобы походить на внешний вид и движение некоторых из насекомых, которых рыба, похоже, предпочитает. У неё был открытый ящик для снастей, в котором хранились её припасы и несколько контейнеров с образцами насекомых, которым она подражала.
Она методично работала над своим мастерством, но также прислушивалась к разговорам вокруг. С тех пор как они определили, что местная рыба не только съедобна, но и питательна, она была рада, что может внести свой вклад в колонию таким образом.

Один из разговоров, который она подслушала, был между кузенами бурого медведя Аароном и Джерардом. Они сидели в стороне от основного собрания, как и она, и разговаривали тихими голосами, которые, вероятно, думали, что никто больше не услышит.
С усиленным слухом, которым обладали все гибридные пушистые, было вероятно, что все в комнате могли слышать их, несмотря на их тайные попытки частной дискуссии, но основная группа говорила над ними и, казалось, не замечала этого.

- Ты не можешь считать Алисию своей, - проворчал Джерард.

- Кто говорит? - Возразил Аарон. - Мы с ней хотим пожениться и создать собственную семью!

- Медведей не хватает, и, несмотря на готовность Дары спариваться со всеми нами, Алисия должна быть частью нашей общей группы, чтобы сохранить разнообразие генофонда!


- Это не наша вина, что ПКАО не прислала больше женщин-Урсисов! - Горячо прошипел в ответ Аарон. - В последний момент они решили сделать Второй Шанс смешанной группой, в которой едва хватало материала для пар для любого другого вида. Там уже была вся группа Урсисов, готовящаяся к переходу в другой мир. Они могли бы либо сохранить нас семерых для этой группы, отправив сюда только кошек, собак и лис, либо они могли бы послать кого-то из других женщин Урсисов, уже собравшихся для этой другой группы, чтобы увеличить нашу численность!


Джерард сжал обе свои массивные ручищи-лапы в кулаки и наклонился над столом к кузену. - Я согласен с тобой, но это не дает тебе права держать одну из наших женщин при себе! Нас слишком мало, чтобы создать семью, так что моногамные отношения не сработают! Ты должен поделиться ею!

- В чем дело? - Прорычал Аарон. - Ты уже устал от Дары? Ты дрался со мной из-за неё в институте, а теперь, когда она у тебя есть, ты тоже хочешь Алисию?


- Не только я, но и все медведи, - ответил Джерард. - Она нужна нам для разнообразия, я же тебе только что сказал!

- Алисия выбрала меня, - надменно сказал Аарон. - Я её пара и буду защищать её от всех, включая тебя, кузен.

- Это будет решать наш колониальный капитан, и если ты забыл, он тоже медведь, - напомнил ему Джерард. - Ты действительно думаешь, что это решение пойдет тебе на пользу?


Аарону потребовалась вся его решимость, чтобы не перепрыгнуть через стол и не вбить в голову двоюродного брата какую-нибудь чушь. - Если Алисия выберет меня, и только меня, - прорычал он, - вы с Эйвоном ничего не сможете с этим поделать. Если вы заставите её, то будете виновны в изнасиловании – и я уверена, что вы помните, как хорошо это вышло для Трэвиса!

- Ты мне угрожаешь?

- Вы угрожаете Алисии? Если это так, я буду защищать её зубами и когтями, и она сама не беспомощна!


Венди начала собирать свои вещи. Если будет драка, она не хотела находиться в комнате. Возможно, пришло время удалиться в свой купол и немного почитать; разговор заставил её внутренне вздохнуть.

Аналогичная ситуация была и с группой Canis. На трех самок имелось только два свободных клыка мужского пола, а это означало, что одна из них будет исключена из отношений. Ей нравился красный волк, Кен, но он никогда по-настоящему не привлекал её. То же самое можно было сказать и об Альдо, их остроносой ищейке, и хотя Кен был общительным и дружелюбным, Альдо был тихим и старался держаться особняком.
Она предполагала, что ей придется завязать что-то вроде дружбы с тем или другим, но ей придется конкурировать за них с Шерил и Юки.

Спор медвежьих кузенов начал привлекать внимание остальных в куполе, поэтому она решила, что пора уходить. Однако, когда она поднялась на ноги, то поняла, что всё ещё находится в полном распоряжении гравитации, и ей вдруг захотелось сходить в уборную.


Она вернула свои проектные материалы в купол и направилась ко входу в пещеру. Прямо снаружи, на открытом воздухе, Джон, Айвен, Эрин и Дмитрий стояли вокруг костра, подкармливая пламя несколькими кусочками сухого дерева, пока они лениво болтали о незначительных вещах.

Венди подошла к огню и погрела руки, прежде чем они поняли, что она присоединилась к ним. Как и Альдо, золотистый ретривер не был известен своим активным участием в светских дискуссиях, и она предпочитала держаться особняком, несмотря на свои прежние просьбы к Эйвону остаться наедине.


- Привет, Венди, - сказала Эрин с дружелюбной улыбкой. - Как ты сегодня?

Пес посмотрел на долину и кивнул в сторону дальнего берега. - Этот бородавочник всё ещё там? - спросила она вместо ответа.

Дмитрий подошел к ней, положил руку ей на плечо и указал в тень. - Посмотри, где под деревьями стоят фургоны. Вы можете видеть, как её глаза сияют за ними.

- Когда солнце встает, они всегда следят за нами, - заметил Айвен.
- Это жутко.

Венди обхватила себя руками, как будто ей было холодно, но это было больше, чем погода, которая дрожала сквозь её густую собачью шерсть. Она посмотрела через костер на Эрин, и миниатюрная лисичка склонила голову, увидев выражение её лица.

- Не могли бы вы проводить меня в уборную? - спросила она тихим голосом. Ей не нравилась эта просьба, и особенно она не любила просить в присутствии мужчин.
- Я действительно не хочу бежать туда одна, пока эта тварь рядом.

Пустынный лис кивнул и указал на тропинку, ведущую вниз, на дно долины. - Конечно, я бы и сама не отказалась, - сказала она.

- Может быть, ты хочешь, чтобы кто-нибудь ещё пошел с нами? - спросил Джон.

- А что, ты думаешь, свинья нападет? - спросила Венди, широко раскрыв глаза.

Джон покачал головой. - Они ни за кем не гонятся, - заверил он её.
- Я просто предложил из вежливости.

- А, ладно. Нет, у нас с Эрин всё будет хорошо.

Ребята вокруг костра наблюдали, как самки спускаются по каменистой тропинке к мосту, и не спускали с них глаз, пока они на четвереньках шли по периметру леса к уборным. Громосвин тоже наблюдал за ними, но оставался на своем посту часового, как и она и другие в последнее время.

Венди и Эрин заняли по кабинке, и Лиса пустыни вскоре вовлекла своего собачьего спутника в праздную беседу через стены, пока они занимались своими делами.
Однако когда они закончили и вышли вместе, что-то изменилось.

Золотистый ретривер со страхом на лице схватила своего спутника за руку. - Он исчез! - прошептала она. И она, и Эрин начали подозрительно озираться по сторонам. Массивная свинья могла кружить позади них, и ни один из них не был уверен, что они смогут обогнать её, если она выйдет за ними.

Несмотря на усиленные чувства, вызванные их превращениями, ни один из них не мог видеть, обонять или слышать большое животное поблизости.
Как могло нечто такого размера двигаться так незаметно?

Взяв Венди за руку, Эрин на двух ногах направилась обратно к пещере. Она повела её через поляну долины, а не вдоль леса, и как только они смогли хорошенько присмотреть за ними, оба опустились на четвереньки и набрали скорость. Ничто не преследовало их из-за деревьев, но когда небо внезапно загрохотало, они помчались по мосту обратно в пещеру.


Джон, Иван и Дмитрий всё ещё болтали, когда две женщины появились среди россыпи камней. Горный лев посмотрел на них с веселым выражением лица.

- Боишься небольшого грома? - спросил он.

- Это... не было... так... - сказала Венди, тяжело дыша.

- Свинья... исчезла” - объяснила Эрин, отдышавшись. Все трое мужчин посмотрели на долину.

- Как раз вовремя... так в чем проблема?
- спросил Дмитрий.

- Мы не знали, могло ли оно попытаться подкрасться к нам сзади в лесу, - ответила пустынная лисица, её естественный голос пикси был напряжен от напряжения. - Никто из нас не видел, как он улетел. Он был там, когда мы вошли в уборную, но исчез, когда мы вышли.

Джон всматривался в неясные тени серого дня, пытаясь уловить хоть какое-то движение, которое могло бы принадлежать гигантскому борову, но видел только птиц и несколько вездесущих оленят.
От громового жезла не осталось и следа.

Над горами снова прогремел гром, и пошел дождь-Первый, который они увидели в долине с момента прибытия в этот мир. Это был не сильный ливень, а мягкий мокрый дождь, соответствующий настроению серых облаков над головой, которые заставили оленя прыгнуть в укрытие леса. По крайней мере, это было бы хорошо для садов.

- Я рад, что он исчез… - пробормотал Кугуар, - но я уверен, что Эйвон захочет узнать об этом.
- Он извинился и отправился на поиски предводителя их лагеря. Он не был в большом куполе, где, казалось, произошла какая-то ссора между медвежьими кузенами, которую все остальные пытались разнять. Он не видел необходимости вмешиваться, когда в дело уже было вовлечено так много людей, поэтому на четырех ногах побрел в личные покои медведя гризли.

Его там тоже не было, поэтому Джон воспользовался своим кошачьим чутьем и начал обнюхивать воздух, пытаясь определить, где может быть большой Урсис.
След запаха оказался гораздо сильнее, чем он ожидал. Она была пропитана запахом гнева, одной из самых сильных эмоций, которые исходили от её создателя, и он смог последовать за ней к другому куполу. Благодаря таким запахам он понял, чей это дом, ещё до того, как понял, где находится.

- Мне все равно, насколько он опытен, - прорычал голос Эйвона из глубины геодезической хижины, - но он не звонил со вчерашнего дня, а вы уже знаете, как длинны наши дни и ночи!


- Он и со мной не связывался! - Возразил в ответ голос Элли. - Я беспокоюсь, что с ним что-то случилось, Эйвон; он не стал бы так долго никого не проверять, если бы просто что-то расследовал!

Джон подошел к открытой двери и посмотрел на серую волчицу, которая отказывалась отступать от более крупного гризли. Она вызывающе скрестила руки на груди и смотрела ему прямо в лицо, широко расставив ноги и подняв уши и хвост.


- Может, ты и прав, - проворчал Эйвон, - но это только усиливает то, о чем я предупреждал с самого начала! Я не хотела отпускать его одного и не скрывала, что считаю это слишком опасным.

- Мы должны пойти и найти его!

- Куда, Элли? Где вы хотите, чтобы мы искали? Если он где-то разбился и не может позвонить, мы понятия не имеем, в каком направлении он может быть! Он не дал мне плана полета, сказав только, что полетит туда, куда укажет компас, но пообещал вернуться до наступления темноты.


- Если он не вернулся, когда обещал, - парировала Элли, - можешь поспорить на свою любимую удочку, что с ним что-то случилось! Это могла быть даже одна из мстительных свиней!

- Я не видел ни одного Громосвина с крыльями! Может, они прилетели, чтобы досаждать ему?

- Свиньи, может, и не летают, - перебил его Джон, - но они умеют отлично исчезать.

Элли подпрыгнула от неожиданности, услышав его голос, но Эйвон повернулся и впился в него взглядом, ожидая комментария, которому, казалось, не было места в этом споре.
- Что? - хрипло спросил он.

- Свинья, наблюдавшая за нами с другого конца долины, исчезла, - доложил Джон. - Никто не видел, как он улетел, но он исчез. Я подумал, что ты захочешь это знать.

Вместо того чтобы обрадоваться этой новости, Эйвон встревожился. - Соберите две или три разведывательные пары и убедитесь, что все они вооружены. Разошлите их по окрестностям со всех сторон долины, чтобы убедиться, что они не просто ждут, пока мы ослабим бдительность, оставаясь вне поля зрения.


- Ты хочешь отправить их под дождь? - спросила Элли, когда очередной раскат грома проник в пещеру. - Свинья, наверное, просто ушла в поисках хорошего дерева, чтобы постоять под ним.

Раздраженный гризли посмотрел на неё и громко фыркнул, но обратился к горному Льву, стоявшему в дверях. - Возможно, и я надеюсь, что это так, но я хочу быть уверен, что они не используют дождь как отвлекающий маневр.
Все промокнут, но ваша шерсть высохнет достаточно хорошо, когда вы вернетесь.

- Немедленно, - подтвердил Джон его приказ. Медведь не выглядел так, будто собирался давать дальнейшие указания, поэтому Кугуар ускользнул, чтобы найти Мэнни и открыть оружейную комнату. Спор внутри купола возобновился ещё до того, как он успел сделать несколько шагов.

Джон включил себя в одну из разведывательных групп, но после часа поисков под дождем во всех направлениях ни один из промокших пушистых не доложил о появлении свиней.
На влажной почве виднелись глубокие следы, оставленные свиньями, но обломки, покрывавшие лесную подстилку, скрывали любые признаки того, куда они могли направиться. Очевидно, животные были удовлетворены тем, что у них была причина наблюдать за колонией, возможно, подтверждая, что чужие пушистые не убили и не съели больше свиней. Когда погода начала казаться серой, Венди даже перенесла свою стойку для загара в пещеру, вытащив шкуру громосвина, которую она лечила, из поля зрения, вероятно, ещё одна причина, по которой свиньи ушли.

Когда все вернулись в лагерь, чтобы обсохнуть перед костром, Джон поставил трех часовых на двухчасовую вахту, чтобы следить за возвращением свиней, но к утру единственным занятием, которое они видели в сырую ночь, были выходки нескольких квадратных даббитов, тех самых странных маленьких смешанных существ, которых Аарон и Джерард видели во время их прогулки, которые не могли решить, хотят ли они быть кроликами, белками или луговыми собаками.
Они, казалось, чувствовали себя как дома на деревьях, скалах или в подземных норах, и они казались особенно живыми в холодную дождливую погоду.

***

Тиэко стояла прямо у входа в пещеру, спокойно созерцая тонкий туман, поднимавшийся со дна долины. Дождь прекратился час назад, и, несмотря на прохладное время года, с юга подул теплый бриз.
В маленькой долине стояла вода, и маленькая красная панда гадала, насколько сильно затопило бы это место, если бы выпало больше дождя. К счастью для огромного геодезического амбара, его палуба была на два фута выше дна долины, и все внутри оставалось сухим.

Несмотря на теплый ветерок, внезапный холодок пробежал вверх и вниз по её спине, когда четыре огромных бородавочника вышли из леса.
Они все долго смотрели на неё, стоя копытами глубоко в лужах дождевой воды. В языке тела, который она пыталась прочесть, было какое-то странное намерение, и красной панде вдруг захотелось сообщить об этом кому-нибудь.

Она только повернулась, чтобы уйти, как услышала внизу тяжелый грохот. Чиеко оглянулась через плечо и увидела, что два громосвина прорвались сквозь модульную ограду, окружавшую загон для скота, а тонкий электрический провод не сделал ничего, чтобы помешать этому.
Техасские Длиннорогие коровы столпились у задней стены загона, а бык, защищаясь, стоял перед ними, яростно рыча на незваных гостей.

Свиньи, однако, не стали нападать на скот, а бросились к загонам, чтобы попасть в большой куполообразный амбар. Оставшиеся две свиньи быстро пересекли разлившуюся реку, направляясь прямо к тропинке, ведущей к пещере.


- Эйвон! - Тиеко закричала так громко, как только могла. - Эйвон!

Мэнни, Айвен и Арне были поблизости, рисуя в пещерной пыли схемы дренажа поймы, которые они придумали, и все трое бросились вперед на её крик. Скачущие свиньи добрались до каменистой тропы, ведущей вверх из долины, и двигались быстро. Это не было случайным исследованием пещеры – они неслись сломя голову в направлении атаки!


Лев сбросил свои сандалии и прыгнул вперед на четвереньках с ревом, который отразился от сухих стен пещеры. Бежать обратно в оружейную было некогда, и он знал, что время очень важно, чтобы не дать свиньям добраться до лагеря. Поскольку наступающие свиньи один за другим неслись по тропе, Арне нацелился на первого зверя с оскаленными когтями и клыками. В лучшем случае, он мог только надеяться замедлить их настолько, чтобы другие смогли достать оружие и защитить колонию.


Он прыгнул мощными ногами, намереваясь перепрыгнуть через смертоносные клыки большого самца свиньи, чтобы добраться до шеи, но свинья опустила голову вниз, а затем сильно ударила ею по бедру льва, когда он прыгнул.

Удача сослужила Арне хорошую службу: хотя он и получил сильный удар по тазобедренному суставу, ни один из клыков не нашел своей цели. Его подбросило в воздух, но когти вытянутой лапы зацепились за длинные жесткие волосы борова, что изменило его траекторию.
Он приземлился ногами вперед на бок животного с вытянутыми когтями, глубоко вонзившимися в свиные мышцы. Повинуясь одному лишь инстинкту, Лев начал причинять свинье столько вреда, сколько мог, кусая, впиваясь и отчаянно рубя, чтобы остановить или замедлить её.

Громосвин под ним ревел от ярости и боли, в то время как второй зверь клокотал от разочарования, что не может пройти мимо первого, чтобы присоединиться к драке.
Несмотря на кровь, покрывавшую зубы и когти Арне, он просто не наносил достаточного урона, чтобы удержать массивное животное. Позвоночник борова был чрезвычайно гибким, и он задирал голову к нему дальше, чем он думал, что это возможно. Смертоносные клыки вонзились в него, и боль пронзила раненые конечности Льва.

Хотя его схватка со свиньей длилась всего лишь мгновение, Арне удалось замедлить зверя от его полета к пещерам, одновременно блокируя его спутника.
Другие пушистые быстро приближались из глубины пещеры, и ведущий Громовой Жук громко предупредил их. Однако прежде чем они подошли слишком близко, первое животное стряхнуло раненого льва на каменистую землю, почти сбросив его в озеро внизу, а затем отступило назад по узкой тропинке вместе с другой свиньей обратно на дно долины.

Блеяние овец, ржание лошадей и кудахтанье кур продолжали доноситься из амбара, сопровождаемые дополнительными звуками разрушения, поскольку казалось, что другие Громосвины громят вещи внутри.
Тот, у которого были поверхностные повреждения от зубов и когтей Арне, издал ещё один крик, а затем двое внутри амбара выбежали наружу.

Прежде чем кто-либо из обитателей пещеры успел взмахнуть оружием, четыре гигантские свиньи разбежались по окрестным лесам, разделившись и разбежавшись в разные стороны.

Эйвон оставил Арне на попечение Кена и Дженни, а затем повел разъяренную вооруженную толпу вниз, на мокрое дно долины.
Шерил, Джон и Норман пробрались через разрушенную ограду в сарай, а Кристен и Жасмин бросились в сад. Другие последовали за свиньями до самого края леса, но никто не осмелился войти в тень.

Джон стоял в центре сарая и смотрел по сторонам, уперев руки в бока. Почти все стойла и загоны были разбиты, и большая часть скота собралась у внешних стен.
Норман обошел всю постройку, осматривая повреждения, пока Шерил проверяла животных, но прежде чем они успели что-то разглядеть, все четыре испуганные лошади колонии воспротивились присутствию Джона и выбежали через открытую дверь сарая. Они помчались к лесу со всей возможной скоростью и без уздечек, и никто не успел догнать их, прежде чем они скрылись из виду.

Через несколько напряженных мгновений бордер-колли подошел к Джону, который рылся в остатках разбитого шкафа с припасами.
Он взглянул на молодого ягненка, закинутого ей на плечи, который высказывал свое мнение о недавних событиях.

- Сколько же мы потеряли? - спросил он тихим голосом.

- Вот это самое странное, Джон. Насколько я видела, они никого из них не убили, - ответила Шерил, когда Норман подошел к ним. - Кое-кто из скота и несколько наших собственных земных свиней убежали через пролом в задней стене, лошади только что уехали в неизвестном направлении, а гинеи и куры разбежались по всему дому, но, насколько я могу судить, все овцы до сих пор прячутся в том, что осталось от их загона.
Я не видел никаких доказательств того, что кто-то из них был убит.

- Похоже, им было неинтересно убивать наш скот, - подтвердил Норман, - но они точно сделали кое-что на сарае и в загонах. Здесь серьезно повреждены все стойла и загоны, где мы держали животных от дождя, и даже запасные панели для модульного ограждения были разорваны.

- Интересно, почему они не причинили вреда животным, - задумчиво произнес Джон, роняя погнутый садовый совок.
- Это была бы легкая еда. Никто не ответил, но ягненок на плечах Шерил заметно дрожал.

Норман стоял на четвереньках, изучая следы трехпалых копыт Громосвинов. - Может быть, они не видят в них угРозы, - предположил он, - только нас и то, что мы построили.

- Это действительно имеет смысл, - согласилась Шерил. Она поставила ягненка на землю у своих ног, но тот не хотел покидать защиту её ног.
- Мы убили одного из них, и они следили за нами.

- Похоже, это было сделано заранее, - заметил Джон, вставая на ноги рядом с ней.

- Разве это не значит, что они разумны?

Кугуар посмотрел на неё и пожал плечами. - Не знаю, но они умны, и их нельзя недооценивать. Я думал об этом с тех пор, как впервые столкнулся с ним лицом к лицу.

Эйвон поднялся по трапу в сарай, Мэнни и Жасмин последовали за ним. - А какой счет?
- хмуро спросил он, оглядывая обломки интерьера.

- Это зависит от обстоятельств, - проворчал Норман. - Как поживает Арне?

- Он весь в синяках, запыхался, ему наложили несколько новых швов, но Кен говорит, что он выживет.

- Тогда счет второй шанс 1-Громосвинс 0, - ответил черный медведь. - Один из них мертв и съеден, а один из нас только ранен.

- А как же наши животные? - спросил капитан, глядя на испуганного ягненка.


- Кое-кому удалось спастись и разбежаться, - ответил Джон, - но не похоже, чтобы Громосвины причинили им вред. Мы можем только догадываться, что они мстят нам, зверолюдям, напрямую.

- Сады полностью потеряны, - доложила Кристен с порога. Они с Жасмин держали в руках несколько незрелых овощей, и у обоих была грязная шерсть. - По всей долине течет стоячая вода, и земля под ногами у нас губчатая, но свиньи пронеслись по всему саду в мягкой почве, вытаптывая растения и корни в каждом ряду, как будто это было запланировано.


Жасмин держала в руках несколько морковок, свеклу и брокколи, а Кристен-листья салата и шпината. Ни одна из них не созрела настолько, чтобы её можно было съесть, но она была бы готова ещё через несколько долгих дней. - Несколько дней назад у нас был хороший урожай… - пробормотала красно-черная лисица, - но все остальное, что должно было созреть к следующей неделе, исчезло.

- Что же нам теперь делать? - спросил Норман.

Эйвон оглядел разрушенный сарай и начал замечать что-то, чего не замечал раньше.
Сарай, стойла и ограда были модульными, и большая часть того, что было сломано, развалилось в более слабых местах. Это означало, что они снова смогут собрать их воедино, подобно головоломке из пятисот кусочков, которую нечаянно сбросили со стола, и кусочки общей картины разлетелись в разные стороны.

- Повреждения выглядят ужасно, - сказал он им, - но мы можем собрать большую их часть обратно.
Нам лучше начать прямо сейчас. Я поручу половине группы собрать сарай и загоны, а другая половина попытается собрать сбежавший скот. Если повезет, большинство из них не уйдет слишком далеко, зная, что это место, где их еда, и с возможностью большего количества дождя в прогнозе Кевина, они захотят, чтобы их сухие кровати были.

- Надеюсь, ты прав, - сказала Шерил, присаживаясь на корточки и нежно поглаживая испуганного ягненка у своих ног.
- Я соберу отряд, чтобы поискать наших своенравных тварей. Хорошо, что у нас всё ещё есть полное стадо овец. Они в основном доверяют Арне как своему пастуху, но когда он вышел из строя, нам было бы трудно собрать их.

***

Был уже поздний долгий вечер, когда сарай и загоны снова стали казаться нормальными. Большинство животных были извлечены из своих укрытий в лесу, окружавшем небольшую долину, но от лошадей не осталось и следа.
Никто не нашел никаких свидетельств того, что они были ранены или убиты громосвинами, но они, очевидно, не оставались поблизости. Однако они не были выданы, и Эйвон приказал всем сделать все возможное, чтобы вернуть их, если они будут найдены.

Три коровы пропали без вести, так же как и одна земная свинья, но никто не потрудился пересчитать многочисленных золотых кометных цыплят с тех пор, как они прибыли, так что было неизвестно, сколько из них могли стать добычей других охотников.
Возможно пушистые, не встречали много хищников на земле или в воздухе, но это не означало, что они не были там, чтобы поймать бродячую курицу, когда это было доступно. Наконечники стрел забрали несколько раньше, так что те, что ещё оставались свободными, были уязвимы для них.

Были некоторые стойла, где модульные соединения между панелями были слишком повреждены, чтобы соответствовать друг другу должным образом, но веревка, ремни, лента и изобретательность тех, кто работал над ними, помогли сделать их снова пригодными для использования.
Несмотря на то, что они были разбросаны повсюду, они потеряли немного корма для скота на складе, но некоторые ручные инструменты были слишком повреждены, чтобы их можно было использовать без капитального ремонта. Остается загадкой, почему такие предметы предназначались для уничтожения.

Все то время, пока пушистыевосстанавливали поврежденные части амбара, другие были настороже, ожидая возвращения гигантских свиней. Составные луки и стрелы были распределены на случай новой атаки, но, к счастью для всех, больше их никто не видел.


За час до заката Эйвон объявил, что все дела закончены, и стал уговаривать всех вернуться в пещеру.

- Ким и Юки приготовили еду для всех! - крикнул он, наблюдая за группами, которые толпились вокруг и рассматривали результаты своей работы. - Иди поешь, а потом отдохни от дневных трудов. Вы все хорошо поработали, так что побалуйте себя хорошим ночным сном.

- Спасибо, босс, - сказала Алисия гризли и наклонилась к нему, чтобы прошептать на ухо.
- Я не знаю, как вы заставили всех присоединиться к работе, включая Доктора Мотидзуки и его жену.

Эйвон нахмурился.

- Чиеко добровольно вызвалась сама, - прошептал он в ответ, - но мне пришлось уговорить Масанори поднять лапу, чтобы помочь.

- Неужели он считает, что слишком образован, чтобы заниматься физическим трудом? - возразила черная мохнатая свинья. - Я знаю, что он много занимается научными исследованиями, но иногда он ведет себя так, как будто он выше всех остальных.


- Он привык быть главным администратором, который делегирует работу другим, – спокойно согласился Эйвон, - но не будь слишком суров к ним, особенно к его жене. Ни у одного из них не было обучения выживанию или занятий в колонии, которые проходили все остальные, но Чиеко более чем готова помочь в лагере. Тем не менее, я знаю, что Масанори держит её на коротком поводке и не позволяет ей участвовать в черной работе, поэтому вы не можете часто видеть её за пределами лаборатории.
Я знаю, что она хочет помочь, но она не станет перечить своему мужу, и я не собираюсь заставлять её делать это.

Он переступил с ноги на ногу и сунул руки в карманы шорт. - Хотя ни один из них не видел свиней сегодня, оба были потрясены, увидев результаты того, что было сделано, и более чем встревожены потенциальной опасностью, которой они могли бы подвергнуться, если бы хотя бы одна из свиней забралась в пещеру.
Я убедил Масанори, что нам нужна помощь каждого, что наука может сделать перерыв на один день.

Внезапно раздался пронзительный крик, который привлек их внимание, и все в ужасе уставились на рыжую лисицу, которая опустилась на четвереньки и со всех ног побежала к мосту через реку. Прежде чем кто-либо успел задаться вопросом, Что напугало Далию, Сисси издала свой собственный крик и сделала все возможное, чтобы скопировать безумный бросок лисы в пещеру.


- Это все свиньи! - она кричала, шлепая по лужам с дождевой водой.

Не потрудившись проверить, вернулись ли Громосвины, многие из пушистых упали на землю и бросились спасаться в пещеру. С вершины тропинки Джон выглянул наружу и с тревогой увидел шестерых гигантских свиней, плещущихся по мокрому дну долины к пушистым, всё ещё лежащим возле амбара.

- Беги!
- Взревел Эйвон. Хотя в тот вечер за работой наблюдали вооруженные часовые, все успокоились, когда он объявил об обеде и отдыхе. Мэнни выскочил из амбара с луком, а остальные пушистые сломались и побежали. Он держал стрелу наготове, готовясь к самому верному выстрелу, но тут свиньи застали его врасплох.

Как раз в тот момент, когда он был готов выпустить стрелу, свинья изменила курс и повела свой Бегущий клад в широкий разворот, который привел их прямо в лес.
Песец с удивлением наблюдал за их удаляющимися спинами и опустил лук. Теперь он был один на дне долины, но те, кто спешил по тропинке к пещере, не заметили исчезновения нападавших.

Эйвон был последним, кто добрался до вершины, убедившись, что за ним нет отставших, но когда он присоединился к толпе, то увидел, что все смотрят в сторону леса и таращат глаза.


- Что происходит? - спросил он, подходя к Джону.

- Свиньи развернулись и побежали обратно в лес, - ответил Кугуар, нахмурив брови.

- Но... почему? - спросила Эрин, вставая между ними. Медведь и горный лев оба казались карликами перед миниатюрной советницей, но ни один из них не смотрел на неё сверху вниз, их внимание было приковано к одинокому песцу, стоящему на пандусе амбара.

- Конечно, не потому, что Мэнни направил на них стрелу… - пробормотал Джон.
- Если бы он не мог бросить по одному в глаза каждой свинье одновременно, он не представлял бы большой угРозы для такого количества из них. Они запросто могли бы просто растоптать его.

Эйвон посмотрел на деревья и поджал губы. - Солнце садится, - заметил он. - Мы никогда не видели их после наступления темноты, возможно, из-за плохого ночного зрения, так что, возможно, они начали атаку, а потом поняли, который час.


Джон посмотрел на него с ухмылкой. - У свиньи на голове были часы?

- Я думаю, у него на клыке были песочные часы, - ответил медведь, не сбиваясь с ритма.

Эрин была удивлена их разговором, но потом оглянулась, когда Мэнни помахал ей рукой. Завладев их вниманием, он преувеличенно пожал плечами, как бы давая понять, что он так же озадачен, как и они. Эйвон поманил его к пещере, и песец кивнул.


- Я не думаю, что это была тьма, которая отвратила их, - вмешался Дмитрий позади них. - Я думаю, они играют с нами.

- С какой целью? - спросил Эйвон, глядя на него сверху вниз.

- Они пытаются держать нас на грани, психологическая уловка для запугивания.

Эрин задумалась. - Возможно, он прав, - сказала она.

- Если они будут продолжать в том же духе… - пробормотал Джон, - никто вообще не захочет покидать пещеру.


- Может быть, именно этого они и хотят, - предположил Дмитрий. - Они могут думать, что уморят нас голодом, но они не знают, сколько еды мы запасли в нашей пещере.

- Я просто рада, что они не побежали по тропинке снова, - сказала Эрин, обхватив себя руками и содрогнувшись. - На этот раз их было больше, и, вероятно, они могли бы это сделать.

- Хотя наши лошади могли бы идти бок о бок, более крупным свиньям все равно пришлось бы идти по тропе гуськом, - заметил Джон.
- Однако у них не возникнет проблем с тем, чтобы прорваться через любую баррикаду из столов и стульев, которую мы могли бы установить.

- В дополнение к нашему ночному дежурству, - распорядился Эйвон, - я хочу, чтобы два лучника заняли позицию наверху тропы на случай, если Громосвины попытаются снова.

Гром грохотал где-то над горой, заставляя большинство из тех, кто всё ещё оставался у входа в пещеру, отступить назад, прежде чем снова пойдет дождь.


***

Остаток ночи прошел без происшествий, и хотя было относительно тихо, мало кто из пушистых отдыхал в долгие часы темноты. Когда солнце, наконец, начало всходить, оно было в основном скрыто за облаками, которые создавали серый рассвет. Шерил одной из первых вышла из пещеры на рассвете, чтобы проверить домашний скот и собрать яйца, которые могли отложить золотые кометы.
Куры несли не так много, так как стало прохладнее, но было несколько золотисто-красных и белых кур, которые, казалось, были полны решимости продолжать производить яйца.

Она насвистывала мелодию, популярную в то время, когда они покинули Землю, её ковбойская шляпа сидела на голове между большими висячими ушами. На ней не было ничего, кроме комбинезона для пушистых, а сандалии она сбросила, ступая по мокрому дну долины на своих естественных подушечках.


Добравшись до вновь собранного загона, бордер-колли окинула взглядом небольшую долину, но увидела лишь горстку вездесущих оленят и несколько птиц, гонявшихся за насекомыми, которые порхали вокруг в своем обычном утреннем танце, ещё не согретые сезонным холодом. Несколько квадратных даббитов копались во влажной траве и листьях на земле под деревьями леса, собирая семена и орехи, вероятно, для зимнего хранения.
Казалось, все успокоилось, поэтому собака вошла в ворота загона и направилась к пандусу, ведущему в амбар.

Когда через полчаса она вышла из пещеры с плетеной корзиной, полной свежих коричневых яиц, то услышала типичные для колонии звуки, доносившиеся из пещеры, но в долине вокруг неё царила неёстественная тишина.

Олени, птицы и квадратные даббиты исчезли.
В тени леса стояли бок о бок шесть Громосвинов. Некоторые из них смотрели на пещеру, но остальные смотрели прямо на неё, заставляя дрожь пробежать по её спине. Её первым побуждением было пронзительно свистнуть, чтобы предупредить тех, кто был в пещере, но это умение она потеряла, когда её трансформация в пса дала ей раздвоенную верхнюю губу.

- Берегись!
- крикнула она во всю глотку. - Свиньи!

Её предостерегающий крик, казалось, привел в движение массивных бородавочников. Все шестеро побежали, и их скорость, поддерживаемая гипермобильными коленными суставами, увеличилась, когда они все загремели к тропе, ведущей в пещеру. На этот раз пушистые были готовы, и не менее восьми пушистых выстроились поперек тропинки со стрелами, вложенными в тетивы составных луков.


Мэнни выпустил первую стрелу, когда свинья, огромный кабан, пересекла реку и запрыгала по тропинке. Стрела скользящим ударом прошлась по свиному рылу, смяв жесткую шкуру чуть ниже правого глаза сердитой красной линией. Свинья дернулась от неожиданного укуса, но походка её не дрогнула.

Другие свиньи пересекли реку, одна из них остановилась, чтобы нанести серьезный ущерб деревянному мосту, который первоначально был построен из остатков упаковочных ящиков, но только пара действительно последовала за кабаном вверх по тропе.
Остальные остановились у подножия каменистой аллеи, ожидая первого, чтобы расчистить путь для остальных.

пушистые выпустили свои стрелы, и несколько из них попали свинцовой свинье в шею и плечи, заставив её вздрогнуть, хотя ни одна из них, казалось, не причинила серьезного вреда. Из-за угла тропы и близости Горной стены никто не мог пронести свои стрелы мимо этой передней свиньи к двум другим позади него.

Кровь сочилась из многочисленных ран, но гигантский боров почти добрался до входа в пещеру, прежде чем споткнулся о камни на тропинке.
Он остановился всего в дюжине футов от лучников, а две другие свиньи остановились позади него, столкнувшись при этом друг с другом.

Джон достал ещё одну стрелу и прицелился в глаз огромного зверя, задержав дыхание перед тем, как выпустить её, но затем боров повернулся к тем, кто стоял позади него, чтобы издать хриплый крик. Хотя громоотводы были сбиты в кучу и слишком близко, чтобы двигаться быстро, они отступили.


Однако прежде чем он двинулся прочь, гигантский кабан оглянулся на лучников, а затем на мгновение прошел мимо них в пещеру. Он издал другой сигнал, а затем снова повернулся, чтобы уйти.

- Убей его! - крикнул Иван, вставляя в лук очередную стрелу. Он выпустил стрелу, и она ударила свинью в левый задний бок, заставив зверя дернуться от удара и взреветь от ярости; Рейн последовал за ней с другой целью в той же близости.
Джон держал свое оружие нацеленным на животное на случай, если оно решит вернуться в ярости, но свиньи поспешили отступить.

Когда все мародеры с грохотом вернулись обратно через реку, Эйвон увидел многочисленные раны, которые они нанесли свинье, но он сомневался, что кто-то из них серьезно повредил её из-за жесткой и толстой мохнатой шкуры и твердых, костистых выступов вдоль большой головы самца. В отличие от подростка, которого охотники убили раньше, этот был крепче и выносливее, взяв с собой несколько стрел.

У Эйвона было сильное чувство, что последний взгляд, брошенный свиньей, был направлен именно на него. Знал ли он, что гризли был предводителем пушистых, или просто потому, что он был самым большим среди них?


Массивные свиньи хрюкали и визжали между собой, но вместо того, чтобы нанести повторный урон сараю и загону, они пересекли долину и затерялись в тени деревьев.

- Я уже устала от этих преследований! - Пробормотал Майкл, опускаясь на колени и подсчитывая, сколько стрел он оставил в колчане у своих ног. - Мы не наносим достаточного урона луками и стрелами.


- Нам нужно вытащить оружие и положить этому конец, - предложил Хэнк. - Мы должны показать им, что мы не беззащитны и можем причинить им серьезный вред, если они продолжат забираться в наш мех! Убейте ещё нескольких, и они перестанут приходить, и тогда у нас будет запас мяса на зиму!

- Пара динамитных шашек их точно остановит, - добавил Айвен.

Эйвон молчал, позволяя другим выплеснуть свой гнев и разочарование, особенно потому, что он был согласен со многими замечаниями, но в течение нескольких долгих мгновений он изучал путь из долины в пещеру.
Это был единственный путь в лагерь, и он был совершенно уверен, что если свиньи когда-нибудь попадут туда, то там будет сломано больше вещей, чем модульные купола и ограждения.

Когда Джон подошел к медведю, Эйвон указал на каменистую аллею. - Нам нужны какие-то ворота или барьер на этом пути… - пробормотал он, - что-то такое, через что они не смогут прорваться. Мы не можем позволить им снова подобраться так близко, и я не могу рисковать, посылая кого-нибудь в лес, чтобы узнать, где они ждут.


- Я сейчас же заберусь на барьер, - ответил Кугуар. - Я сейчас так переполнена адреналином, что сомневаюсь, что смогу добиться чего-то ещё сегодня. Построение линии обороны будет держать меня занятым, и у меня есть идея, как это сделать.

- Вы собираетесь построить его самостоятельно?

- Конечно, нет, - фыркнул Джон. - Я в хорошей форме, но не сумасшедшая. Я хочу, чтобы все твои медведи помогли мне в том, что я задумал.
Мне понадобится их сила и выносливость.

***

Несколько часов спустя Джон забрался в постель, чтобы немного отдохнуть. Его мускулы устали от невероятной тренировки, после того как он вместе с пушистыми Урсис тащил со склона горы несколько крупных гранитных камней, чтобы построить четыре частичные стены, которые чередовались на полпути через тропу с каждой стороны, как широкий набор молний.


При росте примерно в пять футов и толщине в три фута каждый, кто входил в пещеру и выходил из неё, должен был обходить каждую стену. Между ними было достаточно места, чтобы любой из больших медведей мог обойти их с маленькой тележкой или тачкой, хотя фургоны больше никогда не поместятся. Эти стены также не помешали бы громосвинам подниматься по тропе по одному за раз, но они не смогли бы атаковать склон с какой-либо скоростью, давая пушистым время заблокировать верхнюю секцию дополнительными барьерами, прежде чем кто-либо сможет добраться до вершины.

Джон также хотел соорудить группу больших камней и валунов, которые можно было бы разбить небольшой лавиной, чтобы полностью перекрыть путь, если возникнет необходимость, но перетаскивание камней размером с шар для боулинга для перегородок стены поставило задачу даже его выносливости на один день.


Хотя это было не очень эстетично, Эйвон одобрил зигзагообразную дорожку, которую они построили, согласившись, что она замедлит свиней или любого другого хищника, который мог бы пройти через долину. Колония находилась там всего несколько месяцев и, возможно, не сталкивалась с другими опасностями, которые могли появиться позже, так что, вероятно, было хорошей идеей иметь дополнительную защиту в любом случае.

***

Большой кабан снова появился через час после того, как стены барьера были закончены, но на этот раз он был один, без остальной свиной поддержки. Вокруг ран, нанесенных стрелами, виднелись многочисленные пятна засохшей крови, большая часть которой всё ещё была вонзена в его шкуру, и он слегка прихрамывал на заднюю левую ногу, где торчал сломанный графитовый стержень, но в остальном он, казалось, был совершенно свободен от своих боевых ранений, когда спокойно шел из леса к остаткам разрушенного моста через реку.


Огромное животное пристально смотрело на деревянную конструкцию, когда несколько пушистых появились во рту пещеры, каждый из которых был вооружен на этот раз мощной винтовкой. Они молча наблюдали, как свинья ступила на мост, а затем неторопливо перешла реку, но потом, когда он взглянул на новые баррикады, он, казалось, изучал их, как будто выясняя их назначение.

Кабан хрюкнул через мгновение, а затем тяжело фыркнул, но он просто стоял, слегка наклонив свою массивную голову, как будто прислушиваясь.
Еще одна свинья появилась из тени леса и пошла по следу своего вожака через долину и мост, спокойно заняв позицию рядом с ним.

Элли сняла винтовку с предохранителя и прицелилась, взвешивая шансы убить одного из них до того, как они выберутся на новую тропу к пещере. Ей не было приказано ждать приказа стрелять, но серый волк ждал лучшей возможности.


Имея возвышенность над свиньями, она была уверена, что сможет сбить одного из них прежде, чем он доберется до них. Возможно, потребуется несколько выстрелов, чтобы пробить эту твердую плоть и кости, но она знала, что он далеко не неуязвим. Бифштексы из громовой свиньи в морозилке были тому доказательством. Младшая свинья была убита несколькими стрелами, но свиньи внизу шли прямо на них, выставляя свои самые жесткие углы с твердыми костлявыми головами.
Глаза были их единственным по-настоящему чувствительным слабым местом, но их глазные яблоки были настолько малы, что попасть в одно из них, пока животное двигалось, было бы трудно.

Без предупреждения большой кабан бросился к узкой тропинке между каменными барьерами и начал зигзагообразный подъем на холм, свинья за ним последовала за ним после короткого колебания. Стены замедлили его продвижение, и когда Элли сделала первый выстрел, обе свиньи замерли от громкого звука выстрела.
Это был звук, не похожий ни на один из тех, что когда-либо слышали большие животные.

Однако первая пуля попала только в одну из каменных стен. Хотя цель барьера состояла в том, чтобы замедлить атакующих, он также непреднамеренно создал что-то, за чем они могли бы спрятаться. Серый волк, однако, был выше их, и ему было лучше видно, но случайный выстрел не сделал ничего, кроме того, что напугал больших животных.


Свинья-поводырь что-то пропела и пошла дальше по тропинке. Элли тщательно прицелилась, как и другие пушистые. Она сделала ещё один выстрел, и на этот раз пуля пролетела мимо черепа свиньи и попала ей высоко в хребет. Животное дернулось от внезапной неопытной боли и наткнулось на вторую каменную стену, заставив того, кто стоял за ней, вскрикнуть от удивления.

Ободренные, Мэнни, Рейн и Майкл выстрелили из винтовок, стараясь, чтобы каждый выстрел был на счету, и каждый нашел свою цель; даже если они не смогут убить их, они причинят им достаточно боли, чтобы отогнать их.


Свинья споткнулась, когда одна пуля пробила её костлявый череп, и упала на колени, тяжело дыша. Вторичное животное было поражено дважды, но оно было меньше и лучше защищено за каменными стенами. Он попытался развернуться, чтобы отступить, но застрял в скалах, обращенных к горной стене. Еще одна высокоскоростная пуля пронзила его сердце, и огромная свинья упала на землю.


Громосвины, ожидавшие внизу, начали яростно реветь на смерть своих приближающихся животных, но все они стояли на своем. Майкл прицелился в них и послал пулю в их сторону, поразив одного из них в плечо с большим эффектом. Свиньи на мгновение разбежались, и было похоже, что они собираются отступить, но затем они перегруппировались и снова повернулись лицом к пещере, выплескивая свою ярость на пушистые. Раненая свинья попыталась лизнуть свою рану, но не смогла дотянуться до неё, поэтому за неё взялась другая.


Кен наблюдал за происходящим из лагеря; они с Дженни были готовы к любой медицинской помощи, которая могла возникнуть в результате последней осады колонии. Он видел, какой ущерб огромные животные причинили сараю, и боялся такого гнева, направленного на самих пушистых.

Хотя Арне и был ранен, он отказался спокойно лежать в своей постели и медленно вышел из купола, чтобы посмотреть, как свиньи реагируют на выстрелы.
Он увидел, что другие пушистые тоже ползут к входу в пещеру, но когда он оглянулся на внезапный грохот позади себя, то почувствовал, как кровь отхлынула от его лица.

Лев на мгновение остолбенел, как будто его мозг не хотел признавать, что Громосвины каким – то образом прорвались сквозь их защиту-но внезапно из темноты пещеры выскочили пятеро!

Арне понял, что должен быть ещё один вход в обширную пещерную систему, о существовании которой пушистые не знали.


пушистые кричали, визжали и бежали в укрытие, когда бородавочники свободно ворвались в середину куполообразных домов. Они намеренно врезались в конструкции и опрокинули фонари, когда копыта тащили к ним электрические провода от солнечных коллекторов снаружи.

Люди с винтовками на вершине тропы на мгновение растерялись от шума, доносившегося сзади, и пока они колебались, ещё две свиньи воспользовались их отвлечением, чтобы броситься в лабиринт тропы снизу.


Эйвон выкрикивал приказы тем, у кого были винтовки, стрелять в свиней внутри пещеры, надеясь, что тела двух мертвых свиней на тропе могут блокировать других внизу, как естественные баррикады. Теперь он предположил, что многочисленные лобовые атаки были приманкой, позволившей другим свиньям приблизиться к колонии из системы пещер, в то время как все остальные были отвлечены теми, кто пытался добраться до них со дна долины.


Гризли понял, что Громосвины должны быть достаточно умны, чтобы вспомнить старые воспоминания о пещере, чтобы знать, что проходы проходят через сердце горы и заднюю дверь. Возможно, они поняли, что постоянный бриз, несущий запах пушистых в долину, был вызван ветрами, которые должны были прийти откуда-то ещё. Такая внезапная атака должна быть заранее спланирована!

Размышляя в том же духе, Аарон нашел Джона в замешательстве и сказал:

- Они, должно быть, пришли через свиную пещеру, которую мы с Джерардом нашли на другой стороне горы!
Он должен был пройти весь путь до конца, и свиньи это знали!

***

Когда на дорожке началась стрельба, Венди спряталась в своем личном куполе. Ей не нравился этот шум, и постоянное преследование гигантских свиней нервировало её, особенно после того, как она сама съела немного восхитительного свиного мяса. Ей снились кошмары о свиньях, наводнивших лагерь, и она боялась, что это было скорее предчувствие, чем сон.

Спрятавшись, она не знала, что бородавочники на самом деле проникли в оборону колонии, но затем весь её мир был почти буквально перевернут вверх дном, когда один из них врезался головой в стену её геодезического дома, и вся конструкция на мгновение безумно накренилась.
Крепежные элементы, удерживающие изолированные панели на месте, поддались, и стена лопнула внутрь. Обветренная голова огромного бородавочника проломила купол, и Венди закричала.

Посреди обломков, теперь усеявших всю комнату, огромное животное на мгновение встретилось взглядом с испуганным золотистым ретривером, а затем встало на дыбы и резко опустило передние копыта, мгновенно заглушив её крик.


Части каркаса разбитого купола цеплялись за голову громосвина, когда он бросился обратно в лагерь, оставляя за собой след свежей крови на полу пещеры, когда он бросился за другим паникующим пушистым.

***

Сисси задыхалась и тяжело дышала, стараясь как можно быстрее опуститься на четвереньки. Один из массивных бородавочников только что разрушил соседний модульный купол, и хотя она не знала, чьи крики доносились изнутри, оранжевая кошка знала, что кто-то был либо мертв, либо тяжело ранен, и теперь этот зверь шел за ней!


В пещере эхом отдавались ружейные выстрелы, люди в ужасе кричали, а другие выкрикивали в хаосе приказы. Однако её слух наполнился грохотом копыт, и она, не глядя, поняла, что сама Смерть сокращает расстояние позади неё. Она также слышала его пыхтящее дыхание и не могла не обернуться, чтобы посмотреть назад, когда бежала.

Массивная бесформенная и покрытая шрамами голова приближалась к ней, и она безошибочно чувствовала предшествующий ей запах крови.
Испуганный крик сорвался с её губ, когда она поняла, что умрет следующей, но внезапно большая фигура закрыла ей глаза с громким и знакомым ревом. Она не смотрела, куда идет, и споткнулась об электрический кабель. В этом действии она споткнулась, и это было хорошо, что она сделала. Атакующий Громовой жезл пронесся мимо неё и пронесся бы прямо по её покрытому оранжевой шерстью телу.

Она подняла глаза и увидела, что Арне вцепился в спину свиньи, его когти прочно вонзились в жесткую шерсть, а челюсти крепко вцепились в её шею, пытаясь вырвать как можно больше мяса. Пока она смотрела, он одной большой рукой царапал маленькие глазки животного, а громыхающее животное металось вокруг, пытаясь сбросить льва.

Сисси не знала, откуда у Арне взялись силы сражаться с бородавочником, хотя он и был ранен при первой же встрече с одним из них, но большая кошка сумела вскочить на него и атаковала с такой яростью, что она, честно говоря, не знала, кто из разъяренных животных выйдет победителем.


Другие Громосвины вымещали свою месть в таких же схватках по всему лагерю, и контратаки были в полной агонии насилия, но внимание Сисси было приковано исключительно к Арне и свинье, которая пыталась убить её. Несомненно, раненый лев спас её от верной смерти, и теперь она боялась за его жизнь.

***

На другом конце пещеры Джерард провел когтями по морде большого кабана, который пытался протаранить его. Несмотря на всю свою медвежью тушу, бурый медведь двигался быстро, уклоняясь от клыков и напрягая мускулы, глубоко вонзаясь в плоть огромного животного.
Один кончик когтя ударил в глазное яблоко, и гигантский боров взревел от боли и ярости, когда медведь вырвал его из глазницы.

Свинья метнулась в сторону и при этом ударила Джерарда мордой по голове. Медведь увидел звезды, когда кость столкнулась с костью, и на мгновение был ошеломлен. Он упал на землю, но не получил передышки; в своем метании вокруг в личной агонии, громоотвод растоптал его и потерял равновесие, когда их ноги запутались вместе.


Когда на него обрушилась целая тонна веса свиньи, Джерард почувствовал, как внутри что-то оборвалось, прежде чем он потерял сознание от внезапной сильной боли. К счастью, он потерял сознание, когда свинья поднялась на ноги и швырнула обмякшее тело медведя к стене пещеры, словно он был большой тряпичной куклой.

***

Спрятавшись в нише выше по каменной стене, из-за естественного выветрившегося выступа торчала пара больших крыльевидных ушей.
Испуганные глаза с ужасом наблюдали, как их дом в этом мире систематически атаковали мстительные туземцы, которые только напоминали большие версии животных, которых они знали на Земле.

Кевин встал и крикнул сквозь сложенные ладони вниз, на пятнистого гепарда под ними.

- Рейн! Беги!

Кошка обернулась на крик и увидела одного из свиноподобных незваных гостей, несущегося на него. Его заперли между двумя кухонными морозильными камерами, но если он поторопится, то сможет убежать от свиньи.
Он колебался лишь мгновение в нерешительности, в каком направлении идти, и упустил свой шанс. Загнанный в угол, Рейн зашипел и обнажил клыки, а мышцы его задних ног напряглись, готовясь прыгнуть в морду свиньи, но бешеный рев слева пригвоздил его к месту.

Джон прыгнул на громосвина и глубоко вонзил когти в его шею, но он был не один. Кристен ворвалась внутрь, и львица атаковала её с другой стороны, полосуя по ушам в попытке забраться на голову.
Свинья споткнулась под их общим весом и упала на передние колени. Она остановилась прямо перед Рейном и посмотрела на него с яростью, но на этот раз он не колебался, полоснув когтями по обоим глазам. Она дернула головой назад, но он воспользовался своим преимуществом и прорезал кровавые борозды на её широкой морде.

Осознав свое неудобство от ран с трех сторон, огромная свинья с трудом поднялась на ноги, чтобы отступить.
Он оттолкнул Кристен от стены морозильника, но львица только упала на землю на все четыре лапы, а затем прыгнула обратно за ним.

Горный лев, лежавший на правом боку, не хотел отпускать его, поэтому свинья сделала смелое движение и бросилась к центру пещеры, где другой из её вида преследовал одного из маленьких пушистых. Свинья издала отрывистый набор вокализаций, и другая свинья внезапно оставила свою добычу, чтобы сломя голову броситься ей на помощь.


Джон одним глазом увидел приближающийся свиноподобный локомотив и отскочил от него как раз вовремя, чтобы не попасть клыками в грудную клетку. Кристен на мгновение ослабила хватку и откатилась в сторону, что позволило обеим свиньям с грохотом прокатиться по пещере.

Рейн подбежала к львице и помогла ей подняться, а Джон побежал за свиньями. Кристен с благодарностью посмотрела на него и покачала головой, словно собираясь выбросить несколько шариков.


- Это безумие! - прохрипел гепард, когда они с Кристен отдышались. Оба смотрели на столпотворение и молча гадали, чем все это кончится.

***

Несколько огромных свиней бегали туда-сюда по пещере, терзая пушистые и разрывая лагерь, но были ещё две, размером почти со слона, которые, казалось, имели в виду что-то особенное. Они ни на кого не нападали, позволяя другим сеять хаос, пока они рысью пробирались через столпотворение. Некоторые из маленьких пушистых несли палки, которые плевались огнем и причиняли боль, но до сих пор никто не пришел за парой, которая только и делала, что ходила по пещере, оглядываясь по сторонам.


Однако их поведение изменилось, когда они обнаружили, что один пушистый сражается, чтобы отогнать другую мародерствующую свинью, которая поднялась со дна долины и ползла по телам мертвых свиней, преграждавших путь.

Две ранее послушные свиньи внезапно бросились вперед вместе, бешено набрасываясь на гризли сзади. Один из них сильно ударил его, пронзив бедро медведя, но, несмотря на внезапную рану и боль, Эйвон быстро повернулся с ревом и вонзил свои клыки с мощными челюстями в шею огромной свиньи, которая напала на него. Он сражался острыми, как бритва, когтями всех четырех конечностей, которые до этого напиливал на твердые острия, и использовал их, чтобы вырвать куски плоти и волос с боков и ног нападавшего.


Такой же большой, как и первый, второй боров бросился на него и сильно оттолкнул. Тяжелая туша гризли упала на пол у стены пещеры, но у медведя не было времени отдышаться, чтобы подняться. Свинья снова рванулась вперед, ударила Эйвона костлявой головой в грудь и прижала его к каменной стене позади себя; что-то внутри громко треснуло, вырывая воздух из легких медведя.


Медведь поднял голову, превозмогая мучительную боль, и боров с мрачной решимостью встретился с ним взглядом; затем он отстранился ровно настолько, чтобы снова сильно ударить его о скалу. Эйвон почувствовал, как хрустнули его грудина и несколько верхних ребер, а глаза вылезли из орбит, прежде чем он рухнул на морду свиньи, кровь быстро хлынула изо рта и носа из проколотых легких.

Первый громоотвод, который он ранил, взревел долго и громко, и вдруг все свиньи прекратили свои занятия и быстро отступили назад в непостижимые глубины глубокой тьмы пещеры.
Некоторые из них были ранены во время осады, а двое на тропе попали под ружейный огонь, но все оставшиеся свиньи с грохотом унеслись в темноту, оставив колонистов в внезапном замешательстве при отступлении. Остальные свиньи, всё ещё жившие на тропинке, повернулись и убежали обратно в лес.

Атака закончилась так же быстро, как и началась.

***

Джон не сразу увидел Эйвона, но, к счастью, нашел Кристен невредимой и попросил её помочь ему проверить всех.
Каким-то чудом большой купол не пострадал от нападения, так что теперь они собирали там всех, с кем разговаривали.

Мэнни, Айвен и Рейн всё ещё держали винтовки, и Джон попросил их стоять на страже на случай, если вернутся Громосвины. Он не мог понять, почему они внезапно прекратили атаку, но даже те, кто был в долине, ушли. На тропинке остались только тела двух свиней, и их уже проверили, чтобы убедиться, что они действительно мертвы.


Когда горный лев просмотрел обломки нескольких личных куполов, которые были повреждены, он нашел раздавленные останки Венди Миллер, робкого золотистого ретривера, который создал все искусственные рыболовные приманки, которые они использовали в озере. Она умерла под копытами одной из гигантских свиней, и на её лице застыло выражение последнего ужаса.

Джон никогда не отличался брезгливостью, но при виде растоптанного тела собаки у него скрутило живот, и ему пришлось заставить себя отвернуться.
В какой-то момент кто-то должен будет позаботиться о ней, но он не был уверен, что сможет это сделать.

Однако у него была одна обязанность, и ответственность заставляла его действовать. Он опустился на колени рядом с ней и слабо поднял её идентификационные жетоны. Он снял их с тела и осторожно вытер кровь с них носовым платком на полу; затем он отступил так быстро, как только мог.


Горный лев обнаружил, что Кен и Аарон ухаживают за Джерардом, а бурый медведь то терял сознание, то приходил в себя. Из носа, рта и ушей у него текла кровь, и ещё больше намочило его мех во множестве мест. Его дыхание было хриплым и неглубоким, и казалось, что любое движение причиняет ему сильную боль; кузен старался сделать так, чтобы ему было как можно удобнее.

Джон отвел рыжего волка на небольшое расстояние и озабоченно посмотрел на него.


- Как он там? - прошептал он.

Доктор тяжело вздохнул и покачал головой.

- Не имея возможности положить его под рентген я могу только предположить, что он весь разбит внутри, - спокойно ответил он. - Мне показалось, что я слышу, как осколки костей по всему его телу двигаются друг против друга, когда мы пытались стабилизировать его, и я боюсь, что это звучит почти как мешок с гравием. Я думаю, что по крайней мере одно из его легких разрушилось, но у меня не было достаточно времени, чтобы определить, сколько ещё внутренних повреждений у него может быть.


- Если мы быстро найдем Дженни, то сможем подготовить его к операции, но я не очень надеюсь, что смогу что-то сделать для него. Я не хочу показаться пессимистом, Джон, но, судя по моему первоначальному осмотру, я не думаю, что могу что-то сделать для него, кроме как обеспечить ему комфорт, пока он всё ещё с нами. Однако, если вы дадите слово, я постараюсь сделать для него все, что смогу.

- Давай, - кивнул Джон.
- Я слышал о других людях с такими же тяжелыми травмами, как те, что ты описал, которые выкарабкались, так что, возможно, у него есть шанс выжить.

- Да, но не забывайте, что у тех, других, были ресурсы целой больницы, чтобы помочь восстановить такие повреждения, - напомнил ему Волк. - Возможно, у меня даже не хватит джезадина, чтобы заглушить боль и провести его через операцию. Он может даже этого не пережить.

Кугуар вздохнул, но покачал головой.


- Делай, что можешь, Кен. Пожалуйста.

Красный волк нахмурился, но кивнул.

- Да, сэр, - сказал он наконец. - Нам придется оперировать прямо там, где он отдыхает, так как передвигать его может быть слишком опасно.

- Я попробую найти Дженни и послать её к вам, - сказал Джон. - Дай Аарону какое – нибудь занятие-пусть он поставит какой-нибудь занавес или барьер, чтобы ты не видел остальных.

- Я начну собирать то, что мне понадобится, - сказал доктор.
- Это также израсходует много наших запасов антуриновой крови.

- Ты можешь использовать онемевшие тампоны, которые мы привезли, чтобы заглушить его боль?

- Возможно. Я думаю, что это просто актуально, но, возможно, это может удержать его от шоковой травмы достаточно долго.

Когда горный лев нашел няню, Дженни накладывала несколько швов, которые Арне вырвал, сражаясь со свиньями. Сисси сидела рядом с ним и держала одну из его массивных рук, одновременно благодаря его за спасение от неминуемой смерти и извиняясь за новые повреждения его ног, рук и одной стороны, которые он получил при этом.


Джон присел на корточки рядом с ними и прошептал на ухо Дженни, быстро объясняя, как она нужна. Слезы наполнили её глаза, и она вытерла их тыльной стороной руки, но покачала головой.

- Я приеду, как только закончу здесь, - сказала она напряженным голосом.

- Если тебе нужно идти, - устало сказал Арне, - я уверен, что мои раны могут подождать. Укол джезадина, который ты мне сделал, притупил боль, так что я пока в порядке.


- Я останусь с ним и принесу все, что ему нужно, - тихо сказала Сисси. Она посмотрела на Джона глубоко печальными глазами, а потом снова перевела взгляд на Дженни. - Я была готова умереть ужасной смертью, но он спас мне жизнь. Я не оставлю его.

Леопард кивнул и наклонился к Арне. Зубами она прикусила нитку, которой пользовалась, а затем ловко завязала стежок ловкими кончиками когтей.


- Я вернусь, чтобы позаботиться о тебе, как только смогу, - пообещала она льву. Арне кивнул, и челка упала ему на глаза. Сисси протянула руку и нежно убрала их с его лба.

Дженни последовала за Джоном через пещеру, и пока они шли, кугуар спросил:

- Вероятно, мы оба обходим друг друга, проверяя всех подряд.

- Нет, я его не видела, - ответила она.


Аарон уже начал поднимать импровизированную хирургическую занавеску, используя одеяло, натянутое между штативами двух разбитых ламп пещеры, и Дженни быстро скрылась за ней, чтобы проверить, как там Джерард.

Джон продолжил обход, но кроме остальных никого не обнаружил. Он нахмурился, увидев, сколько вреда свиньи причинили их домам и оборудованию, тихо не желая знать окончательный счет, когда все это было доступно.


К тому времени, когда он вернулся к большому куполу, он мог видеть большую часть колонии, сидящей внутри, некоторые разговаривали вместе в большом оживлении жестов рук и головы, в то время как другие были напуганы и всё ещё дрожали от событий.

Он стоял в дверях и считал носы, но с цифрами было что-то не так. Венди была мертва, Джерард находился на попечении Кена, Дженни и Аарона, Сисси присматривала за Арне, а потом Мэнни, Айвен и Рейн стояли на вооруженной страже в пещере.
Не считая его самого и Карла, который всё ещё был на экскурсии, внутри огромного купола должно было находиться восемнадцать пушистых. Он снова сосчитал, но все равно набрал только семнадцать.

Мысленно отметив все их имена, Джон наконец понял, что их капитана нигде не видно. Возможно, он пошел посмотреть на тех, кого уже посе